---------------------------------------------------------------
     Fajl iz |lektricheskoj biblioteki -- http://www.elektrolib.tk/
     OCR & spellcheck -- Aleksej Alekseevich (alexeevych@mail.ru)
---------------------------------------------------------------

     UDK 882
     BBK 84 R7


     G83 Ladoga - Roman. -- SPb "Izdatel'stvo ACT", 1999.
     "Azbuka", OOO Firma 608s.
     ISBN 5-7684-0681-6 (Azbuka)
     ISBN 5-237-04397-6 (OOO "Firma "Izd-vo ACT")

     Luchshih iz luchshih prizyvaet Ladozhskij  Knyaz' v  svoyu druzhinu. Iz dalekih
selenij  speshat na ego  zov izbrannye. No  polon put' opasnostej i nevedomyh
strahov  --  lesnye  i  vodyanye  duhi,  nechist' i  oborotni zastupayut dorogu
otvazhnym izbrannikam Knyazya. Daleko, za gran' real'noyu, za kromku mira uhodyat
geroi, chtoby otobrat' zhertvu u vsesil'nogo i bezzhalostnogo Triglava. Est' li
chto-to na  svete,  chego ne odoleyut besstrashnye  vityazi  Belesa?  Vse  osilit
otvazhnoe i lyubyashchee serdce, kogda vperedi ego zhdet svetlaya LADOGA.

     © O Grigor'eva, 1996
     © "Azbuka", 1999
     © Oformlenie. OOO "Firma "Izdatel'stvo ACT", 1999


     Prohozhij, ty idesh', no lyazhesh' tak, kak ya.
     Prisyad' i otdohni na kamne u menya,
     Sorvi bylinochku i vspomni o Sud'be.
     YA doma, ty -- v puti... Podumaj o sebe...
     (S nadgrobnoj nadpisi)



     Borodatyj grek prignulsya  i, zlo oskalivshis',  kinulsya na menya Korotkij
mech so  svistom  rasporol vozduh vozle  samogo moego uha  -- ele  uvernut'sya
uspel.
     --  Beregis',  Knyaz'! -- zapozdalo vykliknul Farlaf, opuskaya  na golovu
greka shirokij, izukrashennyj krovavymi polosami klinok.
     Farlaf redko  promahivalsya Po  kucheryavoj borode vraga  bystrym ruchejkom
pobezhala  krov',  v  oshalelyh glazah zametalsya  pozdnij strah  Tyazheloe  telo
medlenno sklonilos' k moim nogam, budto zhelaya poklonit'sya tomu, kogo v zhizni
lish' kak zlogo nahodnika vedalo.
     -- Szadi!
     Farlaf,  oboronyaya, belkoj  metnulsya  za moyu spinu Pushchennaya  metkim voem
strela operedila ego -- ran'she tolknula nazem' neslyshno podobravshegosya szadi
voroga Farlafu ostavalos' lish' dobit' ego Ko  mne  otkuda-to sboku podskochil
eshche odin grek Bezborodyj, yasnookij -- sovsem mal'chishka Zamahnulsya, po-detski
neumelo.
     Durachok, zachem na menya kinulsya? Nashel by sebe vraga poproshche, glyadish', i
zhiv by ostalsya.
     YA  vyskol'znul iz-pod udara i, vybrosiv vpered ruku,  polosnul nozhom po
gorlu  yunca  Tot  vshlipnul gorestno, nedoverchivo  provel vmig  pokrasnevshej
ladon'yu po rane i, prezhde chem upast', vperilsya v menya nedoumevayushchim vzglyadom
V drugoe vremya,  mozhet,  i pozhalel  by ya ego,  a nyne ne  do zhalosti bylo --
speshil ya.  Lyubaya zaminka v puti dorogogo stoila. Car'grad nedaleche stoyal  --
nebos'  uzhe  prinesli  tuda  sluchajnye vidoki  trevozhnuyu  vest'  o  strannyh
nahodnikah s  severa, chto, vopreki  razumnosti vsyakoj,  lad'i svoi na kolesa
postavili da, parusa raspustiv,  po sushe  korotkim putem k  grecheskim zemlyam
podobralis'. Car'gradskie muzhi, podobnye vesti zaslyshav, meshkat' ne stanut i
bogu svoemu robkomu klanyat'sya ponaprasnu ne budut, hot', pochitaya ego, stavyat
hraminy  vysokie  da uzornye.  Koli ne operedim ih -- vojnoj vyjdut,  a koli
operedim,  tak, mozhet, s  perepugu-to delo  mirom i  poreshat. Mir nam oj kak
nadoben!
     -- Knya-ya-yaz'! -- prerval moi razdum'ya ispugannyj vozglas.
     YA  vskinulsya, chut'em zametiv novuyu ugrozu, nyrnul  vniz. Tol'ko  eto  i
spaslo  --  tyazhelyj  vrazheskij topor  vskol'z' proshel  po golove,  chudom  ne
raskroiv ee nadvoe.  CHuzhie borodatye i znakomye ozabochennye lica zakruzhilis'
v  lihom  vodovorote,  skvoz'  rezkij  zvon  prorvalsya  v ushi trevozhnyj  zov
Farlafa:
     -- Oleg, Oleg...
     CH'i-to  ruki berezhno podhvatili menya, ne  pozvolyaya  upast', potashchili  v
uspokaivayushchuyu tishinu i  temnotu. Vechnuyu temnotu...  YA  ne  ispugalsya, tol'ko
podumal ustalo: "Vot i prishlo moe vremya vnov' kromki kosnut'sya i vstretit'sya
s rodichami, davno pokinutymi..."
     --  Rano k nam  sobralsya.  Tvoe vremya ne vyshlo eshche, -- otchetlivo skazal
uzhe pochti pozabytyj molodoj golos. Vlastnyj, sil'nyj, moguchij...
     |rik. Poslednij n'yar, zabroshennyj mogushchestvennoj Sud'boj za kraj  mira.
Kogda-to on  byl voevodoj.  Poka  s  nezhit'yu  ne  spoznalsya...  U  menya tozhe
kogda-to  inoe imya bylo,  ne eto, po vsej zemle izvestnoe. I rodichi  byli...
Gde b'yutsya oni teper', za kakoe delo krov' prolivayut? Pomnyat li  sobrata,  v
lyudskom  mire ostavshegosya?  Verno,  pomnyat,  inache ne  nasheptyvali by sovety
razumnye,  ne uprezhdali  tihimi  vzdohami o bedah gryadushchih. Iz-za  ih pomoshchi
neprimetnoj i narekli menya Veshchim...
     Oni  rasslyshali   moi  mysli,  zasmeyalis',   zagomonili  horom,  to  li
rasskazyvaya chto-to, to li raduyas'  sluchajnoj vstreche. Da net, ne rasskazyvaya
i ne raduyas' -- vspominaya...
     -- Oleg... -- prorvalsya skvoz' ih golosa vstrevozhennyj shepot Farlafa. V
nozdri udaril zapah krovi, bol'yu  zadergalo pravoe veko, yarkij svet polosnul
po glazam.
     Sklonivsheesya   nado  mnoj   gruboe   lico   varyaga  rasplylos'   hishchnoj
torzhestvuyushchej ulybkoj:
     -- Knyaz' zhiv!
     Opyat'  Knyazem  nazyvat' nachal... YA davno znal -- Farlaf lish' togda menya
po-druzheski Olegom  velichal, kogda  mnil,  budto ne slyshu.  A v  glaza  lish'
Pravitelem da Knyazem zval.  Vernyj pes... I umnyj... Ponimal, chto  ne imeyu ya
druzej sredi lyudskogo plemeni.
     YA podnyalsya, opershis' na ego  zabotlivo  podstavlennuyu  ruku, oglyadelsya.
Zamolchali  mechi,  otpev krovavye  pesni,  otprosiv  chuzhih  zhiznej.  S  malym
dozorom, sluchaem po puti vstrechennym, bylo pokoncheno.
     Padkoe na krov' voron'e uzhe skakalo nepodaleku. CHernye  vestnicy Moreny
kosili kruglymi  glazami, karkali zlobno, negoduya  na zaderzhavshihsya u trupov
lyudej.  Manilo  padal'shchic   svezhee,  eshche  ne  ostyvshee  ot  goryachej  shvatki
chelovecheskoe myaso.
     Molodshie iz moej  druzhiny pohazhivali mezh  tel, otyskivaya  i dobivaya eshche
stonushchih  vragov. ZHivyh  posle  sebya ne ostavlyat'  -- etomu  menya eshche  Rollo
nauchil. Rollo... Davno eto bylo...
     CHto zh eto tvoritsya so mnoj nynche? Pochemu pamyat' pokoya ne daet?!
     YA  tryahnul golovoj, otgonyaya  nazojlivye vospominaniya.  Bol' prostrelila
naskvoz', rodnye golosa dotyanulis' s kromki,  zasheptali, slivayas' s shelestom
vetra. |h, rodichi moi... Kaby  znat', pochemu zovete  izdaleka,  chto  skazat'
hotite dushe blizkoj, sred' lyudej zaderzhavshejsya?
     Farlaf shagnul  v storonu, nebrezhno tknul ostriem mecha v zashevelivshegosya
pod nogami okrovavlennogo greka, splyunul:
     -- |kij zhivuchij...
     I predanno ustavilsya  na menya, ozhidaya  ukazanij. A mne ne do nego bylo.
Glyadel v  nebo, gde,  ostavlyaya  nadezhdu pavshim v bitve  dusham, eshche  metalis'
vspolohi zolochenogo shlema  Perunnicy, i vspominal.  Bogov  vspominal, lyudej,
nezhitej... Dorogi, glazu nevidimye...  A skvoz' pelenu vospominanij sochilis'
pochti zabytye golosa, zvali menya nazad, tuda, gde vse nachinalos'...






     Rodilsya ya rannim utrom. Babki, chto vsegda krutyatsya vozle izby  rozhenicy
i zhdut  podarkov s  sytnym ugoshcheniem, skazyvali, budto  edva  zakrichal ya  --
podnyalsya s zemli  tuman,  da takoj, kakogo uzhe mnogo let upomnit'  ne mogli.
Vidoki vspoloshilis',  pobezhali  za  Snovidicej --  kto,  krome  nee,  etakuyu
nevidal' rastolkovat' smozhet -- k hudu il' k dobru?
     Vedun'ya sperva  idti ne  hotela -- ele  ulomali, a potom, uvidav tuman,
rasserdilas':
     -- Vy menya zatem zvali, chtob na moros' poglyadela?!
     Tut kto-to iz staruh i lyapnul:
     -- Da  chto ty,  chto ty?! Zvali tebya  novuyu  zhizn' privetit'  da  narech'
rebenochka.
     Horosho mat'  moya teh  slov ne slyshala, a to nesdobrovat'  bylo  by  toj
boltlivoj staruhe, chto  ih molvila. Kto zhe u vedun'i imya dlya rebenka prosit?
Est' dlya etogo sluchaya  gog'-baba,  ta, kotoraya u rozhenicy pup peregryzaet  i
bannuyu vodu dlya mladenca ot urokov zagovarivaet. Da tol'ko slovo ne vorobej,
vyletit  -- ne pojmaesh'... Nikto  ne reshilsya  boltlivuyu  staruhu pozhurit'  i
vedun'yu ot narecheniya otvadit'...
     Snovidica  do  vorot  ne  poshla, imya  u  pervogo  vstrechnogo  ne  stala
vyznavat', a prosto postoyala nemnogo, poglyadela na tuman da i skazala:
     -- Nazovite  mal'chika Hitrecom. Tuman emu otec rodnoj, voda -- matushka.
|to imya ne ya -- oni mal'chonke dali...
     --  CHto zh  eto za  imya?  -- zasheptalis'  lyudi.  -- Razve  tak  lyubimogo
pervenca narekayut?
     --  Sami  menya  prosili, -- pozhala  plechami Snovidica. -- A  v uteshenie
skazhu -- ne byt' mal'chishke zdorovym i sil'nym, zato byt' vsemi uvazhaemym!
     Slyshavshie  ee  zasmeyalis'.  U  nas  bolee  pochitaemyh,   chem  udachlivye
ohotniki, ne najdesh',  hot' vse Pribolot'e obojdi. A kakoj ohotnik  bez sily
da zdorov'ya?
     --  Vpryam'  Hitrecom urodit'sya  nadobno, chtob  bez kreposti  i snorovki
uvazhaemym stat'! -- hohotali rodichi, a Snovidica obidelas':
     --  Glupcy!  Vy  uzh gnit' budete, a  on  --  oblaka dvigat' da s kazhdym
mesyacem narozhdat'sya! Byt' emu Bessmertnym!
     Kogda Bessmertnyh upominayut, tut uzhe ne do smeha, no  vse zhe vedun'e ne
poverili.
     Pravil'no ne  poverili  --  teklo vremya, neslis' gody,  a  lish' odno ee
predskazanie  sbyvalos' -- ne vodilos' u menya  sily i zdorov'ya... Mat', sidya
na krylechke, plakala, utirala solenye slezy raspisnym rukavom, kogda videla,
kak chuzhie  malyshi  po lesam begayut  da legkimi  lukami baluyutsya, a  ya v izbe
sizhu,  nosom hlyupayu, slaboj grud'yu  dohayu... Nikto so  mnoj  ne vodilsya,  ne
srodnilsya ya  s  pogodkami, vidat', ottogo  i boyalsya vseh, sharahalsya  ot nih,
slovno nezhit',  pryatalsya pod  lavku,  sverkal ottuda  ispugannymi  glazami i
vylezat'  ne zhelal, pokuda ne zakryvalas'  za  gostem dver'...  Mal'chishki uzh
sami v lesa za maloj dich'yu hodili, a ya i luk natyanut' tolkom ne umel.
     Otec  terpel-terpel i ne  vyderzhal --  otlupil menya  tak, chto vsya spina
bolela. Othlestal  s prigovorami o neradivosti i gluposti moej... YA brykalsya
pod otcovym  prutom,  mat'  zval... Ona, mozhet, i zastupilas'  by, da  samoj
nevterpezh stalo nasmeshki snosit', na chuzhih detishek, zdorov'em ne obdelennyh,
s krylechka lyubovat'sya. Ot  gorya-pechali zlilas'  na menya, rugala,  a zatem po
muzhninu primeru i pokolachivat' nachala, zastavlyaya  hot' nos na dvor vysunut'.
Lish' bez  tolku... Dlya menya strashnej vragov ne bylo,  chem rebyatnya, izdevkami
donimayushchaya. Stoilo  im uglyadet' menya  --  naletali  voron'em, bezhali sledom,
krichali:
     -- Glyan'-ka, Domovik vylez!
     -- A chto zh on hilyj-to takoj?
     -- Da u nego ispoloh vse zdorov'e unes!
     -- Oj, glyan'te, devochki, kakoj zamorysh!
     -- A ty za takogo zamuzh poshla by?
     --  Da  ya uzh luchshe za Leshaka  -- tot  hot' sveta  dnevnogo ne pugaetsya,
shtany so strahu ne mochit!
     Rezvilis' oni, tochno  molodye zver'ki, poteshalis',  poka ne vyskakivala
na dvor ozloblennaya mat' i ne gnala vseh doloj.
     S obidy ona ne  razbirala dazhe, chem  lupit da kuda popadaet, -- rebyatnya
udirala s voplyami, prihramyvaya  i prihvatyvayas' za pobitye boka... A ya opyat'
v izbu upolzal -- tam hot' kosilsya nedobro otec, a ne smeyalsya nikto...
     Sadilsya ya v ugol, krutil  derevyannye kukly  i vspominal duhov lesnyh, o
koih deti boltali. Kazalis' oni mne moguchimi, groznymi, no, pod lavkoj sidya,
ya sil'nee  okazyvalsya  -- poveleval imi, trepal kosmatye  borody,  stavil na
koleni... Mat' edva mogla menya ot igry  otorvat' -- ne zhelal ya pokidat' mir,
gde byl ne zamoryshem zhalkim -- povelitelem moguchim, ne hotel v svoyu strashnuyu
detskuyu zhizn' vozvrashchat'sya...
     I vzroslet' ne hotel, da vremya  ne umolish', ne priderzhish' -- stanovilsya
starshe... Uzh  i pod lavku ne  vlezal, i na dvor vyhodil pomalu --  starilis'
roditeli, uhoda  trebovali... A bolee  vsego zhelali oni  zhenit' menya. Tol'ko
gde takuyu duru  syshchesh',  chtob za  ubogogo  zamuzh poshla?  Ne dozhdalis' mat' s
otcom vnukov -- pomerli...
     Horonili ih vsem pechishchem, tri dnya triznovali... Vpervye  togda dovelos'
mne na lyudi pokazat'sya,  vpervye nasmeshek ne  uslyshat'... No v  molodye gody
svoe  gore bystro zabyvaetsya, a  chuzhoe  -- togo  bystree, i, spustya nemnogo,
posypalis' smeshki i zadorinki s  prezhnej siloj... Tol'ko nekomu bylo  teper'
za menya zastupat'sya...
     Starshie maloletok  rugali --  nehorosho,  mol, ubogogo obizhat',  a  oni,
potiraya uchenye roditelyami mesta, opravdyvalis':
     -- CHto on, slovno blazen', bez dela shastaet, na chuzhom gorbu zhivet? Hot'
by drova kolol, koli nichego drugogo ne umeet!
     Otvetit'  na eto  nichego ne mog --  ne bylo u menya dela. Semi  dnej  ne
prohodilo, chtob ne valilsya ya na polati v goryachechnom  ugare,  ne  kashlyal  pod
Grudnicej. Dazhe Snovidicyny zagovory s otvarami travyanymi malo pomogali.
     -- Tebe, malec, pobol'she po lesu hodit' nadobno da nochami pod devich'imi
oknami pesni pet' -- hvor' i otstupit... -- govorila  ona, natiraya moyu toshchuyu
grud' toplenym svinym zhirom. -- Les da lyubov' lyubuyu Lihoradku otvadyat...
     Suhie malen'kie ladoni krepko terli-drali  kozhu, napolnyali telo  nezhnym
teplom... YA by  i rad byl ee  poslushat'sya, no  pugal menya  les  -- pomnilis'
duhi, koih  eshche malyshom vydumal, koim borody trepal...  A  chto, kak uslyshali
moi igry, zataili obidu, zhdut, kogda na raspravu pridu?
     Ne mog ya ot takih myslej otdelat'sya -- edva stupal pod  temnye  zelenye
svody, zazhimalo strahom gorlo, ne hvatalo vozduha...
     -- Net tebe zdes' zhizni, -- vnov' vzdyhala Snovidica, vlivaya mne v  rot
gustoe aromatnoe zarevo. -- No ne pechal'sya -- pridet vremya, provedet tebya na
kromku rechnaya bereginya, tam okupyatsya tvoi mucheniya storicej...
     Pro kromku ya nichego ne  vedal,  a slushat' ee lyubil -- hotelos'  verit',
chto hot' gde-to sil'nym budu.
     Byla mne Snovidica slovno tetka rodnaya, da tol'ko goda so smerti materi
moej  ne  proshlo -- vygnali  ee  iz pechishcha...  Te vremena  mne  drugih luchshe
zapomnilis'. Dnya  ne prohodilo bez ch'ej-nibud' smerti, nochi -- bez krikov  i
placha... Rodichi, ot boleznej i  smertej odurev, na menya koso glyadeli: obidno
bylo -- ya, nikchemnyj, zhivu, a umelye da lovkie desyatkami ot nevedomoj  hvori
i Bolotnyh Duhov gibnut. Nekomu bylo sogret' menya da pozhalet'...
     Kogda  vernulas' Snovidica  ya,  hot'  i  ele  dyshal ot kashlya, pervym ee
vstrechat'  vybezhal.  Vybezhal, da  tak i obomlel -- predala  ona menya! Otdala
svoyu lyubov' gluzdyryu  nesmyshlenomu so  strannym  nechelovech'im vzglyadom.  Vse
videli, kak ona ego k sebe prizhimala; poprobuj-ka obid' -- glaza vycarapaet!
Menya ne zametila dazhe, proshla mimo so svoej dragocennoj noshej.
     --  CHuzhak...  CHuzhak... --  sheptalis'  baby, a mne  eto slovo  bylo  chto
bal'zam  na  ranu  --  pust'  nenavidyat ego, pust' gonyat,  kak  menya  gnali!
Poslednee teplo on u menya ukral, poslednyuyu veru!
     Ego  i gnali,  i nenavideli,  a pushche boyalis'  --  dikij ros  mal'chonka,
slovno nezhit' bolotnaya. Pryatalsya  ot chuzhih glaz, da ne tak, kak ya. Straha ne
vedal...  Pyati let odin v  tryasiny hodil, a na teh, chto donimali, cykal zlo.
Vse emu vragami byli, no zadevat' opasalis' -- mal volchok, a  zubki  ostrye,
mozhet i poranit' nenarokom...
     YA zlilsya  na mal'chishku i strashilsya  ego... A bol'she  --  zavidoval.  Ot
zavisti i reshil  hot' v  chem-to  ego luchshe stat' -- dobyl iz  otcova sunduka
telyatinu s vyreznymi  runami, prinyalsya vtiharya gramote uchit'sya.  Delo u menya
ne  srazu i ne sporo, no  dvinulos'  -- osvoil pomalen'ku znachki neponyatnye,
koimi pestrela telyatina, v slova ih skladyvat' navostrilsya...
     Raz tak uvleksya,  chto ne uslyshal  dvernogo  skripa, ne zametil pozdnego
gostya. A gost'  pochitaem  byl, ne  men'she Starejshiny... Iz uvazheniya k  godam
pochtennym da mudrosti velikoj klikali ego  Starikom,  a  istinnoe imya  davno
zapamyatovali...  Prishel on  togda  na  slabyj  svet,  chto  so dvora  uvidal,
ispugalsya --  sluchilos'  durnoe, koli  posredi nochi  kto-to  luchinu zhzhet;  a
zastal menya nad runami -- tak zamer v dveryah, nablyudaya, kak kovyryayu palochkoj
po  telyatine, silyus'  znakomye  znachki  povtorit'.  Glyadel-glyadel,  a  potom
skazal:
     -- U tebya, otrok, um est' i pamyat'... Pojdesh' zhit' ko  mne, pis'menam i
schetu uchit'sya?
     U  menya  s perepugu dyhanie zashlos'... Telyatina  na pol popadala,  ruki
zatryaslis'...  Stydno stalo,  a za  chto  --  ponyat' ne mog...  Zalopotal  ya,
opravdyvayas', slov ego ne slushaya, a kogda urazumel ih  --  sovsem napugalsya.
Kak zhe ya,  nikchemnyj da glupyj, s etakim  mudrecom zhit' budu? Ved' dnya on ne
vyderzhit -- pogonit proch'! Rodnye otec s mater'yu ele terpeli...
     A tak hotelos' pojti so Starikom, postich' ego premudrosti...
     Vysilsya  on  nado  mnoj  --  surovyj,  belyj,  s  borodoj  do  poyasa, s
glazami-izumrudami --  terpelivo  otveta  dozhidalsya. Naprasno --  ya i  slova
vymolvit' ne mog, lish' mychal, budto bez®yazykij.
     Starik plechami pozhal, na  posoh opersya, sobralsya uhodit'.  Ozhglo  ognem
prozrenie --  ne budet  mne  zhizni  bez ego nauki! Neuzhto promayus' v  temnoj
roditel'skoj   izbe,   po  znachkam  slova  sobiraya?  Hotelos'  srazu   slova
skladyvat', samomu runy pisat', na vse voprosy otvety znat'...
     YA shlepnulsya  pered Starikom  na koleni,  uhvatil  ego  za kraj  rubahi,
promychal cherez silu:
     -- Voz'mi menya! Vek bogov za tebya molit' budu! Voz'mi...
     -- Poshli... -- otvetil on prosto.
     YA i poshel. Runy  vzyal da poshel cherez vse  pechishche, nasmeshek ne slysha, po
storonam ne glyadya...
     S etogo momenta perevernulas'  moya  zhizn', zaigrala  kraskami svetlymi,
yarkimi...  I  mir vokrug okazalsya  vovse ne  takov, kakim ran'she videlsya, --
vsemu  svoe  ob®yasnenie nashlos'. Starik mne  lenit'sya  ne  daval -- po vesne
zoryami  taskal k Snovidice, zastavlyal s nej vmeste  travy sobirat', svojstva
da vremya sbora ih zapominat'. Kazhdoj trave lish' odno vremya podhodilo...
     Nochami vytyagival na dvor, tykal pal'cem v nebo, bormotal:
     -- Glyadi,  synok.  Vidish',  blestyat zvezdy yarko sred'  leta -- znat', k
zhare.  Mlechnyj put' gorit tochno ognem -- dobrogo dnya  zhdat'  nadobno... Koli
zametish'  vozle  zvezd krugi  chernye  -- byt'  dozhdyu da  nenast'yu... A v koyu
storonu luchi ot zvezd dlin'she -- ottuda i Pozvizd pridet...
     Govoril Starik bystro, dvazhdy ne povtoryal -- s raza  zapominat' nadobno
bylo. YA zapominal i zdorov'em  krepchal. Vidat', obidelas' hvoroba, chto zabyl
pro nee za novymi delami, vot i otstala...
     A  odnazhdy,  po  zime, dostal  Starik  iz  bol'shogo  sunduka  zabotlivo
obernutye beresty da telyatinu s chudnymi, mne nevedomymi runami...
     -- Vot, -- skazal, -- vsya zhizn' Pribolot'ya nashego,  ot  Bolota  do sego
dnya.  CHto mnoj pisano,  a chto lyud'mi, davno  pochivshimi, dazhe imeni svoego ne
ostavivshimi... CHitaj, razbiraj da lyudej ponimat' uchis'. Nauchish'sya -- boyat'sya
perestanesh'...
     Veril ya emu togda il' net, sejchas uzh ne upomnyu, a ot teh run otorvat'sya
ne mog. Vstavali iz zakoryuchek i chertochek velikie deyaniya, podnimalis' mudrye,
sil'nye lyudi,  smotreli dobrye, moguchie bogi... Kak mechtalos' hot' glazochkom
na te vremena glyanut', hot' slovechkom s moguchim Bolotom peremolvit'sya!
     Vsyu  zimu  ya nad runami  sidel, a vesnoj  sluchilos'  nezhdannoe... Sred'
pogozhego  veshnego  dnya zakolotilsya  kto-to  v  nashu  dver',  zadyshal tyazhko u
poroga...
     Starik dela otlozhil, prislushalsya.
     -- Vojdi, kto by ni byl  i kakie by vesti ni  nes!  --  velel prishel'cu
nevedomomu.
     Dveri raspahnulis', zaklubilsya na  poroge moroznyj  par, a posredi nego
--  znakomec  da obidchik  moj prezhnij  -- pogodok Horek... Na menya  on  i ne
glyanul, v nogi Stariku buhnulsya:
     -- Spasi, rodimec! Razberi po sovesti! Ostanovi! Otec mamku... Ub'et!
     Starik   poglyadel  na  ego  ispoloshnoe  lico  da  na  tryasushchiesya  ruki,
pomorshchilsya:
     --  A rodichi na  chto?  Neuzhto ne  mogut revnivca pristrunit'?  Otec-to,
nebos', opyat' za staroe vzyalsya?
     Horek vshlipnul, kivnul. YA ego ni razu  takim ne  videl, da i k luchshemu
-- ne  iz teh on, kto svoi  slabosti proshchaet. Otygrayutsya na  moih bokah  ego
slezy... Luchshe by ya srazu ushel, ego ne zamechaya...
     Starik sopel,  nedovol'no  pokryahtyval,  ne  hotel  na moroz  vyhodit'.
Starost'  vsem  nelegka,  a  posle  vos'mi  desyatkov vesen  vovse  nevmogotu
stanovitsya... Kryahtel on, korchilsya i vdrug poveselel neozhidanno:
     -- Vot, Hitrec, i tebe delo syskalos'...
     A  daby  ne  schel  ya  ego  slova shutkoj,  shvyrnul  na  moi plechi teplyj
polushubok.
     Horek  ustavilsya  na menya  tochno  baran  na novye vorota, dazhe  plakat'
perestal. YA ne men'she  ego  truhanul i  rasteryalsya, no  Stariku perechit'  ne
posmel -- vyshel za dver'. Horek za mnoj... Tak i dobralis' do ego izby  -- ya
vperedi, s glazami  slovno ploshki,  on -- na dva shaga pootstav,  s vysohshimi
dorozhkami slez na tolstyh shchekah...
     U  kryl'ca  uzh tolpilsya  narod,  sudachil -- ub'et  Klemen' zhenu il'  ne
ub'et...  A  iz-za  dverej tak  krichali  da  gremeli, slovno ne dvoe v  izbe
dralis' -- dyuzhina. Podmyvalo menya plyunut' na vse i opromet'yu proch' kinut'sya,
no ne  smel Starika  podvesti --  chto o nem  podumat' mogut, koli ya ot  dela
ubegu?
     YA k samym dveryam protisnulsya, vslushalsya -- hot' chto razobrat'...
     -- Ub'yu,  zmeya!!! -- gremel Klemen', a Sipachiha  lish' plakala  da vyla.
Gorestno tak, chto shevel'nulas' obida i bol' za nee -- gotov ya  byl razorvat'
na kuski izuvera, ee bit' reshivshegosya...
     Nash rod ot zhenshchin poshel -- imi slaven! Nel'zya sosud dragocennyj, v koem
zhizn' chelovecheskaya zarozhdaetsya, kulakami butuzit'!
     -- A nu otpiraj! -- zavopil ya.
     Rodichi za spinoj stihli. YA ih ne videl, chuyal lish' --  krutyat pal'cami u
viskov: duren', mol, ne v  svoe delo  lezet... Sami oni takovy! Siloj  vzyat'
boyatsya,  a umom da  hitrost'yu -- kishka tonka! Da ladno, etogo dobra ya  uzh  u
Starika ponabralsya... Glavnoe, ne podveli by, kogda  sila na silu pojdet, --
ne sdyuzhit' mne suprotiv Hor'kova otca...
     Nabral  ya v  grud'  vozduhu  pobol'she, zaoral, starayas' golos  pogrubee
sdelat':
     -- Davaj, Klemen'! Lupi ee, stervu! A ty, zmeya, syuda vyjdi -- ya-to tebya
pohleshche muzha prouchu! Vovek ne zabudesh'! Idi syuda, govoryu, a to pozhaleesh'!
     Sperva Klemen' ne uslyshal menya, a  posle zatih, prislushivayas'. Tut ya uzh
sovsem rasstaralsya:
     -- Gadyuka polzuchaya! Bej ee, Klemen'! Lupi!
     Ot straha  u  menya  golos  i vpryam'  siplym stal.  Klemen' ne  priznal,
vykliknul cherez dver':
     -- Ty kto takoj, chtob mne da moej zhene ukazyvat'?
     -- Ha, tvoej! Mozhet, ona bol'she mne zhena, chem tebe, durnyu nabitomu!
     Klemen'  i bez togo  krepkim umom ne otlichalsya, a teper' vovse ozverel.
Ono  ponyatno  -- chto  zhenu lupcevat',  kogda stoit  da  smeetsya na poroge ee
polyubovnik?!
     Dver'  chut'  vmeste  s  pritolkoj ne  vyletela  --  tak raspahnulas'...
Klemen' vyvalilsya  na kryl'co, ustavilsya osolovevshimi  ot  gneva da medovuhi
glazami na menya, a potom  po tolpe imi zasharil  -- nikak ne  mog ponyat', kto
nad nim izdevalsya... Tut  menya  um-to  i pokinul...  Ne mudreno  oshalet'  so
strahu, kogda navisaet nad  toboj detina v  poltora arshina  rostom da  hochet
tebya zhiv'em v zemlyu vryt'...
     Pomorgal ya na nego glazami, da i lyapnul:
     -- Dobrogo zdorov'ya tebe, hozyain...
     Glupee  ne pridumaesh',  no s  perepugu  i  bol'shuyu  glupost'  sotvorit'
nedolgo.
     Golosok  menya podvel  -- zasipel.  Klemen' ponyal  -- obmanuli,  ryknul,
rinulsya na menya. Bogi  strashnogo ne popustili -- popyatilsya ya da zacepilsya za
shcherbinu v doske, shlepnulsya  nazem'. A  Klemen' mimo  proletel  -- rodicham  v
ruki. Te dolgo dumat' i myat'sya ne stali  -- s®ezdili paru raz po osolovevshej
rozhe da skrutili buyanu ruchishchi za spinoj... YA  na nih glyadel, holodnym  potom
oblivalsya, ne zamechal odobritel'nyh vzglyadov, na menya ustremlennyh...
     Horek  povolok   beschuvstvennoe   telo  otca  obratno  v   izbu,  narod
rashodit'sya stal,  o  moej  hitrosti  boltaya,  kak vdrug  vyskochila iz  izby
zhenshchina.  Malen'kaya, izmyataya,  s  krovavymi pyatnami na rvanom sernike --  ne
srazu i priznal v nej Sipachihu.
     -- Milen'kij, -- buhnulas' mne v nogi, -- rodimyj! Da hranyat tebya bogi!
     -- Mama! -- Horek otca brosil, k nej podskochil.
     -- Klanyajsya, synok! Klanyajsya... -- gnula ona ego golovu iscarapannymi v
krov' rukami.
     Horek  podnyal  ee  zabotlivo,  povel  k  kryl'cu,  a  u  samogo  poroga
oglyanulsya:
     -- Prosti za prezhnee. Koli nuzhda kakaya budet -- obrashchajsya, ne podvedu.
     On, i verno, nachal za mnoj ten'yu hodit', lyubyh obidchikov otvazhivat', da
tol'ko  perestali  menya  obizhat'.  Sluhi u nas, v  Pribolot'e, chto  veter --
letyat,  ne  usmotrish'.  Vskore  po  vsem pechishcham  raspolzlas' vest' o  novom
mudrece, chto samogo bol'shogo muzhika povalil... YA poverit' ne mog, kak bystro
iz ubogogo i nikchemnogo v mudreca prevratilsya, lish'  divilsya  nepostizhimosti
lyudskoj...
     A lyudi  ko  mne  prihodit' stali. Kto s  bedoj,  kto za  sovetom, a kto
prosto o  zhizni  posudachit',  voprosy  zadat'.  YA tushevalsya sperva, a  posle
privyk, dazhe zagordilsya soboj --  takim  nuzhnym chelovekom stal!  Starik  pro
udachi moi slushal  s polatej  -- hvoryj  lezhal, -- ulybalsya  v borodu. Tak  i
pomer s ulybkoj...
     A edva umer on -- pozvali menya k Starejshine.
     Gore glaza zastit -- ne videl ya, kogda shel,  ni roskoshi, ni  prostora v
dome Starejshiny. Da  i  chelyadi,  za spinoj shepchushchejsya, ne zamechal... Ochnulsya
lish'  ot  vlastnogo golosa, slovno  grom  nado  mnoj progremevshego.  Vskinul
golovu, uter slezy s glaz  i obomlel.  Sidel  peredo mnoj  sam Starejshina --
moguchij, groznyj, vsemi  pribolotnymi  pechishchami pochitaemyj...  Malo togo chto
sam on strashil,  tak eshche navisala nad  ego golovoj  oskalennaya volch'ya past',
slovno preduprezhdaya -- ne lyubit zdeshnij hozyain shutit' i boltat' popustu.
     A u nog  muzha pristroilas'  nevysokaya  ladnaya  zhenshchina.  Glaza  teplye,
figura myagkaya,  kozha  --  barhat zamorskij! Vse vedali -- zhena u  Starejshiny
krasavica,  da mne ee videt' ne dovodilos' prezhde, vot i ostolbenel ot takoj
krasy...
     --  Naslyshany  my o tvoem  gore. -- Golos u Pravyashchej okazalsya glubokim,
laskovym. Grel, budto vesennee solnyshko, bez zhara. -- Plachem s toboyu vmeste,
no ne dlya pechali zvali tebya -- dlya radosti...
     YA ploho soobrazhal, hlopal glazami, pyalilsya na oskalennuyu  volch'yu mordu.
ZHenshchina ulybnulas', prodolzhila:
     -- Vchera,  na  zare,  razreshilas'  ya ot bremeni.  I, uzhe  ne  sderzhivaya
gordost', zakonchila:
     -- Mal'chikom!
     A ya, soboj zanyatyj, i ne znal nichego!
     Starejshina ostanovil ee, edva shevel'nuv pal'cami.
     --  Bogi  szhalilis' -- podarili mne syna,  kogda uzh sovsem otchayalsya. On
dlya menya -- bozhij  dar. Lyudi  o tebe  mnogoe  boltayut, slavyat  i um tvoj,  i
smekalku.  Tebe i chest' okazyvayu -- nareku syna tem  imenem, kakoe izberesh'!
Da uchit' ego budesh' vsemu, chemu sam uchen!
     On smotrel pristal'no,  buravil vzorom, slovno zhdal ot  menya chego-to...
CHego?
     YA  sililsya  urazumet'  i ne mog. Gore  eshche  szhimalo  serdce, a, radost'
poverh nego legla -- vovse primyala...
     --  Blagodari, tupica!  --  cyknuli  otkuda-to  szadi.  YA  oglyanulsya...
Poplyli steny, smeshalis'  lica, dazhe boli ot padeniya ne  pochuyal. Ochnulsya ya v
opustevshem dome  Starika. Kachalos' pred  glazami smorshchennoe lico  Snovidicy,
pahlo travami. Zahotelos' rasskazat' ej vse, da yazyk ne slushalsya.
     Ona zagovorila pervoj:
     -- |h, Hitrec, nevedomo, spas  tebya Starejshina il' pogubil. Dazhe  ya  ne
znayu.  Vedayu tol'ko,  chto etomu  mal'chiku imya ne nadobno. Mnogo u nego budet
imen, no ty vse zhe potesh' Starejshinu, nazovi rebenka Slavenom -- i zvuchno, i
krasivo...
     --  Kakih  imen?  Pochemu mnogo?  --  udalos' prohripet'  mne. Snovidica
berezhno pripodnyala moyu golovu, podnesla k gubam chashku s zel'em.
     -- Pej, pej da ne slushaj glupuyu ved'mu.
     YA  pokorno  vsosal  vnutr'  otvratitel'nuyu  vonyuchuyu  zhidkost'.  Otlegla
tyazhest' s dushi, poplyli pered glazami videniya...
     Snilsya mne  Starik  v prizrachno-belyh odezhdah. "Slaven, -- govoril on i
ulybalsya. -- Slaven..."
     A nautro prosnulsya ya uzhe s imenem na ustah. Starejshine ono glyanulos' --
myal ego na sluh i tak, i etak, prikidyval: "Slaven, Slaven, Slaven..."
     -- Verno boltayut lyudi -- umen ty, --  skazal nakonec. --  Byt' tebe pri
moem syne nastavnikom...
     Razve mog ya kogda  o takoj chesti  mechtat'?! Ne mudreno, chto  vsyu dushu v
mal'chonku vkladyval, -- samolyubie da tshcheslavie svoe teshil.
     Slaven ros bystro. Goda leteli slovno  pticy  -- vrode tol'ko chto  byli
ryadom, glyad' -- a uzh edva vidneyutsya za oblakami...
     Kak  vyshlo,  chto  privyazalsya  ya  k  upryamomu,  umnomu  i   svoenravnomu
mal'chishke? Kak rastopil on moe serdce, chem slomal led, ot drugih otdelyayushchij?
Mozhet, sluchilos' eto, kogda poteryal on mat' i pribezhal ko mne -- ispugannyj,
drozhashchij, no po-prezhnemu upryamyj?  On tak i  ne zaplakal togda... Po-svoemu,
po-mal'chishech'i borolsya so smert'yu, roditel'nicu otobravshej, i pobedil, pust'
hot' v malom...
     Byli te gody  dlya  menya budto  medovuha pereprevshaya,  sladkimi -- opyat'
lyubil, i gor'kimi -- tail  ot vseh etu lyubov'. Slaven byl synom  Starejshiny;
kak  smel ya mechtat', chtob stal on  moim synom? Vnov' ya nachal boyat'sya: ne  za
sebya -- za nego, molodogo, goryachego, nesmyshlenogo...
     Verno,  potomu i drognulo nedobrym predchuvstviem  serdce v tu  strashnuyu
noch', kogda zavopila  Snovidica, lyudej k kostrishchu  sobiraya...  Szhalos', bedu
chuya...



     Golos u nashej Snovidicy -- chto  ohotnichij  rog, koim  po  vesne olen'ih
matok prizyvayut. Uzh esli zagolosit ona -- vse pechishche  na nogi  podnimetsya  i
sbezhitsya slushat', o  chem oret  staruha. Na chto otec  moj udal da smel byl, a
uslyshal  sred'  nochi  ee  vopli  --  vskochil,  zaoziralsya  ispuganno.  Redko
Snovidica  o dobrom veshchala, chashche bedy da  neudachi predrekala. A v etu noch' i
vovse spyatila.
     --  Vstavajte, lyudi dobrye! -- klikala. -- Vstavajte i vnimajte Knyazh'ej
vole! Vstavajte dlya radosti!
     Vstavajte  dlya  pechali! Sam  Knyaz'  izbrannyh ukazhet! Ugol'nym  krestom
otmetit!
     Polugolye da perepugannye lyudi povyskakivali iz domov, rinulis' na svet
kostra. Lica u vseh pomyatye, ispoloshnye -- sred' nochi podnyala staruha  da  i
ne  sluchalos'  eshche takogo,  chtoby  sam  Knyaz'  Ladozhskij  k  bolotnomu  lyudu
obrashchalsya! Vesti iz dalekoj  Ladogi byvali, konechno,  i ukazy Knyazh'i vedun'ya
chasten'ko vyklikala, a zhili  vse zhe svoim umom da  po svoej sovesti.  Ladoga
daleka, ne pojdesh' k tamoshnim boyaram sud vershit',  vot i shagali, chut' chto, k
moemu otcu, klanyalis' emu v nogi:
     -- Rassudi, Starejshina. Reshi delo mirom.
     Otec i sudil, kak umel -- tverdo da surovo. V nashih krayah inogo suda ne
priznayut  --  ne vyzhivesh'  v  Pribolot'e bez  strogogo zakona. Otec v pechishche
nashem  -- i pravda, i dolya, i edinstvennaya nadezha v bede. Dazhe Snovidica ego
pochitala, govorila mne, kogda eshche mal'chishkoj byl:
     -- Svetla  golova  u  tvoego batyushki, pravdivo  serdce, uchis',  poka ne
poveli bogi v dal'nij put' da imya ne smenili.
     YA  ee  ponyat'  ne  mog.  Bogi...  Put'... Imya...  Glupost'  kakaya-to...
Nravilos' mne imya Slaven, koim narek menya uchenyj muzh, Hitrec, i menyat' ego ya
ne sobiralsya. Dlya chuzhih, pravda, inogda inoe imya skazyval, chtob ne navredili
nenarokom. Istinnoe imya -- slovno bresh' v  shchite -- vsyakogo  uyazvimym delaet.
Vot tol'ko neznakomcy v  Pribolot'e  redko poyavlyalis', da  i te  iz  dal'nih
bolotnyh pechishch.
     YA  Snovidicu slushal, a sam mechtal udrat' poskoree ot gryaznoj poluslepoj
staruhi  v gustoj lesok, chto primostilsya po  krayu pechishcha, zamanival  raznymi
dikovinkami. A ona uderzhivala:
     -- Uchis' -- sgoditsya nauka v  dolgoj  zhizni... Nadoedala azh do koloty v
bokah! Mozhet, potomu i ne lyubil ya ee... I golos ee gromkij ne lyubil...
     A  nynche nessya on po pechishchu, szyval narod, trevozhil otca. Ispokon vekov
povelos' popered vsego lyuda otcu moemu vesti dostavlyat'. On pokoj  da mir  v
Pribolot'e bereg,  on  i reshal, nado  li ostal'nym  Snovidicyn bred slushat'.
Potomu i vstrevozhilsya ne na shutku, zaslyshav ee vopli.
     --  Pochemu ona  ne  prishla ko  mne?  Pochemu  ne  prishla?  --  povtoryal,
toroplivo  natyagivaya  krasnuyu  srachicu, chto v  sunduke na  prazdnichnyj  den'
hranilas'.  On speshil, a  ya  i  togo bolee --  hotelos' ran'she vseh  novost'
uznat', otca operedit'.
     Poluodetym  vyletel na kryl'co, ustavilsya,  pytayas' razlichit' v  blikah
plameni znakomye lica. Tol'ko  vse odno  --  ne razobral. Ogon' slepil, da i
lyudi ne stoyali na meste -- pereminalis', peregovarivalis' trevozhno...
     Otec ne zaderzhalsya, vyshel sledom -- chinnyj, stepennyj, kak obychno, i ne
poverish',  chto  tol'ko  mig nazad kidalsya  iz ugla v ugol, putalsya v dlinnoj
rubahe. YA zalyubovalsya, na  nego glyadya,  i lyudskoj gomon stih; lish' Snovidica
tryapichnym komom krutilas' vozle kostra, bormotala chto-to bestolkovoe.
     -- Govori, -- prikazal ej otec.
     Umel  on  prikazyvat'   --  ostanovilas'   vedun'ya,  vyglyanula   iz-pod
skryvayushchih bezobraznoe lico tryapok, zasmeyalas' pisklyavo:
     -- Ne  speshi,  Starejshij! Ne po nravu tebe pridutsya moi slova. Za to ne
menya -- Knyazya vini...
     Otec kivnul, dazhe ulybnulsya slegka, no pal'cy pobeleli, mertvoj hvatkoj
szhali derevyannye perila.
     -- Tvoya  volya! -- Snovidica vskliknula, zametalis'  otgoloski v dal'nej
temnote,  zashevelilis',  pojmannye tajnymi duhami. -- Slushajte, lyudi! Mogucha
druzhina Knyazya Meslava! Slavnye v nej horobry! Nemnogie udostoeny chesti Knyazyu
da  rodnoj  zemle  sluzhit',  a  sej  noch'yu  chest'  eta  na  nash  rod  lyazhet!
Dostojnejshih  izbral Knyaz'!  ZHdet Ladoga izbrannyh!  Zovut ih dorogi, bogami
ukazannye! Slava mudromu Knyazyu, otmetivshemu synov bednogo nashego roda...
     Ona vse voshvalyala Meslava, a u menya ot  predchuvstviya  serdce  zashlos':
neuzhto sud'ba  dobraya  vypala -- v  Knyazh'ej  druzhine voem  byt'? Pust'  hot'
molodshim,  -- vremya  projdet,  vyrastu,  stanu  imenitym  horobrom,  o  koem
baenniki pesni budut skladyvat' i po gorodishcham nosit'. Silen ya, zdorov, da i
godami ne maloletka soplivyj -- neuzheli vsyu zhizn'  mne v bolote sidet'? Net,
ne dlya  togo  ya na svet rozhden,  chtob tiho da  mirno  sostarit'sya,  a  potom
pomeret' v bezvestnosti, ostaviv za soboj detishek vyvodok!
     Ustavilsya  ya na kostlyavyj Snovidicyn palec  vo vse glaza, zhdal, vot-vot
ustremitsya on  ko  mne, narisuet na lbu  ugol'kom chernyj  krest;  da  tol'ko
prohodila staruha  mimo i  menya slovno ne zamechala. Tut-to i  vspomyanul svoe
neuvazhenie k  Snovidice. Prishlo zapozdaloe raskayanie. A s nim vmeste i strah
-- ne vyberet menya vedun'ya! Naperekor Knyazyu pojdet, a ne vyberet! Pripomnit,
kak udiral ot ee nudnyh nastavlenij, kak pri vstreche zamechat' ne zhelal...
     Snovidica  shla  po krugu, sharila bel'mami po zastyvshim licam,  a  potom
slovno ozarilas' iznutri, vybrosila  vpered ruku, nachertala legkim dvizheniem
dva kresta. Odin --  na  velikane Medvede, a  drugoj -- na Lise, vozle  nego
pritulivshemsya.  Brat'ya  dolgo  dumat' ne stali  -- pereglyanulis' mezh  soboj,
kivnuli  drug  druzhke  i  shagnuli  v krug.  Znachit, odobrili  Knyazhij  vybor,
soglasilis'... Oni  eshche  i  shagu  ne  sdelali, a uzh  zaohalo,  zastonalo vse
pechishche. Ne chasto vspominal  o  nas Meslav, a  vybor  sdelal -- luchshe nekuda!
Takih lovkih ohotnikov i  sledopytov, pochitaj, vo vsem Pribolot'e ne syshchesh'.
Tyazhelo bez nih budet zimovat'. Vo vsem horoshi byli brat'ya. Ogromnyj  Medved'
vsej  detvore -- uslada. Ruki  u nego zolotye i serdce dobroe, nezlobivoe. A
Lis hot' i yazva  prilichnaya, da lyuboe  vesel'e bez  nego kak-to  ne ladilos'.
Proshloj  osen'yu  uhodili brat'ya v Tryasinu, za zmeej Skoropeej, tak  opustelo
bez nih pechishche, osirotelo. Zato kakoj prazdnik byl, kogda vernulis'!
     Grudnoj  zhenskij golos prorvalsya  skvoz'  voj  tolpy, nozhom polosnul po
serdcu:
     --  Ne pushchu!  Milen'kij,  ne  slushaj ty ee, ved'mu  staruyu.  Vret  ona,
serdcem chuyu. Ne hodi ty v Ladogu!
     Rosyanka  iz tolpy  vyrvalas',  beloj pticej  upala  Medvedyu  na  grud',
zabilas' v slezah:
     --  Ne hodi! YA za  tebya zamuzh  pojdu, kak ty  hotel, dom spravim, detej
zavedem. Vse dlya tebya sdelayu, tol'ko ne hodi k Meslavu!
     Pyshnye ryzhie  volosy,  vybilis'  iz-pod  platka, oputali Medvedya, belye
pal'cy somknulis'  na  shee.  Vot  tebe i  nepristupnaya krasavica -- kamennoe
serdce!  Na vse  Pribolot'e slavilas' devka  spesivym nravom. A eshche krasotoj
divnoj. Mozhet, potomu i ne perevodilis' u nee vozdyhateli... Radi Rosyankinoj
prihoti  mnogie ot  zhizni otkazyvalis',  ne to chto ot  Knyazh'ego priglasheniya.
Neuzhto Medved' ot etakoj devki otstupitsya?
     Tolpa stihla, ozhidaya.
     Ohotnik  opustil ruki,  ponurilsya.  Lis  vylez vpered,  zaslonil  soboj
brata:
     --  Ne pozor'sya,  devka! |k povisla  --  ne  otodrat'. Muzhik za velikoj
chest'yu idet, ne vsyakogo Knyaz' k sebe prizyvaet...
     -- Da  chto ty  o chesti znaesh',  chuma  bolotnaya?!  -- Rosyanka razomknula
ob®yatiya,  ugrozhayushche vystaviv  skryuchennye  pal'cy, prygnula k  Lisu.  Medved'
lovko obhvatil ee tonkuyu taliyu, proburchal vesko:
     -- Delo reshennoe. Byt' mne voem.
     Devka  srazu i  snikla,  osela,  tiho  vshlipyvaya, u ego  nog --  tak i
ostalas'  tam malen'kim,  zhalkim komochkom.  U Medvedya shcheki  dergalis', a  ne
dvigalsya, ne podnimal ee -- stoyal, tochno istukan kamennyj...
     YA na  nih zaglyadelsya,  pro  vse  zabyl,  potomu  i  ne uslyshal tyazhelogo
otcovskogo vshlipa.
     -- Ty! -- Kosnulsya moej shcheki suhoj palec, narisoval dolgozhdannyj krest.
Snovidica uzh  na chto gluha,  a vzdoh otca rasslyshala,  uhmyl'nulas'. -- Volya
bogov, Starejshina, volya Knyazya.
     Otec pechal'no zaglyanul mne v glaza.  Ne  zamechal ya  ran'she v  nih takoj
ustaloj tyazhesti.
     -- CHto skazhesh', syn?
     CHto  ya mog  skazat'?  Klokotala  vo  mne  bezuderzhnaya radost',  rvalas'
naruzhu, budto na kryl'yah vetra -- Stribozh'ego vnuka. Kak sderzhat' ee?
     Ne zastavili menya  zadumat'sya pechal'nye otcovskie  glaza, ne ostanovili
vzory rodichej.
     -- YA uhozhu!
     Snovidica  rashohotalas',  tochno vorona zakarkala. Otec pomutnel licom,
hriplo vydavil:
     -- Bud' po-tvoemu, -- i, obryvaya smeh Snovidicy, velel: -- Dal'she!
     Vskruzhila mne golovu  udacha --  i dumat'  ni o chem ne mog, krome kak  o
bitvah  da  slavnyh podvigah. Ne  srazu ponyal, s chego zavyli vdrug vse devki
horom,  zagolosili, budto  po  pokojniku.  A prismotrevshis', uzrel  ugol'nuyu
otmetinu na shcheke Beguna. Izbrannyj...
     Mimo nego ni  odna devka ne prohodila, da i te zaglyadyvalis', chto davno
uzh devichij venec na vysokuyu kiku smenili. CHego osobennogo nahodili oni v ego
golubyh,  tochno  rassvetnoe  nebo, glazah, v shirokoj ego  doverchivoj ulybke?
Pochemu  ne  mogli  uderzhat'sya, chtob ne provesti  laskovo po svetlym  l'nyanym
volosam?  Mozhet,  manil dannyj emu  bogami  chudnyj  golos  da idushchij iznutri
dobryj svet?
     Roditelej  Beguna  i vsyu ego sem'yu pyat'  let tomu pokosil bolotnyj mor.
Sirotu,  pevuna golosistogo, dazhe nezhit' bolotnaya zhalela, vot i povadilsya on
po  sosednim  pechishcham vesti raznosit'.  Sud'ba  ego ne  balovala, zato  lyudi
privechali. Ego snorovkoj da umeniem mnogie zhizni spaseny byli, mnogie pechishcha
u  Hozyajki Bolotnoj  otvoevany.  V  Maloj  Ladozhke  ego do  sej  pory, budto
boyarina, privechali, a ved' uzhe tri goda kak otstoyali selo... Begun togda vsyu
noch' po  bolotu bezhal,  speshil upredit'  o toplyakah, chto na  Ladozhku napali.
Uspel... Nashi, ego vesti vyslushav, vooruzhilis' kto  chem mog  da pomchalis' na
vyruchku.  Toplyakov zagnali obratno  v boloto, a pechishche ot nezhiti ochistili. V
to vremya Beguna malo kto znal, a teper', pozhaluj, net v Pribolot'e cheloveka,
s koim  emu ne dovelos' by vstretit'sya.  Vse  emu chem-to  obyazany, vezde emu
rady. YAzyk  u pevuna  podveshen slavno, umeet  znakomcev zavodit' i  govorit,
budto  by s pisanogo  chitaet, darom chto negramotnyj.  Umen da horosh, -- chego
eshche devkam nado! Vot i voyut-ubivayutsya...
     Snovidica  legko podtolknula ego  k kostru. On  ulybnulsya, proskol'znul
nevesomoj  ten'yu, pristroilsya ryadom s  brat'yami.  Stoyali oni, slovno vlitye,
plechom  k plechu, lish' ya  -- na otshibe, pod  otcovskoj zashchitoj. Stydno stalo,
shagnul vpered, v svetlyj krug, i pokazalos', budto na rovnoj pustoshi golyshom
ochutilsya  -- negde  skryt'sya ot ispytuyushchih glaz, nekuda  spryatat'sya...  Otec
pochuyal moj strah, priderzhal za ruku:
     --  Slushajte,  rodichi! K Ladoge  put' dalek  da  nevedom. Stavlyu ya syna
moego, Slavena, izbrannikami  Knyazh'imi  verhovodit' da  proshu na to soglasiya
vashego.
     Tolpa  zagudela, zasheptalas' na raznye golosa. Vystupil  vpered Hitrec,
sklonilsya, zatryas korotkoj borodenkoj:
     -- Bud' po-tvoemu, Starejshina.
     I  pokosilsya  na menya  kak-to  stranno,  budto  ne obradovalo  ego  moe
izbranie.  Dazhe  obidno stalo -- sam ved'  skazyval  o muzhah doblestnyh da o
bitvah  velikih. Sam tverdil,  chto  voev, luchshe  sloven,  na  vsem svete  ne
syshchesh'.  Uchil: "Soputstvuet schast'e lish' sil'nym da  smelym, a s inymi ne po
puti emu..." Kak v nashih bolotah sil'nym da smelym stanesh'? V luchshem raze --
ohotnikom udachlivym. A ohotnik voyu ne cheta...
     -- Tebe,  syn, vatagu  v  Ladogu  vesti,  tebe za zhizni  ih otvet pered
Ladozhskim Knyazem derzhat'. -- Otec smotrel strogo,  a guby krivilis',  slovno
zaplakat' hotel da ne mog -- razuchilsya za dolgie gody, bez slez provedennye.
-- A chelyadi sej klanyat'sya tebe, kak mne klanyalis'.
     Znachit,  byt'  mne  dlya izbrannyh  Starejshinoj...  Zashlos' serdce --  i
lestno i boyazno. S odnim tol'ko  Begunom  kak sovladat'? Razve ukazhesh'  emu:
eto -- delaj, to -- ne delaj. Vetru razve ukazhesh'?
     Edva o tom podumal -- Begun poklonilsya v poyas, zaveril menya:
     -- Byl ty dlya menya krovnym rodichem, stanesh' -- starshim bratom.
     Otleglo ot dushi. Posle takoj klyatvy ya ot pevuna vsego mogu trebovat' --
ne oslushaetsya. A ohotniki i bez klyatv slovo Starejshiny pochitayut. Medved' uzhe
i rot otkryl -- povtorit' Begunom skazannoe, da ya ego ostanovil:
     -- Ne nado.
     On ne upryamilsya, otstupil:
     -- Kak pozhelaesh'...
     Lyudi  razomknulis',  davaya  emu  mesto,  lish'  odin ne  otoshel. Temnyj,
zloveshchij.  Potyanulo po polyane holodom, poveyalo nevedomym... Snovidica zavyla
volchicej, ruhnula temnoj teni v nogi, ele kosnulas' ee  grudi krestoobraznoj
otmetinoj:
     -- Synochek, synochek...
     Tolpa eshche dal'she popyatilas', zagudela vzvolnovanno:
     -- Nel'zya CHuzhaka brat'... Ne dovedet on do dobra... Menya zlost' obuyala.
Neuzhto  i CHuzhaka  vybral Knyaz'? Na chto  emu  chahlyj  Snovidicyn zamorysh? Kak
mozhno ego s nami, luchshimi da sil'nejshimi, ravnyat'?!
     Staruha vskinulas', zavrashchala strashno bel'mami:
     -- Volya Knyazya! Volya bogov! Otec mahnul rukoj:
     -- Slyshu. Pust' idet s vatagoj. No sperva synu moemu poklonitsya...
     CHuzhak vyshel  na svet. Sognutyj,  zhalkij... Na plechah  ohaben' rvanyj, v
ruke palka reznaya. Pogovarivali  nashi baby, budto on bez palki i  hodit'  ne
mozhet -- valitsya, a  lico pod kapyushonom pryachet  ottogo, chto na nego smotret'
nevozmozhno  --  tak urodliv.  On, i  verno, lica nikogda  ne  otkryval. Dazhe
sejchas,  u  kostra  stoya,  v  ohaben'  s  golovoj  zakutalsya  da  zabormotal
nerazborchivo...
     Bubnil-bunil,  a posle kivnul  mne,  budto poobeshchal  chto-to, i poshel  v
temnotu. Snovidica zabyla o nas, za synom vdogon brosilas', no kak  za ten'yu
ugonish'sya?
     YA v  CHuzhakovu klyatvu ne poveril, da i nikto ne poveril.  Ne  nash on, ne
bolotnickij. Ot  kogo tol'ko ego vedun'ya prizhila?  Mat'-pokojnica skazyvala,
budto kogda-to uhodila iz sela Snovidica. God togda vydalsya  plohoj:  zver'e
dohnut'  stalo, toplyaki zashevelilis', lyudej  golod  i mor odoleli. S gorya da
sduru obvinili vedun'yu. Ona, mol,  bedy naslala. Obvinili da iz pechishcha-to  i
vygnali. Dolgo ee  ne bylo. Gde zhila, s kem -- nevedomo, a bez  nee eshche huzhe
stalo. Baby urodcev rozhat'  nachali, muzhiki v  Tryasine gibnut'.  Spohvatilis'
nashi, poslali razyskivat' Snovidicu, Daleko goncy ne ushli, na trope k pechishchu
ee vstretili.  Sama vozvrashchalas' da v  tryapicah rebenka nesla. Vyshli lyudi ee
vstrechat',  povinit'sya  hoteli, da tol'ko podnyal gluzdyr'  golovu, spolzla s
nego  shkura, v koeyu ukutan byl, i  razdumali nashi baby kayat'sya. Moya mat' tam
tozhe byla. V glaza dityu glyanula i oholodela vsya.
     Iskrilis'  u  nego  glaza  provalami chernymi  bezdonnymi,  a  poseredke
raznocvetnymi iskrami yarkie obodki polyhali. I ladno by glaza, tak ved' byli
u  nego eshche i volosy --  dlinnye, sedye, budto u starika. Zasheptalis'  baby:
"CHuzhak... CHuzhak..." Tak k  nemu eto prozvishche i  priliplo. A v lico emu s teh
por nikto ne  zaglyadyval, dazhe rebyatishki,  do strashnyh tajn  padkie. Da i on
lyudej storonilsya,  vse  bol'she  po  bolotam  brodil,  slovno  duh  bolotnyj,
besslovesnyj. Umen li,  glup li  -- ne  razberesh'. Ot takogo sputnika  dobra
zhdat' ne  prihoditsya... Bedoj ot nego pahnet, predatel'stvom.  Da  tol'ko ne
ladno mne protiv Knyazh'ej voli idti...
     Bol'shaya  radost' malye  zaboty bystro stiraet, i  edva  pogas koster na
polyane, zabyl ya o CHuzhake. Lish' legkaya dosada ostalas'...
     A poutru stariki nachali na put' gadat'. Vodili belogo konya cherez kop'ya,
v  zemlyu votknutye,  smotreli  -- kakoj nogoj  perestupit,  kogda  v  dorogu
sobirat'sya? YA na to tainstvo iz shcheli dvernoj poglyadyval, molya  bogov ukazat'
srok poran'she, -- uzh ochen' hotelos'  bystree iz nadoevshego pechishcha vyrvat'sya,
mir poglyadet', sebya  pokazat'... Bogi snizoshli  --  ukazali na  tot zhe den'.
Sobiralis' nedolgo --  vzyali myasa sushenogo  da  vody chistoj na paru  dnej, a
vsego bolee oruzhiem obveshalis'. Kazhdyj svoim -- sebe privychnym... YA rogatinu
vzyal i  otcovskij  nozh,  dlinnyj, s  runami  -- o nem eshche mal'chishkoj mechtal.
Begun -- toporik  legkij  i luk  so  strelami,  a ohotniki, pomimo nozhej  da
toporov,  shishkovatye  palicy prihvatili. U Lisa  eshche kisten' okazalsya.  Lish'
CHuzhak bezoruzhnym poshel. Takomu,  kak on, oruzhie  ni k chemu -- emu, verno,  i
topora-to ne podnyat', tol'ko i mozhet, chto palkoj svoej po zemle postukivat'.
     Uzh tri dnya,  kak my v puti, a on vse stuchit.  Tyuk-tyuk, tyuk-tyuk... Merno
tak, slovno  s  uma  svesti  hochet...  I zachem tol'ko vzyal  ya  ego -- shel by
oborvysh sam po sebe,  nebos', privyk  bez lyudej  obhodit'sya... Tol'ko teper'
chego pechalit'sya?  Koli vzyal parnya v  vatagu  --  tak  za  nego otvechayu pered
Knyazem i pered  svoej  sovest'yu. Ladno, hot' Hitrec idti  s nami vyzvalsya. U
nego uma  -- palata, i koli uchudit chego synok Snovidicyn  -- starik vyruchit.
Ego sovetami dazhe otec ne brezgoval. Govarival:
     -- Slushaj ego, synok. Redkomu cheloveku takaya svetlaya golova dadena.
     Otec ego s nami  otpuskat' ne hotel,  da razve Hitrec menya  ostavil by?
Hot'  s  otcova  razresheniya,  hot' bez  nego,  a ushel  by.  On menya  vse eshche
mal'chishkoj  nesmyshlenym schital, opekal, budto nasedka zabotlivaya...  Mne ego
zabota uzh poperek gorla stoyala, a vse-taki priyatno bylo ego chastoe dyhanie u
svoego plecha slyshat' da  znat'  navernyaka, chto hot'  odin iz vatazhnikov moih
bez  vsyakih  klyatv  i obeshchanij za menya zhizn' gotov polozhit'. K tomu zhe nikto
dorogi v Ladogu ne vedal, a Hitrec hot' runy o nej chital...
     -- Hitrec, chto ty o CHuzhake znaesh'?
     On vskinul po-ptich'i golovu, ogladil menya dobrymi glazami:
     -- To zhe, chto i  vse.  Snovidica ego ot bezvestnogo otca zachala. Lico u
nego bezobraznoe, dusha skrytnaya -- nikto ot nego slova dobrogo ne slyshal.
     -- A kto-nibud' s nim razgovarival?
     -- CHto ty, Slaven! -- vspoloshilsya starik. --  On ne zrya bogami proklyat,
urodstvom nakazan. Kogo bogi proklyali, s temi i lyudyam ne sleduet znat'sya.
     -- Da ladno tebe, ladno... Drugoe hochu sprosit'. Ty obeshchal: k vecheru do
Bolotnyaka doberemsya. Vecher uzh blizok, a ego ne vidat'. I ot Beguna  izvestij
net. Mozhet, sbilis' my il' runy tvoi lgut?
     -- Runy starinnye, ne mnoj chercheny, mozhet  gde i oshibayutsya, a  Bolotnyak
-- vot on, glyadi.
     YA  prosledil za ego rukoj. Verno. Podnimalsya pered nami pologim sklonom
Bolotnyak, krasovalsya neprivychno vysokimi, gladkimi derev'yami. CHuzhimi...
     Zashevelilos' v grudi chto-to, zanylo i metnulos' vdrug pticej ispoloshnoj
von  iz tela,  na  vnezapnyj otchayannyj  krik  otzyvayas'.  Drognul  Bolotnyak,
zatrepetal  v  strahe  pred  zlom  nevedomym,  zametalsya  tenyami  zloveshchimi,
shorohami neznakomymi. Vzbudorazhil ego chelovecheskij krik, probudil oto sna.
     -- Begun!
     YA odnim pryzhkom cherez nizkie kusty peremahnul, pod krony chuzhih derev'ev
brosilsya,  da  i ohotniki meshkat'  ne  stali -- rinulis'  vverh po sklonu  k
rodichu, v bedu popavshemu...



     Tak  daleko  ot  doma  mne  eshche  ne  dovodilos'  zabirat'sya.  Hotya  bez
hvastovstva  mogu skazat', pohodil ya  po chuzhim mestam pobolee nashih imenityh
ohotnikov. Podi  vse boloto do  Mertvoj  Gati  prochesal. Kazhdyj kust, kazhdaya
top' mne starye znakomcy. Nechist' bolotnaya i ta so mnoj v priyatelyah hodit. YA
ne  protiv  --  im  v  topyah  skuchno  i mne  v  doroge odinoko,  chego  zh  ne
poznakomit'sya?
     Zdeshnie mesta sovsem  inye, zdes' i bez poputchikov ne zaskuchaesh'. Zemlya
pod nogami  tverdaya,  suhaya,  trava  vysokaya,  svetlaya,  pticy ne  po-nashemu
tren'kayut. Krasotishcha vokrug...
     Von penek-toplyak na tropu pokrasovat'sya vypolz, put' mne zastupil. Nashi
toplyaki v takie  odezhki lish'  k  prazdnikam  vesennim naryazhayutsya,  a  etot v
cherven' mesyac  rasfrantilsya.  SHapku nacepil  zelenuyu,  kaftan korichnevyj,  v
belesyh  razvodah, dazhe korni gladkoj  holenoj  kozhicej pobleskivayut.  Srazu
vidno  --  ne  prihodilos'  emu  bolotnuyu zhizhu  hlebat'  da  izgolodavshimisya
koren'yami  zhivnost'  topit'. ZHal',  nedosug mne  slovom  s nim perekinut'sya.
Pokuda nashi  ne podoshli, mnogoe nuzhno  uspet'.  Interesno, gde  oni  sejchas?
Pletutsya, nebos', noga za  nogu, krasotami mestnymi lyubuyutsya. CHto zhe za dolya
u menya takaya -- vsegda begat'?! V sele posylali s porucheniyami vsevozmozhnymi,
dumal, v  pohode  vse izmenitsya, i  vot tebe, pozhalujsta, opyat' begi vperedi
vseh,  dorogu razvedyvaj, vernyj  put'  zarubkami  pomechaj.  Slaven,  hitraya
bestiya, ves' v otca, napryamuyu ko mne ne obratilsya, lish' nameknul na privale,
mol, nuzhno by odnomu vperedi idti, doroga novaya, neizvestnaya, malo li chto...
Lis  s  Medvedem spat' togda  ukladyvalis',  a kak ego  slova uslyshali, vmig
vozle Slavena  ochutilis', dobrovol'cy  etakie! Im, durnyam, daj volyu, tak oni
vmesto Bolotnyaka Prigranichnogo k  Skoropee v logovo zavedut. Ohotniki -- oni
i  est' ohotniki, zverya za  verstu  chuyut,  a doroga im  ni k  chemu.  Slaven,
pohozhe, o  tom vspomnil, zasmeyalsya, pokachal golovoj otricatel'no  i na  menya
pokosilsya. YA  i  bez togo  ponyal -- mne idti.  Hitrec  star i hil slishkom, a
CHuzhak kuda zavesti mozhet -- odnim bogam vedomo. A to i vovse smoetsya. Odin ya
ostayus'... Na etom i poreshili.
     Utrom ya poran'she vstal,  eshche pticy golosa  ne  podali, barahlishko  svoe
uvyazal,  podkrepilsya slegka i uzhe  shagat'  sobralsya,  glyad', -- a CHuzhaka-to,
net! Veshchi  ego  po  zemle  razlozheny,  nozh  iz  mertvogo pnya  torchit,  posoh
nerazluchnyj iz-pod shkury vyglyadyvaet, a samogo nigde ne vidat'.
     Tut menya takoj interes razobral, azh vnutri vse poezhilos'! Prignulsya ya i
tihonechko k kotomke ego podobralsya.
     Tol'ko  rukoj  verevku  tronul,  kak  menya  hvat' kto-to szadi za ruku!
Perepugalsya ya ne na shutku. Podumalos' srazu: nashi prosnulis', reshili -- ya za
vorovstvo vzyalsya.  Poprobuj ob®yasni im, chto  lyubopytstvo menya  odolelo.  Kak
opravdyvat'sya stanu?
     Szadi  tishina  polnejshaya, ni  shoroha,  ni  zvuka,  lish'  ruka  menya  ne
otpuskaet. Pal'cy na nej dlinnye, cepkie, budto shchupal'ca toplyaka...
     Nakonec sobralsya  ya s duhom, povernulsya  -- i chut'  v shtany ne nalozhil.
Stoyal  za mnoj CHuzhak,  kapyushon  skinul... Smotreli na menya glaza udlinennye,
chut' k  viskam rastyanutye, poseredke bezdna temno-sinyaya, vokrug raznocvetnye
obodki perelivayutsya,  a za  nimi golubiznoj belki posverkivayut. Kak ya v  nih
glyanul, zasiyali vspolohami obodki, umnozhilis', i potyanulo menya pryamo vnutr',
v strashnuyu temnotu. Dazhe vskriknut' ne uspel...
     Ochnulsya  vozle dereva.  Sidel,  k nemu  spinoj privalivshis', a  v  dushe
legkost' takaya, chto o CHuzhake i vspominat' ne hotel. Podnyalsya, podhvatil svoj
meshok  i  pomchalsya ot CHuzhaka  podal'she.  Nessya,  poka  nogu  na  koryazhke  ne
podvernul. Ot  boli obrazumilsya, vyrugalsya krepko  i nachal dorogu uzhe s umom
vybirat'. A na serdce vse zhe neladno bylo...
     Nikogda ya  trusom ne byl,  s rogatinoj na toplyakov  hodil, da ne takih,
kak etot,  nenashenskij, -- stoletok vyvorachival. Ne odin, pravda, no ved' ne
boyalsya zhe! A inoj toplyak postrashnee Skoropei budet. Hlestnet po telu dlinnym
shchupal'cem,  yadu vprysnet v  ranu,  i ne zhilec uzh ty na  belom svete. Muzhikov
nashih  mnogih  toplyaki  potravili,  v boloto  zatyanuli...  Tol'ko  ya luchshe v
odinochku na  toplyaka pojdu, chem  eshche hot' raz CHuzhaku  v  glaza zaglyanu... Ne
mudreno, chto on pod kapyushonom pryachetsya s edakim-to vzglyadom! Lyudi govoryat: v
glazah, kak v zerkale, dusha chelovecheskaya otrazhaetsya. Ezheli po CHuzhaku sudit',
to vovse ne  chelovecheskaya u  nego dusha... Nikto pro  otca  ego i  slyhom  ne
slyhival, a ved'ma na  vsyakoe sposobna -- polyubilas' s kakim duhom bolotnym,
vot i urodila ne to cheloveka, ne to zverya, ne to nezhit' nevedomuyu.
     Mne  dazhe zhal' ego inogda byvalo. S detstva odin  mayalsya.  Mat'  emu vo
vsem i opora i zashchita byla, a kakaya iz Snovidicy zashchita? To spit sutkami, ne
dobudish'sya, to  po bolotu shlyaetsya, travy sobiraet, to zel'ya varit, to lechit,
to zagovarivaet,  to po  sosednim derevnyam  brodit -- u podobnyh sebe  opytu
nabiraetsya. Syna ona lyubila, tol'ko malo odnoj lyubvi  dlya vospitaniya. Vot on
i vyros odinokij da neprikayannyj.
     Odnomu ploho na svete zhit', strashno... |to  ya  po sebe znal. Mat' pered
smert'yu vse prichitala:
     -- Idi, synok, k lyudyam. Sredi nih dobryh bol'she... Pomogut... Koli ty k
nim s  dobrom,  tak i  k tebe  ne so  zlom... Koli  spinoj  k chuzhomu goryu ne
vstanesh' -- sam v bede spiny ne uvidish'.
     Mne sperva kazalos' -- bredit mat', a potom, kak ona skazala, tak vse i
obernulos'. YA lyudej lyublyu, i oni menya tozhe. Mne na lyudyah i sytno, i teplo, i
radostno.  Odin  ya by  uzhe  davno  ot  handry spyatil.  Nashi  menya vsegda  na
prazdniki  zovut, prosyat: "Pridi, Begun,  spoj". A pochemu ne spet', esli  ot
pesen moih komu-to  legche zhit' stanet? I mne s pesnej  spodruchnee --  ona  i
dushu ochishchaet, i serdce greet.
     Razmyshlyal  ya, razmyshlyal, da ne zametil, kak do Bolotnyaka  dobralsya. Pro
zarubki,  chto ostavlyat'  obeshchalsya,  sovsem  zabyl.  Nichego,  nedaleche zdes',
opasnostej nikakih na puti ne vstretilos', -- po slabym sledam doberutsya...
     Sobral ya  kosterok nebol'shoj na skoruyu  ruku, sel ryadyshkom,  a mysli ne
otstupali,  roilis'  v  golove  mnogogolosym  gudeniem.  Kak-to  menya  CHuzhak
vstretit? Derev'ya zashumeli, i poslyshalos' mne v ih sheleste: "Ne volnujsya, ne
bespokojsya, nichego plohogo  ne sluchitsya..."  |h, velikany  lesnye, vashim  by
slovam pravdoj vyjti!
     Veter prines tumannyj  holod. Vlazhnyj, gustoj,  durmanyashchij... Golova ot
dolgogo  puti otyazhelela, polezli  v  nee gluposti  vsyakie, stroki  iz pesen,
davno pozabytyh:

     Spat' pod nezhnoj laskoj nochi,
     pokryvalom temnym neba...

     Videl  ya eto pokryvalo  u  CHuzhaka v  glazah, chut' navek  ne zasnul... I
sejchas spat' ne vremya...
     S trudom otognal odolevayushchuyu  dremu, razlepil sonnye glaza i sharahnulsya
v  uzhase, pytayas' vspotevshimi  rukami  hot'  kakoe-nibud'  oruzhie  nashchupat'.
Pal'cy  ne slushalis', skrebli  moh  da  travu. Pod  chuzhim zverinym  vzglyadom
derevenelo telo,  prevrashchalos' v koryagu molchalivuyu. Mnogo ya kabanov povidal,
no  takogo  veprya,  chto  v  dvuh  shagah  predo  mnoj zamer,  --  ni  razu ne
dovodilos'. Na chernoj morde zverya polyhali, budto ugol'ya,  malen'kie zlobnye
glazki,  izognutye  klyki  vysovyvalis'  iz-pod  slyunyavoj  shchetinistoj  guby,
korotkie tolstye nogi yarostno ryli zemlyu...
     I otkuda on vzyalsya zdes' takoj? Zachem na ogon' vyshel?
     Vepr' hryuknul korotko, pustil izo rta strujku tyaguchej slyuny, nedovol'no
povel moshchnoj sheej.
     Dazhe esli smogu nozh nasharit' -- ne odoleyu ego... Koli est' sred' veprej
cari, to, dolzhno byt', etot -- samyj glavnyj i  samyj groznyj...  Vyshinoj --
losya ne men'she, a uzh cheren kak!
     Pod  moej  nelovkoj ladon'yu  hrustnula vetka,  i  pochti  tut zhe  pal'cy
kosnulis' kostyanoj rukoyati. Nozh!
     Vepr'  uslyshal  hrust,  vzdernul  mordu,  rinulsya. Menya nevedomoj siloj
tolknulo  v  storonu, sheyu  ozhglo  goryachee  dyhanie  zverya, na  shcheku bryznulo
vonyuchej slyunoj. Ostroe kopyto tknulo v bok, razryvaya  odezhdu. Les zavertelsya
pered  glazami, nebo pomenyalos' s zemlej, a zatem vnov' ochutilos' na prezhnem
meste.
     Oshalelo motaya golovoj, ya otyskal  glazami zverya. Vovremya. On uzhe  legko
razvernulsya  i, vzbesivshis' iz-za  svoej  sluchajnoj promashki, nessya na menya,
puskaya iz razdutyh nozdrej pennye oblaka  para.  Kom'ya zemli bryzgali iz-pod
kopyt,   krovozhadnye  glazki,  kazalos',  vonzalis'  v  dushu,  zastavlyaya  ee
szhimat'sya v zhalkij drozhashchij komok.
     Spinu opalilo zharom. Koster! YA perekatilsya pod zashchitu plameni, no vepr'
budto  ne zametil  ognya. CHernoe shchetinistoe  telo, razmetav ugli,  promchalos'
pryamo  cherez koster... |togo ne moglo byt'! Dikij zver' dolzhen boyat'sya ognya!
Ili... |to ne zver'?! -- Pomogite!!!
     YA zakrichal i ne uslyshal svoego  krika. On metalsya gde-to gluboko vnutri
i, kazalos', ne mozhet vyrvat'sya naruzhu, hotya guby lopalis' ot napryazheniya.
     Vepr'  neumolimo  razvorachival moguchee telo, nedovol'no hryukal. Vidat',
ran'she  emu  popadalis'  menee  vertkie  vragi.  No  i  menya  on upuskat' ne
sobiralsya. Tem bolee chto ot  bor'by  ya uzhe otkazalsya. Ponyal:  ne zver' predo
mnoj --  nezhit'  lesnaya... CHto tolku  bit'sya s obmenem  il' lyamboem?  Oni ne
klykami i nozhami sil'ny -- znaniem moguchim, charodejstvom...
     Vnezapnaya  seraya ten'  skol'znula  pered dlinnoj mordoj  zverya.  Dranyj
ohaben' razvernulsya, na  mgnovenie skryv ot menya priblizhayushchijsya zverinyj lik
smerti,  reznoj  posoh  myagko skol'znul  po pokrytoj  penoj  strashnoj morde.
CHuzhak?! Ot neozhidannosti ya  vyronil nozh,  zamorgal, silyas' rassmotret'  hot'
chto-nibud' skvoz' pelenu straha. Ten' oprokinulas' na zverya, slilas' s nim v
odno rasplyvchatoe  pyatno i  propala... A vzamen nee voznik  razgoryachennyj ot
bystrogo bega Slaven,  ozabochenno  vglyadelsya v  moe  lico: -- CHto sluchilos'?
CHego krichal?! Kaby sam ya mog ponyat'...
     Zapyhavshiesya  ohotniki  s  treskom  vymahnuli  iz  zaroslej,   zasharili
ispoloshnymi  glazami  po  polyane.  U Medvedya  v  ruke grozno  sverkal ostrym
lezviem tyazhelyj  topor.  Nebos',  im-to v dva scheta  lyubogo zverya, da  i  ne
zverya, osilit' mozhno. ZHal' tol'ko, nikto, krome samogo Medvedya, rubit' im ne
mozhet -- silenok ne hvataet.
     Za spinami  brat'ev nelovko  vylez  iz  kustov  Hitrec, a chut' poodal',
kovylyaya i tyazhelo opirayas' na posoh, vybralsya CHuzhak. I kak tol'ko prividelos'
mne,  budto  mog on, zamorysh  etakij, kabana  zlobnogo odolet'?! A  mozhet, i
kaban prividelsya? Uzh ne zasnul li ya nenarokom, ne zaoral li v koshmarnom sne?
     Styd zalil  shcheki,  popolz po  shee za  vorot  rubahi... |to  zh nado  tak
opozorit'sya -- iz-za sna pustogo vseh rodichej na pomoshch' sozvat'!
     YA oglyadelsya, otyskivaya  sebe opravdanie. Na glaza popalas'  vzryhlennaya
kopytom  zverya  zemlya...  Znachit, vepr'  vse-taki byl? Ili eto Slaven  nogoj
zemlyu skovyrnul, moego ob®yasneniya dozhidayas'?  "Ladno, --  reshil  ya,  --  emu
pravdu skazhu, a pered ostal'nymi pozorit'sya ne stanu!"
     Kak  nadumal, tak i sdelal.  Podnyalsya s zemli, uter ladoni  vspotevshie,
otvel Slavena v storonku i povedal negromko obo vsem. I tak pohozhe na skazku
poluchilos', chto sam v svoi slova  ne poveril. A  Slaven tem  bolee. Vyslushal
menya, usmehnulsya krivo i prikazal na nochevku raspolagat'sya.
     CHuzhaku ne  ponravilos'  chto-to, k kostru ne  poshel,  a  ostal'nyh tochno
kanatom k  ognyu potyanulo. K tomu zhe temnet' stalo. S  temnotoj vmeste grust'
nakatila,  obdala serdce  holodom. Ne dovodilos'  mne  eshche tak  grustit', do
stona dushevnogo, hot' daleko ot rodnogo pechishcha ne raz hazhival...
     -- Spoj, Begun. -- Hitrec  ne vynes molchalivoj toski, poprosil zhalobno,
slovno pered smert'yu. U menya i  samogo dusha vzahleb plakala. Kto znaet,  chto
zhdet  vperedi? Vernemsya li kogda,  uvidim li izby  rodnye?  CHem vstretit nas
Ladoga?
     Ot voprosov etih lopnula pregrada  mezh yazykom i serdcem, vylilis' slezy
slovami, grustnymi, tyaguchimi, budto smolyanye kapli:

     Mne po devkam ne gulyat', ne gulyat'.
     Mne ne seyat', ne pahat', ne pahat'.
     Da detishek ne rastit', ne rastit'.
     Da i doma ne slozhit', ne slozhit'.
     Ot rodimoj-to zemli, ot zemli,
     Menya nogi unesli, uveli.
     Mne v dalekoj storone nynche zhit'
     Da po miloj storone mne tuzhit'.
     Mne obratnogo puti ne vidat',
     Mne v druzhine gorevat', voevat'.

     Posle pesni moej tishina nastupila takaya, chto  dyhnut' boyazno, i vdrug u
samogo uha --  golos! Sil'nyj,  gustoj, neznakomyj: "Ne  grusti o nevedomom,
Begun.  Mozhet,  i  ne pridetsya  tebe  v druzhine  sluzhit'..."  YA oglyanulsya --
nikogo. Tol'ko Slaven golovoj pokachal:
     --  |h, Begun, Begun.  Nikak  u tebya bez nyt'ya ne poluchaetsya. Lyubish' ty
slezu  pustit'... Davaj-ka ukladyvajsya luchshe i  ne pechal'sya  o tom,  chego ne
znaesh'...
     Vot, vot, i golos, chto  mne pomereshchilsya, tak govoril. Ono i verno, utro
vechera mudrenee. A vse-taki nespokojno...



     Begun menya bespokoil. Vidat', emu  ot rodimogo pechishcha vdaleke huzhe vseh
prihodilos'. Inache ne prinyalsya by on nebylicy raznye  vydumyvat' i vydumkami
etimi  sebya  pugat'.  Veprya  kakogo-to  prizrachnogo  uzrel... CHuzhaka  uvidel
spasitelem...  Horosho,  chto ya  ostal'nym ob  ego  bajkah  ne  povedal, ne to
zasmeyali by pevuna.  A emu  i  bez nasmeshek nelegko  put' davalsya. Vot  i na
privale u kostra vechernego on pervym ne sderzhalsya, ne vynes molchalivoj toski
-- zastonal-zaplakal, nadryvaya i  bez  togo mayushchuyusya dushu.  I otkuda  tol'ko
slova  on  takie beret, ot kotoryh slezy na  glaza navorachivayutsya?  Bez  ego
pesni nelegko bylo,  a  posle nee vovse  nevmogotu stalo. Zahotelos' brosit'
vse, vernut'sya  domoj da  zhit'-pozhivat', kak prezhde -- spokojno, razmerenno,
pechalej i trevog ne vedaya.
     Odnako  ne  k  licu  synu  Starejshiny   Pribolotnogo,   tochno  gluzdyryu
soplivomu, slezy lit'...
     YA utail  v sebe tosku-pechal', zaprokinul  golovu k nebu, stal na zvezdy
glyadet'. Oni vsegda uspokaivali, uteshali. Posmotrish' na nih,  i slovno lyudej
pered soboj uvidish'. Von ta yarkaya zvezda s povolokoj krasnoj, chto  nizhe vseh
siyaet,  -- devka gordaya da svoenravnaya.  S takoj ne vsyakij  sovladaet, a kto
sumeet  svet ee  blistatel'nyj ukrotit', poluchit v nagradu  podrugu  vernuyu,
kotoraya ni v gore, ni v bitve smertnoj ne ostavit... Tot goluboj ogonek, nad
derev'yami mercayushchij, --  starik mudryj  i pechal'nyj, r'yano beregushchij siyanie,
bogami dannoe... A ta, cvetom s solnyshkom shozhaya, -- pokornaya da umnaya zhena.
S neyu lyuboe delo sporitsya i laditsya... Mnogo zvezd na nebe  -- u kazhdoj svoj
svet, svoya sud'ba...
     Hitrec skazyval, budto videl  on  drevnie zagadochnye runy,  iz  dal'nih
stran  sluchaem k nam popavshie. I  byla tam kartinka  nachertana. A na nej vse
zvezdy, budto shary,  kruglymi narisovany,  a eshche napisano, chto pohozhi oni na
Zemlyu-Matushku... Glupo, no interesno... Hitrec  hot'  i ne priznavalsya v tom
nikogda, a pohozhe, tem runam  veril. Da ya s nim i ne  sporil, tochno znal  --
letyat k zvezdam chasticy malye togo ognya, kotoryj v  kazhdoj dushe chelovecheskoj
gorit... I  materi moej malaya tolika  tozhe  gde-to tam... Vziraet na  menya s
vysoty  nebesnoj  i  raduetsya.  Ona  mne  sud'by  velikoj  zhazhdala,   vot  i
ispolnilos' ee zhelanie -- zhdet menya Ladoga, a tam -- slava da velichie...
     Zaglyadelsya ya na svet nebesnyj i ele rasslyshal vshlipy, chto s  Hitrecova
mesta   donosilis'.  Strannye  vshlipy.  Gorestnye,  zhalkie.  Muchilo  chto-to
starika, terzalo...
     YA podoshel k nemu,  vglyadelsya v  lico. Glaza  byli zakryty, da  i  dyshal
rovno... Vidat', tak za den' umayalsya, chto dazhe vo sne  beskrajnie, ubegayushchie
v lesnuyu temen' dorogi zril.
     YA oboshel vokrug kostra, podkinul suhih vetok.
     Bliki ot ognevyh vspolohov pali na lico Beguna. On krutnulsya na  drugoj
bok,  proburchal chto-to nevnyatnoe, nedovol'noe. Zato  brat'ya kak  spali tiho,
tak i ne shevel'nulis'. Tozhe umayalis'...
     U ognya priyatno  bylo gret'sya. Pohrustyval on,  pokryakival,  kazalos' --
sidit  ryadom  dobryj  drug, ponimaet mysli nevyskazannye. Kakovo-to CHuzhaku v
temnote  nochevat'?  CHego  zaupryamilsya,  so  vsemi ne poshel?  Odno  slovo  --
nezhit'...
     YA  vglyadelsya v temnotu  lesa,  silyas'  rassmotret'  ochertaniya  odinokoj
figury.
     Snizu, ot podnozhiya Bolotnyaka, medlenno napolzal tuman, tyanulsya  k  ognyu
sizymi lapami, hvatal plamya  i,  obzhegshis', ispuganno  otprygival  nazad,  v
temnotu.  Pohodil on na nerazumnogo zver'ka, vpervye iz materinskogo  logova
vylezshego. Ot  ego odnoobraznoj igry  tyanulo  v  son. Prelyj travyanoj  zapah
durmanil golovu, v  belesoj  tumannoj  zavese  mereshchilis'  chudnye  ochertaniya
starinnogo  kapishcha,  ukrashennogo yarkim, nemigayushchim shatrom iz  zvezd. Neslis'
izdali priglushennye udary kuznechnogo molota:
     -- Bum, bum -- dzin'... Bum, bum -- dzin'... Bum-m-m, bum-m, bum-m-m...
     Zvezdy  opuskalis' vse  nizhe, zaglyadyvali ponimayushche v glaza. V raduzhnom
mercanii plavali, perelivalis' rodnye, s detstva znakomye lica, prosili:
     "Ne  pokidaj  nas...  Vernis'..." Rvali  serdce na  chasti.  Esli  b mog
ob®yasnit' im  vse, uspokoit'!  Esli  by byla  zhiva mama! Ona ponyala  by  bez
slov...  Provela by  laskovo  po  golove nevesomoj  rukoj, unyala  bol' tihim
shepotom:  "Synochek, synochek,  serdechko moe... Ne  plach',  moya ladushka... Vse
projdet... Vse..."
     -- Mama, matushka! Ty li eto?
     -- YA, moe solnyshko... YA...
     Ah, kakie teplye, laskovye u nee ladoni! Gladyat moj lob, unimayut durnuyu
bol'... YA i zabyl,  kak byli nezhny ee ruki, kak dobry... Razve smogu skazat'
ej, chto umerla ona davno? Ispugaetsya ved', ischeznet...
     -- Dobraya moya... Horoshaya... Ne propadaj...
     Rovnye  sobol'i brovi vzmetnulis'  dugami,  rodnye  glaza  raspahnulis'
udivlenno:
     -- Kuda zhe ya, synochek, ot tebya?
     Kak pozhalovat'sya ej, kak  rasskazat', chto ne hvatalo mne ee neprimetnoj
zaboty   da   tihogo  uchastiya?   Kak  povedat'   o   smerti  strashnoj,   chto
unesla-otorvala  ot menya  ee  dobrotu? Kak  ogorchit' ee, otpugnut',  vernut'
obratno  v molchalivyj mir mertvyh?  Net, ne  vynesu  ya  vo vtoroj  raz takoj
utraty, ne smogu otvergnut' eti teplye ruki da laskovye glaza!
     -- Kak horosho s toboj, matushka.
     Okazalos', vovse ne  trudno pravdu molvit'... I pochemu ne  govoril etih
slov zhivoj, pochemu lish' na mertvuyu vyplesnul ih goryachim potokom?
     Pozdno... Ne otogreyut oni zakochenevshee v zemle telo, ne vernut iz  iriya
rodnuyu dushu...  Da  i ne  nuzhny  ej teper'  ni slova  nezhnye,  ni  priznaniya
bestolkovye...
     -- YA lyublyu tebya, mama.
     --  YA tozhe lyublyu tebya, synok. Blednen'kij  ty  chto-to... Pospi, otdohni
nemnogo, pritomilsya, verno, s dolgoj dorogi...
     -- YA, mama, v Ladogu,  v druzhinu idu. Da so mnoj eshche chetvero. Knyaz' nas
prizval. A Hitrec sam poshel, po svoej vole...
     -- CHetvero... Slavno... Budet komu o tebe pozabotit'sya. YA-to uzh tebe ne
podmoga  --  derzhit menya lihoradka Grudnica, gnetet, k zemle davit... Verno,
ne vstat' uzh mne bolee...
     Tyazhelel  ee golos,  nalivalsya smertnoj mukoj...  I sama  ona zadrozhala,
zadyshala tyazhko.  Pal'cy v predsmertnoj drozhi  skryuchilis',  ocarapali koru  s
tonkih, ulozhennyh u kostra vetok.
     -- Net!
     Ne ya kriknul -- bol'  moya...  Ostrymi  shipami  vonzilas' v dushu, slovno
koshka  kogtyami.  Rvalos'  serdce, drozhalo na tonkoj nitochke,  edva ot smerti
otdelyayushchej. Eshche nemnogo, i lopnet nitochka, hlynet krov' cherez rot, prol'etsya
v zemlicu. Da  razve v tom delo?  Pust' ya v mir inoj ujdu, lish' by mat' zhila
--  vo  vtoroj  raz ne  pokidala  zemlyu,  gde greet  laskovymi  luchami yasnoe
solnyshko, tren'kayut pticy bezzabotnye, gulyaet na vole chelovech'ya dusha!
     -- Ne umiraj!
     Zahlebyvayas' slezami, vytryas  sudorozhno barahlishko iz  kotomki, zasharil
po  zemle rukami,  pytayas' otyskat'  zavetnyj puzyrek  s varevom, Snovidicej
dannyj. Popalsya pod pal'cy kruglyj bok, oholodil ruku...
     -- Vot, mama, voz'mi, vypej. |to zel'e iz novyh, ot lyuboj hvori lechit.
     Drozhali materinskie ruki... Kak by ne vyronila dragocennuyu zhidkost', ne
prolila ponaprasnu...
     Ne  prolila,  vypila  pokorno edkoe  varevo, netoroplivo  opustilas' na
primyatuyu travu.
     -- I pravda, polegchalo. Spasibo, rodnoj.
     Prikrylis' dlinnye resnicy,  ostavili na blednyh shchekah glubokie, temnye
teni. Skol'znula po moim volosam ustalaya ruka i upala, obmyakla bessil'no. Na
tonkoj shee,  u samogo  uha, zabilas',  zadergalas'  golubaya zhilka,  pobezhala
teploj krov'yu k krutoj grudi. Ne byvaet u mertvyh krovi... ZHiva mama! ZHiva!
     -- CHto tvorish', syn? Otpusti ee, daj pokoj.
     Kto skazal eto, kto sladkomu snu pomeshat' osmelilsya?
     Golova otyazhelela,  ne  povorachivalas'.  Vzglyad  ne  zhelal  pokidat' tu,
kotoroj uzhe mnogo let ne videl i uvidet' ne chayal...
     A vse zhe  glyanul ya na govoryashchego. Surovye serye glaza  pronzili,  budto
udarili... Otec?! Kak ochutilsya zdes'?! CHego u menya prosit?
     -- Otkuda ty, otec?
     Krasnaya  prazdnichnaya  rubaha  zapolyhala,  ugrozhayushche  nadvigayas'. Otec,
slovno ne uslyshal moego voprosa, zakrichal zlo:
     -- Ochnis'! Ona mertva! Nepravda! Neuzhto sam on ne vidit?
     -- Posmotri na nee,  otec!  Vzglyani na shcheki rumyanye, prikosnis' k  kozhe
barhatnoj! ZHizn' v nej, radost' v nej! Poglyadi!
     -- Zamolchi, syn. Ne trevozh' ee, ne muchaj... Otpusti...
     Sladka byla  lozh',  mogushchestvenna, a  vse-taki otcovskaya pravda sil'nee
okazalas'. Ne dolzhen  byl ya ee lechit',  ne smel meshat' umeret' ej, kak mnogo
let nazad ne meshal, kogda byl eshche  mal'chishkoj nesmyshlenym, -- da kak tol'ko?
Malen'kij  mal'chik smerti  ne  vedal,  a  muzh, iz  nego  vyrosshij,  znal  --
"navsegda uneset Morena samuyu doroguyu dushu, naveki vycherknet iz zhizni  moej.
Ni raskayanie, ni slezy, ni molchanie, chto lyubyh rydanij strashnej, -- nichto ej
ne pregrada.
     --  Ne  mogu!  -- Bol' prorvalas' naruzhu solenymi kaplyami,  potyanula za
soboj serdce, bezzhalostno vytyagivaya  ego  iz grudi, i vdrug rezko udarila po
pal'cam. Mat' zakruzhilas', uskol'zaya, otec rasplylsya yarkim krasnym pyatnom, v
nozdri udaril ostryj zapah palenogo chelovecheskogo myasa.
     Bogi! CHto so  mnoj bylo? Neuzheli durnoj son? No pochemu  togda ne proshla
bol' v ladoni?
     YA  podnes ruku  k  glazam. Na  tyl'noj  storone kisti  bagrovym  pyatnom
vzdulsya  ozhog.  Nuzhno vpred' poostorozhnee  byt'...  Hotya daleko  sonnomu  do
ostorozhnogo.  Von ohotniki i te  ob  opasnostyah zabyli,  raskinulis' vo sne,
zadyshali legkimi oblachkami para.
     YA zastavil sebya uspokoit'sya, no spat' uzhe ne hotelos'. Ot nechego delat'
posobiral  vokrug suhih vetok, odnu  brosil  v mercayushchij ogon'.  On  plesnul
radostno ognennymi ladonyami, prinyalsya za svezhuyu  pishchu. YArkie bliki zaprygali
po licam  spyashchih,  iskazhaya spokojnye  cherty.  Perekosili  i okrasili sinevoj
smorshchennoe  lico  Hitreca,  zabagryanili  zakatnymi luchami  dobrodushnuyu  rozhu
Medvedya, pokryli  melkim  biserom pota hitruyu fizionomiyu Lisa. Stranno  teni
rasplyasalis' -- glyanesh' na spyashchih  i ne srazu  priznaesh'  v  nih  rodichej, s
maloletstva  znaemyh!  Neladnoe  bylo  zdes' chto-to... I bliki  vovse ni pri
chem...
     --  Vstavajte! -- negromko kliknul ya. Brat'ev-ohotnikov  legkaya  zayach'ya
postup' mogla probudit', a ot golosa moego  ne prosnulis', prodolzhali lezhat'
s zakrytymi glazami i nelepymi maskami vmesto lic.
     -- Lis, Begun! Opasnost'!
     Ni  shoroha  v  otvet,  ni zvuka...  Slovno  umerli...  Tol'ko  Bolotnyak
otozvalsya na moj krik  otdalennym ehom, budto nasmehayas'  nad odinochestvom i
slabost'yu lyudskoj. Da chto zhe s nimi?!
     Sil'nym  ryvkom ya  pripodnyal s zemli  toshchee telo  Hitreca,  zatryas ego,
sdavil  v ob®yatiyah. Golova s seden'koj  borodenkoj zamotalas'  bezvol'no  iz
storony v storonu.
     -- Hitre-e-ec!!!
     Zashumel  chuzhoj les, zagudel morokom tuman... Zahripeli lyudi v naslannom
sne. Odin ya ostalsya... Sovsem odin...
     Otchayanie probralos' v  samoe nutro,  svernulos'  tam  udushayushchim zhgutom,
otbiraya dyhanie, a s nim vmeste i zhizn'...
     -- Pomogite! Kto-nibud', pomogite!
     Nekomu zdes' pomoch', net sredstva protiv snov ubivayushchih...
     -- Otojdi.
     CHelovek? Otkuda? Net ryadom nikogo! Navazhdenie...
     -- Otojdi.
     -- Da kto zhe zdes'?!
     -- YA.
     Ne  srazu  obernut'sya dogadalsya,  ele otshatnulsya ot plyuyushchejsya ognennymi
bryzgami golovni.
     CHuzhak? CHem on-to pomoch' mozhet? Zachem palkoj goryashchej  peredo mnoj mashet?
Mozhet, umom tronulsya?
     -- Otojdi, -- povtoril on.
     CHto s golosom ego? I hotel ne poslushat' ego, da slushal...
     YA sdelal shag v  storonu, zatem drugoj... CHuzhak pripodnyal golovnyu, budto
kidat' ee  sobralsya,  i tknul polyhayushchim koncom v raskrytuyu  ladon' Hitreca.
SHarahnulsya  ya  --  ego  perehvatit', da ne uspel.  Potek po lesu zapah  myasa
palenogo,   raznessya   voj  nechelovecheskij...  Hitrec  zametalsya  po  trave,
oberegaya, pritisnul k grudi obozhzhennuyu ruku. V glazah -- ispoloh, a shcheki uzhe
nalilis' rumyancem, utratili sinevu mertvennuyu...
     Seroj bezlikoj ten'yu CHuzhak skol'znul k Begunu. Vzmetnulis', rassypayas',
ognennye  iskry.  Begun  vzvizgnul  porosenkom i stih, ispuganno  pomargivaya
detskimi golubymi glazami.
     -- Bol' da ogon' -- net ot  etih snov spaseniya inogo. -- CHuzhak otbrosil
v storonu golovnyu, stryahnul s ladonej temnuyu pyl'.
     On?! On spas?! Byt' takogo ne mozhet! Odnako koli svoim glazam ne verit'
-- komu verit' togda?
     CHuzhak  vytyanul  iz  kostra  raspalivshuyusya palku, kinul mne chut'  ne  na
koleni, sprosil nasmeshlivo:
     -- CHto zhe stoish'? Il' ne ty syn Starejshiny?
     V drugoe vremya vozmutilsya by  ya  naglosti ved'minogo syna, a nynche i  v
golovu ne prishlo... Ne ego kaznit' i vinit' sledovalo -- menya, neradivogo da
nepovorotlivogo.
     Uhvatil vetku,  im  broshennuyu, v  ispolohe  stal  eyu  brat'ev po  bokam
ohazhivat'. Kazalos', ne tela b'yu -- son smertnyj, ih smorivshij...
     Ochnulsya lish' ot protestuyushchih voplej Medvedya.
     CHto, durak, delayu? Kogo b'yu neshchadno ognem? Sovsem spyatil...
     Lis ne oral, lish'  poskulival  edva slyshno, kosilsya na menya suzivshimisya
ot boli glazami.
     --  ZHivye,  --  vshlipnul  ya,  ronyaya  v  koster nenuzhnuyu uzhe vetku.  --
ZHivye...
     CHto eshche molvit'  mog, chem radost'  vyrazit'? Razve slezami, chto sami po
shchekam tekli, ne derzhalis' v istomivshejsya, isterzannoj strahom dushe...



     Zadyhayas',  vnov' malen'kij i odinokij, bezhal ya  po gladkomu, pokatomu,
slovno lysina, polyu -- iskal spaseniya  ot zhestokih mal'chishek, chto gnalis' po
pyatam i krichali bezzhalostno:
     -- Nikchemnyj, nikchemnyj, nikchemnyj!
     Ne  byl ya  nikchemnym,  ne byl, da  razve im ob®yasnish'?  Razve  uprosish'
hohochushchih  sorvancov  unyat'sya  i  perestat'  rvat'  mne  dushu  svoim  smehom
izdevatel'skim?
     -- Ne nado... Ne nado...  --  umolyal, padaya,  zazhimal  ushi  rukami,  no
nasmeshlivye  golosa  prosachivalis'  skvoz'  tonkie  ladoni,  zhalili  serdce,
zastavlyali opyat' vskakivat' i bezhat', bezhat' bez konca...
     Nu pochemu, pochemu oni  tak nenavideli menya? CHto sdelal  ya plohogo?  CHem
zasluzhil  pinki  i  zatreshchiny? Uzh luchshe  by  umeret' mne,  a to  i vovse  ne
rodit'sya!
     YA  zaplakal.  Slezy pobezhali po shchekam  goryachimi, krupnymi  kaplyami,  ot
sudorozhnyh vshlipov vse telo hudosochnoe zadergalos'...
     -- Trus! Plaksa! Vot tebe!
     Kto pervym  brosil tot kamen'?  Krasivaya kareglazaya  devchonka,  kotoruyu
chasto mechtal vozle  sebya uvidet',  il' nahal'no usmehayushchijsya  Horek -- ya  ne
zametil, zato vzvyl ot  boli, razorvavshej  bok, skryuchilsya,  prikryvaya golovu
rukami...
     -- Vot tebe, vot! Vot!
     Leteli kamni,  vpivalis'  v  telo ostrymi bokami,  uzhe  ne  hvatalo ruk
sberegat' lico, da i sil uzhe ne bylo -- odno otchayanie...
     -- Ne nado... -- vzmolilsya v poslednij raz, protyagivaya k rasplyvayushchimsya
pered glazami licam  drozhashchie okrovavlennye pal'cy, i zastonal ot pronzivshej
ih zhguchej boli... Zastonal -- da i prosnulsya!
     Ne  ponyal dazhe sperva  --  gde  ya, zachem,  a  kogda urazumel, nahlynulo
oblegchenie. Dazhe na obozhzhennuyu ruku ne vzglyanul -- pet' hotelos' ot radosti,
chto nechego mne teper' boyat'sya,  chto ostalis' daleko pozadi detskie gody, bed
da obid polnye.  Teper' menya pochitali i  cenili --  sam Starejshina  mne syna
svoego doveril...
     Oglyanulsya ya -- syskat' Slavena  -- da  ispugalsya tak,  kak v detstve ne
dovodilos'. Uzhasom i stydom opalilo dushu... Ne  ubereg ya  svoego Slavena, ne
usledil -- ne  vynes mal'chik  tyagot  puti da nochi temnoj v chuzhom krayu...  Ne
vyderzhal, poteryal rassudok! Begal po  polyane, budto plyasku zateyal  strannuyu,
vertel nad  golovoj  palkoj goryashchej,  iskry ognennye  raspleskivaya, i bil eyu
kuda ne popadya... Osobenno Medvedyu da Lisu dostavalos'...
     YA k  nemu  kinulsya  bylo, no  glyanul  na  ruku  svoyu obozhzhennuyu i budto
spotknulsya na  polputi...  Kak zhe zabyt' ya mog legendu starinnuyu,  iz roda v
rod peredavavshuyusya?! Stariki chasten'ko  govarivali -- smertnyj son da sonnaya
smert', a ved' poshla eta priskazka ot Bolotnyaka...
     Zaplyasali v  dushe prezhnie strahi... Veshchim son okazalsya  -- nikchemnyj ya!
SHel Slavena ot napastej i bed oberegat', a pri pervoj zhe opaske mahu dal!
     -- Ty chto, spyatil?!
     Medved' ne na menya zarychal -- na  Slavena,  a u  menya serdce zashlos' --
sharahnulsya ot nego v storonu, zatailsya belkoj ispugannoj...
     Ohotnik protopal mimo -- kamennoj glyboj poper na Slavena. Za  plechom u
nego vernoj  ten'yu, chto dazhe v  noch'  ne otleplyaetsya, kralsya  Lis, poigryval
kistenem...
     Ispoloh menya obuyal. Ponyal -- sejchas bit' budut -- ne prostyat ozhogov, vo
sne poluchennyh. Ne spaset Slavena imenitost' roda ego...
     Katilas'  ot  brat'ev volna  yarosti  neuderzhimoj,  smetala vse na svoem
puti. Neumolimo k Slavenu dvigalas'. Kazalos' mne -- chuvstvoval, kak tyazhelyj
kulak Medvedya krushit ego rebra, kak ostavlyaet krovavuyu vmyatinu kisten' Lisa,
kak krov' zalivaet  glaza  serye,  i  neozhidanno  dlya  sebya  samogo  zavopil
pronzitel'no:
     -- Ne trogajte ego! YA vinovat!
     Brat'ya  na  menya vozzrilis' budto dva barana  na  vorota novye.  Zapolz
zmeej  shkodlivoj  v nutro strah,  zaerzal tam, poudobnej ustraivayas'. Silyas'
unyat' ego, ya skorchilsya i zabormotal, pokuda smelost' ne vsya issyakla:
     --  Bolotnyak  -- mesto ne prostoe. V davnie vremena... CHto ya  ob®yasnyayu?
Komu nuzhny opravdaniya da basni moi?
     Mahnul rukoj, na sud'binu svoyu neulybchivuyu polozhas', vydohnul:
     -- CHto govorit'... Vinovat ya -- ne upredil...
     -- O chem ne upredil? -- zainteresovalsya, zabyv ob ozhogah, Medved'.
     On othodil legko,  da  i  serdilsya redko... Tol'ko mne  na nego glyadet'
stydno bylo -- spryatal glaza, v zemlyu ustavivshis', chut' ne shepotom vymolvil:
     -- Znahari i veduny o Bolotnyake mnogoe govoryat... YA  te rasskazy vedal,
a vas ne upredil...
     Myagkoserdechnyj Begun legko otozvalsya:
     --  Da ladno tebe vinit'sya-to!  Skazyvaj  luchshe, chego o Bolotnyake  lyudi
boltayut...
     Ego hlebom ne kormi, daj  skaz divnyj il' istoriyu kakuyu poslushat'. Da i
ya,  koli uzh nachal  govorit',  ostanovit'sya ne osmelivalsya --  vse  kazalos',
zamolchu,  kak uslyshu  holodnyj  i strogij golos  Slavena.  I  skazhet on odno
tol'ko: "Stupaj obratno, Hitrec. Ne po puti nam!"
     Iz-za etoj boyazni nachal bormotat', sbivayas' da slovami zahlebyvayas':
     --  V runah  staryh, kotorye neznaemo  dazhe  --  chelovekom li pisany, o
takom dive  govoritsya. Sluchilos', mol, eto, kogda eshche hodil po zemle velikan
moguchij, gory sdvigayushchij, syn boga Belesa -- Volot. Skazyvayut tak: byl Volot
podoben otcu vo vsem -- nadeyalsya na malyj lyud, po zemle zhivushchij, bolee,  chem
na silu i mogushchestvo svoe. Zashel odnazhdy  on v boloto  gibloe i vstretil tam
Staruhu Bolotnuyu, tu, chto docherej Mokoshinyh, Lihoradok, privechaet i toplyakov
synov'yami  klichet. Stala  Staruha  smeyat'sya nad nim:  "CHto  ty, syn boga,  s
lyudishkami slabymi vozish'sya?  Von, glyan' na menya -- ya odna  v zemlyah bolotnyh
gospozha, vse  mne klanyayutsya  da  nikto mne ne ukaz".  "A potomu, --  otvetil
Volot, -- vozhus' ya s nimi, chto sil'nej oni vseh bogov i bogin'  na svete!  I
tebya, Staruhi  Bolotnoj, sil'nej. I  koli pozhelayut oni, ujdesh'  ty  s  mesta
svoego i v glushi bolotnoj spryachesh'sya..." "Gluposti  ty govorish', hot' i umen
s  vidu! --  zasmeyalas'  nad  nim  Staruha. --  Nikomu menya  v  bolotine  ne
odolet'!" A Volot ne sdavalsya, na svoem stoyal... Dolgo oni sporili, a  potom
nadumali spor  delom poreshit'. Sozval Volot na zemli bolotnye samyh  sil'nyh
da hrabryh lyudej i povelel  im  na  bolotine  gibloj gorodishche vystroit'.  Da
takoj, chtoby, na nego glyadyuchi, smutilsya sam Hore yasnolikij... Popervu delo u
lyudej sporo shlo, trudilis' oni ruk ne pokladaya, a kogda uvidala Staruha, chto
lyudishki,  eyu  preziraemye,  boloto tesnyat,  to  poshla na nih  vojnoj. Sperva
toplyakami napugala, potom Lihoradok naslala, a  zatem  Mor Bolotnyj strashnyj
napustila.  Prishli  vremena  tyazhkie,  kogda  stalo  sred'  lyudej,  v  boloto
voshedshih,  mertvyh  bol'she,  chem  zhivyh. Dnyami  zhivye mertvecov horonit'  ne
uspevali, a nochami  po bolotu teni nepogrebennye shastali, rodichej klikali...
Ispugalis' togda  mnogie, rabotu  svoyu ostavili i  stali  obratno, na  mesto
suhoe  sobirat'sya.  Uvidel  eto  Volot,  raz®yarilsya  na   oslushnikov.  "Kuda
sobralis'?"  --  kriknul  grozno,  azh derev'ya zatreshchali, lomayas', i bolotina
zadrozhala v strahe. "Domoj", -- otvetili lyudishki. "Zdes' dom vash! I ochag vam
zdes'!" --  skazal  togda Volot  i prizval  k sebe  YAshcherov,  chto  v  nebesah
nevidimymi letayut  i plot'yu oblekayutsya  lish'  po vole  bozheskoj.  Uzrev  teh
YAshcherov,  razbezhalis' lyudi  kto  kuda  i oseli  na zemlyah pribolotnyh  malymi
pechishchami. A YAshchery v noch' odnu sgrebli vse  tela  neubrannye  okrug bolota da
spalili ih dyhaniem ognennym. Na peple tom podnyalis'  holmy-prigorochki, a na
nih -- derev'ya strojnye da  vysokie. Za prigorkami povelel Volot dvum rekami
bezhat'  -- Ravani da Tigode i tak  skazal prigorkam  tem: "Byt'  vam  otnyne
strazhami lyudej bolotnyh. Sotvorili oni mne pozor, i za eto obrekayu ih vekami
s  toj  bit'sya,  kotoruyu odnazhdy odolet' ne  smogli!  A  koli  kto  iz  roda
bolotnogo  mimo vas projti pozhelaet -- ostanovite vy ih,  prigorki, krasotoj
da ladnost'yu svoej i usypite smertnym snom!"
     -- Bolotnyak-to tut pri chem? --  perebil menya Lis. YA udivilsya  -- neuzhto
glavnogo ne skazal?! Dobavil pokorno:
     -- Te prigorki i zovutsya Bolotnyakom...
     Bol'she  rasskazyvat' bylo nechego. Ostavalos' lish' na  zelen' bujnuyu pod
nogami  glyadet'  i  gadat' -- chem menya, neradivogo, pokarayut?  Kak  nakazhut?
Horosho, koli zatreshchinoj da tychkom obojdutsya, huzhe, ezheli pogonyat proch' -- na
pozor...
     Pervym Medved'  zagovoril, hot'  vorochalis' v ego bol'shoj  golove mysli
tugo:
     -- Interesnye ty bajki znaesh', Hitrec, i skazyvaesh' zdorovo, vot tol'ko
nikak ya v tolk ne voz'mu -- chego ty vinilsya pered nami? CHto sdelal ne tak?
     -- Oh, i tupoj ty, bratec!  -- hmyknul Lis. -- On  zhe  obo vsem zaranee
vedal, a nam ne skazyval...
     -- Nu i chto?
     Teper' uzhe ne sderzhalsya Begun, hihiknul. Medved'  ozadachenno poter lob,
pustilsya v rassuzhdeniya:
     -- Vse zhivy, zdorovy, a chto noch' spali hudo, tak ved' takoe i v rodimoj
izbe sluchit'sya mozhet... V chem Hitrec-to vinovat?
     Redko kogda  bolotniki  tak veselilis'  -- ot dushi da  vo ves' golos...
Dazhe o  vine moej zabyli. Begun vshlipyval  zhalobno,  utiral  glaza rukavom,
Naslednik tryassya, pokryahtyvaya, a  Lis vizzhal porosenkom, po trave katayas' da
za zhivot derzhas'. YA  i sam, hot' goreli  shcheki stydom, a ulybnulsya -- poteshen
byl Medved' tugodumnyj. Lico u nego vytyanulos', glaza obidoj nalilis', guby,
budto u  gluzdyrya,  revet'  prigotovivshegosya,  tolshchinoj nabryakli... Bormotal
obizhenno i ne ponimal, chto slovami svoimi vseh smeshit:
     -- |kie ponyatlivye... A ya vot ne ponimayu... Volot da YAshchery... Kogda eto
bylo-to? Da pri chem tut Hitrec?
     Pokosilsya na brata, sverknul glazami, peredraznil:
     -- "Ne skazyval, ne skazyval..." Tak ved' zhivy vse!
     -- ZHiv ty, -- zadyhayas' ot hohota, vymolvil Lis,  -- ottogo, chto Slaven
nas ognem opalil, durnye sny proch' otognal...
     Medved' zasopel,  pripodnyalsya  s  travy primyatoj,  sklonilsya  Slavenu v
nogi:
     -- Za to -- blagodarstvuyu...
     Bolotniki  k etakoj ceremonnosti  ne privykli. Slaven smutilsya, spryatal
vzglyad, slovno chto skryt' hotel...
     -- Da ya...
     Lis unyal smeh, hlopnul menya po plechu:
     -- Oh,  starik, kaby ne Slaven --  vrazumil by  ya tebya  koj-chemu, o chem
runami ne  pishetsya! Za  to lish' proshchayu,  chto nauchil ego,  kak  s navazhdeniem
sonnym borot'sya!
     YA  nauchil?! Ne uchil ya ego  etomu! Sam ne vedal,  ispugalsya  dazhe, ego s
golovnej goryachej uvidya! Neuzhto mal'chik sam dogadalsya ognem durnoe otognat'?!
     Ot  gordosti  da  radosti  u  menya  serdce  zashlos'. Zahotelos'  obnyat'
Slavena,  vmeste s nim  poradovat'sya,  no podnyal na nego vzglyad i ispugalsya.
Sidel  on, ponurya  golovu i  palochkoj  v  zemle  kovyryaya, -- glaza ot  sveta
pryatal, a  na shchekah rumyanec  nehoroshij  alel -- takoj  lish'  u vinovatyh  da
nepravyh byvaet...
     -- CHto s toboj, Slaven?
     Podnyal  on  na  menya serye  glaza,  morgnul,  a  potom  otbrosil  proch'
slomannuyu palochku, burknul nevnyatno:
     -- Nichego...
     I poshel proch' -- veshchi sobirat'...



     Smeh unes raspri, obidy, koshmary nochnye, a zaodno  i sumraki  zloveshchie,
gostyami nezvanymi vokrug kostra  stolpivshiesya. Nezamechennoj, tihoj vzoshla na
nebo  deva-Zarya, pognala domoj temnyh  Perunovyh  zherebcov, a  belyh na volyu
vypustila.  Bratec ee men'shoj,  Rassvet,  zaserebril  rosu v vysokoj  trave,
okutal  legkoj vlagoj vetvi derev'ev, probezhal robkimi da nezhnymi pal'chikami
po  licam  izmuchennym. Neznakomymi,  zvonkimi golosami pticy  zatren'kali --
razbudili derev'ya zaspannye. Te  neohotno prosypalis' --  strojnymi stvolami
potyagivalis' i, slovno devushki pered kupaniem, rasstilali na travyanoj zeleni
teni-odezhdy,  nezhilis',  podstavlyaya  rovnye  okruglye  boka solnechnym lucham.
Metalos'  vokrug chto-to volshebnoe -- kazalos', ot  malejshego vzdoha vzletyat,
peresheptyvayas',  pylinki  chudnye,  ponesut   moe  dyhanie  v  prekrasnye  da
tainstvennye strany.
     Rvalis' iz  serdca slova,  molili bezzvuchno: "Voz'mite  menya  s  soboj,
pokazhite inoj mir, tot, chto vzoru chelovech'emu nedostupen!"
     Razomlel  ya pod  ladonyami solnca laskovymi,  kak  vdrug  otpryanuli oni.
Skol'znul po  shchekam  holodnyj vlazhnyj veter,  zastavil vzdrognut', szhat'sya v
nedobrom predchuvstvii.
     S  nepriyatnym  shorohom, zaslonyaya soboj podnimayushcheesya mezh derev'yami telo
moguchego  Horsa, pohozhij  na  eshche  odnu  nochnuyu  ten',  za svoimi sbezhavshimi
sobrat'yami  uskol'zayushchuyu,  proshel mimo CHuzhak. Boltalas'  na ego pleche  torba
staraya, posoh o zemlyu postukival... Kuda eto on?
     -- Skatert'yu doroga, -- vydohnul ryadom Lis.
     I on CHuzhaka ne lyubil, i on ne veril synu ved'minu...
     -- Tvoya pravda, --  otozvalsya Hitrec.  --  Pol'zy ot nego nikakoj, da i
spokojnee bez nego budet.
     Tut  ya  sporit'  ne stal  -- bez  CHuzhaka, i  pravda, dusha  ot  opasenij
otdohnet... S etakim  vzorom,  kak u  nego, pokoya ne syshchesh'. K nemu, nebos',
napasti vse sami lipnut, rodicha chuya!
     CHuzhak  udalyalsya. Solnce  tkalo  za  nim  prozrachno-serebryanuyu  pautinu,
kutalo v luchi rassvetnye, budto v materiyu shelkovuyu, tonkuyu...
     ZHal' bylo  ego  vse zhe...  Zagadochnyj on, nelyudimyj,  no  razve vse  my
odinakovy?  Von Lis boltliv da nasmeshliv sverh  mery, tak ego zh ne  gonyat za
eto, ne vzdyhayut za spinoj, ego uhodu raduyas'!
     --   CHuzhak,  postoj!   --   Slaven   sorvalsya   s  mesta,  podbezhal   k
ostanovivshemusya CHuzhaku, stal emu chto-to vtolkovyvat'.
     Hitrec glaz  s  nego ne svodil  --  toptalsya vozle  Medvedya  i  zhalobno
poskulival, bespokoyas' o svoem lyubimchike:
     -- Zachem pobezhal?  Ved'mino otrod'e do dobra ne dovedet... Zachem s  nim
razgovarivat'?
     Ne znayu, chto menya zacepilo  bol'she --  nyt'e Hitreca  il'  blagorodstvo
Slavena, no ne vyterpel, skazal, chto na yazyke krutilos', pokoya ne davalo:
     -- Ty, Hitrec, inogda slovno i ne chelovek vovse!  Golova est', a serdca
nedostaet! Tebe by v ozere zhit', s rybami holodnymi.
     Lis rashohotalsya i sprosil vernuvshegosya Slavena:
     -- CHuzhak s nami?
     Tot molcha kivnul na razbrosannye veshchi:
     -- Sobirajtes'. Pora.
     Mne  na sbory  mnogo vremeni ne potrebovalos'. Medvedyu s  Lisom  i togo
men'she, chaj, privykli k pohodam. Hitrecu Slaven sam pomog. Skoren'ko pokidal
v meshok ego veshchi, a na upreki otvetil korotko:
     -- Tebe luchshe pomalkivat', posle vsego...
     Starik  i  bez  togo  hodil,  budto  v  vodu  opushchennyj,  a  tut  vovse
rasstroilsya -- poplelsya pozadi, ele nogi peredvigaya...
     A  menya oni, naoborot, popered vseh nesli -- interesno  bylo na  novye,
neznaemye mesta poglyadet'...
     Bolotnyak  skatilsya pologimi sklonami  k  Tigode --  ee vbrod pereshli  v
meste  neglubokom, a za nej vyros  gustoj i  neprolaznoj stenoj moguchij les.
Edva stupil ya v nego -- pochuyal robost' i blagogovenie nezhdannoe, budto popal
v kapishche bogov nevedomyh.
     Vysokie  razlapistye  derev'ya  sinevu  neba  za  kronami  pryatali.  Eli
stydilis'  nog  svoih  shershavyh,  prikryvali  ih  podolami  vetok, do  zemli
spuskayushchimisya.  Ispolinskie  osiny, budto spletnicy pechishchenskie,  boltali da
shumeli nad golovoj.
     Les -- ne bolotina, gde vse za verstu vidat', menyalsya on, kak  devka na
vydan'e, -- to siyal berezkami belymi i  veshnim solnyshkom, a to zaslonyalsya ot
gostej  neproshenyh  chastym molodym el'nikom, skvoz'  kotoryj  lish' nozhami da
toporami  put' torili. Mozhet,  potomu i vybralis' na bol'shuyu, zalituyu svetom
polyanu  tol'ko k vecheru, hotya  klyalsya  Hitrec, chto ot Bolotnika  do  nee  ne
bol'she versty.
     Posredi polyany  vysilsya gordelivo moguchij  vlastnyj  dub  --  ya  takogo
ran'she i predstavit' by ne  smog...  Rukami zelenymi navisal on nad travyanoj
zelen'yu  da  na nas s  vysoty svoej prezritel'no poglyadyval, budto  prognat'
hotel...
     YA pred nim zamer v voshishchenii, a Lis migom pod vetvi zaskochil, ahnul:
     -- Uh ty! Emu let pyat'sot, ne menee...
     --  Bol'she... --  podal  golos  Hitrec.  --  |to  Staryj Dub  --  strazh
Volhskogo lesa.
     -- Strazh?
     -- Da.  Von vokrug  stvola kora stertaya.  Ot cepi sled. V starinu zdes'
volhi  zhili.  --  Smutilsya,  zamyalsya,  no  dobavil  vse-taki:  --  Runy  tak
govoryat...
     -- Volhi? |to te kolduny, ot koih volhvy poshli?
     Glaza u Lisa razgorelis',  budto  uvidal pered  soboj ne  dub, a samogo
volha drevnego... Hitrec za uhom poter, pokrasnel:
     -- CHto  do  koldovstva,  o tom ne  vedayu,  a  runy  o  volhah  nemnogoe
pomnyat... Upominayut, budto i zverya, i pticu volhi ponimali...
     Lis fyrknul, hlopnul ladon'yu o moguchij stvol:
     -- Ha! Lyuboj ohotnik zverya da pticu ponimaet!
     --  Skazyvayut  eshche,  chto  oni les etot iz drugogo  mira perenesli. Mol,
vzyali  za kakoj-to kromkoj  rostki malye i zdes' ih posadili. Iz rostkov teh
moguchij  les, vsyakih dikovin polnyj,  podnyalsya... Vse  ostal'nye  derev'ya na
zemle -- teh rostkov deti...
     --  Stalo  byt',  dub etot dlya  vseh derev'ev -- chto Rod  dlya lyudej? --
zadumchivo proiznes Slaven.
     -- Stalo byt'...
     Hitrec  to li  boyalsya  vospitannika  svoego,  to li  vinoj  do  sih por
muchilsya, a smotret' na nego izbegal, lish' vtihomolku poglyadyval... Da mne-to
chto?  Svoi dela puskaj sami reshayut, a mne interesno bylo  o volhah da cepyah,
chto na dube viseli, uznat'.
     -- A kto tut na cepi sidel? -- sprosil Hitreca.
     -- Koty gromadnye... Bayunami ih zvali...
     -- Pochemu koty? CHego oni hudogo sdelali? -- udivilsya Medved', zadumchivo
provodya tolstym pal'cem po izrezannoj kore.
     --  Koty  tropki zavetnye,  k  volham  vedushchie,  oboronyali.  Po-svoemu,
konechno,  po-koshach'i...  Tol'ko zahochet  kto do  pechishcha volhskogo  dojti  --
stupit v les, a Bayun -- pryg pered  nim  na  tropu i davaj skazki skazyvat',
pesni  pet',  da  tak,  chto  ne hochesh',  a  zaslushaesh'sya.  Sam on  krasivyj,
pushistyj,  domom pahnet, uyutom. Koli net u putnika dela neotlozhnogo -- syadet
poslushat' koshach'i bajki o bogatyryah moguchih, devicah prekrasnyh,  sokrovishchah
nesmetnyh,  da tak  i ostanetsya  sidnem sidet' do samoj  smerti,  nebylicami
odurmanennyj.  A tomu, kto  mimo  Bayuna  prohodil,  les  uzh  i  sam  zagadki
zagadyval.  To  belaya berezka  strojnym devich'im stanom mereshchilas', to  kust
koryavyj  voinom  izranennym kazalsya. Glupyj  da nevnimatel'nyj nepremenno  s
tropy shodil. A tam ego nezhit'  odolevala. Kogo bili i proch' vygonyali,  kogo
do  smerti zapugivali. Dobiralis' do volhov  tol'ko samye otchayannye. Da  eshche
blazhnye.  Pervye  otvagoj i  umom  brali,  a  vtoryh  les sam  ne obizhal  --
schitalos', bogami oni otmecheny...
     Vse Hitreca slushali i vokrug duba toptalis', budto zhdali  znaka kakogo,
ego slova podtverzhdayushchego... A mne do konca doslushat' hotelos' vsego bolee.
     -- Hitrec, a chto potom s volhami stalos'?
     -- Da  kto ih  vedaet... Voevali oni dolgo  s n'yarami, sluchajno  v kraya
nashi  zaskochivshimi i provedavshimi, budto v lesu  u volhov tajnye da  bogatye
klady upryatany. A potom volhi propali, a n'yary nazad v svoi f'ordy ushli...
     -- Kak propali?! -- horom ohnuli Lis i Naslednik. Hitrec  pozhal slabymi
plechikami:
     --  Ne znayu. Prosto ischezli i  vse. A s nimi vmeste Bayuny, cepi zlatye,
zver'e govoryashchee da nezhit' lesnaya. Ostalsya les obychnyj, razve  chto derev'ya v
nem drugih bol'she i tropki uzhe. Runami  tak skazano: "V noch' naladili  volhi
lad'i  belye da ushli po lesnoj reke YAshchere  iz mira etogo na  kromku. I stoyal
toj noch'yu ston  strashnyj po vsej  zemle,  ibo obernulas'  vihrem chernym sila
lesnaya i umchalas' vsled za  volhami. S toj pory  podnyalas' stena mezh lyud'mi,
bogami da raznoj nezhit'yu..."
     YA ne mog ponyat', o kakoj kromke govoril Hitrec i kuda volhi podevalis',
no dumat' nravilos', chto brodili  kogda-to v temnyh glubinah  vekovogo  lesa
lyudi  tainstvennye,  govorili  s  raznoj  zhivnost'yu,  s derev'yami,  kustami,
travoj...
     -- Tak  i vizhu ih!  -- shepnul Lisu. -- Dazhe mereshchitsya, budto murchit nad
uhom kot Bayun.
     --  Radujsya, chto  ne murchit, -- otozvalsya on. --  A to  ty  vozle  nego
nadolgo rasselsya by.  Vot tol'ko ne  znayu,  kto kogo zamoril by: ty -- kota,
svoimi rassprosami, ili kot -- tebya, bajkami.
     Obidno stalo. YA sokrovennym podelilsya, a emu lish' by posmeyat'sya!
     -- Grubyj ty, Lis.
     -- Nu, na tebya ne ugodish'! Hitrec -- cherstvyj, ya -- grubyj. Gorazd ty v
chuzhih oploshnostyah kopat'sya.
     YA ponaprasnu  ssorit'sya ne lyublyu,  no koli zadevayut za  zhivoe  mechty da
veru moyu -- tut bez potasovki ne obojtis'...
     YA za poyas hvatilsya, nozh potyanul. Lis, budto tol'ko togo i zhdal, -- svoj
vytashchil...  Koli nadeyalsya on menya rezakom ohotnich'im napugat', to ne na togo
narvalsya.  YA  i  ne  takoe vidyval.  Odin  CHuzhak s  glazami, budto  propasti
bezdonnye,  chego stoit! Posle  nego Lis so  svoim nozhichkom -- sozdanie vovse
bezobidnoe.
     --  Lis, bros' nozh. --  Medved'  podoshel  k bratu, legko, bez malejshego
usiliya vykrutil emu ruku za spinu. -- YA chto skazal?!
     Oruzhie stuknulo o zemlyu, vyvalivshis'. Ohotnik pisknul zhalobno:
     -- Da brosil ya, brosil. Uzh i poshutit' nel'zya...
     -- Doma shuti, -- provorchal Medved' i hvatku oslabil.

     V kruglyh karih glazah  zasvetilos' blazhenstvo radostnoe. Ne stol'ko on
obo  mne  pozabotilsya,  skol'ko  s  bratcem  molodshim za  nedavnie  nasmeshki
pokvitalsya.
     Ko mne podoshel Slaven:
     -- Ne lez' na rozhon... Ty Lisa ne pervyj god znaesh'.
     Pomolchal nemnogo, a zatem dobavil grozno:
     -- Nadumaete eshche pocapat'sya -- u oboih vse oruzhie otberu.
     Imenno tak on i postupit. Starshoj on dlya nas -- mozhet i  zhizni otobrat'
bez kolebanij...
     YA  pokosilsya  na  Lisa. Obida  v  dushe  shevelilas'  eshche, odnako  stoilo
vzglyanut' v veselye, shkodlivye Lis'i glaza, kak poshla ona na ubyl'. S bogami
ne posporish', a ved' eto oni sotvorili takoe s bednyagoj. Vse, chego ne dodali
starshemu bratu, -- mladshemu v izbytke vydelili.
     Lis zametil moj vzglyad, podmignul zadorno i, povernuvshis', dvinulsya pod
izognutye dubovye vetvi. Naslednik za nim. YA poslednim okazalsya...
     Volhskij  les dyshal drevnej volshboj,  v kazhdom  shorohe chudo  mnilos', v
kazhdom dereve  -- zhizn', s lyudskoj  shozhaya. Skryvalis'  pod koroj  drevesnoj
serdca zhivye, nikomu ne vidimye...
     A  mezh  tem,  pokuda  lyubovalsya  ya, ugryumye  derev'ya  potesnilis'  pred
bereznyakom molodym, veselym,  a tot, v svoyu  ochered',  ustupil mesto chastomu
kustarniku. Tropa propetlyala nemnogo po neprolaznym zaroslyam i vyskochila  na
krugluyu  luzhajku, so vseh storon pestroj berezovoj  bahromoj okajmlennuyu. Na
ee krayu, budto stesnyayas' nepriglyadnosti svoej, pritulilas' izbenka, po kryshu
zarosshaya krapivoj da malinnikom.
     --  Po  vsemu  vidat',  etot dom  eshche volhi ladili, -- zametil  Hitrec,
pytayas' otpihnut' zakryvayushchuyu vhod podporku. Ta stoyala prochno, ne dvigalas',
tochno  vpuskat'  ne  zhelala  nezhdannyh  gostej.  Hitrec  kryahtel,  zalivalsya
kraskoj, no ne sdavalsya -- tolkal nogoj koryagu upornuyu. -- Oni takih izbushek
po vsemu  lesu ponastavili, chtob  bylo gde zanochevat'.  V te  vremena zver'e
vodilos'  raznoe. Mnogo takogo  bylo, chto  chelovechinu za lakomstvo pochitali.
Runy  skazyvayut, budto volhi ubivat' ne lyubili, dazhe  nezhit' ne trogali  bez
velikoj nuzhdy, a spryatat'sya ot opasnosti zazornym ne schitali.
     Poka on ob®yasnyal, Medved',  szhalivshis',  podtolknul podporku,  i  dver'
legko  raspahnulas'.  Pahnulo  iznutri  syrost'yu. Da i  v les  vechernyaya mgla
vpolzala,  budto koshka l'stivaya -- bryuhom zemli kasayas'... YAsno stalo, zachem
volhi izbenki v glushi lesnoj ladili, -- samomu zahotelos' v teplo da k ognyu,
podal'she ot zagovorshchickogo lesnogo shelesta.
     --  T'fu ty!  --  rugnulsya voshedshij  v dom Medved', naletev na chto-to v
temnote i na ves' les zagromyhav. -- Svetu by...
     Svet, konechno,  ne pomeshal  by, da gde  ego vzyat'?  Kremen',  nebos', u
kazhdogo v sume est', no kto za luchinami-drovami pojdet v etakuyu-to poru da v
neznakomom lesu? Uzh tochno, ne ya...
     Odnako  Hitrec  ne zrya  mudrecom  slyl,  znal  on  i  vpryam'  mnogoe...
Medlenno, na oshchup' dobralsya  do okoshka, posharil tam,  zamahal rukoj, Slavena
podzyvaya.  Tot zhdat'  sebya  ne  zastavil --  podoshel  k  stariku. Povozilis'
nemnogo  oni,  poshchelkali  da  pohrusteli,  a potom  raspalili  luchinu  --  i
zatancevali  na  gladkih, shirokih polatyah vdol' sten otbleski sveta slabogo,
probezhali po stolu, vysvetlili v dal'nem uglu kamenku.
     Lis perehvatil ogon', sunulsya v pech', povedal vostorzhenno:
     -- Rastopka zagotovlena! Da suhaya!
     Drova, dejstvitel'no, okazalis'  suhimi, bystro zanyalis' --  rasteklos'
teplo po vsemu telu... Hot' i mala byla izbenka  volhskaya, da  uyutna. I bylo
vse v nej zaranee pripaseno dlya putnika nezhdannogo -- kuvshiny, ploshki, hleb,
kamnem za  mnogie gody zacherstvevshij... Dazhe  bad'i  dlya vody stoyali,  zhal',
samoj vody v nih nedostavalo.
     Neugomonnyj Lis polez na polati, sbrosil ottuda voroh mohnatyh istertyh
shkur. Pyl' s  nih  udushlivym stolbom  k potolku vzvilas' -- Hitreca  s  glaz
doloj skryla... Pokazalsya on eshche  men'she da  starej, chem  ran'she, i ot etogo
zashchemilo gluboko vnutri, tam, kuda ne v silah rassudok dotyanut'sya.
     --  I  dlya kogo zdes'  dobro lezhit? -- udivilsya Lis  -- Tut i ne  hodit
nikto.
     --  My-to  zashli, -- zametil Slaven, potihon'ku  veshchichki mokrye,  chto v
Tigode zamochili, vozle pechi raskladyvaya.
     Lis plechami pozhal, no  sporit' ne  stal. Ne dolzhno prostomu bolotniku s
synom Starejshiny spor vesti, hotya nichem Slaven drugih ne luchshe byl. Molodoj,
statnyj da sil'nyj -- no  i Lis, i  Medved', da i  ya  sam tem  zhe pohvastat'
mogli. Ne  znaj ya  ego ran'she, tak i  ne poveril by, chto on -- iz narochityh.
Razve tol'ko po odezhde vidat' bylo. U nego dazhe na nozhe zolotom venzel' Roda
byl vybit, a korotkaya rogatina s ostrymi kostyanymi koncami vsya izrezana byla
imenami predkov mogushchestvennyh. Prostoj  paren' o takom oruzhii i mechtat'  ne
smeet.
     -- Kuda, dumaesh', on sobiraetsya? -- otorval menya ot razmyshlenij Hitrec,
ukazal glazami na CHuzhaka.
     Tot  razlozhil  uzh  svoe tryap'e  rvanoe  v samom temnom  uglu da, pustoj
bad'ej  pokachivaya, pomyshlyal za vodoj pojti. Neuzhto dazhe les temnyj  Volhskij
ego ne strashil? Hotya chego emu boyat'sya -- kapyushon  svoj skinet -- lyuboj zver'
sam ot nego v strahe pobezhit... Nelyud' on...
     YA zyabko poezhilsya. Hitrec dozhdalsya, kogda dver' za  CHuzhakom zakroetsya, i
zasheptal toroplivo:
     -- Za vodoj v etakuyu temen' obychnye lyudi ne hodyat. Ved'mina poroda!
     -- Ne vorchi. Pomogi luchshe, -- odernul ego Slaven i na stole telyatinu so
znachkami da pometkami rastyanul.
     Kto tu  telyatinu raspisyval, ne  znayu, a  byli na  nej i derev'ya raznye
malen'kie  narisovany, i boloto lyaguhami pomecheno,  i  reki dlinnymi  zmeyami
vilis',  i  ozera  luzhami  okruglymi  razlivalis',  a  v samom  nizu,  vozle
sploshnogo pyatna  temnogo, gordelivo bol'shoj dom stoyal,  srazu vidat' bylo --
Ladoga!
     Hitrec podoshel na zov, posmotrel, pomychal i izrek umno:
     -- Zdes' idti nadobno.
     Morshchinistyj  palec  prochertil na  bumage  izvilistuyu  liniyu.  Naslednik
pomorshchilsya, budto gor'koj repy vkusil...
     -- Pochemu zh ne napryamki?
     -- |to dobryj put', torenyj... Tut pojdem.
     --  Ty sovetuj, da ne ukazyvaj! -- ryavknul Slaven. Hotelos' emu vlast'yu
vverennoj poteshit'sya, da Hitrec vser'ez razobidelsya -- licom okamenel,  guby
bescvetnye  zhestkoj  polosoj styanul. Ne zhdal, vidat',  upryamstva  takogo  ot
mal'chishki, godami v syny emu godyashchegosya. Teper' so starikom  sporit' -- sebe
dorozhe  vstanet. YA kak-to raz proboval. |to kak s tryasinoj bolotnoj tyagat'sya
-- chem sil'nee dergaesh'sya, tem bystrej zasasyvaet.
     On otstupat'sya ot svoego ne hotel, dokazyval upryamo:
     -- Goreloe pechishche -- mesto nedobroe! Nedarom ego sozhgli. Zloe mesto!
     -- CHego zhe zlogo v nem?
     -- Ne znayu!
     -- Nu, togda i sporit' ne o chem!
     Slaven otkinulsya  nazad, prinyalsya  telyatinu  svorachivat'. Medved' vylez
iz-za ego plecha:
     -- Daj -- glyanu.
     Poter telyatinu pal'cem, pokachal kosmatoj golovoj:
     -- Ty, Hitrec, zrya upryamish'sya. CHerez Goreloe i vpryam' blizhe...
     -- Blizhe, da huzhe!
     --  Hvatit!  Kak  skazal  ya, tak  i  budet!  --  rasserdilsya  Slaven i,
nahmuryas', otobral telyatinu u sporshchikov. -- CHerez Goreloe pojdem!
     Ne  zametil on za  svoej spinoj CHuzhaka -- razvernulsya i chut' ne naletel
na  nego.  Proshipel chto-to  nedobroe  i  obojti hotel,  no vysunulas' iz-pod
starogo CHuzhakova ohabenya tonkaya da cepkaya ruka, ostanovila:
     -- Ne tebe reshat', kuda idti.
     Slaven  ot neozhidannosti otoropel, a ya  poperhnulsya azh. Vot tak tihonya,
ved'min syn! Da  takoe Starejshine skazat' ne  vsyakij  narochityj osmelitsya, a
on, gol' perekatnaya, lyapnul i golovy ne sklonil!
     -- Da kak ty... -- Hitrec zashelsya, negoduya.
     CHuzhak  na ego golos povernulsya, skazal vrode nespeshno i spokojno, a vse
zhe pobezhali ot ego slov po kozhe murashki, obdalo holodom:
     -- Ty, starik, gotov'sya -- vyhodit tvoj srok v miru...
     V  kakom miru?  Da  kakoj srok? Il'  eto  on grozitsya  tak, chto  smert'
Hitrecova blizka? Otkel' sie vedaet?
     Tot pisknul ispoloshno i zamer, na nogi CHuzhaka ustavyas'. YA nevol'no tozhe
na nih poglyadel.
     Stoyali vozle nog syna ved'mina dve bad'i, doverhu chistoj vody polnye...
Begali po gladkoj poverhnosti bliki  yarkie, drozhali ispuganno, budto boyalis'
sporov da golosov chuzhih. I gde zhe on v takuyu temen' rodnik syskal?! Neuzhto i
vpryam' nezhit' on?!
     Slaven badej ne primetil, dvinulsya grozno na stroptivca:
     --  Ty delat'  budesh'  to, chto ya velyu! V vernosti mne klyalsya, znachit, i
slushat'sya menya dolzhen!
     Tot pozhal ravnodushno plechami, hmyknul:
     -- YA? Tebya?
     |to uzh  on cherez kraj  hvatil!  Slaven -- paren'  nezlobivyj,  no  ved'
vsyakoj dobrote predel est'. Nel'zya etak  s narochitym govorit'! Nichego, krome
nepriyatnostej, ne naprosish'...
     -- Ne hochesh' slushat' menya -- uhodi otsel'! -- raz®yarilsya Slaven.
     Za delo  raz®yarilsya -- ya  b na ego  meste voobshche s naglecom shvatilsya v
poedinke, da raz-navsegda vyyasnil, ch'ya pravda verh voz'met...
     -- Utrom ujdu. -- CHuzhak otvernulsya i poshel v svoj temnyj ugol.
     Medved'  ego nedoumennym vzglyadom provodil, a Lis lish' pokrutil pal'cem
u viska, deskat' -- chto s umalishennym razgovarivat'...
     YA  noch'  hudo spal -- metalsya v  somneniyah  i  strahah pustyh, o CHuzhake
dumal.  Veyalo ot ved'mina syna  siloj bol'shej,  chem u  Slavena byla,  tol'ko
razobrat'  ya ne mog,  otkuda ona u nego da  kakova. Kazalas' sila ego  Kulle
srodni -- vetru vol'nomu, bezdumnomu, kotoryj i dobro i zlo v odno  smeshival
da nes-veyal  po belu svetu -- komu chto dostanetsya... Vidat', obuchilsya  CHuzhak
vedovstvu  u materi,  poluchil silu  ot ee znanij, a upravlyat'sya s etoj moshch'yu
tolkom ne umel.  |to  chto  gluzdyr'  godovalyj  s  nozhom  ostrym  ohotnickim
baluyushchijsya, -- il' sebya, il' drugih, a nepremenno porezhet...
     V korotkih snovideniyah, chto  naplyvali  inogda, mereshchilis'  mne  raznye
uzhasy. To  ogromnye,  pohozhie na volkov  zveri rvali  na  chasti ch'e-to  telo
iskoverkannoe, to  temnymi, zloveshchimi tenyami metalis' pered glazami  blazni,
to ogromnaya figura  CHuzhaka sklonyalas' nado mnoj i sprashivala: "Hochesh', snimu
kapyushon? Hochesh'?" Spokojnyj son lish' pod utro menya odolel, a prosnulsya ya vse
zhe drugih ranee.  Edva glaza  razmezhil -- pochuyal: ne hochu  v  Goreloe pechishche
idti...  A pochemu ne hochu, i ob®yasnit' by tolkom ne smog...  Mozhet, CHuzhak  v
tom vinovat byl?
     Glyanul  ya na  mesto ego, v ugol, uvidel  tam  shkuru, akkuratno v poleno
svernutuyu,  da  na  chistoj beloj  tryapice krayuhu hleba, dlya drugih sluchajnyh
putnikov im  ostavlennuyu... Sam  ne znayu s chego, navernulis' slezy na glaza,
zahotelos' iz izby vybezhat' i okliknut'  ved'mina syna  -- hot' prostit'sya s
nim  po-chelovecheski. No,  vidat',  on  v  chelovecheskoj rechi  ne nuzhdalsya  --
nedarom tak ushel, vtihuyu, ni s kem ne prostivshis'.
     Prosypalis' ostal'nye. Zevali,  potyagivalis' i, slovno stydyas' chego-to,
opuskali  glaza,  staralis'  ne glyadet' v storonu  opustevshej  lavki CHuzhaka.
Molchali, budto vody v rot  nabrav, a za stolom ne  uderzhalsya Medved', skazal
vsluh to, chto u kazhdogo na yazyke vertelos':
     -- Toshno...
     Slaven  vzvilsya,  budto  nozhom  kto  tknul   v  myagkoe  mesto,  ryavknul
reshitel'no:
     -- Lyad s vami vsemi! Sobirajtes'! V Terpilicy pojdem.
     Hitrec  gordo vypyatil  toshchuyu grud', no vsem yasno  bylo:  ne  iz-za nego
Slaven drugoj put' izbral -- iz-za chuzhaka. Koli ostalsya by  tot -- nebos', i
derzost' prostil by emu. Potoropilsya s uhodom ved'min syn, pospeshil...
     Da  ne odin on  speshil,  vse  my  sobiralis' v suete da  goryachke, budto
nelovko  vdrug pochuyali sebya v  volhskoj  izbenke.  Ne kazalas' ona uzh bol'she
ukrytiem nadezhnym. Ono i ne mudreno -- ot samih sebya  da  ot nepravoty svoej
ni v kakoj  izbe ne spryachesh'sya, bud' ona horomami Knyazh'imi il' domom, v lesu
zabroshennym...



     Kakogo lyada vz®elsya ya na CHuzhaka, zachem ego  prognal? Konechno, teh  slov
obidnyh, chto on ne uderzhal, ya prostit' ne mog, no vse zhe pomnit' dolzhen byl,
kto nas vseh na Bolotnyake ot smerti spas. A ya zabyl -- sorvalsya na spasitele
svoem,  raspoteshil gordynyu  neuemnuyu.  Vot potomu i  toshno teper', nesladko.
Kazalos' -- vse menya osuzhdayut, vse glyadyat  koso. Dazhe les ne zhelal privechat'
--  shumeli  derev'ya priglushenno  nad golovoj,  slovno  myslili otomstit'  za
ved'minogo syna. Ot shelesta ih holodok po kozhe bezhal, pronimala serdce drozh'
nevedomaya.
     --  Slaven,  -- podoshel  ko  mne  Hitrec.  --  Ne  hochu trevozhit'  tebya
ponaprasnu, da hudo u menya na dushe. Les ne takoj kakoj-to.
     Ne takoj! Eshche kak ne takoj!
     --  CHto-to  v  nem   zloveshchee  hodit...  --  opaslivo  ozirayas',  vnov'
zabormotal starik.
     V drugoe  vremya posmeyalsya by  ya nad glupymi ego strahami, a nynche ne do
smeha bylo -- samogo boyazn' za dushu brala.
     -- Lis! Medved'! Podite-ka syuda.
     Oni chut'  vperedi shli, srazu  za Begunom.  Ezheli i oni neladnoe  chuyali,
nadobno bylo nam pospeshit' i do nochi iz lesa etogo zataennogo vyjti...
     Lis pervym podskochil, v glaza zaglyanul:
     -- CHego vspoloshilsya?
     -- Skazhi, chto v lesu ne tak? -- uklonilsya ya.
     Lis i rta otkryt' ne uspel, kak brat ego perebil, vydohnul shumno:
     -- Da vse v nem ne tak! I zamolchal...
     Ot Medvedya ob®yasnenij mozhno vsyu  zhizn' prozhdat', da tak  i ne uslyshat'.
Horosho, hot'  bratec u  nego  razgovorchivyj  -- sam  boltat'  prinyalsya,  bez
rassprosov lishnih:
     --  Zapahi  zdes'  sovsem  inye, chem u nas, v  Pribolot'e. Koli  po nim
sudit', tak  zverya  dikogo tut t'ma. A sledov ne  vidat'... Obmannye zapahi,
obmannye zveri, da i ves' etot les -- obman sploshnoj.
     Medved'  brata  po plechu hlopnul, budto  odobril  ego rechi razumnye,  i
zagrohotal:
     -- Potoraplivat'sya nadobno. Ne  hotelos' by  v etom  lesu eshche odnu noch'
provest'...
     Ot ohotnika ne dovodilos' eshche mne takih slov slyshat'.  Dlya nih les -- i
dom, i rodnya, i zhizn'  vsya. A k etomu lesu  i ohotnich'e serdce  ne lezhalo...
Nikogo  on ne  radoval. Razve tol'ko  Beguna,  oshalelo  na  vysokie  derev'ya
vzirayushchego da k kazhdomu shorohu  s ulybkoj prislushivayushchegosya. Tak on, nebos',
i lesa ne zamechaet -- v mechtaniyah svoih pleshchetsya!
     YA pevca potoropil i sam shagu pribavil, pobezhal pochti, no koli  voshel  v
dushu strah,  nikakim  hodom  ego ottuda  ne  vytashchish'. Razrastalsya on, putal
mysli  da s  tropy, i bez togo edva zametnoj, sbival. Mereshchilis' vokrug teni
zverej  nevedomyh, to li oborotnej, to  li chudishch,  chto kazhdyj v detstve sebe
vydumyval. Kazalos', ne trava da koren'ya pod nogami putayutsya, a ruki mertvye
iz zemli  vylezayut, ceplyayut za  chto ni popadya. A  samoe hudoe -- skrylos' za
nabezhavshimi oblakami svetloe  solnyshko,  potemnelo vse,  budto k bure zhutkoj
prigotovilos'.
     -- |-e-ej!
     Pokazalos' mne il' vpryam' sred' elej nasuplennyh chej-to golos razdalsya?
     Prihvatil za plecho vperedi idushchego Medvedya:
     -- Ty slyhal?
     On glyanul na menya kruglymi glazami, morgnul neponimayushche:
     -- CHego?
     --  YA  slyshal!  -- vylez  iz-za moej  spiny  Hitrec.  --  Budto  krichal
kto-to...
     Tut  uzh vse ostanovilis', zaoziralis' na derev'ya potemnevshie, nevedomye
strahi za svoimi pyshnymi vetvyami skryvayushchie.
     Lis fyrknul prezritel'no:
     -- Tebe, starik, chto hosh' s perepugu poslyshat'sya mozhet! CHaj, vpervoj po
lesu bludish'?
     -- Dumaesh' -- i mne s perepugu poslyshalos'?! -- odernul ego.
     On smolk srazu.
     |kij hrabrec! Starika bezrodnogo zadevat' gorazd, a so mnoj, narochitym,
svyazyvat'sya  poosteregsya. Hotya  koli pomyslit', tak chto ya emu  sdelat'  mog?
Pokrichat',  podrat'sya, pravotu svoyu dokazyvaya,  a  hudshee --  proch' pognat'.
Tol'ko kak  ego pogonish' -- Medved'  brata ne ostavit,  s nim  ujdet. Vot  i
poluchitsya, chto sam ya vygnannym ostanus'...
     -- |ge-gej!
     -- Slyshal?!
     Hitrec  azh ispugat'sya zabyl -- tak  obradovalsya, chto krik ne so  strahu
primereshchilsya.
     -- Slyshal... -- rasteryalsya Lis. -- Mozhet, eto...
     -- CHuzhak? -- dogovoril za nego Begun, shiroko golubye glaza raspahnuv.
     YA i sam tak dumal. Vina pokoya ne davala...
     Nehorosho ya s  CHuzhakom  oboshelsya,  neladno. A koli on v bedu popal, koli
krichit, na pomoshch' nashu nadeyas' da ee podzhidaya?
     YA shagnul s tropy, obernulsya k rodicham:
     -- Lis,  Medved'  so  mnoj  pojdem,  a ostal'nye zdes' dozhidajte.  Koli
sluchit'sya chto -- pozovem...
     -- Ne  hodi...  -- zhalobno  pisknul  Hitrec, no ya uzhe odnoj  nogoj  pod
spletennye vetvi stupil, sdelal vid, budto ne rasslyshal golosa ego.  Stariku
daj volyu --  on menya v zolochenuyu  klet'  posadit  i  lyubovat'sya  budet dnyami
celymi...
     Lis menya obognal, nosom vozduh potyanul, vymolvil neuverenno:
     -- Ne pahnet chelovekom...
     Hotel ya  bylo napomnit' emu, chto CHuzhak, mozhet,  i  ne chelovek  vovse, a
nezhit' napolovinu, da reshil ne pugat' ohotnika -- pomotal golovoj:
     -- Daleko eshche... Blizhe podojdem -- uchuesh'.
     On uspokoilsya,  zaskol'zil vpered legkim,  pruzhinistym shagom,  chut'  ne
grud'yu k kustam prizhimayas'. Medved' za nim. Glyadel ya na ego spinu shirokuyu da
urazumet' na  mog  --  kak nauchilsya  on, gromadina  etakaya,  skvoz'  zarosli
prohodit', listka malogo s mesta ne  trogaya? Nedarom, vidat',  slyl luchshim v
Pribolot'e ohotnikom...
     -- O-o-oh... -- vydohnul kto-to zhalobno, v temnote pod elyami skryvayas'.
     Kto  by ni byl tam,  a  stonal  on stol'  gorestno,  chto dusha na klochki
melkie rvalas'. Pered smert'yu i to ne plachut tak...
     --  CHto  za  navazhdenie?! -- Lis  otodvinul  navisayushchie  elovye  vetvi,
sunulsya pod nih. -- Net nikogo!
     YA pod  ego ruku  glyanul. Pusto bylo pod elyami, dazhe suhaya hvoya, chto  za
mnogo let napadala, netronutoj lezhala.
     -- Ne pahnet zdes'  chelovekom! -- opyat' vspomnil o svoem Lis. -- Mozhet,
obratno pojdem?
     Ne pohodil tot, chto s nami v pryatki igral, na CHuzhaka -- on ne stonal by
tak i ne tailsya. CHego emu nas pugat'sya? Prognali, no ved' ne pobili zhe!
     -- Pojdem otsyuda!  -- reshil bylo, no tut iz-za kusta,  chto v dvuh shagah
ot elej pritulilsya, protyazhnyj, edva slyshnyj krik proshelestel:
     -- A-a-a-a...
     Slovno   chelovek,   umiraya,   vzdohom   poslednim  s  dushoj   uletayushchej
rasproshchalsya. Moroz po kozhe probezhal, serdce budto v temnuyu tinu opustilos' i
zamerlo...
     YA podskochil k kustu. Nikogo...
     -- Oberegi, CHur! -- probormotal Medved'.
     Ne k  CHuru  vzyvat' --  samim ubirat'sya  s  durnogo  mesta  nadobno! Da
pobystrej...
     Obernulsya  ya  --  nazad  vorotit'sya,  k  Hitrecu  i  Begunu,  na  trope
podzhidayushchim, da  ponyal s  uzhasom, chto puti  vspomnit' ne mogu. Mnilos'-to --
CHuzhak  v bede, nadeyalsya vtajne za  Bolotnyak rasplatit'sya s nim, vot i bezhal,
zalomov posle sebya ne ostavlyaya da primet vernyh ne vidya. Kuda pojti teper'?
     Stoyal vokrug molchalivyj  vysokij les,  glyadel  na menya ispytuyushche, budto
zagadku kakuyu mne zagadal i otveta dozhidalsya. YA na ohotnikov pokosilsya. Byt'
togo ne mozhet, chtob oni dorogi obratnoj ne zapomnili!
     Medved',  budto  glyba  kamennaya, stoyal,  po storonam  oziralsya, a  Lis
pojmal moj  vzglyad, ponyal  bez slov, na chto nadeyus', usmehnulsya poblednevshim
licom:
     -- Ne pomnyu ya dorogi...
     Kak  "ne pomnyu"?!  CHaj,  ne  novichok on v  nauke lesnoj! Neuzhto  nyuh da
privychka ne vyvedut?!
     -- Net. -- On golovu opustil. -- Ne pomnyu. A  plutat' ne hochu -- tol'ko
dal'she ot tropy ujdem.
     --  Mozhet, solnca dozhdat'sya?  -- Medved' vzglyanul  na  nebo, vetvyami  i
tuchami zakrytoe. -- Po nemu vyberemsya.
     A skol'ko zhdat'? Da i byvaet li ono v zdeshnih mestah, solnce-to?
     -- A my ved' nedaleche ushli, -- neozhidanno  obradovalsya Lis. -- Pokrichim
-- nashi-to i otzovutsya!
     On uzh  i  rot otkryl -- kriknut', da ya vovremya podospel,  za  ruku  ego
shvatil:
     -- Stoj! Ty by, krik uslyshav, chto delat' by stal?
     -- Otozvalsya by, -- bystro otvetil on.
     --  |to sejchas ty umnyj takoj, a nebos' na dele pervym by s tropy soshel
i na vyruchku kinulsya! I oni tak zhe sdelayut. Malo tebe,  chto  sami zaplutali,
eshche i drugih k sebe utyanut' hochesh'?
     -- CHto zh delat'-to?! --  On  gubu zakusil, pomrachnel s  dosady.  --  Ne
istukanami zh nam tut stoyat'!
     -- Vybirat'sya budem... -- YA razvernulsya i potopal v lesnuyu temen'.
     Koli umom  dorogi ne  syskali, mozhet, chut'em, chto U  vsyakoj tvari zhivoj
voditsya, vyjdem?
     Legko  polagat',  da kak  sodeyat', koli  derev'ya  vokrug  stoyali  tochno
brat'ya-bliznecy -- vse na odin lad? Da i kusty tozhe...
     -- Syu-yuda-a-a! -- donessya edva razlichimyj golos. -- |ge-gej!
     Nikak  Hitrec  dogadalsya  nas okliknut'?! Oh,  vyjdem  --  v  nogi  emu
poklonyus'! Ubereg menya ot otchayaniya i styda... A to skol' my proplutali b mezh
elej dvuh, da,  mozhet,  i vovse ne vyshli by. Volhskij les shiroko raskinulsya,
da i zver' v nem, chaj, ne ruchnoj...
     -- |-e-e-ej! -- ne unimalsya starik. Zval, budto chuyal, chto po golosu ego
put' vernyj ishchem.
     Bezhali my tak, chto  sam Leshij  ne ugnalsya by,  da tol'ko  kliki Hitreca
blizhe ne stanovilis'. Verno podmetil Medved' -- obmannyj eto les, dikij.
     Ohotnik  lesom kormilsya,  lesom zhil,  a teper'  vperedi  vseh ogromnymi
pryzhkami nessya --  kak tol'ko  zamechat' uspeval lovushki  lesnye i  cherez nih
pereskakivat'? Kusty pod telom tyazhelym  treshchali,  zhaluyas',  molodye derevca,
kazalos', sami storonilis', dorogu ustupaya...
     -- U-uh!
     YA na ego ruku s letu grud'yu naskochil, budto o brevno tknulsya -- osel na
zemlyu, vechernej vlagoj podernutuyu. Ryadom Lis shlepnulsya, nedoumenno na  brata
pyalyas', zaoral, ot bega ne otdyshavshis':
     -- Ty spyatil sovsem, chto li?!
     Spyatil Medved' il' net, no vel  sebya stranno: to bezhal, budto  olen' na
gone  vesennem,  a to  vstal  stolbom,  put' zastupil,  da eshche i ruki razvel
poshire, chtob mimo ne proskochili nenarokom! Sam ele dyshal -- grud' kuznechnymi
mehami vzdymalas', a nas dal'she bezhat' ne puskal...
     YA s travy  podnyalsya,  porty  ot  nalipshej hvoi otryahnul, bedro, koim ob
koryagu stuknulsya, poter, bol' sgonyaya, i sprosil, edva yarost' sderzhivaya:
     -- CHego vstal kak pen'?
     --  Uvodny s nami shutyat... Leshak... il' Leshachiha... YA ne  ponyal sperva,
odernut' ego  hotel  --  chto,  mol, chepuhu melesh'?! A potom urazumel, o  chem
ohotnik tolkuet.  Kak  sam ne  dogadalsya! Konechno, tak  tol'ko nezhiti shutit'
mogut -- v chashchobu gluhuyu  zamanivat'  da v pryatki igrat'... I  krik, chto mne
slyshalsya, i  Hitreca zov,  vse  eto  --  Leshach'i  prodelki!  A  koli tak  --
uspokoit'sya nadobno i dorogu s umom razyskivat', na kozni uvoden ne glyadya.
     -- Poshli. -- YA Lisu ruku protyanul, pomog s zemli podnyat'sya.
     -- YA vodu chuyu. -- On poter gorlo, glyanul na menya hitro. -- Blizko...
     Reka  il' ruchej  v lesu, chto doroga vernaya -- vsegda hot' k kakomu krayu
lesa da vyvedet.  A  tam  i nashu tropku  syshchem, nazad  vorotimsya... Lish'  by
Hitrec da Begun nas iskat' ne otpravilis'.
     Ruchej i vpryam' sovsem ryadom okazalsya. I kakoj ruchej! CHistyj, prozrachnyj
-- budto ot samogo Studenca nachalo bral. Odno hudo -- ne podobrat'sya  bylo k
nemu  nikak:  kusty  namertvo  scepilis'  nad  vodoj vetvyami gibkimi,  budto
uberech' hoteli chistotu da krasotu takuyu ot glaz chuzhih.
     -- K  ruch'yam zver'e vsegda  tropki torit,  -- poter zatylok Medved'. --
Koli projti po nemu nemnogo, nepremenno takuyu syshchem.
     Nu, net! Ne tropki nam  iskat' nadobno, a po ruch'yu  k krayu lesa idti da
pomnit'  o  rodichah,  na trope  ostavlennyh. Doberemsya do  nih, a  tam  uzh i
nap'emsya vdostal'.
     -- Net! -- skazal, budto otrezal, no Lisu ukazy  moi  --  chto  mertvomu
priparka.
     -- Pit' hochu! -- zaskulil vizglivo.
     Ot golosa ego pobezhalo  po  derev'yam eho, zashelestelo legkim veterkom v
kustah:
     -- Hochu, hochu, hochu...
     -- Togda -- pej! -- ryavknul ya, na stroptivca ne glyadya.
     -- I  nap'yus'!  --  On vytyanul iz-za  poyasa topor,  prinyalsya  s shumom i
treskom kusty krushit'.
     Topor horosho derevo  tverdoe rubit, a kustiki  gibkie lish'  koru na nem
ostavlyayut da gnutsya pod udarami...
     -- Hvatit! Ne duri! -- odernul brata Medved', da bez tolku.
     Tot  gubu zakusil upryamo,  zamenil  topor  nozhom  ohotnich'im,  nachal po
ocheredi vetvi neposlushnye srezat'.
     |tak on dopozdna provozitsya... A chto sdelaesh'? Medved' bez nego s mesta
ne sojdet...
     YA  ustalo  opustilsya  na  travu,  ustavilsya  na  pyhtyashchego  ot  userdiya
ohotnika.  Kustarnik  emu neohotno  poddavalsya,  sypal  na  golovu  listochki
zelenye, budto hotel upredit' o chem-to.  Strannye listochki, ya takih  eshche  ne
vidyval. Da i kustov takih vstrechat' ne prihodilos'... Von odin listik pryamo
na ryzhie Lis'i kosmy osel, budto ptica iz kraev dal'nih zaletevshaya, otdohnul
nemnogo,  vzmyl,  vetrom  vlekomyj,  i   opustilsya   maloj  lad'ej  na  vodu
prozrachnuyu...
     --  Ostanovis',  Lis!  -- zavopil  ya, glazam ne verya. Vot tebe i skazki
dedovy! Kogda by znal, chto oni pravdoj okazhutsya?!
     -- Is-is-is! -- otozvalos', draznyas', eho.
     Lis nozh vyronil, obernulsya ko mne ispoloshno.
     -- Glyadi!
     YA rubanul s hodu  vetku  zelenuyu, shvyrnul ee v ruchej.  Sperva ona  lish'
pokachivalas', techeniem  koleblemaya, a zatem vdrug smorshchilis' list'ya zhalobno,
potemneli, budto  peplom priporoshennye, da i vetka sama  skorchilas',  drozha,
vmig iz devki cvetushchej v staruhu obratilas'...
     Voda ee  na berezhok vynesla i tam ostavila, svoe  delo svershiv. Prinyala
gibkuyu da zelenuyu, a otdala uzh zheltuyu, suhuyu. Mertvuyu...
     Medved' ohnul, a Lis vse na vetku glyadel, smekalku da  boltlivost' svoyu
utrativ.
     -- Voda -- mertvaya! -- garknul emu v uho.
     -- Mertvaya, mertvaya, mertvaya! -- zahohotalo eho lesnoe.
     |ho li? Mozhet, vse tot zhe Leshak nad nami poteshaetsya?
     CHto zhe mne  Hitrec o  nezhiti lesnoj  govoril,  kak uchil ee odurachivat'?
Nastalo vremya pozhalet', chto  ne vsegda nastavleniya ego skuchnye vyslushival --
dumal, ne sgodyatsya oni nikogda... CHto zhe delat'-to?
     -- |ge-gej! -- razdalsya sovsem blizko golos.
     Net, na sej raz my uzh uchenye -- na krik ne pobezhim!
     Lis, ruch'em obmanutyj, na ves' svet ozlilsya, ryavknul v otvet:
     -- Gej!
     --   O-oh!  --   vydralsya  iz-za  elej   malen'kij  strannyj   chelovek,
uhmyl'nulsya: -- Ele syskal vas!
     Hitrec? Kak  on?..  I pochemu obryazhen v  Beguna rubahu,  chto  emu do pyat
dostaet, da eshche i navyvorot? A u togo, naoborot, srachica Hitrecova malen'kaya
natyanuta i ruki iz rukavov do loktya torchat...
     My  s Medvedem eshche glazami hlopali, a Lis uzh zashelsya v hohote, pro  vse
napasti zabyv. Nad Begunom poteshalsya... I  chego oni ne podelili -- vse,  kak
petuhi, drug na druga naskakivali...
     -- Oh,  Leshachiha  zaigrala... -- Hitrec  tyazhelo ruhnul vozle menya, uter
ladon'yu potnyj lob. -- Horosho hot' srazu  ee primetili, a  to  nikogda by ne
syskali vas, hot' menyajsya odezhej, hot' net...
     -- Leshachiha? Odezha? Nichego ya ponyat' ne mog.
     -- Leshachiha! -- Glaza u Beguna vostorgom goreli da zadorom. -- Vy ushli,
a  cherez mig ona yavilas'! Ogromnaya,  strashnaya.  Da kak zahohochet! YA truhanul
malen'ko, a Hitrec bystro smeknul, chto vy v bedu  ugodili,  i pripomnil, kak
otvadit'  ee. Pomenyalis' my s  nim odezhej, naiznanku ee vyvernuli.  Leshachiha
nas i  ne zametila... Pooziralas', pooziralas'  i za vami pobezhala. A my  za
nej... Begaet ona shustro, tol'ko vetki pozadi treshchat. Poteryali my ee bylo da
tut vashi golosa i uslyshali...
     -- Gorazd ty brehat'! -- unyal smeh Lis.
     -- YA?!  -- U Beguna chut' slezy na glaza ne  navernulis'. -- YA videl ee!
Videl! Ogromnaya, budto tucha, Da takaya zhe dymnaya!
     -- To, verno, tucha i byla... -- ne uspokaivalsya Lis.
     Begun  rukoj  mahnul,  otvernulsya  obizhenno.  Videl  on   Leshachihu  il'
primereshchilos' tol'ko, a koli govoril  Hitrec, chto nadobno portami pomenyat'sya
da nadet' ih naiznan', to tak i delat' sleduet. On durnogo ne prisovetuet...
     -- Odezhej menyajtes'!  --  velel ya ohotnikam  i sam pervyj  svoyu srachicu
sbrosil.
     Ne znayu, odezha vyvernutaya  pomogla il'  eshche  chto, no shli my  nedolgo --
pochti srazu tropu syskali i  golosov nevedomyh bolee  ne slyshali. A k zakatu
na  lyadinu vyshli... Rasstilalas' ona  pred  nami bol'shaya,  pustynnaya, tol'ko
derevca chahlye na nej yutilis', da i to s krayu samogo.
     -- Budto domoj popal... -- vzdohnul Lis.
     Verno  podmetil -- pohodila lyadina na mesta  nashi,  lish' bolee topkoj i
nelyudimoj byla.
     -- Sokolij Moh,  -- skazal  Hitrec, obratno svoyu  rubahu natyagivaya.  --
Tryasina opasnaya, kovarnaya. Govoryat, budto  cherez nee  odna lish' tropa vernaya
est', a drugie vse po krugu toreny. Mozhet, obojdem?
     Net, obratno v les Volhskij, gde uvodny igrayut da mertvaya voda bezhit, ya
ne vernus'! Vot peredohnem na  krayu lediny, perenochuem, a s utra, na svetluyu
golovu,  i  nachnem vernyj put' syskivat'.  CHto zh my, lyudi bolotnye, v bolote
vernoj tropy ne najdem?!
     -- Net,  --  proronil. --  Napryamik  pojdem.  Rodichi  mne  ne perechili,
vidat',  samim ne  shibko hotelos'  v strannyj  les vorochat'sya.  Bystro vetok
nabrali suhih, kosterok naladili...
     Horosho bylo  pod nebom  chistym, u kostra  dobrogo sred' rodichej sidet'.
Svobodno da uyutno... Odno trevozhilo, tyagotilo dushu, hot' i gnal durnye mysli
proch': kak-to CHuzhak,  v Volhskom  lesu ostavshijsya? ZHiv li eshche?  Da  pominaet
chem? Hotya, verno,  on i zabyl uzh o nas da o vole Knyazh'ej -- bezhit za uvodnoj
v temnuyu lesnuyu glush', sharahaetsya ot kazhdogo shelesta...
     Ah, kaby vorotit'  vse  nazad -- ne vspylil by ya, ne poslal by zamorysha
nemoshchnogo na  smert'  vernuyu! Preterpel  obidu,  peregorel...  Da chto teper'
pominat'  --  ne  vorotish' sdelannogo,  ne vzovesh'  k  zvezdam  svetlym,  ne
umolish', chtob pomogli ved'minu synu zhivym iz lesu vyjti... Pozdno...



     Sluchalos' mne po raznym topyam hodit', no drugoj takoj, kak Sokolij Moh,
upomnit' ne mog.
     SHli  my vrode verno. SHCHupali palkami dlinnymi pochvu, chtob potverzhe i bez
kochek obmannyh  byla,  radovalis'  --  vyberemsya vot-vot,  a tryasina  topkaya
nachinala ponemnogu v storonu zabirat';  i  vot uzh obratno shagali, ustalye da
hmurye. Skol' raz ni nachinali put' --  vse  na prezhnee mesto vyhodili. Nikak
ne mogli syskat' tropy vernoj.
     Na pyatyj il' shestoj  raz  sostupil s tverdoj zemli Lis, ushel v bolotinu
po poyas -- ele vytyanuli. Plelsya potom pozadi vseh, vonyuchij, gryaznyj, rugalsya
na chem svet stoit, kryl Sokolij Moh slovami poslednimi...
     --  Ty radujsya, chto vylez! --  zametil emu Slaven,  no tot lish'  potishe
kostit' tryasinu stal, a ne unyalsya.
     Ves'  den'  my  po  krugu  hodili  --  kazalos', uzh  na  lyadine  vershka
neproshchupannogo ne syskat', a k vecheru vnov' na prezhnem meste ochutilis'.
     -- Vse!  -- Hitrec na zemlyu  sel, uronil  golovu  na  ruki.  -- Ne mogu
bol'she!
     --  Nado! --  Slaven  ego za plechi  zatryas, budto ne  videl, chto sovsem
starik vydohsya. -- Knyaz' nas zhdet.
     Nikogda ne sluchalos' mne videt', chtob Hitrec sorval na kom zlost' svoyu,
a tut dovelos' -- ne vyderzhal on, ryavknul na Slavena:
     --  Govoril ya  tebe -- v obhod  idti nado bylo! Uzh davno by za Sokol'im
Mhom ochutilis'!
     Tot na nastavnika volkom glyanul, no smolchal. Ponimal vinu...
     Ohotniki potihon'ku uzh i koster  sobirat'  nachali, da ne terpelos' synu
Starejshiny svoyu pravdu dokazat'.
     -- Poshli eshche razok, -- skazal, -- avos' i vyberemsya...
     Na avos' polagat'sya horosho, da tol'ko ne v ser'eznom dele. Ne vyvel nas
avos' -- zastigla t'ma nochnaya pryamo posredi bolota. Ni na prezhnee  mesto, ni
vpered -- nikuda  uzh ne  dvinut'sya bylo.  Da  i tropka uzkaya edva pod nogami
umeshchalas' -- hot' stoya spi. Serdilis' vse, hmurilis', dazhe Medved' zavorchal:
     -- Ne sled nam bylo eshche raz idti...
     -- Nu, vinovat ya! Vinovat! -- kriknul Slaven, chut' v slezy ne sryvayas'.
-- Da chto tolku-to vinit'sya teper'?
     A  tolku s ego  sozhaleniya i  vpryam' nemnogo  bylo. Plyuhala vokrug sedaya
tina,   hrusteli   toplyaki,  pod  nej  veselyas',  na  nebe  zvezdochki  yasnye
zagoralis'.
     YA na  kortochki prisel, poglyadel na zvezdy eti i ponyal vdrug,  chego  nam
nedostaet, -- very! Vse lyudyam udaetsya, vo chto veryat serdcem -- ne razumom...
Nebos' poverili  by, chto k  zvezdam dotyanut'sya smogut, i dotyanulis' by. Very
malovato v nas, chtob cherez lyadinu perejti. Otchayalis' rano...
     I tak  zahotelos' rodichej podbodrit' hot' chem-nibud', chto vytyanul iz-za
poyasa dudku i zatyanul motiv neprihotlivyj, nadezhdy da lyubvi polnyj.
     Kakim  on slozhitsya -- sam ne znal, a  tol'ko stoilo  mne glaza zakryt',
kak  videlis'  strany  divnye  s  sadami  zelenymi, nebom  golubym,  solncem
slepyashchim, lyud'mi dobrymi...  I vse  ulybalis'  mne, mahali rukami  -- k sebe
zazyvali.
     Ne zametil  ya, kak  podnyalsya. Ne zametil, kak po trope poshel.  Uzh ochen'
hotelos' do teh lyudej dobrat'sya,  a zachem  -- i ne dumal  dazhe.  Oni ko  mne
ladoni tyanuli, peli golosami tonkimi, budto dudke moej vtorili. Goreli na ih
ladonyah ogon'ki prizrachnye. YArkie, so zvezdami shozhie... S takimi, nebos', v
nochi lyuboj ne zaplutaesh' i v bede ne propadesh'...
     SHel  ya,  nog  pod  soboj  ne  chuya,  da  ne  blizilis'  oni,  ostavalis'
daleko-daleko. Rvalas' za ognyami  dusha,  budto tesno  ej stalo  v chelovech'em
tele,  mahala  belymi  krylami, menya  nad gryaznoj bolotinoj podnimaya, tyanula
vpered, vsem topyam i t'me naperekor.
     Krichal  kto-to  pozadi, dudku  perekrikivaya, da mne  ne do nego bylo --
stremilsya k mechte svoej, nezhdanno otkryvshejsya... Bezhal  uzhe, nogami tropy ne
kasayas', no tut vynyrnul iz-pod zemli toplyak, zacepil menya korotkim kurguzym
shchupal'cem, brosil na zemlyu.
     Upal  ya,  dudku vyronil.  Zastonali  zhalobno lyudi  ulybchivye,  zagasili
ogon'ki, chto  v ladonyah derzhali,  i ochutilsya ya  vnov' v bolote, iz  kotorogo
vyhoda ne bylo...
     -- Begun! Begun!
     Kto-to tormoshil menya, za plechi tryas...
     Slaven? Pochemu  lico u  nego  takoe,  budto  uvidal pred  soboj  blaznya
neprikayannogo? Mozhet, igra moya emu ne glyanulas'?
     Sklonilis'  nado  mnoj  i drugie rodichi. Stranno glyadeli --  udivlenno,
ispuganno...
     -- Vy chego? -- sprosil i  golosa svoego  ne uznal.  Pokazalsya on tihim,
slabym.
     -- A ty sam poglyadi! -- Lis rukoj shiroko povel.
     Glyanul  ya da obomlel. Ne  bylo  lyadiny gibloj vokrug, a  stoyali derevca
molodye, skvoz' ih listvu proglyadyvali  polya,  rozh'yu zaseyannye. Obzhitye polya
-- ne beshoznye...
     YA na Slavena ustavilsya nedoumenno:
     -- Kak zhe ty put' syskal? Noch'yu-to?
     --  YA syskal? -- On  sharahnulsya ot  menya v  storonu, slovno  ot bezumca
opasnogo, tiho zabormotal: --  Da  ya s mesta ne shodil, pokuda  ty igrat' ne
prinyalsya! A potom ty glaza zakryl, vskochil i pobezhal kuda-to vo t'mu. Lis za
toboj rvanul -- uderzhat', Medved' za Lisom, a  uzh ya  s Hitrecom --  za nimi.
Tol'ko tebya ne ostanovit' bylo -- bezhal da na dude svistel. Po nej vo t'me i
iskali tebya. Dazhe pro top' zabyli, tak raz®yarilis' na tvoyu vyhodku glupuyu. A
kogda nagnali tebya, to ty uzh tut sidel, a dudka ryadom valyalas'. Vot ona!
     Luna,  blekloj krasoj  kichas',  iz-za oblakov vypolzla, osvetila  v ego
ladoni dudku, kotoruyu ya v bolotine poteryal... A vse zhe ne mog ya cherez top' s
zakrytymi glazami probezhat'!
     YA  eshche   raz  na  rodichej  glyanul.  Stoyali,  morgali  na  menya  glazami
ispugannymi. Net,  tak pritvoryat'sya dazhe Lis ne smog by...  Vyhodit,  ya vseh
cherez Sokolij Moh  provel, sam togo ne vedaya? Ili byli na samom dele lyudi te
ognennye, chto manili menya, -- im-to i klanyat'sya nado?
     -- Ty,  Begun, pravdu skazhi, -- podsel ryadom Lis, dozhidayas',  poka brat
ogon' zapalit. -- Ty chego pobezhal-to? I glaza zachem zakryl?
     Otkuda ya znayu, chto za navazhdenie na menya nahlynulo?
     No Lis umnymi glazami pomargival, v lico mne  glyadel i otveta razumnogo
zhdal. Koli skazat' emu pro lyudej  divnyh -- zasmeet, koli  pridumat'  chto-to
inoe -- dotoshno nachnet rassprashivat' da nepremenno lozh' obnaruzhit.
     -- Otstan' ty! -- otvernulsya ya ot nego. -- Ustal ya! Spat' hochu...
     Zavalilsya na bok, budto i vpryam' snom smorilo, zatail dyhanie.
     Lis  bez  otveta  uhodit'  ne  zhelal  --  tryas  menya,  s  boku  na  bok
perekatyvaya:
     -- Net, ty skazhi...
     -- Ostav' ego!  Daj pokoj cheloveku! --  ryavknul na brata Medved'. -- Da
sam vyspis', a to popletesh'sya poutru, budto son-travoj opoennyj!
     Lis  zaburchal  nedovol'no, no  brata  poslushalsya,  a  ya  tak glaz i  ne
otkryval do rassveta, hot' ne  shel  son. Vse  dumal o  chelovechkah, kotoryh v
muzyke uvidel. Kto oni? Mozhet, duhi dobrye, lyudej ot bedy hranyashchie?
     S utra Slaven vseh popozzhe  podnyal  i potashchil  snova v put'.  Po slovam
Hitreca,  do  Terpilic  bylo  rukoj  podat'.  Da  ne tol'ko  Hitrec  -- polya
uhozhennye o tom zhe govorili...
     A vskore i doroga pod nogi legla. Ne tropa uzkaya, k kakim privykli uzhe,
a nastoyashchaya doroga, utoptannaya da gladkaya.
     Tropki malye  vse krutyatsya, petlyayut,  budto zamyshlyayut  chego, a  dorogam
nepovadno  sebya tak vesti.  Oni budto boyaryni znatnye pred vsemi tropami  --
vedut putnikov chinno  da napryamo. Razve inogda  zavernut  nemnogo vbok, chtob
pokazat' -- i oni norova ne lisheny, da snova rovno tyanutsya...
     |ta  doroga s  prochimi  ne roznilas' --  vyvela nas na  bereg bol'shogo,
krasivogo  ozera -- mne takoe  lish' v mechtah  mereshchilos'. Siyala  voda glad'yu
serebryanoj,  perelivalas'  svetlymi  blikami,  temnotoj glubinnoj  poseredke
pugala. Vokrug berega nevysokaya  osoka-trava  rosla,  budto kruzhevnoj kajmoj
vodu  okutyvala...  I  nazvanie u  ozera  zagadochnoe  bylo,  ustrashayushchee  --
Karabozha...
     V etakom ozere ne kupat'sya sleduet,  a obhodit' ego storozhko,  opasayas'
koznej rusaloch'ih.  Uzh  koli voditsya gde  Vodyanoj,  tak imenno v ego glubine
neproglyadnoj.
     No doroga, vidat', inache dumala -- podvela nas  pryamo k beregu. S nego,
rovnymi polokami, navisali nad vodoj korotkie doshchechki, lyud'mi lazhennye.
     |to  kto zhe pridumal tak umno -- chtob v gryazi pribrezhnoj ne mutit'sya da
osokoj ne ranit' nogi nezhnye, vylozhil mostki k chistoj vode?
     YA-to  udivilsya, a Slaven  poproboval doshchechki nogoj velel, budto  ne raz
takoe divo vidal:
     -- Ostanovimsya, peredohnem, ot gryazi bolotnoj otmoemsya.
     Lis, ego ne doslushav, s razbega v vodu chistuyu siganul  v  odezhe vsej, k
kotoroj  uzh   na  veka  tina  bolotnaya  prisohla,  a  ya  vse-taki  ostorozhno
priblizilsya -- pugalo ozero tihoe  pokoem ravnodushnym, hot' vodoj ugodilo --
chista da nezhna ona okazalas', budto rosa medvyanaya...
     Lis pleskalsya ryadom na melkovod'e, fyrkal nedovol'no:
     -- |kaya gryazishcha v etom Mhu Sokol'em! Nikak ne otmyt'!
     Na  nego  glyadet' smeshno  bylo,  da  i ot vody  holodnoj  besshabashnost'
veselaya v telo voshla, -- zacepil ohotnika slovno nenarokom:
     -- A ty  i ne  smyvaj! Rassprosov men'she v  chuzhom pechishche budet -- srazu
vse uglyadyat, chto my iz zemel' bolotnyh!
     -- Ah ty! -- Lis ne obidelsya, cherpnul ladonyami  vody prigorshni polnye i
plesnul mne v lico, zadorno skalyas'.
     -- Tishe!  -- nastorozhilsya vdrug Slaven,  na dorogu  kosyas'. Vyskochil na
nee, prizhalsya uhom k zemle, vslushalsya. Smolkli vse, zamerli v ozhidanii.
     Kakovy-to budut  pervye lyudi, v  chuzhom krayu vstrechennye? Koli  privetyat
laskovo -- dobryj znak,  ladnoj doroga vyjdet, a koli za oruzhie hvatyatsya il'
nedobroe slovo skazhut -- ne budet nam puti...
     YA  k Slavenu vyshel,  mokruyu srachicu  natyanul,  poyasom  porty  podvyazal,
opravilsya ves', prihoroshilsya. Vstrechayut-to po odezhke...
     Zvuk  narastal,  blizilsya, i nakonec  vyplyla na nevysokij holm telega,
doverhu meshkami i bochonkami  gruzhennaya.  Po  krayam  ee  dvoe muzhikov sideli,
nogami  bosymi po zemle volochilis'. Rubahi  na nih byli serye,  neprimetnye,
porty do  kolena snizu podvernuty. Na licah  toska  bluzhdala  --  vidat', ne
prosnulis' eshche,  i  loshadenka  telegu  tyanula  lenivo,  ele  nogami  dvigaya.
Nekazistaya  byla loshadenka, no dobraya --  sherst'  na kruglyh bokah krasnotoj
pobleskivala, griva, kosami zapletennaya, na lob shelkovistoj pryad'yu padala.
     -- Stoj, za-r-raza! -- prikriknul na nee voznica, s nami  poravnyavshis',
i, soskochiv s telegi, smeril nas nedoverchivym vzglyadom: -- Dobrogo puti vam,
stranniki.
     Slaven ulybnulsya poshire, otozvalsya:
     -- I vam togo zhe.
     -- Kuda put' derzhite?
     Muzhichok  uzh  tak nas glazami oshchupal, chto, nebos',  vedal,  u kogo chto v
dushe skryto... |kij dotoshlivyj!
     -- V Terpilicy pokuda, a tam vidno budet. -- Slaven polpravdy skazal, a
druguyu polovinu pri sebe ostavil.
     Ono i verno -- mesta chuzhie, lyudi chuzhie...
     --  Koli  tak, to  po  puti  nam! -- Muzhiku  my,  vidat', glyanulis'  --
uhmyl'nulsya shiroko, pododvinul gruz tyazhelyj, mesto v telege osvobozhdaya.
     Slaven k nemu ne polez, da i ohotniki reshili svoimi nogami shagat', a my
s  Hitrecom  vzgromozdilis'  na  meshki  myagkie,  razboltalis'  so sluchajnymi
poputchikami.
     Muzhiki okazalis' mestnymi, terpilinskimi.  ZHili oni zemlej da skotinoj;
na  neurozhaj nyneshnij  setovali,  na dorogi,  dozhdyami  razmytye,  na  Knyazya,
ostorozhno,  chto  bol'shuyu mzdu s nih  potreboval,  na znakomcev kakih-to, nam
nevedomyh,  chto drug  drugu zhit' meshali... Nichem  oni  s  nashimi muzhikami ne
roznilis' --  slova te zhe da peresudy o tom zhe...  Starshij, tot, chto loshad'yu
pravil,  Goryutoj nazvalsya,  mladshij -- Povedom. Byli  oni  rodichami, kak  vo
vsyakih  pechishchah  slovenskih vodilos', da  zhili hozyajstvom svoim.  Ne sovsem,
pravda, svoim -- bol'she stryevym.
     --  Stryj  u  menya  chelovek narochityj,  vsemi  pochitaemyj,  -- hvalilsya
Goryuta,  uspevaya  na   loshadenku  lenivuyu   prichmokivat'.  --  Starosta  nash
pechishchenskij!  On  vas nepremenno k sebe zazovet, no vy ne soglashajtes' --  u
menya izba ladnaya, ego horominy  --  ne huzhe. I ugoshchu-popotchuyu vas na  slavu!
ZHena moya luchshe vseh bab v Terpilicah bliny da pirogi pechet.
     Poved zasmeyalsya, unyal gordeca:
     -- CHto ugovarivaesh'? Koli velel Vyshata vseh gostej k nemu otvodit', tak
ne stanesh' zhe sporit' s nim!
     Stalo byt', starostu ihnego Vyshatoj zovut? Krasivoe imya, zvuchnoe, ne to
chto u menya, budto u sobaki, na zverya nataskannoj, -- Begun...
     Goryuta  s rodichem sporit' ne stal -- ponurilsya da tak  i  pomalkival do
samogo pechishcha. Lish' zavidev izdali zabor nevysokij, priobodrilsya, garknul na
loshadenku:
     -- Poshevelivajsya, klyacha lenivaya!
     Tu  ponukat' bylo ni k chemu. Ponimala -- kak  pridet domoj, ovsa dadut,
poklazhu  snimut, --  pobezhala rezvo, zastuchala  veselo  kopytami  po pyl'noj
doroge.
     Na nas poglyadet'  vse pechishche vysypalo. Baby v sernikah da platah belyh,
devki s  kosami  do  poyasa,  detishki  s  glazami,  budto ogon'ki  svetlye...
Stolpilis' vozle telegi, prohodu ne davaya, gomonya na vse lady...
     Poved da Goryuta sideli  gordye,  spiny  vypryamiv,  slovno ne bolotnikov
nevedomyh privezli, a znatnyh boyar azh s samoj Ladogi.
     -- Nu-ka, postoronis'! -- ryavknul kto-to vlastno.
     --  Vyshata...  Vyshata... -- zashelesteli v tolpe. Othlynuli ot  telegi v
raznye storony,  smolkli, na  vysokogo  gruznogo muzhika  glyadya,  chto  k  nam
nespeshno shel.
     YA ot izumleniya azh rot razinul. Uzh na chto nash  Medved' velik da silen, a
so  starostoj terpilinskim,  pozhaluj, i  emu  ne sovladat'  bylo by! Srachica
naryadnaya  na moguchih plechah  Vyshaty  chut'  ne  lopalas', sheya  edva  v  vorot
vlezala,  a na  ruki  ne  vsyakij  by  i  glyanut' otvazhilsya -- bugrilis'  oni
moguchimi muskulami, pugali tolshchinoj da moshch'yu. Byli, verno, u Vyshaty  pradedy
kuznecami --  usmiryali  ogon'  Perunov, inache  otkel'  by v nem  takaya  sila
vzyalas'...
     On pripodnyal ladon', nas privechaya i  glubokimi karimi glazami  s golovy
do  pyat  obsharivaya.  Na  rogatine  Slavena  vzor  zaderzhal,  vozle  Hitreca,
malen'kogo da  shchuplogo,  hmyknul  prezritel'no,  a Medvedya  zavidya,  vskinul
gordelivo golovu, budto petuh bojcovyj...
     -- Milosti prosim, -- zagudel nizkim, sochnym golosom.
     Tut  zhe iz-za spiny ego  shirokoj vynyrnula dorodnaya krasnoshchekaya devka s
karavaem  hleba v rukah. Za nej zasemenil, spotykayas' i robeya, mal'chishka let
shesti  ot  rodu,  verno  syn  il' vnuk  Vyshatin.  V  rukah derzhal  on  blyudo
raspisnoe, so stopkami berestyanymi da gorochkoj soli poseredke.
     Devica zameshkalas' vozle  nas, rasteryalas'  --  komu  pervomu  ugoshchenie
podnesti... Vyshata negromko cyknul, glazami na Slavena  ukazal -- priznal  v
nem  starshego. Devka  rumyancem  stydlivym zalilas', protyanula  Slavenu  hleb
aromatnyj:
     -- Bud'te nam gostyami dobrymi...
     Parnishka, uzh pritomivshis' blyudo derzhat', bystro pod  ee  lokot' podlez,
sunul Slavenu charki pod nos:
     -- Otvedaj vina stargradskogo, redkogo...
     Strannye nravy tut -- nashi pit'em chuzhim nikogda b gostya ne popotchevali,
svoyu gordost' imeyuchi, da ne mne obychai zdeshnie sudit'...
     Slaven  k parnishke sklonilsya,  stopku v  ruki vzyal  i  oprokinul v rot.
Zatem karavaj  razlomil, ulybnulsya hozyainu, v sol' maknul da kusil. Teper' i
zahoti on  kogo v pechishche obidet'  -- ne  smog  by. Kto  ugoshcheniya s gostevogo
stola otvedal, tot uzh ruku na hozyaev podnyat' ne osmelivalsya...
     Za nim ostal'nye rodichi hleba  da vina vkusili,  i vse s vidom  vazhnym,
budto svershali kakoe  tainstvo velikoe, a mne ne vpervoj takaya vstrecha byla.
V dal'nih pechishchah bolotnyh menya  tak chasten'ko privechali. Potomu i oprokinul
charku  v  rot,  k  zapahu ee ne prinyuhavshis', --  zabyl, chto parenek  o vine
stargradskom govoril. Ot privkusa neznakomogo zashelsya kashlem.
     -- Zakusyvaj, zakusyvaj! -- bystro podskochil Poved, na uho zasheptal.
     YA, zazhmuryas', hleba hvatil, potyanul nosom ego zapah sochnyj... Horosh byl
hleb, da vse ne po-nashemu pahnul.
     To li ot vina zaboristogo, to li ot hlebnogo zapaha, no poteplelo vdrug
u menya v grudi, pokazalos' -- vse zdes' znakomcy starye. Poshel  za Vyshatoj s
legkim serdcem i chistoj dushoj.
     Gornica v  izbe  ego bol'shoj da  prostornoj byla. YA  i  ne zametil, kak
vvalilis'  v nee za nami sledom pochti vse terpil'cy,  kak bystro  i ladno na
stol nakryli, kak gulyan'e  zateyali... Plylo vse v  golove, mutilos'. To snom
kazalos' vse, to  yav'yu. Slaven vrode s Vyshatoj v  obnimku sidel, vtolkovyval
emu chto-to, a  drugih rodichej ya i ne  videl vovse, vzorom to i delo na chuzhie
radostnye lica natykayas'.
     Gomonili  vse, kazhdyj  o svoem, za ruki menya tryasli, ugoshcheniya chut' ne v
rot sovali, da vremya ot vremeni zalivali ih goryachitel'nym vinom, koim eshche na
dvore poit' nachali...
     CH'i-to laskovye  ruki  gladili  moi  volosy,  zabiralis'  pod  srachicu,
budorazha prikosnoveniyami nezhnymi. Pytalsya  otrinut' ih, da vdrug vspomnilos'
detstvo,  zaboty  materiny,  i,  vmesto  zadumannogo, zarylsya v  nih  shchekami
goryachimi i zaplakal bezuderzhno, tiho vshlipyvaya... CHego zaplakal?



     Ne zhdal  ya, chto vstrechu kogda-libo lyudej  takih  -- dobryh  da veselyh.
Terpil'cy  budto  sgovorilis' nas  vnimaniem  i  zabotoj posle  dolgogo puti
sogret'.  Napereboj  k sebe  zazyvali,  banyu  dlya  nas chut'  ne vsem pechishchem
topili,  devki  odezhonku nashu v zole  postirali, i vse  eto s  gulyan'yami  da
pesnyami, budto v prazdnik kakoj.
     Kutili  muzhiki zdeshnie shiroko  --  nachali, edva nas  privetiv, a potom,
dozhdavshis',  pokuda  my  ot  pyli  dorozhnoj otmoemsya,  eshche zadornej  vesel'e
raznesli. YA v shume i plyaskah uzh i usledit' ne uspeval, kto da gde iz rodichej
moih. Hitreca eshche zamechal  izredka, Medvedya s Lisom uglyadyval, a vot  Beguna
syskat' ne mog -- propal on, budto v vodu kanul.
     Na  rassprosy  moi Vyshata rukoj mahnul  -- ne volnujsya, mol, syshchetsya...
Poveril  ya emu, hot'  i ne prost  okazalsya Starosta terpilinskij --  s  vidu
pohodil  na  uval'nya dobrodushnogo, no  nutrom zazhimist byl na redkost'.  Kak
uslyshal, chto proshu  pomoch'  cherez ozero  perebrat'sya, uhmyl'nulsya v kudryavuyu
borodu, zagudel nespeshno:
     -- YA by i rad pomoch', da lad'i prohudilis' u rybakov nashih...
     Lad'i?  Kak by ne tak: po  glazam  bylo vidat' -- prohudilas' sovest' u
nego, nesmotrya na vse gostepriimstvo vneshnee! Da delat' vse odno bylo nechego
-- ne  v obhod zhe  ozera idti,  dni  teryat'  ponaprasnu.  Nas v Ladoge Knyaz'
ozhidal.
     Prishchurilsya  ya -- vpervoj o dele vazhnom sgovarivat'sya  prihodilos' --  i
nameknul hozyainu:
     --  Mozhet,  koli  platu  dam  za  novuyu  lad'yu, tak ty  so  mnoj staroj
podelish'sya?
     On rashohotalsya dovol'no, zabasil:
     -- Mne mnogogo ne nado -- pyati kun hvatit.
     Pyati  kun?!  Da  on  spyatil  vovse  --  etakoe  bogatstvo  za   rasshivu
plohon'kuyu!
     -- Kuna, ne bolee!
     -- |-e, net. -- Vyshata tverdo na svoem  stoyal, ponimal  -- devat'sya mne
nekuda, ustuplyu rano il' pozdno. -- Da tak i byt', po nravu ty mne -- voz'mu
s tebya chetyre kuny vsego, sebe v ubytok...
     |kij kupec! Ezdit' by emu po gorodishcham da torg vesti, nebos'  uzh bogache
Knyazya Novogradskogo byl by!
     -- Dve! -- upersya ya.
     --  Tri,  --  prikryl on glaza hitrye,  suzil  ih, slovno  kot, smetanu
pochuyavshij. -- |to moe slovo poslednee.  Il' soglashajsya, il' v obhod Karabozhi
stupaj. Dnya cherez tri, koli v  Gorelom ne propadesh',  mozhet, i vyberesh'sya  k
Rusaloch'emu, a cherez nego uzh drugih perevozchikov syshchesh'!
     -- Ladno, -- sdalsya ya. --  Tvoya vzyala! Tri  kuny, da chtob zavtra poutru
byla gotova lad'ya!
     Ne mog ya bol'she torgovat'sya --  uzh slishkom dushno da shumno  bylo v izbe.
Ne  privyk ya  k mnogolyud'yu  takomu,  teryalsya  v nem, myslit' ne uspeval... A
terpil'cy, vidat', privykli --  chad' Vyshatina sebya  v tesnote da shume slovno
ryba v  vode chuyala. Pili vse, eli  da  galdeli o svoem,  sosedej  ne slushaya.
Gde-to rugalis'  shumno,  v  dal'nem uglu smeyalis'  istoshno, a kto-to  vizzhal
pronzitel'no, potasovki, bez kotoroj gulyan'e ne obhoditsya, pugayas'.
     Vyshata rashohotalsya, vostorzhenno oblapil menya:
     -- Molodec! Lady!
     Uhvatil za ponevu probegayushchuyu mimo devku s kuvshinom v rukah, velel ej:
     -- Stav' syuda!
     Da  poyasnil   korotko,  moguchimi  lapami  po-bratski,  budto  zheleznymi
tiskami, zazhav:
     -- Delo poreshili ladom -- teper' i pogulyat' mozhno!
     Ruka  ego ogromnaya  potyanulas' ko mne  s bol'shoj,  doverhu  napolnennoj
chashej:
     -- Vypej, gost' dorogoj, uvazh' hozyaina!
     YA  cherez silu zaglotil mutnuyu belesuyu zhizhu.  Uzh ne znayu, gde  razdobyli
oni eto  vino, da tol'ko zakruzhilos' vse  u  menya pred  glazami,  dazhe  lico
Vyshaty rasplylos'  blinom  razmytym.  Otkuda-to iz  dymovoj zavesy  poyavilsya
Poved s  zaplyvshim  glazom  i raspuhshej, v krovi zapekshejsya guboj. Kto zh ego
tak? Il' sam upal nelovko? Vtoroe skorej -- uzh bol'no ego  shatalo iz storony
v storonu, chudom na nogah stoyal...
     -- Brat,  vyp'em,  brat... --  slezlivo  poprosil on, na koleni  ko mne
padaya. A potom vdrug sprosil, glaza grozno rasshirya: -- Ili ty mne ne brat?
     Nebos', ezheli skazhu, chto ne brat, v draku polezet...
     YA rukami nelovkimi nalil po charke emu da sebe, uspokoil:
     -- Brat, brat...
     Dumal, na tom delo i konchitsya, da ne tut to bylo -- terpil'cy,  budto s
cepi sorvalis', vse so mnoj pobratat'sya da vypit' vmeste vozzhelali. Znat' ne
hoteli, chto ne v silah ya odin  stol'ko vina vyhlebat', ne slushali otgovorok,
uprashivali  slezno  i obidchivo, koli  otkazyval. I Vyshata kuda-to podevalsya,
budto vovse  ego ne  bylo. Sperva ya lica chuzhie razbiral eshche, a potom slilis'
oni v odin potok, ponesli menya, za soboj utyagivaya, kuda-to i kanuli v temnuyu
tish'...
     Ochnulsya  ya  utrom.  YArkij  solnechnyj svet  udaril  po  glazam,  a kogda
raspahnul ih, reshil -- vse eshche v durmane plyvu.
     Po gornice budto  Kulla  promchalsya i vse razmetal.  Vperemeshku valyalis'
stoliki  kurguzye da lavki dlinnye, a  mezh nimi,  postanyvaya  da pohrapyvaya,
tela lyudskie pokoilis'...
     YA sel s trudom, okliknut' poproboval devchushku, chto mimo s kuvshinom shla,
da gorlo  budto kto vyzheg -- ne chuyal golosa svoego, a v golove  grom Perunov
gromyhal, perekatyvalsya.  Blago sama ona menya zametila, prisela ryadyshkom  na
kortochki, kraem rubahi beloj  pola kosnulas' -- etakaya lastochka  veshnyaya, nad
polem brannym  proletevshaya,  -- protyanula mne kuvshin, skazala, vidat' materi
podrazhaya:
     -- Vypej, golubchik, rassolu. Polegchaet.
     Ot holodnogo da solenogo  i  vpryam' polegchalo. Dazhe podnyat'sya smog i na
poiski  rodichej  svoih otpravit'sya. Begun  menya  bespokoil, i Vyshatu syskat'
hotelos' -- na svezhuyu golovu il' na vinom odurmanennuyu, a ugovor u nas byl!
     Hitreca  ya pochti  srazu  nashel. Sidel on, k  stene  privalyas',  povodil
vokrug glazami bessmyslennymi. Menya uvidal, zaulybalsya glupo, vstat' silyas',
a potom rukami v storony razvel obrechenno -- ne mogu, deskat'.
     -- Sidi uzh, gost' dorogoj! -- hmyknul ya i dal'she pobrel.
     Devchonochka  malaya, ta,  chto  rassola  mne  podsunula,  skol'znula mimo,
ulybnulas' odnimi gubami, delom zanyataya.
     Oh i lovko  zhe ona s muzhikami  osolovevshimi upravlyalas'! To odnomu,  to
drugomu  napit'sya prineset, rubahu  popravit,  volosy  prigladit.  Privykla,
vidat'...
     YA  o vine, kakogo vchera ne  menee vedra vypil, vspomnil, privkus ego na
gubah pochuyal  i chut' ne  splyunul  tut zhe na pol. Net, ni za  kakie posuly ne
stanu bolee  neznaemyh  vin pit'! Nasha medovuha  serdce ne  huzhe veselit,  a
golovu  ostavlyaet legkoj  i svezhej. A uzh sochna da aromatna kak! CHto pred nej
vina lyubye zamorskie...
     --  Ishchesh' kogo-to?  -- podoshla ko mne devchushka, v glaza  zaglyanula. Oh,
dobraya iz nee devka vyrastet -- ladnaya da rastoropnaya!
     -- Svoih...
     -- Tam oni, -- ne doslushav, ukazala devochka v dal'nij ugol i zasmeyalas'
zadorno: -- Vechor siloj merilis', na dvor  hodili, da obratno edva vernulis'
-- tut zhe i upali... Bogatyri!
     Ona chelku svetluyu so lba  otkinula, poshla dal'she, golovoj  pokachivaya da
pro  sebya  nad  prishlymi bochotnikami, chto tolkom i v izbu  vojti ne  sumeli,
poteshayas'.
     Teper' ostavalos' lish' Beguna da Vyshatu syskat'... Gde tol'ko?
     Pahnulo  iz dverej  syroj prohladoj utrennej, voshel  v gornicu znakomec
staryj,  Poved, prinyalsya muzhikov  sonnyh rastryasyvat' i na dvor vytalkivat'.
Te burchali, no ne protestovali -- shli proch', tupo po storonam glazeya...
     -- |j! -- okliknul ya Poveda. -- Beguna ne videl?
     -- Ne-a. Mozhet, na dvore on? Mozhet, i tak...
     YA  shagnul na  kryl'co nizkoe, oglyadel dvor,  solncem zalityj.  Ne  bylo
Beguna sred' snuyushchih lyudej. I sred' teh, chto, eshche k  svetu ne privykshi posle
sumraka izbyanogo, na solnce zhmurilis', tozhe ego ne videl...
     -- Oj, goryushko-o-o-o!
     Na kryl'co vyskochila prostovolosaya baba, v sernike izmazannom da poneve
dranoj, chut' menya ne rinuv, zavopila ispoloshno:
     -- Lyudi-i-i dobrye! CHto zhe eto delaetsya!?
     YA  i  glazom  morgnut' ne uspel, kak vyros  s nej ryadom Vyshata, ryavknul
grozno:
     -- Cyc, baba.
     A menya  prihvatil za ruku i silkom obratno  v  izbu vtyanul. Lico u nego
surovoe, zloe bylo -- sovsem ne to, na kakoe vchera glyadel.
     --  Smotri!  --  ryknul  on na menya  i  otkinul  polog  tyazhelyj,  lavku
prikryvayushchij.
     Uzh na chto  hudo bylo  nashim,  a poglyadet',  v  chem menya  Vyshata  vinit,
podoshli. Po golosu ego  neladnoe pochuyav, uzh za nozhi da topory priderzhivalis'
na vsyakij sluchaj...
     YA by i sam za rogatinu hvatilsya -- ne sebya zashchishchat', a pouchit' koj-kogo
iz rodni svoej bolotnoj! Lavka-to ne  pusta okazalas'! ZHmuryas' ot nezhdannogo
sveta, lezhal na nej Begun. A k plechu ego molodaya da ladnaya baba prizhimalas',
kosila na obstupivshih  muzhej glazami  dlinnymi, shkodnymi... Drugaya smutilas'
by  nagoty  svoej da  kraskoj  zalilas',  a  eta  potyanulas' lenivo,  koshkoj
raznezhennoj, podnyalas', shkuru skinula i, natyagivaya na nalitoe telo ispodnicu
dlinnuyu, brosila porty Begunu, ot sveta da ispoloha odurevshemu...
     -- Ty?! -- Iz-za moej spiny Poved  vyvernulsya, k babe podskochil, gnevom
nalivayas'. -- Sterva! Zmeya!
     Na Beguna zamahnulsya kulakom, v rozhu emu metya:
     -- Suchenok!
     Begun  vskochit'  uspel,  uklonilsya,  a  otvechat'  na  udar  ne  stal --
vinovatym sebya chuyal.
     Zato baba, nedolgo dumaya, vlepila Povedu zatreshchinu:
     --  Durak!  Net  by  promolchat',  tak  ty  vseh  sozval na  svoj  pozor
polyubovat'sya. T'fu!
     Pod ee gnevnymi slovami tot snik, pokrasnel. I zashchitit' ego bylo nekomu
-- nashi  eshche i ponyat' nichego ne  mogli, a  terpil'cy  glyadeli  ispuganno  --
vidannoe  li  delo -- gost',  koemu i pochet i uvazhenie okazali,  chuzhuyu  zhenu
opozoril?!
     Vyshata menya v storonu ottolknul, rinul babu  nahal'nuyu na lavku, rvanul
na nej ispodnicu, beloe telo obnazhaya:
     -- Golyakom hodi, koza bludlivaya! CHaj, ne zastydish'sya!
     -- Tebe l' ne znat', pochemu styda vo mne  net?! -- zavopila ta, slezami
nalivayas'  i prikryvaya puhluyu grud' krayami  razodrannymi. --  Ne  ty li menya
silkom za durnya etogo otdal?! Sestru rodnuyu prodal za rezan!
     Po shchekam ee, prokladyvaya mokrye dorozhki, pobegali slezy.
     --  CHto   ustavilis'?  Poshli  proch'!  --  zagrohotal  Vyshata  na   chad'
stolpivshuyusya.
     Te popyatilis' boyazlivo, vzory potupiv, k dveri potyanulis'...
     -- A vy, -- polosnul po nashim licam vzglyadom tyazhelym, budto toporom, --
ostanetes'!
     -- YA tozhe! -- Poved gubu zakusil. Da kuda zh gnat' ego -- ne ujdet ved',
ni dobrom, ni hudom. -- Ona vse zhe zhena mne...
     YA chut'  ne zakrichal  s dosady. CHto zh za nevezuha takaya?! Ugorazdilo  zhe
Beguna sredi vseh  bab odnu vybrat', da tu, chto sestroj Staroste prihodilas'
i zhenoj znakomcu, v pechishche privedshemu!
     Vyshata dozhdalsya,  poka  lyudskaya tolpa iz izby vyplesnetsya, unyal yarost',
uspokoilsya.
     --  Kto za etogo, -- sprosil holodno, v Beguna  pal'cem tknuv, -- otvet
derzhat' budet?
     -- Kto by ni derzhal, bit'-to budut vseh, -- nebrezhno zametil Lis. Poved
uhmyl'nulsya krivo i zloradno, kulaki szhal.
     --  Ne budut  bit'. YA  ne dopushchu,  pokuda  vy na  moem  dvore da v moem
pechishche!  --  Vyshata  po  gornice zverem  slovlennym zahodil,  a  zatem pered
Povedom ostanovilsya,  okatil slovami  surovymi:  --  Milan'yu  proch'  vygonyu!
Sestra ona mne il' net, a bluda ne poterplyu!
     -- Kak zhe tak? -- ohnul Poved, bledneya.
     -- Ty, koli hochesh' -- s nej otpravlyajsya!
     -- Za chto?!  -- Poved pered  nim na  koleni kinulsya,  shvatil  zhenu  za
volos'ya  rastrepannye,  prignul  ee golovu  k  polu:  --  Klanyajsya, Milan'ya!
Klanyajsya, moli brata!
     -- Vot eshche!  Sliznyak  ty gadkij!  -- Ona  vyvernulas' iz  ego  pal'cev,
strel'nula  glazami  na  Beguna, usmehnulas'  zlo: -- Ty,  paren', kuda  ego
luchshe!
     -- Nedolgo emu v luchshih  hodit'! -- rashohotalsya Poved, sovsem spyativ s
otchayaniya. -- Ub'yut ego muzhiki nashi, kak proznayut obo vsem!
     Bagroveya k nam pridvinulsya:
     -- Vsem vam ne zhit'!
     Ish', raspetushilsya, raskukarekalsya! Obidel ego Begun  neshutochno, no vseh
za to ubivat' -- eto slishkom uzh...
     -- Cyc! -- Vyshata navis nad nim tuchej. -- Ujdut  oni iz pechishcha celymi i
nevredimymi! Knyazh'ya volya  moej vyshe -- ne smeyu ya ih tronut', pokuda oni voli
Knyazh'ej ne vypolnili!
     Poved  zyrknul na nego yarostno, no promolchal. So Starostoj ne  ochen'-to
posporish' -- on vsemu pechishchu golova.
     Da  i ostal'nye muzhiki,  chto vo dvore stolpilis',  pomalkivali, hot'  i
glyadeli  neprivetlivo,  pokuda   Vyshata  nas  skvoz'  tolpu  provodil.  Baby
hmurilis', plevali vsled, a kto-to dazhe vyaknul negromko:
     -- Vorogi prishlye!
     Da zamolk, uzrev, kak Vyshata plechi razvernul.
     U menya shcheki stydom goreli -- sovestilsya za Beguna da  i za sebya samogo,
za nim ne doglyadevshego. Znal ved', kak on do devok ohoch!
     --  Dal'she sami stupajte. --  Vyshata ostanovilsya  u pechishchenskoj ogrady,
mahnul rukoj. -- Da ne medlite!
     Muzhiki u nas na raspravu  skory  -- ne razberut ved', kto  vinovat, kto
prav.
     -- A ty razobral? -- sprosil ya.
     Pokazalos' vdrug --  ne zlitsya  na nas Vyshata, a  ved' on pervej drugih
obidu dolzhen by byl zatait'.
     -- YA sestru  horosho znayu.  Ona  vinovata. A  mozhet, i moya  est'  v  tom
vina... -- On  nahmurilsya, pokachal golovoj. --  Ee  ponyat' mozhno -- kakoj iz
Poveda muzh...
     "Zachem  otdaval togda  za  nego?"  -- sprosit'  hotelos', no sderzhalsya,
poklonilsya v poyas, rukoj zemli kosnuvshis', i poshel,  ne  oglyadyvayas', proch'.
Pobezhal  by,  da zazornym schital  ubegat',  budto  i  vpryam' ispugalsya gneva
muzhickogo. CHto mne kulaki pechishchencev, koli ya imenitym voem stat' sobirayus'?!
     -- Pospeshil by ty... -- obgonyaya  menya, posovetoval Medved'.  -- Dogonyat
-- ne otob'emsya!
     --  Tam  vidno  budet...  --  pomorshchilsya  ya.  Ne  ponravilas'  trusost'
ohotnika. -- Da, mozhet, i dogonyat' nikto ne stanet.
     -- Neuzhto ne slyshish'? -- Lis usmehnulsya, poravnyavshis' s bratom, na menya
shalymi glazami poglyadel.
     -- CHego?
     Nichego ya ne slyshal  -- tish' da  pokoj  krugom... Hotya... Gudela doroga,
budto topalo po nej ne nas pyatero, a druzhina Knyazh'ya.
     --  Nebos',  vsem pechishchem  bit'  budut...  --  tiho  burknul  Lis,  shag
pribavlyaya.
     Tut  i  u menya slaboe somnenie shevel'nulos' --  uzh bol'no grozno doroga
pod  nogami drozhala.  Voj  ya  il' ne  voj,  a s celym  pechishchem  sam Knyaz' ne
sovladal by...
     Vperedi uzh  kustochki  pokazalis', za nimi lesok  otkrylsya,  a  tam i do
ozera, splosh' molodnyakom ukrytogo,  rukoj bylo podat'.  Glupo v draku lezt',
kogda bez nee obojtis'  mozhno... Da tol'ko devat'sya kuda? Dazhe koli pobezhat'
sejchas -- uvidyat nas terpil'cy.
     --  Syuda! -- Iz kustov zhenskoe  lico vyglyanulo i  ruka  tonkaya,  k sebe
zovushchaya. -- Syuda!
     Milan'ya? Otkuda? Zachem?
     -- Bystree zhe, neuklyuzhie! -- gromkim shepotom toropila ona.
     Sama  dyshala  edva,  plat  raspisnoj na  zatylok  sbilsya, shcheki  pyatnami
krasnymi polyhali. Vidat', pryamikom po polyam bezhala, chtob nas nagnat'...
     Begun  nyrnul v kusty, Lis za nim... A ya  ne reshalsya. Babe  doverit'sya,
chto golovu v petlyu sunut' -- il' bedy zhdi, il' izbavleniya nezhdannogo...
     --  Poshli! -- Medved'  menya chut' ne  zabrosil  v zarosli  pyshnye  i sam
ruhnul  sverhu, vsem  telom k zemle pridaviv.  Pokatilis' tak,  v obnimku, v
ovrazhek, za kustami ne primechennyj.
     -- Pusti! -- zabrykalsya ya.
     -- Tiho!  -- On  menya po-prezhnemu  k  zemle  prizhimal,  lish'  sdvinulsya
nemnogo, golovu osvobodiv. -- Molchi da smotri.
     Mog by  i ne uprezhdat' -- sam ya na dorogu, bez ukazok  ego, glyadel. Kak
ne poglyadish', kogda neslos' po nej pyl'noe oblako,  topali v nem tyazhelo nogi
lyudskie. YA edva  v  pyli  muzhikov  terpilinskih razlichil... Zlyh, krasnyh, s
kol'yami da  vilami  v  rukah.  Ne nakazyvat'  nas oni  bezhali  -- ubivat'...
Skol'ko zhe ih za nami vymahnulo?!
     -- |to  on...  -- shepnula  tihon'ko  Milan'ya  i, glaza  moi  udivlennye
zametiv,  poyasnila: -- Muzh moj. Sam ne poshel -- duhu ne hvatilo,  zato  vseh
rodichej natravil -- do vechera teper' budut vas po doroge syskivat'...
     -- Nu, Begun! --  razvernulsya Lis k  pevunu. -- Udruzhil ty nam,  kobel'
pohotlivyj!
     -- A ty na  nego rot-to shibko ne razevaj! -- odernula ego Milan'ya. -- A
to kriknu -- vorotyatsya muzhiki nashi i migom tebya zamolchat' zastavyat.
     Ona pokrasnela i vdrug ulybnulas' pechal'no:
     -- Ne on vinovat --  ya ego v  postel' zatyanula. A on i ne vedal nichego,
vinom odurmanennyj.
     Vot delo neslyhannoe -- sama v pozore priznalas' bez robosti! Nashih bab
pytkoj  ne zastavili b na sebya samih klepat', a etu i  ne prinuzhdal nikto --
sama otkrylas'...
     Ona na menya glyanula grustno:
     -- Ne sudi, ne znayuchi... S Povedom  zhit', chto s blaznem  holodnym -- ni
serdca, ni posteli ne greet!
     Skazala i vnov' na dorogu ustavilas'...
     Muzhiki protopali  uzhe,  i  stelilas' ona pred nami pustaya da rovnaya, no
poprobuj vylezi... Medved', vidat', o tom zhe podumal, ottyanul vorot srachicy,
ot natugi vzoprev, vzdohnul:
     -- Kuda zh nam teper'?
     -- V Goreloe -- bol'she nekuda, -- bystro otvetila Milan'ya. -- Tuda nashi
ne hodyat, boyatsya.
     I Hitrec govoril pohozhee chto-to...
     -- CHem zhe strashno ono?
     -- Togo  ne  vedayu.  --  Ona  platok  sbivshijsya  popravila,  ulybnulas'
zadorno. -- Po mne -- tak vezde, gde Poveda net, horosho!
     A ved' krasivoj ona  baboj okazalas'!  Kak  ya ran'she ne primetil etogo?
Hotya  i  dogadat'sya mog  by: Begun krasotok serdcem chuyal, emu um svetlyj  da
glaza yasnye dlya togo ne nadobny byli...
     Hitrec tihon'ko, golovu  podnyat' opasayas', ko  mne  podpolz, potyanul iz
meshka telyatinu. Loktyami po  vlazhnoj trave oskal'zyvayas'  da rugayas' na kusty
nizkie,  rastyanuli  ee  na  zemle, prinyalis'  pal'cami  vodit', put' iskat'.
Milan'ya cherez plecho Beguna peregnulas', zasmeyalas':
     -- Ne nadobny vam risunki eti! Do Gorelogo  vas sama dovedu da tam zhit'
ostanus'. Tam menya nikto ne syshchet.
     -- Odna, chto li?
     U  menya  azh duh zahvatilo --  eh, etakoj by  otvage da serdce vernoe --
ceny by babe ne bylo!
     -- YA i odna smogu, chaj, ne raz uzh sbegala...
     Lis uhmyl'nulsya, potyanul ee za ponevu, shepnul:
     -- Kol' tebe nash Begun glyanulsya, tak i ego  s  soboj ostav', a to s nim
moroka odna!
     -- Ty!  --  Begun privstal, zamahnulsya  na  ohotnika, no tut zhe obratno
nichkom kinulsya. -- Idut!
     Terpil'cy ne bezhali  uzhe -- tiho shli  da zorko po storonam poglyadyvali.
Urazumeli, nakonec, chto uspeli my s puti torenogo soskochit'... Teper' ya ih i
razglyadet' tolkom smog. Spasla nas Milan'ya ot smerti vernoj. Muzhiki byli vse
ohotnikam nashim pod stat' -- roslye da krepkie. Rubahi ih, ot pota vzmokshie,
k spinam moguchim prilipli, rozhi, tochno solnce veshnee, zharom pylali...
     -- Dognali? -- Navstrechu im Poved shel, opaslivo po storonam oziralsya. S
nim ryadom Vyshata mahinoj groznoj nespeshno shagal.
     Odin iz muzhikov vpered vystupil, razvel rukami:
     -- Utekli tati... Spryatalis'...
     Ostal'nye zagaldeli tut zhe,  obsuzhdaya,  chto da kak. Tonkij golos Poveda
vse ostal'nye perekryl, ponessya vizglivym laem:
     -- |to sestrica tvoya durnaya im pomogla!
     Tyavkal   on  na  Vyshatu,  budto  shchenok-odnogodok  na  psa  materogo  --
prikriknet tot, i on, hvost  podzhav, na  bryuho lyazhet.  No Vyshata pomalkival,
potomu i oral Poved, otvazhno grud' vypyativ:
     -- Pochemu ne uderzhal ee? Vyshata plechami pozhal, udivilsya:
     -- Razve ya ej muzh?
     Poved  nogoj topnul, pyl'  vzmetnul, no vozrazit'  ne  smog  --  nechego
skazat' bylo.
     -- CHego shumish'? -- spokojno proronil  Vyshata. --  CHaj, ne vsyu zhizn' oni
po  kustam da  lesam  budut sidet' -- na  dorogu vyjdut.  Pokaraul' ih, koli
hochesh', a mne s toboj da tvoej zhenoj stroptivoj vozit'sya nedosug.
     On k pechishchu povernul, zashagal shiroko, ne oglyadyvayas'. Za nim potyanulis'
muzhiki, pyl boevoj unyav. Poved, vorchat' ne  perestavaya,  poslednim dvinulsya.
Uzh skrylis' vse, a ego rubaha vse eshche pyatnom belym mezh kustov mayachila...
     -- I nam pora, a to dodumayutsya -- po kustam sharit' primutsya. -- Milan'ya
potyanula menya za rukav. -- Est' u menya tropka  zavetnaya, nikomu, okromya menya
da Vyshaty, nevedomaya. Ona k Gorelomu privedet...
     Vybirat'  ne  prihodilos'.  Vstal ya,  otryahnul  koleni i spinu,  glinoj
izgvazdannye, meshok  na plechi vskinul da vdrug, ni s togo ni  s sego, slova,
CHuzhakom  skazannye, vspomnil.  Do  togo verny  oni  okazalis',  chto  azh  pot
holodnyj menya proshib.
     Neuzhto tak daleko zril syn  Snovidicy, materinskoj  vorozhbe nauchas'? Uzh
skol' proshagali  my  k celi  zavetnoj, a  eshche ni razu  ne dovelos' mne  puti
vybrat'. CHerez les zagadochnyj nas Hitrec provel, cherez Sokolij Moh topkij --
Begun, a nynche vperedi vseh Milan'ya shla, dorogu ukazyvala...
     V  kotoryj  raz  szhalos' serdce, rvanulos'  iz grudi, bedu i  vinu svoyu
syskivaya, vskrichalo ispoloshno da bezzvuchno: gde zhe ty, CHuzhak, gde?..



     Kogda ya ponyala, chto  otlichayus' ot drugih, --  v detstve rannem, kogda v
dal'nij les ubegala da vdyhala polnoj grud'yu zapah prelyh list'ev, il'  chut'
pozzhe, kogda rano utrom  poyavilis' v nashem pechishche lyudi s iskazhennymi strahom
licami  i goryashchimi palkami v rukah da prinyalis' shvyryat' eti  palki  v  mirno
spyashchie izby? A mozhet, eshche pozzhe, kogda, stoya pered bratom, vyla ya po-volch'i,
ne razbiraya  ego  rechej i lish' odno  tverdo znaya: hochet  on zaperet' menya  v
zolochenuyu kletku i otobrat' vse, radi chego zhila ya na svete,  -- svobodu moyu,
prostory vol'nye, dushu shirokuyu?
     Kogda  by ni ponyala ya suti svoej, a kazalos', vsegda vedala,  chto zhivut
vo mne dve polovinki raznye i stoit zahotet' lish', razlepyatsya oni, prevratyat
menya iz cheloveka v zverya  moguchego, vol'nogo... I mat' moya takoj byla. A vot
otec -- inym. Vyshata, brat moj, v otca poshel, a ya v mat' udalas'.
     Pochemu  mat',  krasivaya da statnaya, imenno otca moego v  muzh'ya vybrala,
kak slyubilsya on s zhenoj-oborotnem -- kto znaet, a tol'ko zhila mama s nim bez
ssor i obid, pokuda ne poyavilis' v nashem pechishche podzhigateli i ne spalili ee,
s otcom vmeste, v izbe rodimoj.
     Otcu  predlagali,  pravda, ujti, da otkazalsya  on -- vidat',  ne myslil
sebya bez zheny.
     -- V zhizni, -- skazal, -- ne nazyval ya ladu moyu nezhit'yu i v  smerti tak
ne nazovu!
     Stoyal  on v svete fakelov gordyj, pryamoj, zakryval mat' grud'yu moguchej,
ulybalsya zhestko smerti v lico. Odin iz prishlyh v nego ognem tknul, ryavknul:
     -- CHem obayala tebya oborotniha? Ochnis'!
     On zasmeyalsya prezritel'no, sverknul glazami serymi:
     -- Samomu tebe ochnut'sya vporu. Ty sejchas lyubogo oborotnya strashnej!
     Iz tolpy muzhik vystupil. Boroda u nego chernoj lopatoj na grud' svisala,
na plechah sil'nyh boltalas' shkura volch'ya, naiznan' vyvernutaya.
     -- CHto s nim razgovarivat'! -- zaoral. -- ZHgi ih, nezhitej!
     I pervym v dver' priotkrytuyu fakel smolyanoj kinul. Ostal'nye navalilis'
na otca kuchej, vtolknuli ego s mater'yu v izbu da dver' podporkoj pridavili.
     YA s Vyshatoj  v eto  vremya v kustah sidela. Zazhimal on mne  rot ladon'yu,
sheptal:
     -- Molchi, molchi...
     YA i molchala,  poka ne ushli vse, a  potom  razrydalas' tak,  kak nikogda
bolee ne dovodilos'. Slezy te  i privyazali menya k pepelishchu  strashnomu, budto
kanatom pen'kovym. Ni dnem ni noch'yu zabyt' ego ne mogla. A Vyshata staroe  iz
pamyati vykinul -- novym zhil...
     Kak  sgoreli  vse nashi  rodichi,  on menya  v  Terpilicy povel i po  puti
nakazyval strogo:
     -- Budut rassprashivat' -- rta ne otkryvaj! Sam na vse rassprosy otvechu!
Zlobny  lyudi  da nedoverchivy  --  skazanesh'  chto  ne  tak,  migom  vsled  za
roditelyami nas otpravyat!
     CHto ya, devchonka, vzroslomu muzhu do poyasa lish' dostavavshaya,  znat' mogla
o  zlobe lyudskoj?  Brata  slushala. Potomu i molchala, kogda lgal  on o volkah
strannyh, nas iz rodnogo  pechishcha  vykravshih...  Molchala, gubu zakusiv, kogda
vydumyval on pro  to, kak hudo nam sred' oborotnej zhilos', kak ubezhali my ot
nih, kak po polyam skitalis', pokuda v Terpilicy ne vyshli. Vse vremya molchala,
kak  on velel,  da  ne sderzhalas',  vshlipnula, slova Starosty terpilinskogo
zaslyshav:
     -- Spalili ohotniki pechishche oborotnej. Nechego vam strashit'sya teper'...
     -- Radost'-to  kakaya! Radost'... -- vygovoril Vyshata i zaplakal, slovno
ot radosti.
     Lgal on hudo,  sbivalsya na kazhdom slove, no slezy-to nastoyashchie po shchekam
tekli -- poveril mal'chishke Starosta,  prinyal v svoyu rodnyu. Ne srazu, pravda,
poveril  --  sperva  serebrom  k grudi  ego prilozhilsya.  Vyshata ne  drognul,
spokojno serebryanyj kruzhok na tele  svoem sterpel. On-to ne byl oborotnem...
Zorin,  Starosta  terpilinskij,  uspokoilsya --  ko  mne  i ne podoshel  dazhe.
Pozhalel, vidat', krohu ispugannuyu da bezzashchitnuyu...
     Kak prizhivalis' my s bratom v chuzhom sele, kak v silu vhodili -- razve v
tom delo, da  tol'ko  nemnogo  let proshlo -- stal  Vyshata krepkim  molodcem,
Starostoj za syna pochitaemym. Da  i menya bogi  krasotoj ne obdelili.  Divnaya
ona  u menya byla da dikaya, kak ya sama. Stali  parni na menya zaglyadyvat'sya, k
Zorinu v  izbu po  delu i bez dela hodit',  no ne hotela ya ih lyubvi.  Bolelo
serdce nochami lunnymi ne po milomu-suzhenomu, a po tishi lesnoj, gde v  shorohe
kazhdom znakomca chuyala, da v zapahah, budto v vode rodnikovoj kupalas'...
     -- Ne smej v les  hodit'! -- tverdil Vyshata. -- Ub'et on tebya, kak mat'
nashu ubil. Ty zhit' dolzhna, kak polozheno, chelovekom. I zamuzh, kak  vse devki,
vyjti dolzhna -- hochesh' ty togo il' net!
     Smeyalas' ya ego slovam -- ne verila, chto stanu v obnimku s kem-nibud' iz
parnej znakomyh spat', a brata vse zhe slushalas', sderzhivala poryvy zverinye,
ne glyadela  na lunu, ne hodila v gluhoman' lesnuyu.  Tol'ko  k Gorelomu,  kak
pepelishche zvat' stali, begala. Sadilas' tam ne ostov izby rodnoj i vspominala
golos materinskij, skazy ee zavetnye.
     Mnogoe ona skazyvala, da mala moya pamyat' v te gody byla -- raspleskala,
rasteryala vse...  Pomnila  lish',  chto kogda-to byli  v nashem  rodu lyudi,  ne
oborotni, da sluchilos' odnazhdy, v veka starodavnie, k pechishchu nashemu Bolotovu
Zmeyu sest'. Ladno by, prosto otdohnul  on i dal'she poletel, an net! Natura u
Zmeya okazalas' podlaya da zhadnaya -- utyanul  on vse stado, chto ryadom s pechishchem
paslos'... Ne  vedayu uzh v tochnosti, kak tam dal'she delo bylo, a znayu odno --
ozlilis'  lyudi da  snesli Zmeyu  golovy ego prozhorlivye. ZHal',  v  yarosti  ne
vspomnili o Bolote, kotoryj Zmeev, budto detej svoih, pestoval. A on yavit'sya
ne zamedlil. Gnevnyj,  temnyj prishel  k pechishchu, slovno tucha  grozovaya. Lyudyam
smirit'sya by  da  v nogi synu bozh'emu kinut'sya, a oni pohvatali oruzhie  svoe
nekazistoe i na boj vyshli. Bolot, ih zavidya, uhmyl'nulsya i tak skazal:
     -- Ne budu ya kaznit' vas. Sami vy uchast' svoyu vybrali. Ne  slovom ssoru
reshaete --  drakoj, budto ne lyudi  vy vovse.  A koli tak,  to i  byt' vam da
potomkam vashim nelyud'mi!
     Po ego slovam  vzmetnulis'  ogromnoj volnoj  srazu oba  ozera, pechishche v
ob®yatiyah derzhavshie, i sorvali s beregov teh lyudej, chto k vode blizhe stoyali.
     -- Byli lyudi zemnye -- stan'te nezhiti vodyanye! -- kriknul Bolot.
     Po  slovam  ego  obernulis'  lyudi,  vodoj  unesennye, kto  kem  --  kto
Somom-perevertyshem, kto Vodyannikom dlinnoborodym,  kto  Ichetikom-maloletkoj,
kto Rusalkoj zelenovlasoj, a  kto i Bereginej-krasavicej... A  ostavshiesya  s
toj pory stali chuyat' v sebe zverya dikogo. Dnem tot zver' v tele chelovecheskom
mirno spal, a nochami iz nego vyvorachivalsya da na ohotu bezhal.
     Mat' skazyvala, budto  nashi  oborotni huda ne tvorili, i otec o tom  zhe
govoril, da truslivy lyudi, boyatsya vsego, chego urazumet' ne v silah. Ischezala
skotina v sosednem pechishche -- vinili oborotnej, rebenok v lesu propadal dikim
zveryam na raspravu -- opyat' oborotni vinovaty byli... Lyudi iz pechishch sosednih
uhodit'  nachali, v drugie mesta podavat'sya,  a te,  chto ostalis',  vospylali
yarost'yu bezrassudnoj -- vot i sozhgli izby nashi. A v nih spalili vperemeshku i
oborotnej bezvinnyh, i teh, chto s nimi vmeste zhili da ne zhalovalis'.
     -- Ne derzhi zla na nih, -- prosil Vyshata. -- Lyudi oni -- ne bolee.
     -- Da ne menee! -- ogryzalas' ya na ugovory ego. Ponimala -- sam on dara
oborotnicheskogo  lishen,  potomu za lyudej i  ratuet, da  tol'ko  urazumet' ne
mogla, pochemu my, oborotni, mirno s lyud'mi sosedstvovali, a oni nas gnat' da
vinit' ne perestavali? My-to bedy svoi na ih plechi ne vzvalivali! Sporili my
s Vyshatoj, i chem dal'she  gody bezhali, tem zlee nashi spory stanovilis'. Lyubil
menya brat, i ya ego tozhe, no ne uzhivalis' vmeste. Hotel on, Bolotu naperekor,
iz menya prostuyu  babu sdelat', a ya ottogo lish' bol'she zverem sebya chuyala.  On
ponyat'  ne  mog --  na  svoem nastaival, dobra mne  zhelaya  da  smert' zhutkuyu
rodichej nashih pomnya. Dlya togo i muzha  mne syskal, nasil'no za nego otdal. Ne
to  chtoby sovsem  nasil'no  --  ulomal ugovorami i posulami. Poverila  ya ego
recham  --  otkazalas'  na  mig  ot  vol'noj  poloviny  svoej.  Otkazalas'  i
poplatilas' za to. Utrom uvidala vozle plecha svoego, na lozhe smyatom, ne muzha
lyubimogo   --  chelovechishku  zhalkogo,   glupogo.  Razozlilas'  tak,  chto  ele
sderzhalas', glotku emu ne razodrala. Pogano bylo i vspominat' o nochi toj, da
muzh ne unimalsya,  tyanulsya k telu moemu,  ego  otvergayushchemu, budto  motylek k
svetu.  Pristaval bez  konca, rukami lapal,  gde  mog, slyuni puskal i gubami
lipkimi pytalsya v moj, szhatyj nakrepko, rot tyknut'sya.
     Mozhet,  i  priterpelas'  by  ya kogda-nibud',  no  odnazhdy,  ot lask ego
postylyh  odurev, ne vyderzhala,  ubezhala tuda,  gde vol'no sebya chuyala, -- na
pechishche goreloe i nezhdanno teh vstretila, kogo uzh i vo snah videt' perestala.
     Delo bylo vecherom pozdnim, solnyshko uzhe kraem zheltym za les zakatilos'.
Sidela ya  na polene, edinstvennom ot rodnogo doma ucelevshem, slezy lila, kak
VDRUG uslyshala voj. Tihij, dalekij... Sperva podumala -- volki, i udivilas',
straha ne pochuyav, a zatem uglyadela vokrug tochki yarkie -- glaza da kinulas' k
nim, migom priznav. Dazhe ne  poglyadela,  chto  ne lyud'mi yavilis'  mne  rodichi
sozhzhennye,  a  kosmatymi volkami. Ceplyalas' rukami za sherst' volch'yu zhestkuyu,
shchekoj o nee terlas',  po imenam rodichej klikala. Tol'ko materi  sred' nih ne
videla.  I  tak  zahotelos'  mne  o  nej  uznat',  chto  potyanulas'  dusha  iz
chelovecheskogo tela,  vyvernulas' naiznanku  serebristoj sherst'yu,  vysunulas'
kogtyami  krepkimi.  Pochuyala ya sebya  sil'noj, svobodnoj, smeshnymi  pokazalis'
strahi   moi   da   napasti.  Prygnula   povyshe,  novoe   telo   oprobuya,  i
zasmeyalas'-zavyla  radostno.  Rodichi  moyu pesnyu podhvatili,  i uslyshala v ih
golosah vse, o chem sprosit' zhelala.
     Prishli oni s kromki, gde volkami zhili teper'. Byla u nih tam staya svoya,
da i vozhak svoj, tol'ko materi moej sred' nih ne okazalos'.
     --   Ona   s  otcom  tvoim   odin  put'   izbrala,  po  nemu  idet,  --
ob®yasnyal-plakal mne na uho Ratmir, druzhok moj  daveshnij, s roditelyami vmeste
v izbe sgorevshij.  -- I tebe  k nam hoda net, pokuda smert' tebya ne voz'met.
Togda lish' telo svoe chelovech'e navsegda sbrosit' smozhesh'...
     Nravilsya mne Ratmir.  Byl  on  krasiv  i  umen -- ne cheta  muzhu  moemu,
zamoryshu. Sila vol'naya v kazhdom dvizhenii ego pela. Inache i byt' ne  moglo --
Ratmir  vozhakom byl, vsyu stayu  vodil za soboj. Kaby byla na to moya volya, vek
by ya s nim ne razluchalas', no utro prishlo,  ne sprashivaya, i propal Ratmir. A
s nim vmeste i rodichi moi.
     Ochnulas' ya na polene, gde slezy lila, oglyadelas' da poshla domoj, i verya
v son chudnyj, i ne verya...
     Poved v tot den' ne trogal  menya, slovno chuyal -- opasnoj ya stala, zloj,
a Vyshata v tihoe mestechko otozval i prostrannyj razgovor povel.  CHto nel'zya,
mol, mne raspuskat'sya da polovinke svoej volch'ej potakat'.
     Bratom on  mne  byl --  chuyal,  sluchilos'  chto-to, a  chto,  ne  znal  --
bespokoilsya. Zrya bespokoilsya  -- na druguyu noch' ya, Poveda ublazhiv, skoren'ko
v Goreloe  pobezhala. Hotelos' son svoj  proverit',  a togo  pushche  -- na vole
pogulyat', silu zverinuyu v tele pochuyat'. Volkom obernulas' dazhe  legche, chem v
proshlyj  raz, -- edva Ratmira uvidela da i  perekinulas' tut  zhe. V  tu noch'
vpervoj i  na ohotu losinuyu  s nim shodila, vkus krovi zhivoj ponyala. Sladkij
vkus, ni s chem ne sravnimyj...
     Utrom  dolgo ot malejshego  pyatnyshka  krovyanogo v  Karabozhe  otmyvalas'.
Boyalas', zametyat lyudi, ub'yut. Hotela ya umeret',  k svoim pribit'sya, da  i ne
hotela  tozhe. Rvalas' dusha, znala, koli  umru -- stanu volkom, ujdu so staej
vsej na kromku nevedomuyu, a telo chelovech'e  krepko ee derzhalo, boli i smerti
strashilos'... Vyshata srazu vse ponyal, hot' i ne primetil na mne krovi chuzhoj.
     -- Vse! -- skazal. -- Budu zapirat' tebya!
     Ne stal by on  Starostoj terpilinskim, koli ot slova svoego otkazyvalsya
by. Hitro sdelal -- chtob peresudov  lishnih ne porozhdat',  otozval potihon'ku
muzha moego da sochinil emu  istoriyu o polyubovnike nevedomom,  s  koim proshloj
noch'yu menya zametil.
     Poved -- durak, ego lyuboj provesti mozhet.  Poveril on Vyshate,  prinyalsya
sledit' za  mnoj.  No chto ego  glaza  slepye chelovecheskie protiv moego chut'ya
volch'ego? YA ne videla Ratmira, da kazhdoj noch'yu golos ego slyshala. Pel on mne
pesni, lyudyam ne  ponyatnye, zval gorestno.  Ot otchayaniya mesta ya ne mogla sebe
syskat' i odnazhdy,  vo  sne, zavyla po-volch'i, otvetila zovu dalekomu. Poved
vskochil, budto kipyatkom oshparennyj, vylupil na menya glaza osolovevshie:
     -- Ty... Ty...
     Hotela  uzh  bylo priznat'sya  emu vo vsem i ujti  iz Terpilic navek,  no
uslyshala dalekij Ratmirov golos.
     -- Ne nado... -- prosil on menya. --  Ne nado...  Ub'yut tebya. Tak ub'yut,
chto ne smozhesh' k nam popast'... Terpi, kak ya terplyu...
     Ratmir dlya menya zhizn'yu byl --  kak smela ego oslushat'sya? Povedu ruku na
grud' polozhila, vglyadelas' glazami besstyzhimi v ego lico ispoloshnoe:
     -- Boyus' ya  volkov do smerti,  sam znaesh' -- oni menya maloletkoj k sebe
utyanuli. Byvaet, pugayus' tak, chto i vo sne vizhu ih. Vot i krichu po-ihnemu --
otgonyayu, kak umeyu, sny zhutkie!
     -- Pravil'no, -- skazal  Ratmir, a  Poved  uspokoilsya, potyanulsya ko mne
gubami puhlymi:
     -- I vpryam',  chto-to  mnogo  ih razvelos' nynche!  Da so mnoj  ne  bojsya
nichego...
     On, glupec,  i  vpryam'  dumal,  chto menya  zashchitit' sumeet,  --  obnimal
berezhno slabymi rukami, tiskal, glaza zakryvaya i v istome nezhnoj postanyvaya.
Smeshon da hil byl, kak nikogda, no ya sterpela.
     Ne zrya sterpela  --  s toj nochi perestal on  za  mnoj sledit'.  Da i  ya
obmanyvat' nauchilas'. Sam Vyshata poroj  v lozh' moyu veril. A lozh' prosta byla
--  prinyalas'  ya s prochimi babami  po  yagody  hodit',  za pryalkoj  sidet', o
muzhikah razgovory vesti nudnye  da glupye.  Vid delala, budto  smirilas'  so
svoej uchast'yu, i nikto ne znal, kak nochami divnymi, pod hrap Povedov,  slyshu
ya golos milyj, zovushchij i otvechayu na nego, rta ne raskryvaya...
     A potom sluchilos' strannoe -- propal Ratmir. Na kliki moi ne otzyvalsya,
ne  pel  nochami, ne plakal, obo mne  toskuya.  YA muzha  umastila, sobralas' za
yagodami kak by,  a sama tajnoj tropoj pobezhala v Goreloe. Metalas' tam sred'
goloveshek pustyh,  umolyala vernut' mne lyubimogo,  no  molchalo pechishche, slovno
vse, chto sluchilos' so mnoj, son, ne bolee... A koli tak, ne hotela ya zhit' da
muchat'sya. Pereborola v sebe  strah telesnyj, vdohnula poglubzhe i, s mysl'yu o
Ratmire, v Rusaloch'e poshla.
     Myslila -- utonu-umru, na kromku popadu, a tam  uzh syshchu  ego, koli est'
on, ne primereshchilsya...
     Ne vyshlo mne umeret' -- vytolknula  voda ozernaya  na bereg,  zasmeyalas'
golosami devich'imi:
     -- Pogodi, sestrica! Uvel Ratmir stayu za krov'yu lyudskoj.
     --  Kak  lyudskoj?!  --  ohnula.  --  Mat' skazyvala -- ne  delayut  nashi
oborotni lyudyam zla!
     Zablestela voda iskrami, zakolyhalas', ruki serebristye k nebu vzdymaya:
     -- Verno... Da za ves' god nadobno nam, vodyanym, dlya  zhizni svoej  odno
telo chelovech'e, a im, oborotnyam -- krov' cheloveka odnogo. Koli oboroten' toj
krovi raz  v  god vkusit  -- zhit' budet, a  koli  net  --  za kromku  ujdet.
Nap'yutsya oni i vernut'sya! Tebe ih zhdat' sled,  a ne k nam idti. Lesnaya ty --
ne vodyanaya!
     Uspokoila menya voda, uteshila. Vernulas'  v pechishche,  s gorem smirivshis'.
Dazhe Vyshata zametil, kak druzhelyubna i tiha stala...
     Ratmir i vpryam' vernulsya. Pozval menya, edva noch' zanyalas'. YA, golos ego
zaslyshav,  ot muzha zloschastnogo vyvernulas', pobezhala k Gorelomu, po  doroge
volkom perekinulas'.
     Ratmir menya na beregu Karabozhi zhdal. Ego uglyadev, vzvyla ya istoshno, lap
pod  soboj ne chuya, kinulas'  k  nemu, prizhalas' vsem  telom... Izmenilsya moj
Ratmir -- glaza u nego svetom  yarkim ne siyali  uzhe, sherst'  gustaya  v  krovi
zapeklas', lapa ranenaya po zemle volochilas'.
     On mordu mne na plecho polozhil, vzdohnul ustalo:
     -- Ujdu ya skoro. Navsegda ujdu...
     I, voprosov moih ne dozhidayas', prodolzhil:
     -- Pyatero nas ostalos'. Popali my v zapadnyu... YA v nee privel! YA!
     Da  zavyl  tosklivo  tak, chto sama ya nevol'no  mordu k  lune  zadrala i
zastonala, bol'  s  nim  delya...  A  kogda  unyalas' ona, rasskazal Ratmir  o
kovarnoj lovushke, lyud'mi  podstroennoj, i o gibeli teh, kogo stol'ko let  za
soboj vodil. A eshche povedal, chto koli ne dovedetsya emu krovi chelovech'ej v tri
poslednih dnya vkusit', to i on menya pokinet...
     SHla ya ot nego poutru -- shatalas' ot gorya i otchayaniya. A v pechishche novost'
uznala: yavilis'  k  nam gosti nezhdannye  -- lyudi bolotnye. Poved tak  im rad
byl, chto dazhe ne rassprashival menya, gde byla da chto delala.
     CHtob  tosku  unyat',  poshla  i  ya  v  gornicu  Vyshatinu  --  glyanut'  na
neznakomcev. Uzrela i vmig pochuyala -- ih krov' Ratmira moego spaset! CH'ya eshche
krov'  zverya  veselit pushche, chem ohotnickaya?  A  sred'  prishlyh byli  moguchie
ohotniki.  YA  ih  srazu  primetila,  odnogo  ne vedala -- kak  v  Goreloe ih
zamanit'.
     Zamysel u menya sam rodilsya, kogda usmotrela  sred' prishlyh molodogo  da
statnogo parnya, chto osolovevshimi  ot vina  glazami na menya poglyadyval. CHest'
lyudskaya dlya volchicy -- zvuk pustoj. U volkov svoya chest' i vernost', kuda kak
proshche da strozhe chelovecheskoj, est'. Paren'ka  bolotnogo v  postel'  zamanit'
legko udalos', a dal'she  vse kak po maslu poshlo. Obnaruzhili nas poutru, krik
podnyali, ubit' grozilis' prishlyh vseh,  da ya Vyshatu  znala -- ne pozvolit on
gostej  nasmert'  zabit'.  On  i  ne  pozvolil,  vyvel  ih na dorogu. Osoboj
smekalki ne nadobno, chtob lyudej ispugannyh v lovushku zatyanut'. Da i Poved, s
glupoj svoej mest'yu, sam togo ne vedaya, mne pomog -- pogonyu snaryadil.
     Poteshny okazalis' eti bolotniki --  s  vidu surovye,  a nutrom  -- deti
naivnye. Kaby ne  Ratmirova beda, ne obidela b ya takih,  a teper' chuyala, kak
topayut oni za  spinoj, i ob odnom dumala: lish' by zavesti  ih v pechishche, lish'
by pomoch' Ratmiru vyzhit' i vypravit'sya!
     Klikala lyubimogo  mysl'yu,  zvala na  krov' svezhuyu, zhizn'  prodlevayushchuyu.
Snachala molchal on --  ispugalas' dazhe, chto  zazrya lyudej v Goreloe vedu, -- a
potom otozvalsya tihim stonom, soglasilsya dar moj prinyat'. Kaby videl muzhikov
etih  molchalivyh  da  krepkih,  ni  za  chto ne  razreshil  by  mne  sheyu  svoyu
podstavlyat', a ne vidya,  dumal, verno, chto legko staya s nimi spravitsya. Da ya
reshila uzhe -- ne  pridetsya emu sily  svoi, chto i tak  na ishode,  tratit' --
pust' umru ya, lish' by on  zhil! YA dlya nego odnogo  iz prishlyh  zagryzu...  YA,
sama...
     A  bolotniki pozadi  pokorno  plelis',  pereklikalis'  negromko,  svoej
sud'by ne vedaya. Da i kto ee vedaet, sud'bu-to?  Ni lyudyam ona nedostupna, ni
neznatyam...



     Provodnica mne nasha ne  nravilas',  da i  mesto,  kuda  ona  vela, tozhe
serdce ne radovalo.
     -- Ne bryuzzhi.  -- odergival menya Slaven, edva  ya rech' o tom zavodil,  i
dobavlyal:  --  Blagodarit' nam ee sleduet.  Spasla ot  draki  bespoleznoj  i
gibeli besslavnoj.
     YA glyadel na Milan'yu, na shag ee  legkij, pruzhinistyj,  na  glaza dikie i
chuyal  neladnoe,  hot' slova-to vernye Slaven govoril  -- spasla ona nas. Emu
teh  slov  dlya pokoya  hvatalo, a u  menya na dushe voprosy  koshkami skreblis'.
Spasla nas Milan'ya, no chego radi? Begun ej tak  po nravu prishelsya? A chego zhe
teper' i ne glyadela na nego,  bezhala vpered, budto na pozhar speshila? Da i ne
pohodila  ona na vertihvostku  pustuyu. Net, dlya nee nash  Begun --  maloletok
soplivyj. Ej muzh nuzhen sil'nyj, neukrotimyj, budto veter vol'nyj, a ne pevun
sladkogolosyj s glazami cveta nebesnogo...
     -- Vot i prishli... -- Milan'ya oblegchenno vydohnula,  budto snyala s dushi
tyazhest' nevedomuyu, ukazala rukoj na  goluyu,  chernuyu pustosh',  mezh  dvuh ozer
rasprostertuyu.
     Ne vedal ya, kogda pechishche sie sozhgli, no do sej  pory tyanulo s  pepelishcha
gar'yu. I trava na ostankah obuglennyh  ne rosla.  Hudoe bylo mesto, mertvoe.
Smotreli izby vyzhzhennye  temnymi provalami, s ruhnuvshih v zemlyanye  yamy krysh
brevna obgorelye  skatilis'. Stupit' strashno bylo na pochvu chernuyu. Kazalos',
tait ona v sebe skrytyj ogon', neostorozhnyh putnikov dozhidaetsya.  Kto by  ni
skazal pervym, chto hudoe eto pechishche, a tol'ko prav  on byl. Ploshe mesta  mne
videt' ne prihodilos'...
     --   Potoropit'sya  nadobno.  --   Milan'ya   vskinula  golovu,  v   nebo
vglyadyvayas', popravila plat cvetnoj. -- Zakat uzh skoro.
     Kuda  zh eto ona speshit tak? Pogoni za nami ne slyhat', a Goreloe -- vot
ono, rukoj podat'. Kuda toropit'sya?
     Ona pojmala moj nedoverchivyj vzglyad, oskalilas' hishchnoj ulybkoj:
     -- CHego strashish'sya, starik? Menya il' mesta obgorelogo?
     -- I togo i drugogo, -- burknul, glaz ot zemli ne podnimaya.
     Ona rashohotalas', mahnula rukoj:
     -- Ne bojsya! Uzh  kogo-kogo, a tebya  ya  tochno ne tronu! Mne  pomolozhe da
povidnee nravyatsya!
     Lis prysnul v kulak, i Medved' ulybki ne sderzhal, a Slaven lish' golovoj
kachnul. I nravilas', i pretila emu  vol'naya  Milan'ina smelost'...  A mne  v
slovah ee zhutkij namek pochudilsya -- obdalo telo holodom, pobezhali murashki ot
pyat do samoj makovki.
     -- YA v  Goreloe ne pojdu! -- zayavil  vdrug, sam sebe  ne  verya. -- Hot'
volokom tyanite!
     -- Nel'zya zhe stol' truslivym byt'.  -- Slaven ko mne sklonilsya, polozhil
na plechi goryachie ladoni, ulybnulsya obodryayushche. -- Ne stydi menya pered lyud'mi.
Rod nash bolotnickij pred baboj ne pozor'...
     Ah,  Slaven,  Slaven...  CHto  ya  mog skazat'  emu? Razve  ponyal  by syn
Starejshiny  moi opaseniya, razve ne zasmeyalsya by,  uslyshav  voprosy strannye,
te, chto menya vsyu dorogu muchili?
     Pugala  menya  baba eta. Kak  syskala  ona nas, kak  dognala, koli  muzhi
zdorovennye,  v  pogonyu za nami  potekshie, togo sdelat'  ne sumeli?  Tropkoj
tajnoj  dobezhala? Tak  eto ona govorit,  a  na  dele tropkoj il' dorogoj, da
drugaya davno by uzh stenat' i na bol'  v nogah zhalovat'sya prinyalas', a u etoj
shag skol'zyashchij, legkij  ostalsya, budto edva iz domu vyshla... I  zhalob ot nee
ne slyshalos'...
     --  Ne pojdu!  -- YA v zemlyu  ustavilsya, zatylkom  vzglyad ego obvinyayushchij
chuvstvuya.
     -- Hitrec, chto s toboj? -- Redko  dovodilos' mne v golose Slavena lasku
slyshat', a koli  slyshal,  ne  mog  ravnodushnym  ostavat'sya. Vot i  teper' ne
uderzhalsya,  podnyal  golovu,  stolknulsya  s  glazami  serymi, nastorozhennymi.
Smotrel na menya Slaven, otveta zhdal. A  Milan'ya vozle ego plecha stoyala. Gubu
zakusiv, perevodila vzglyad  s nego na  menya,  pereminalas' nervno  s nogi na
nogu.  Pod  ee vzglyadom pristal'nym,  so zverinym  shozhim, ya tol'ko i  sumel
vydavit':
     -- Tam zlo...
     -- YA i to ne boyus'! -- prezritel'no plyunula ona i k Slavenu obernulas':
--  Ostavajtes'  zdes',  koli  v zhilah  vashih  ne  krov' goryachaya,  a  vodica
bolotnaya. Tozhe mne -- voj!
     I poshla, bedrami pokachivaya, k pepelishchu. Slavena ee slova zacepili -- na
menya ozlilsya:
     -- Il' ty s nami idesh', il' sidi zdes' sidnem, glyadi na nas izdali!
     YA po licu ego ponyal -- nichem ne ostanovit' ego teper'. Ni ugovorami, ni
rechami razumnymi, ni upryamstvom molchalivym...
     A koli ostanus' ya  zdes' i so storony  na Goreloe poglyadyvat' budu? Von
ono, budto na ladoni, za kraem ozernym  lezhit... Mozhet so storony-to i uvizhu
opasnost',  koli  poyavitsya ona? Nu, a  koli net, perenochuyu v  odinochestve --
nevelika beda!
     --  YA zdes' ostanus', -- skazal  reshitel'no, sbrosil  na  zemlyu  meshok,
otvernulsya ot rodichej podzhidayushchih.
     Slaven  hmyknul  korotko, poshel proch', a  Medved'  ruku  na  plecho  mne
polozhil i vymolvil negromko:
     -- Ezheli pochuesh' neladnoe, klikni pogromche -- pribezhim tut zhe. Da ogon'
razvedi -- ya volkov chuyu. Hotya letom oni dlya cheloveka ne opasnye...
     --  Ladno,  -- otmahnulsya  ya nebrezhno da poprosil:  -- Hudo  na  serdce
chto-to. Priglyadi za Slavenom...
     On uhmyl'nulsya, zabrosil meshok na spinu i zashagal sledom za ostal'nymi.
     A ya  ostalsya.  Spiny rodichej  vzorom pechal'nym provodil, v tepluyu shkuru
dorozhnuyu poteplee ukutalsya i, ognya ne razvodya, u  samogo berega uselsya -- za
Gorelym nablyudat', bedu podsteregat'.
     Figurki chelovech'i, v rubahah  svetlyh,  na vyzhzhennoj zemle horosho vidny
byli  -- nespeshno dvigalis' pyatnami belymi, budto oblaka po nebu  vechernemu.
Provela ih Milan'ya v samuyu seredku pechishcha. Temnota vechernyaya sumrakom ukutala
ih nenadolgo, a zatem vspyhnul yarko koster, ozaril bereg mertvyj i lyudej, na
nem pritulivshihsya.  Hotelos'  podojti k  nim,  no  vspominal o sluzhbe  svoej
dobrovol'noj -- ostanavlivalsya.
     CHtob otvlech'sya i  obogret'sya  nemnogo, prinyalsya po  beregu  vzad-vpered
vyhazhivat' da pripominat' vse, chto o zdeshnih  mestah slyshat'  dovodilos', --
skazy  starinnye, byli, na nebyl' pohozhie... Nemnogoe  vspomnit' dovelos', a
pokuda vspominal, nadvinulas'  noch', prikryla zemlyu ustaluyu temnym  pologom.
Luna tihon'ko iz-za oblachnoj  peleny vypolzla,  narisovala  na ozernoj gladi
chistuyu,  yasnuyu dorogu. Protyanulas' polosa svetlaya ot menya do  samogo kostra,
vozle kotorogo teni lyudskie skuchilis'. Vstat'  by  mne  na nee  da  pojti po
vode, budto  posuhu.  A pochemu net?  Govoryat zhe,  chto vedoma znaharyam  trava
redkaya, koej mozhno nogi nateret' da cherez more perejti, ne zamochivshis'...
     -- Gluposti...
     Sam skazal il' zazvenel iz glubi ozernoj golos nezhnyj i manyashchij? Mozhet,
Bereginya-krasa so mnoj rechi povela?
     Horosha noch'  dlya videnij  prizrachnyh. Verno, v temnote  ee  i zhivet mir
zagadochnyj, zavetnyj, lish' detyam da mechtam dostupnyj?
     -- Kak priyatno...
     Vspyhnula  dorozhka lunnaya golubym ognem, raspleskalas' blikami po vsemu
ozeru,  ozarila temnotu vodnuyu. Povleklo vzglyad k  ognyam, po vode tancuyushchim,
prichudilsya v pleske ozernom golos devichij. Da yavno tak, chto sprosil shepotom:
     -- Kto zdes'?
     -- YA..
     CHudny ogon'ki nochnye, dazhe koryagu, iz  omuta torchashchuyu, v zhivoe sozdanie
prevratili.
     A koli poverit' im i uvidet' vmesto palki gniloj devushku prekrasnuyu, po
koleni v vodu spustivshuyusya? Da net, ne devushku -- zvezdu nebesnuyu, nenarokom
v ozero upavshuyu. A mozhet, eto i vpryam'  -- ona? Lish' ona tak hrupka da nezhna
byt' mozhet, lish'  u nee  glaza  moej  bol'yu svetyatsya i vse  moi strahi proch'
gonyat...
     -- Kak priyatno, --  zasheptala ona, --  razgovarivat' s kem-to iz vashego
mira. Pochti vse razuchilis' razgovarivat'.
     Slomannym butonom sklonilos' k tonkoj shee blednoe  lico, zastruilis' po
vode volosy, s lunnym svetom shozhie.
     --  Teper' devushki tol'ko  poyut. Poyut... Mereshchilsya  mne  stan tonkij  v
ozernom mercanii, slyshalsya golos tihij v vodyanom pleske...
     -- Kto ty?
     Zachem sprashival ya  u  zvezdy  imya? Zachem u mechty ego  vypytyval? Neuzhto
malo  bylo glyadet' na  nee,  videt'  ruki belye, k okrugloj grudi  prizhatye,
glaza  pechal'nye, guby nezhnye?  Priotkrylis' oni  udivlenno,  no  ya  uzh  sam
opomnilsya, perebil, ispugavshis', chto uskol'znet videnie volshebnoe:
     -- Net! Ne govori! Ne nado!
     Ulybka tronula ee guby, zapleskalas' v chistoj ozernoj sineve.
     -- Teper'  mne  budet s kem  razgovarivat'.  Ty ved'  pojdesh' so  mnoj,
pravda? Ty ne ostavish' menya?
     -- YA ne mogu...
     -- Kak zhal'... --  Po  shcheke ee to  li sleza skatilas', to li kaplya vody
ozernoj.  A  mozhet,  ryba serebristaya  v lunnom svete po vode hvostom legkim
plesnula?
     Videl li  ya  mechty svoi v vorozhbe nochnoj, il' nayavu  stoyala  u  berega,
osokoj zarosshego, krasavica Bereginya?
     -- CHego tebe zhal', ditya?
     Razve o tom hotel sprashivat' ee?  Da i hotel li sprashivat'?  U grezy ne
sprashivayut   --   naslazhdayutsya    migom   kazhdym,   kotoryj   ona   podarit'
soblagovolit...
     --  Ditya?! --  Rassypalis' po  vode  krupinki  smeha,  podernuli  glad'
ozernuyu   melkoj   ryab'yu,   no  cherez  mgnovenie  uspokoilas'  voda,   vnov'
zagrustila-zapechalilas', tosku mira vsego na sebya prinyav. -- Ty lyubish' menya,
ne pravda li?
     Lyublyu?! Net, ne lyubil ya ee  -- zhil eyu, dyshal ee. Kak lyubit' tu, chto sam
sozdal, tu, s kem  vo sne dazhe  ne rasstavalsya, tu, chto  s  rozhdeniya  samogo
vnutri menya  nezrimo zhila  i  vdrug vyrvalas' na svobodu, obleklas' v  kokon
sveta lunnogo, zagovorila pleskom voln ozernyh?
     -- Net! -- voskliknul pylko. -- Ne lyublyu... To est'...
     I oseksya, ponimaya, chto skazal ne to sovsem i ne tak...
     Ona  opyat'  ulybnulas'  -- zaplyasali  po lunnoj dorozhke zolotye  iskry,
zasiyali, prazdnuya radost' nezhdannuyu.
     -- Ty ne pohozh na  drugih. Ty  prekrasen. YA  vizhu vnutri tebya  svet. Ty
dalek ot zemli, kak i ya...
     -- A chto ty vidish' v drugih?
     Drognulo  ozero,  zatyanulos' t'moj  neproglyadnoj,  zastonalo, drozha pod
vetrom.
     --  Krov'...  Skoro  budet mnogo krovi...  Ratmir goloden  i  bolen,  a
Ucelevshaya lyubit ego.  Net,  ya ne hochu  smotret'  na  nih! YA hochu govorit'  s
toboj. Ah, esli  by ty ostalsya so mnoj  v  tishine,  pokoe i krasote! Skol'ko
chudes ya mogla by tebe pokazat', skol'ko divnyh istorij...
     Voodushevlyayas', zaskol'zilo serebristoe telo po vode, zasiyalo v plavnom,
nevyrazimo legkom tance. Zapela moya dusha, neslyshnoj muzyke vtorya, potyanulis'
vpered  ruki,  telo poplylo  nad  zemlej,  vse  blizhe  i  blizhe  k  siyayushchemu
schast'yu...
     Hrustnulo chto-to za moej spinoj, sbrosilo s vysot nezemnyh.
     Vetka?  Otkuda  zdes'  vetka?!  YA  oglyanulsya,  nichego  ne  pomnya  i  ne
ponimaya...  CHego  ya zhdal  na etom beregu? Pochemu  odin byl? Temnota  glyadela
bel'mami  slepymi,  usmehalas' bezzubym  rtom. Bereginya! Moya  Bereginya!  Ona
propala! YA rezko obernulsya k vode. Bereginya ne ushla. Stoyala, obhvativ golovu
tonkimi rukami, stonala, edva slyshno:
     -- Uhodi... Uhodi sejchas! Skoro pridet Ratmir... Uhodi...
     Kto eto -- Ratmir?!  Muzh?! Hozyain?!  Da  kto by ni byl  on, razve mog ya
ostavit' ee odnu, takuyu neschastnuyu, takuyu pechal'nuyu?
     Protyanul k zatuhayushchemu svetu ruki, hotel kriknut', no lish' shepnul tiho:
     -- YA ne mogu ujti!
     Ona  sklonila golovu, slovno prislushalas' k chemu-to dalekomu,  a  potom
potyanulas' ko mne, pobezhala po vode ogon'kami slepyashchimi:
     -- Ty ne uspeesh' ujti... Uzhe ne uspeesh'...
     Sinie glaza shiroko raskrylis' mne navstrechu, prohladnye laskovye ladoni
kosnulis' lica, nezhnyj  golos  zapel, pronikaya  v  samoe  serdce i darya  emu
dolgozhdannyj pokoj.
     -- Hitrec!!! -- grubyj krik vtorgsya v moj son, narushaya ego volshebstvo.
     Kto  posmel?!  Gnev  vyhvatil  menya  iz  besplotnyh  ob®yatij,  zastavil
vslushat'sya. Pokazalis' golosa znakomymi... Slaven?!
     Vzglyad metnulsya k Gorelomu. Mercal po-prezhnemu koster, uznavalis' v ego
blikah  chelovecheskie  teni,  beleli  pyatnami znakomye  lica, v  moyu  storonu
glyadya...
     Slaven!   Mal'chik   moj!   Zabyl  pro  nego,   na   vodu   serebryashchuyusya
zasmotrevshis', i pro bedu, chto nedavno chuyal, zabyl!
     YA rvanulsya k  beregu i lish' togda oshchutil u samoj shei holod vody.  Kogda
voshel  ya v  ozero  za  Bereginej prizrachnoj? Kak ne pochuyal  togo? -- Ne hodi
tuda...
     Ona stoyala v lunnom shelkovom letnike, siyala  svetom nezemnym... Net, ne
zamanivala ona menya --  sam k nej shel. A teper' v svoj  mir vernut'sya dolzhen
byl -- krichali v  Gorelom moi rodichi,  zvali. Ispugalis', nebos', uzrev, kak
bredu v glubiny vodnye s licom otreshennym...
     Pojdu,  uspokoyu   ih,   rasskazhu  o  Beregine,  mnoj  pridumannoj.  Tak
pridumannoj, chto do sih por v ushah ee golos slyshalsya:
     -- Ne hodi... Ratmir ub'et  i tebya. On hochet krovi. Kogo slushal ya? Svet
lunnyj, v  ozere  otrazhayushchijsya?!  Staryj glupec!  Moj  Slaven stoyal tam,  na
vyzhzhennoj zemle, zval menya, a ya razmechtalsya, slovno mal'chishka nesmyshlenyj!
     YA vylez na bereg, skinul mokruyu rubahu, otzhal ee i pomahal nad golovoj,
chtob Slavena uspokoit'.  No  rodichi uzhe  bezhali ko  mne, klikali ispugannymi
golosami.  I  mal'chik  moj vperedi  vseh...  YA  vstryahnulsya, natyanul rubashku
vlazhnuyu  na telo, holoda  ne chuya, poshel  emu  navstrechu. On ne byl  vymyslom
pustym, ne byl prizrakom, v nochi rastvoryayushchimsya!
     No  Bereginya umirat'  ne  hotela...  Skol'zila  vdol'  berega, umolyala,
zalamyvaya ruki: -- Poslushaj!
     Serebryanye  volosy  plyli  za  nej  sledom,  okutyvali  vodu  mercayushchej
pelenoj.
     -- Poslushaj menya...
     -- Net! -- vykriknul, silyas' ne vslushivat'sya v nezhnyj plesk. -- Net!
     Ona zaplakala. Nikogda ne  slyshal ya  takogo placha. Slezy  ne iz glaz ee
tekli -- iz serdca moego krovavymi kaplyami sochilis'...
     Da chto zhe eto?!  Pochemu ne  ostavlyaet  menya  obraz  besplotnyj,  pochemu
presleduet i serdce rvet?!
     --  Perestan'!  -- Spotknuvshis',  upal  ya  kolenyami  v  pribrezhnyj  il.
Zakrichal,  chut'  ne   placha,  budto  mog  ob®yasnit'  chto-to  svetu,  v  vode
kupayushchemusya:
     -- Tam Slaven... Mal'chik moj...
     -- YA znayu, znayu... -- Ona k samoj kromke beregovoj  podplyla, kosnulas'
moego plecha. -- No skoro pridet Ratmir. On voz'met teh, chej srok vyshel. Tebya
voz'met.  YA  ne  hochu etogo,  ne  hochu! Ty ne umresh', esli poverish' mne... YA
ukroyu tebya ot glaz Moreny, ya provedu tebya na kromku...
     -- Hitrec!!! -- donessya istoshnyj vopl' Slavena.
     -- On uvidel tebya, -- zasheptala Bereginya.  -- On hochet tebya  spasti. No
ne smozhet. Ratmir uzhe blizko... Tol'ko ya smogu sdelat' eto... Idi so mnoj...
     Gladili menya holodnye ladoni,  tekli po plecham nezhnymi kaplyami, smyvali
bol' i strah, syzmal'stva prilipshie.
     -- Hitrec!
     YA rinul v storonu sverkayushchee telo,  podnyalsya  na nogi. Slaven,  mal'chik
moj...
     --  Prosti,  -- skazal Beregine  i  poshel,  silyas' ne oglyadyvat'sya.  Ot
schast'ya svoego proch' poshel...
     Ona  ne  pytalas'  bol'she  ostanovit' menya,  lish' provodila  pechal'nymi
glazami i zapela chto-to laskovoe tiho-tiho, tak,  chto, navernoe,  tol'ko ya i
slyshal...
     -- Ty  chto?!  -- Slaven podskochil ko mne, shvatil za ruku, k sebe blizhe
prityagivaya. -- Kuda potyanulo tebya? Rusalka, chto li, primereshchilas'?
     -- Net, Bereginya... -- chestno priznalsya.
     On uhmyl'nulsya, obernulsya k Begunu, hmyknul:
     -- Obychno ty u nas nezrimoe vidish', a tut on... Ne sputali l' v temnote
bogi?
     Kak mog smeyat'sya on nad toj, chto pechal'no iz vody glyadela, nad toj, chto
ryadom stoyala -- ruku protyani i kosnesh'sya?
     -- Pojdem-ka  k ognyu.  -- Medved' polozhil mne  na  plecho  sil'nuyu ruku,
potyanul za soboj. --  Obogreesh'sya, obsohnesh', vot i perestanet chush' vsyakaya v
golovu lezt'. Tol'ko glyadi, Lisu ne skazyvaj o Beregine svoej -- zasmeet...
     Pochemu ne videli oni siyaniya chudnogo, pochemu slovam moim ne verili?! Da,
vidat', i sam ya  ne ochen'-to veril  sebe, a inache razve poshel  by pokorno  s
nimi k kostru, razve pozvolil  by sebya iz skazki volshebnoj uvesti? Net, koli
veril by  ya mechtam  svoim, to prygnul by v vodu s  razbega, poka shvatit' ne
uspeli, i ostalsya naveki tam, gde vsegda byt' hotel, -- v  mire, samim soboj
vydumannom!
     -- Proshchaj... -- tiho skazala Bereginya.
     Plesnula o  bereg  shalovlivoj  volnoj,  budto pochuyala,  chto uvodyat menya
protiv voli, no prostila slabost' chelovecheskuyu...
     Mne smotret' na nee i ne nado bylo  -- chuvstvoval vse.  A vsego sil'nej
bol' chuvstvoval. Strashnuyu, nemyslimuyu bol', slovno rvalos' nadvoe moe bednoe
serdce. Neuzheli ne vzglyanu dazhe na nee v poslednij raz, neuzheli ne proshchus'?!
     Obernulsya. Uhodila ona -- tayala v temnoj glubine.
     Belaya ruka pripodnyalas' v proshchal'nom zheste, nezhnoe telo poplylo po vode
lunnymi blikami. Skrylis' iz vidu uprugie uzkie bedra, tonkaya taliya,  veerom
rasteklis',  pohozhie  na  serebro,  volosy.  YA  teryal  ee  navsegda. Uhodila
Bereginya -- unosila moi nesbyvshiesya mechty, moi tajnye nadezhdy, moe schast'e.
     No  ved' eshche ne pozdno! Vse  eshche  mozhno izmenit'! Neozhidannoe prozrenie
pronzilo  naskvoz'.  Vyvernulsya  ya  iz-pod ruki  Medvedya,  metnulsya k  vode,
pobezhal k siyaniyu lunnomu, bryzgi raspleskivaya...
     -- Hitrec! Ostanovis'! -- vskriknul Slaven, no pozdno.
     Bednyj moj mal'chik! Odin ostavalsya on v mire zhestokom. Ne smog ya ego do
Ladogi dovesti,  ne vypolnil  nakaz  Starejshiny.  Teper' samomu Slavenu sebya
oberegat' pridetsya...
     -- ZHivi, mal'chik! -- kriknul ya, obernuvshis' k nemu i chuvstvuya, kak voda
napolzaet na plechi vlazhnym tyazhelym pokryvalom. -- ZHivi!
     Glaza u nego byli oshalelye, perepugannye.  On ne videl tu,  k kotoroj ya
shel,  ne  zril  ee  chudnoj  krasy,  ne slyshal myagkogo nezhnogo golosa.  On ne
ponimal! Moj bednyj, malen'kij mal'chik...
     Bereginya podplyla sovsem blizko, vzyala  moe lico v ladoni, pritronulas'
k gubam vlazhnym poceluem:
     -- Ne bojsya... Nichego ne bojsya...
     Nogi  moi poteryali oporu, sorvalis' v  omut glubokij, potyanuli za soboj
telo  neposlushnoe.  Voda  somknulas'  nad  moej  golovoj,  tiho  plesnula  v
poslednij raz. Prizyvnyj i  pechal'nyj golos zapel chto-to ubayukivayushchee. Stalo
horosho  i  spokojno,  budto v  materinskoj  utrobe.  Sinie  glaza  Beregini,
otdalyayas',  zablesteli  yarkimi  putevodnymi  ognyami.  A  v   nih   obeshchanie.
Obeshchanie...



     Zachem vmeshalas' Bereginya v  moyu ohotu, zachem  ponadobilos'  ej  portit'
delo, mnoj zadumannoe?  A ved' kak  horosho vse shlo! Usyplyala bolotnikov noch'
tihaya --  ubayukivala shelestom  lesnym,  pleskom ozernym.  Eshche nemnogo  --  i
zasnuli  by, zabyv o pechalyah i stremleniyah svoih. A tam i moe vremya prispelo
by...
     Zadumka  horosha  byla, da isportila  ee  vodyanaya  sestra. I chego  nashla
Bereginya v starike  toshchem  s  borodenkoj kozlinoj?!  CHego vcepilas'  v  nego
namertvo? Po mne, tak dohlyj da  truslivyj, takoj hot' i  ne zhil by vovse, a
ona perelivalas' serebrom, ego  zamanivaya, slovno molodca udalogo, o kotorom
vsyu zhizn' mechtala, vstretila.  Verno, vodyanaya dusha  sovsem po-drugomu  lyudej
ponimala...
     Bolotniki ee ne videli, dumali -- spyatil starik, a ya poverit' ne mogla,
chto  krasavica ozernaya zelenoglazaya etakogo zamorysha  sebe v paru vybrala...
Vot uzh vpryam' nikogda ne vedaesh', chto sluchit'sya mozhet!
     Bolotniki, kak Hitreca poteryali, polnochi  pereklikalis',  hlyupali, vodu
balamutya, dlinnymi,  naspeh srublennymi shestami, iskali utoplennika, a potom
Slaven snik, potuh vzglyadom, vzdohnul tyazhelo i poshel k kostru, ni na kogo ne
glyadya.
     Na zov tol'ko rukoj mahnul:
     -- Ne mogu bol'she... Uhozhu ya.
     --  Kuda?!  Da  ty  chto?!  Noch' hot' perezhdi... Ubezhdali ego rodichi  na
raznye lady, a ya srazu pochuyala  -- ne dohodyat do nego razumnye rechi. Utyanula
Bereginya na dno ozernoe so starikom vmeste veru da volyu Slavena... A ya tak i
ne uznala, kem prihodilsya emu starik...
     Bolotniki  vozhaka svoego ne pokinuli, bystro  sobralis',  koster  vodoj
zalili... Luna eshche i v silu ne voshla, a oni uzhe  v put' dvinulis'. I ved' ne
ispugalis' lesa neznakomogo!
     Ne  ozhidala ya  podobnogo  ot lyudej.  Po nocham ne  vsyakij  zver' vo t'me
nochnoj bludit' reshaetsya, a uzh lyudi-to i  dnem  gluhomani  da  chashchob  boyat'sya
priucheny. Terpilinskie muzhiki boyalis'...
     -- Zdes' mesto hudoe. Da i ne sled tebe odnoj ostavat'sya. -- Medved' ko
mne podoshel,  protyanul ruku,  podnyat'sya pomogaya. --  Pojdem luchshe s nami,  v
Zahon'e. Da ne tryasis' -- ne obidim...
     Ne ot straha menya kolotilo -- s dosady. Mnila --  legko vse  poluchitsya,
spyashchie i ne zametyat, kak druzhka ih umershchvlyu i utashchu podal'she. A skladyvalos'
vse vovse ne tak, kak dumalos'.  Nastorozhila Bereginya bolotnikov. Oni teper'
pod  kazhdym kustom  vraga videli, na  kazhdyj shoroh oglyadyvalis',  ot kazhdogo
shuma za  oruzhie hvatalis'.  Poprobuj-ka, povoyuj s  muzhikami, kotorye  iz ruk
topory da  rogatiny  ne  vypuskayut! YA,  nebos', i  obernut'sya ne uspeyu,  kak
golovu snesut.
     Mozhet, sledovalo by mne ostat'sya v Gorelom i Ratmira dozhdat'sya, a potom
s nim vmeste  inuyu  dobychu syskat' -- chaj, ostavalis' dve nochi  eshche; no menya
budto kto  podtalkival  za bolotnikami etimi.  Volch'ya natura  skazyvalas' --
tyanula  za zhertvoj namechennoj, budto pen'koj  prosmolennoj  k  nej privyazana
byla.  Ne o  Ratmire  uzhe dumala, ne  o zhizni ego --  o  tom, kak  zastignu,
nakonec,  vrasploh  hot'  odnogo  iz  lyudishek  glupyh,  nochnomu  lesu  vyzov
kinuvshih, kak postavlyu  ego na koleni pered t'moj oskorblennoj, kak zastavlyu
sklonit'sya do zemli i lapy moi  krov'yu okropit'... S detstva ya vedala -- vse
lyudi odinakovy, vse v strahe zhivut, i bolotniki nichem ne luchshe prochih!
     Horosho, chto shli oni privychnym ohotnich'im sposobom -- drug za drugom shag
v  shag  stupaya,  inache  nastorozhilis'  by,  nenarokom  moi  guby  iskusannye
primetiv. Iz poslednih  sil ya volchicu v tele chelovech'em uderzhivala -- manili
ee privychnye zapahi, hotelos' prygnut' s tropki torenoj da pobezhat' lesom, v
prosvetah mezh stvolami malen'kie chelovech'i figurki vyglyadyvaya, podzhidaya miga
udobnogo. Okazhis' ya poslednej -- tochno ne smirila by ee dushu vol'nuyu, da  na
udachu  ochutilas'  ya  pered  Lisom.  On  menya  luchshe lyubyh  ugovorov  ot shaga
neostorozhnogo sberegal. Poprobuj skakni  v les,  kogda dyshit v spinu ohotnik
umelyj, -- migom shvatit, neladnoe  zaprimetiv. Vot  i shla ya, ponuro v spinu
Slavena glyadela i chuyala ego zapah terpkij, nenavistnyj. Muzhskoj zapah...
     Medved' rugnulsya gromko, tishinu nochnuyu potrevozhiv.
     --  CHto  tam? -- migom vysunulsya  Lis i  uspokoilsya, uslyshav  negromkij
otvet:
     -- Temen' proklyataya! Za koryagu zacepilsya, chut' nogu ne svorotil...
     Ne skazhi Medved' etih slov, mozhet, i udalos' by im bez pomeh do Zahon'ya
dojti. Vidat', samo Liho bolotnickoe ego  podkaraulilo, na doroge tu  koryagu
primostilo, slova vernye na uho nasheptalo, mne znak podavaya.
     YA eshche  nemnogo proshla  rovno  da spokojno,  spotykayas'  lish' izredka, a
potom  zacepila nogoj  po  trave,  hlopnulas'  o  zemlyu,  sebya  ne  pozhalev,
vzvizgnula  pronzitel'no,  budto  i  vpryam'  nogu  povredila. Lis  stal  kak
vkopannyj, sklonilsya, mne v lico zaglyadyvaya.
     Vot  uzh   nikogda  by   ne  podumala,  chto  pridetsya  mne  muzha  svoego
slabosil'nogo dobrym slovom pomyanut'! A  teper'  pomyanula -- on pritvoryat'sya
menya nauchil, on pomog premudrosti lzhi osvoit'. Bez ego ucheniya ne smogla by ya
stradanie izobrazit' da slezu pustit' dlya vernosti.
     -- |h, baba... -- Lis potyanulsya, na nogi menya postavil.
     Bolotniki vokrug stoyali,  zhdali pokorno. Uchenye byli, znali -- nehorosho
v nochnom lesu drug druzhku iz vida teryat'.
     YA, rukam  ohotnika podchinyayas', s  zemli podnyalas' da, edva otpustil  on
menya,  vshlipnula, kulem bezzhiznennym  ruhnula emu pod nogi -- on otshatnulsya
dazhe. Begun sheyu tonkuyu vytyanul -- zainteresovalsya, a Slaven po-prezhnemu mimo
menya glyadel  pustymi  glazami.  Medved'  podoshel  tyazhelo,  temen'  nochnuyu  i
neuklyuzhest' bab'yu klyanya, sprosil:
     -- CHego vstali?
     YA vshlipnula, pisknula tonen'ko:
     -- Noga... Idti ne mogu...
     Pokazalos' na mig, budto ne chelovek nado mnoj sognulsya, a  v samom dele
medved' -- hozyain lesnoj. Moguchie ruki podhvatili, rebra krusha, vzdernuli:
     --  Podnimajsya, baba! Nekogda rassizhivat'sya...  Govoril  vrode rezko da
strogo, a zvenela  v  golose  teplota sochuvstvennaya.  Davno ya ee ne slyshala,
davno ee v lyudyah ne zamechala. Horoshimi muzhikami byli eti  bolotniki. Kaby ne
beda Ratmirova, kaby ne lyubov' moya...
     Mel'knulo  sozhalenie i propalo  tut  zhe.  Ne vremya nad ryboj  pojmannoj
slezy lit'! YA zashatalas', ustoyala, k Lisu privalivshis', prosheptala:
     -- YA pojdu... Pomogi tol'ko.
     On sverknul  belymi  zubami,  vidat',  ne  tak sil'no,  kak Slaven,  po
utopshemu rodichu ubivalsya.
     -- |h, zhizn'! Begun bab primanivaet, a mne -- taskat'!
     --  Pomolchi,  pustomelya,  --  podtolknul ego  Medved',  --  da  Milan'e
pomogi...
     Lis i pomogal. CHestno pomogal, staratel'no, ne zamechaya, kak malo-pomalu
otstaem my ot prochih bolotnikov, kak mrachneet vokrug les, kak v ozhidanii boya
krovavogo  stihayut shorohi nochnye. YA na nem vsem telom visla -- vymatyvala. I
momenta,  chtoby  napast',  ne  vybirala,  prosto  pochuyala  vdrug   --  pora,
vyskol'znula iz ego ob®yatij berezhnyh,  vzmetnulas'  v vozduh i  upala emu na
grud' uzhe volchicej. On  i  kriknut' ne uspel, lish'  gorlo rukami prikryl, ot
nevedomoj  bedy  zashchishchayas'.  Prikryt'-to  prikryl,   a  tol'ko   chto  ladoni
chelovecheskie dlya volch'ih zubov? Hrustnuli,  drobyas', da upali bezvol'no. Lis
osel  na zemlyu,  otkinul  golovu, obnazhaya  ranu rvanuyu. Vedala ya  -- molchat'
nadobno da tyanut' telo v  les, no udaril v nozdri zapah krovi, zaklokotal  v
gorle  voj pobednyj, vyplesnulsya naruzhu...  Otozvalsya les ehom mnogogolosym,
zastonal, zapel so mnoyu vmeste. ZHal', ne tol'ko les na klich moj otozvalsya --
vyskochila iz-za povorota chelovecheskaya figura, ustavilas' ostolbenelo glazami
shalymi na menya i na Lisa poverzhennogo, a potom, moego ne tishe, zavopila:
     -- Oboroten'!
     Begun. Vsegda on toropilsya... Posmotrel by povnimatel'nee -- drugoe  by
zakrichal. Ne odna ya byla -- goreli vokrug tochki yarkie -- shli na krovavyj pir
moi  rodichi. Ratmir na tropku ko  mne vyskol'znul,  pripal k  zemle, prygat'
izgotovivshis'. Begun hot' i  pozdno, no ego uglyadel, popyatilsya bylo, a potom
rinulsya vpered, na smert' vernuyu, korotkoj  kosoj razmahivaya  da snosya vetki
sluchajnye.  Bezrassudnaya smelost'  horosha, kogda odin na odin  b'esh'sya, a on
protiv Stai oruzhie podnimal...
     Za ego spinoj Medved'  pokazalsya. Glazami po zemle posharil, nashel brata
i molcha na menya poper, topor, budto solominku, iz ruki  v  ruku perekidyvaya.
Slaven, neladnoe  pochuyav, tozhe ot grez  pechal'nyh  ochuhalsya -- potyanul iz-za
plecha rogatinu.
     Ratmir  tyavknul  korotko  --  zasmeyalsya,  udal'  da  otvagu bolotnickuyu
odobriv, metnulsya ten'yu nezrimoj cherez golovy bolotnikov, opustilsya myagko za
ih  spinami.  Skor  byl  pryzhok,  a Slaven  vse-taki  uglyadel --  obernulsya,
rogatinoj vozduh pyrnul.
     Oboroten'  --  ne volk  prostoj, chtob ego zacepit', ne tol'ko  snorovka
nuzhna. CHeloveku i zver'-to ne vsyakij pod silu, a uzh s  oborotnem  neuyazvimym
emu  i vovse tyagat'sya ne sled.  |to chto petuhu s lisoj  voevat' -- pokrichat'
lish' da pobarahtat'sya pered smert'yu vdostal', vot i vsya zasluga.
     Slaven hot' i otupel ot gorya, no pervym eto urazumel, rogatinoj k svoim
oborotilsya, podcepil kraem Beguna, zaoral, voj Stai perekryvaya:
     -- Begi v Zahon'e! Vedi lyudej!
     Tut uzh ya zasmeyalas' -- ne smogla sderzhat'sya. Gde zhe Begun durakov takih
syshchet,  chto posredi nochi na  oborotnej vojnoj pojdut?! Lyudi lish' dnem smelye
--  celoe  pechishche ognem spalit'  mogut, a noch'yu  ih ne  to  chto s oborotnyami
svyazyvat'sya, na volkov obychnyh izdali poglyadet' i to ne vytyanesh'.
     Begun, odnako, very ne utratil eshche -- kinulsya, kusty lomaya, po trope.
     Metnulis' za nim  dvoe;  pervogo ya ne primetila,  a vo  vtorom priznala
Pervaka --  starshego  iz synovej  dobryninskih.  Skaknula  k nemu, zastupila
put':
     -- Pust' idet...
     -- Zachem? -- udivilsya on, ot neterpeniya lapami zemlyu vorosha.
     Ubivat' hotel, dobychu chuyal, otveta zhdal... Tol'ko chto ya otvetit' mogla?
Sama  ne vedala,  pochemu radovalas'  dusha,  nadeyas', chto  vyzhivet  mal'chishka
goluboglazyj, v bojne krovavoj uceleet... Tolknula  Pervaka plechom, otvetila
uklonchivo:
     -- Nam i etih bol'she, chem nado.
     On vzvizgnul obizhenno, a za bolotnikom vse-taki ne pobezhal, vernulsya  k
Medvedyu,  vozle kotorogo nashi skopom vertelis'.  Upravlyalsya ohotnik bolotnyj
liho da umelo  --  ne  lupil  popustu, tochno kazhdyj  udar vyveryal.  Na topor
vragov  otvlekal, a bil-to nozhom, v  drugoj ruke zazhatym.  Kaby dralsya on so
zver'mi obychnymi, eshche i neizvestno, kto  kogo osilil  by, a s  nami shibko ne
povoyuesh', bud' hot' paharem, hot' udalym ohotnikom.
     V sumatohe da v pylu  ne zametila ya,  kak ochuhalsya Lis. Ne to chtoby  ne
zametila --  ne zhdala etogo. Stoyala nad nim, bedy ne ozhidaya, potomu i ponyat'
ne srazu smogla, chto za zhidkost' teplaya iz bryuha moego techet da pochemu gorit
ono, budto ognem opalennoe.  |to  zatem uzh zametila nozh, po  rukoyat' v zhivot
vsazhennyj, da Lisa glaza otkrytye.
     Nikogo  ya  ne boyalas',  a  glaz etih ispugalas'  vdrug. Ne rany,  zhivot
razorvavshej,  ispugalas',  ne  Medvedya,  toporom mahayushchego,  a  polumertvogo
ohotnika,  kotoryj i  shevelit'sya-to  uzh tolkom  ne  mog!  Vzvizgnula  tonko,
metnulas', ot chuvstva nevedomogo ubegaya, sharahnulas' neuklyuzhim bokom o kusty
da opomnilas' ot zhara,  plecho ohvativshego. Otprygnula  v storonu, zavorchala,
na obidchika oglyadyvayas'...
     Medved' splyunul skvoz' zuby, potyanul iz moego plecha shirokij nozh:
     -- Tak-to, tvar'!
     Kak  osmelilsya  on,  chelovechishka  nichtozhnyj,   menya  tvar'yu   nazvat'?!
Vspyhnula v serdce uzhe zabytaya  nenavist', pokazalos' --  stoit peredo  mnoj
tot chernoborodyj, chto pervym kinul v rodnuyu izbu fakel pylayushchij... Nevedomaya
sila  podhvatila,  vybrosila  telo vpered, navstrechu  starinnomu vragu. Zuby
klacknuli, edva  vorot ego rubahi  zacepiv,  zapah  terpkogo muzhickogo  pota
udaril  v  nozdri, zakruzhil  vodovorotom.  Rogatina  Slavena  menya  na  letu
podhvatila, proporola bok i  bez togo uzhe  bol'yu, budto pozharom, ohvachennyj.
Ratmir  vyprygnul vysoko,  upal Slavenu na plechi, rvanul  zubami  podatlivuyu
plot'. Tot na nogah ne ustoyal -- svalilis' oba,  pokatilis' kubarem, rycha da
drug druga terzaya, slovno dva kobelya pred suchkoj technoj...
     A  Medved' po-prezhnemu k bratu prorubalsya. SHel, budto gora nekolebimaya,
ot povisshih na spine oborotnej lish' vstryahivalsya zlo. Topor v  okrovavlennoj
ruke povis bessil'no...
     YA s silami sobralas', prygnula na nego, da  uzhe v vozduhe  uvidela, kak
oskalilis' v ulybke  ego zuby, uslyshala hriplyj smeh, pochuyala, chto v lovushku
ugodila.  Ne bylo ruki ranenoj --  obmanul menya Medved'. Vzmetnulos'  ostroe
lezvie, ruhnulo, moj pryzhok perehvatyvaya...
     Na sej raz topor ne bokom menya  zadel  -- upal na golovu  pronzitel'noj
bol'yu, skryl ves'  mir  za pelenoj krovavoj.  Ne vedala  ya nikogda eshche takoj
boli i  takoj  slepoty -- zadergalas', vyrvat'sya  iz  nee  pytayas', pobezhala
stremglav, obo vsem zabyvaya, na edinstvennyj  luchik sveta, vdali  mercayushchij.
CHto-to gruzom nikchemnym  povislo na lapah, potyanulo menya obratno. YA ne  umom
--  chut'em  ponyala,  chto eto  plot'  chelovecheskaya, ta, chto kogda-to Milan'ej
zvalas'... Ne  zhelalo  telo  nenavistnoe  menya na volyu  otpuskat', ceplyalos'
rukami kocheneyushchimi. Bespoleznoe, neuklyuzhee telo! Nikogda  ne lyubila ya ego, a
teper'  i  vovse nenavidela.  Zavertelas'  volchkom, zakruzhilis'  vokrug lica
znakomye -- materi, Vyshaty,  otca... Pupovina sama  legla v zuby, hrustnula,
otryvayas'.  Pokatilas' moya polovinka chelovecheskaya v temnuyu propast'... Lapy,
osvobozhdennye  ot zemli, otorvalis',  tolknuli  legkoe gibkoe volch'e  telo v
siyayushchij luch. Ne bylo bol'she u  menya golovy  raskolotoj, bryuha rvanogo, plecha
krovotochashchego -- pylal krugom ogon', vzmetalis' yazyki plameni, lizali steny,
s detstva znakomye. Sklonilos' nado mnoj materinskoe lico, okropilo goryachimi
slezami, dushu vyzhigaya, zasheptalo proshchal'no:
     -- Gori, devochka moya.  Vsegda gori, kak  ispokon vekov  goreli vse tvoi
sorodichi... Gori da zhivi...



     Nikogda eshche ya ne begal tak bystro. Ni dnem, ni noch'yu  tem bolee. Nessya,
yam i kochek ne zamechaya, pticej cherez  pregrady  pereletaya,  slovno neslas' za
mnoj,  krasnyj yazyk vysunuv, besshumnaya smert', dyshala v spinu zharom iz pasti
priotkrytoj. A mozhet, i gnalsya kto za mnoj -- ne znayu, ne oglyadyvalsya, letel
vpered, ne razumom dorogu syskivaya -- na chut'e nadeyas'.
     Ne zrya nadeyalsya -- ne  podvelo ono, kak nikogda ne  podvodilo. Konchilsya
les, budto kosoj velikanskoj srezannyj, i vyletel ya na  lyadinu uhozhennuyu,  a
za nej, na prigorke, uvidel izby, temnye da malen'kie. A odna  sovsem ryadom,
u lesa primostilas' -- kosobokaya, strashnen'kaya, budto  i ne zhilaya vovse. YA v
nee ne sunulsya  dazhe  -- chto  tolku s  pustodomkoj pereklikat'sya,  -- rvanul
napryamik, cherez pole, szyvaya na begu lyudej, o shvatke nochnoj ih opoveshchaya.
     Daleko stoyali izby -- nikto v pechishche ne otzyvalsya  na vopli  moi, a vot
szadi dver' skripnula, proiznes kto-to spokojno, negromko:
     -- Ne ori, Begun. Oni koli i uslyshat tebya -- ne vyjdut.
     U menya ot  golosa etogo  dusha podskochila da,  vyhoda  ne najdya, vo  rtu
priotkrytom zastryala. A on zasmeyalsya:
     -- Pojdem. Otgonyu Ratmira.
     Znal ya, chto  ne moglo  etogo byt', chto  ostavili  my CHuzhaka  v Volhskom
lesu, gde i sginul  on, chto vse eto -- prodelki  nochnye koldovskie! Znal,  a
vse-taki povernulsya...
     Na  nem tot zhe dranyj ohaben' byl, v kakom ot nas ushel, i porshni te zhe,
i posohom tak zhe o zemlyu postukival.
     Teper' ya tochno vedal -- nesprosta na nas bedy posypalis'! Prognevalis',
vidat', za chto-to bogi na rod nash bolotnickij, vot i muchayut divami strashnymi
-- rusalkami, oborotnyami da blaznyami besplotnymi.
     -- CHur menya! -- zavopil, ot  prizraka CHuzhakova rukami otgorazhivayas', no
on lish' golovoj kachnul i poshel v les, brosiv naposledok:
     -- Za mnoj pospeshaj. Mozhem ved' i  ne  uspet'... Temnyj  les  pered nim
rasstupalsya, budto ozhival  da prohod daval. A chego ne rasstupat'sya -- blaznya
mertvogo  lyuboe  zhivoe  sushchestvo  strashitsya,  bud'  ono  hot'  zverem,  hot'
chelovekom, hot' derevom besslovesnym. dorogu CHuzhak syskival bystro da verno,
kak blaznyu i  polozheno. YA sperva  podal'she ot nego derzhalsya, a potom osmelel
nemnogo, sovsem ryadom poshel.
     On ne naprasno  speshil -- vyskochili my  na  tropku  kak raz v tot  mig,
kogda oborotni Medvedya zavalivali. Samyj  materyj na plechah Medvezh'ih visel,
gryz zubami tolstuyu telogreyu, ohotnikom vovremya nabroshennuyu, sililsya do tela
dotyanut'sya. Ostal'nye kto otkuda  naletali, rvali zubami  gde ni  popadya  da
valilis' ot udarov  moguchih. Pod nogami Medvedya, blednoe lico k lune zadrav,
Lis lezhal,  a na nem --  Milan'ya.  To est'  oborotniha,  Milan'ej zvavshayasya.
Golova u nee byla slovno komyaga raskolotaya -- smotret' strashno...
     YA otvernulsya,  a  CHuzhak  posmotrel, hmyknul i, kak  ni v chem ne byvalo,
podoshel  k  Medvedyu,  posohom oborotnya ogromnogo  s ego plech sbrosil, skazal
negromko:
     -- Uvodi stayu, Ratmir.
     Tot zavyl  zlo, budto chelovek obizhennyj, a  CHuzhak ego posohom  k kustam
podpihnul:
     --  Uhodi, poka dobrom  proshu.  A koli  nadobno  krovi tebe  -- von  ee
voz'mi. CHaj, chelovech'ya v nej  krov' teper'  ostalas' -- volch'yu  s  soboj  na
kromku zabrala.
     On  telo  Milan'ino nogoj  k oborotnyu  podtolknul, uhmyl'nulsya,  zubami
belymi iz-pod kapyushona sverknuv:
     -- Na god hvatit tebe...
     YA  s nego na volka glaza perevodil, s trudom ponimal, o chem rech'  idet.
Ne dano cheloveku blaznya ponyat', a oboroten',  vidat', s  nim iz odnogo roda,
vot i tolkovali, budto daveshnie znakomye, nenarokom na doroge stolknuvshiesya.
     Medved', ot shvatki odurev,  ne raskumekal, kogo  ya privel, obradovalsya
peredyshke nezhdannoj i, na  spasitelya ne glyadya,  kinulsya k bratu. Na ruki ego
podhvatil, potyanul ot bedy podal'she. Tol'ko  mertvomu vse  ravno,  ryadom  li
boj, vdaleke li... A Lis mertvym byl -- lico sinevoj otlivalo...
     Oborotni  napadat'  perestali  -- vstryahivalis', rany zalizyvaya, hodili
vozle  blaznya   krugami,   kosili  zheltymi  glazami  i  slushali   ego  slova
netoroplivye. YA  v ego rechi ne vslushivalsya --  uvidel vnezapno sebya i tropu,
gde boj  shel, so  storony budto  -- drognulo  serdce,  ispugalos'.  Strashnoj
kartina  byla:  lezhali  na  trope tela mertvye izuvechennye, krov' da  kloch'ya
shersti  pod lunoj  bleskom  vlazhnym  svetilis',  volki  ogromnye  s  glazami
goryashchimi budto teni mezh elovyh vetvej proskal'zyvali, a sred' nih blazen', v
starom ohabne, lico skryvayushchem. Ele sumel ya otorvat'sya ot zrelishcha  strashnogo
da,  vzor  otvedya,  natknulsya na telo Slavena.  Lezhal on,  golovoj  k derevu
privalivshis', ne dyshal vrode.
     Neuzhto iz vseh, kto  v  put' dal'nij  otpravilsya, lish'  mne da  Medvedyu
vyzhit' bylo suzhdeno?!
     YA k  Slavenu  brosilsya,  podhvatil golovu ego i  uslyshal s  oblegcheniem
vzdoh hriplyj,  iz grudi vyrvavshijsya. A cherez mgnovenie  on i glaza  otkryl,
poglyadel na menya bessmyslenno:
     -- Gde  ya?  Son snilsya... YAvnyj takoj...  Oboroten'  na  menya  kinulsya,
shvatilis'  my, pokatilis', a potom ya obo chto-to golovoj udarilsya, v temnotu
povalilsya... A eshche...
     On pripodnyalsya, na menya  opirayas', uvidel oborotnej i CHuzhaka  mezh nimi,
ohnul, urazumev, chto vovse ne spal, zastonal protyazhno, soznanie teryaya:
     -- Hitrec...
     I povis na mne kukloj solomennoj. Tut i Medved' razglyadel, nakonec, kto
pered nim stoit, glaza vypuchil:
     -- CHuzhak?!
     A potom vdrug soobrazil chto-to, podtashchil Lisa k  blaznyu, upal pered nim
na koleni:
     -- Spasi brata... Ty vse mozhesh' --  ne chelovek ty... Spasi brata, a tam
chto hochesh' so mnoj delaj!
     Tot vglyadelsya v Lis'e lico omertvevshee, ladon' na ranu polozhil:
     -- On uzhe ne v moej vlasti. Hotya... I k oborotnyam razvernulsya:
     -- Najdi grib-dymovik, Ratmir. Vzroslyj, so sporami. Da ne meshkaj...
     Oboroten', Ratmirom nazvannyj, uzh ot draki otoshel -- nenavist' krovavaya
v glazah  potuhla,  umno glyadel, budto chelovek. Staya ego  Milan'ino  telo  v
kusty ottashchila, vozilas' tam, rvala na kuski rodstvennicu mertvuyu.  Da i sam
Ratmir, vidat',  uzh  krovi  Milan'inoj vkusil --  svezhim  vyglyadel, sil'nym,
budto i ne dralsya nikogda. Glyadel blaznyu v glaza, a  poruchenie ego vypolnyat'
ne speshil.
     -- Usluga za  uslugu, --  skazal tot, ego nezhelanie uglyadev. --  Ty mne
grib-dymovik prinesesh',  a  ya tebe  mesto nazovu na kromke, gde volchicu svoyu
otyshchesh'...
     Oboroten' ne  otvetil nichego, ne zavorchal dazhe, prosto metnulsya molniej
serebristoj v kusty i propal iz vidu, budto ego i ne bylo...
     Poka telo  Lisa na volokushu  samodel'nuyu ukladyvali, poka Slavena ryadom
pristraivali da poka cherez les v Zahon'e tashchilis', kazalos' mne, budto splyu.
ZHdal  solnyshka,  dumal  --  vyjdet  ono,  razveet  koshmar  nochnoj vspolohami
rassvetnymi, probudit ot  tyazhkogo sna. No ne suzhdeno, vidat', bylo dozhdat'sya
ego  --  naoborot,  zaplakalo  nebo  slezinkami melkimi,  priporoshilo vlagoj
volosy, poteklo za shivorot, krov' i pot smyvaya...
     Kosnulsya dozhd' rukami tumannymi Slavena, razbudil ego. Razbudil,  da ne
sovsem  -- vstal  Slaven na svoi nogi i poshel, ni  na kogo ne  glyadya,  budto
kazhennik. Vidat', slishkom  sil'no dushevnaya rana ego zacepila. Ono  i ponyatno
-- ros-to u otca za pazuhoj,  kak za stenoj kamennoj, a tut srazu navalilis'
bedy-neschast'ya i  spryatat'sya ot  nih ne za  kogo...  Hitrec emu budto rodnoj
byl, vot i plakal Slaven o nem, kak ob otce...
     A chto  samym strannym okazalos' -- ne spugnul  dozhd'  blaznya, na CHuzhaka
pohozhego. Obrisoval pod ohabnem prostornym telo  nastoyashchee. YA uzh i ne  znayu,
chemu bol'she udivilsya,  chego napugalsya sil'nej  -- togo,  chto  blazen' nas ot
smerti besslavnoj ubereg, il'  togo, chto CHuzhak  zhiv ostalsya i  obidu  na nas
zatail. I chem bol'she v ego telesnosti ubezhdalsya,  tem bol'she  boyazn' za dushu
brala. Lish'  teper' ponimat' nachal, chto sila v nem gulyaet vedovskaya pobolee,
chem u materi ego... A mozhet, i  otca-nezhitya bolee... Kak byl prezhde zagadkoj
Snovidicyn syn, tak eyu i ostalsya, razve tol'ko kuda opasnej stal, chem ranee.
Nedarom, vidat', Hitrec emu do samoj  smerti svoej ne doveryal. YA videl kosye
vzglyady,  tochno  starik  znal  o  nem  nechto pozornoe  da  gadkoe.  A mozhet,
dejstvitel'no  znal?  Tol'ko ne spasli ego ni znaniya mnogie, ni mudrost', ni
opyt, s godami prishedshij.
     Zapozdalaya  bol'  utraty  nakatila mne  na serdce,  slezami vylilas'...
Sbegali  oni po shchekam,  kapali s  gub opuhshih,  slivayas'  s dozhdevoj vlagoj,
polzli  po  shee  za  vorot  rubashki. Vtoroj  raz  v  zhizni  prihodilos'  mne
oplakivat' smert' blizkogo cheloveka.  ZHal' bylo  Hitreca. Dobryj byl starik,
chutkij, a uzh kak Slavena lyubil, i vovse ne  opisat'. Leleyal ego, tochno syna.
Tot, kazhetsya, tol'ko sejchas ponyal, kem byl  dlya nego staryj nastavnik. Ponyal
da slomalsya, slovno dushu utopil v Rusaloch'em ozere. Glaza u nego ostekleneli
i pal'cy v moej ladoni zastyli holodnymi beschuvstvennymi l'dinkami. Smotret'
na nego i to bol'no bylo...
     CHuzhak, ne oborachivayas', brosil cherez plecho:
     -- SHevelites'! Begun, koli  izbu tu, gde menya syskal, ne pripomnish', to
samuyu  bednuyu syshchi.  Tam menya  dozhdetes'.  A ya  pozzhe budu -- koj s kem  eshche
povstrechat'sya nadobno...
     Uh,  kak  osmelel  ved'min  otprysk!  Pol'zuetsya  chuzhoj  bedoj,   norov
pokazyvaet. Kaby ne otreshennost' Slavena, ne horohorilsya by on tak.
     -- Lisu pomogi... -- prohripel Medved'.
     -- Delaj, kak skazano, togda on i zhit' budet, -- otozvalsya CHuzhak.
     Glupoe  obeshchanie.  Vryad li Lisu  hot'  chem-to  pomoch' mozhno  bylo. Dusha
cheloveka v  gorle zhivet, a  koli v  nem dyra razverstaya, tak, znat', i dusha,
ptica  vol'naya,  uzh davno  ego pokinula... Tol'ko  ne  stanesh' zhe  sporit' s
vedunom... Po slovu ego vse delat' pridetsya...
     YA molcha potashchilsya vpered,  rassekaya licom  usilivshijsya dozhd'.  A  CHuzhak
rastvorilsya neprimetno  mezh elovyh lap  --  propal, slovno  i vpryam' blaznem
byl.
     Kogda  odezha  povisla  na  plechah  mokroj  tryapkoj, a  v  porshnyah  voda
zachmokala,   iz-za   dozhdevoj   steny   proglyanula   nakonec   krysha   zhil'ya
chelovecheskogo. Za nej vtoraya, tret'ya, a  potom i vse pechishche  otkrylos'. Kaby
ne  ustalost'  da pechal', podivilsya  by  ya Zahon'yu -- uzh bol'no krasivo bylo
pechishche! Izby rovnymi ryadami vzbegali na holm pologij, so vseh storon molodym
lesom  porosshij. Promezh nimi stoyali pletni  uhozhennye,  u ruch'ya, ryadyshkom  s
pechishchem, ban'ki nizkie prisosedilis'...
     -- Tuda. -- Medved', pokryahtyvaya, ukazal v storonu nekazistoj izbenki s
krayu pechishcha.
     Noch'yu-to ya ee tolkom i ne razglyadel,  a teper' v  uzhas prishel, uvidya. V
takoj izbe, verno, i myshi-to zhit' stydilis', a  uzh lyudi i  podavno. Pochti po
kryshu  vrosla  izba v zemlyu, perekosilas', slovno  zhelaya  ubezhat'  v temnotu
podstupayushchego lesa,  glyadela negostepriimno  na nas  krivym provalom  vlaza.
Net, ne nravilas' ona mne, ne hotelos' zahodit' v dveri perekoshennye i syroj
pustotoj  dyshat'...  Drugoe  delo von  tot domik,  na prigorke, --  veselyj,
naryadnyj, nad  zemlej gordelivo  voznesshijsya, s shirokim uzorchatym  kryl'com.
Vozle  nego i  lavochka dlya  putnikov prilazhena byla.  Srazu vidat' -- dobrye
lyudi v nem zhivut, dushevnye.  Oni  i nakormyat, i napoyat, i Slavena v  chuvstvo
privedut...
     --  Pojdem tuda. --  YA ukazal Medvedyu na  polyubivshijsya  dom  i uverenno
potashchil za soboj besslovesnogo Slavena.
     Ogromnaya pyaternya Medvedya sshibla menya  na zemlyu. Ohotnik tuchej nado mnoj
navis, pristal'no vglyadelsya v glaza:
     --  Ty  chto,  ne ponyal?  CHuzhak skazal --  "v samyj  bednyj". On koldun.
Znaet, gde luchshe.
     Kogda Medvedyu vozhzha pod hvost popala, s nim  sporit' bespolezno, a to i
vovse opasno.
     YA vstal  i  poslushno poplelsya v storonu krivoj izbushki. Podobravshis'  k
hlipkim dveryam, postuchal, nadeyas' vtajne, chto ne otzovetsya nikto. Nikto i ne
otozvalsya. YA zastuchal posil'nee i uzh  sobralsya  bylo nameknut' Medvedyu, mol,
sleduet  drugogo pristanishcha poiskat', kak drebezzhashchij starcheskij golos iz-za
Dveri pointeresovalsya:
     -- Vy kto budete?
     -- Putniki, priyuta ot nepogody prosim, -- myagko skazal Medved'.
     YA  udivilsya sperva, chto  on pro CHuzhaka ne  upomyanul, a potom podumal --
mozhet, tak i luchshe -- kto znaet, lyub li hozyaevam vedun strannyj.
     Na  poroge pokazalas' malen'kaya sgorblennaya starushka. Ee levaya  ruka  s
tryasushchimisya pal'cami skryuchilas' u zhivota, budto vetka zasohshaya. Sedye redkie
volosy s  zatylka  neopryatnym puchkom  svesilis'  --  dazhe  plat  gryaznyj  ih
uderzhat' ne mog. S perekoshennogo lica vziral na gostej nezhdannyh vsego  odin
glaz,  a  drugoj pryatalsya pod  poluprikrytym  vekom,  pomargival nasmeshlivo.
Nelepa staruha byla, otvratitel'na.
     Smeh, vperemeshku s nepriyazn'yu, vyrvalsya  iz  menya protivnymi hryukayushchimi
zvukami,  i, silyas'  ostanovit'sya,  pochuvstvoval  ya, kak  vmeste  so  smehom
vypleskivayutsya chuvstva nevedomye, chto skopilis' v  dushe za dni  poslednie da
dyshat' meshali.
     Babka  serdito pokosilas' na  menya i, obidevshis',  sobralas'  uzhe dver'
pered nosom zaperet', no Medved', protisnuvshis' vpered, zabormotal:
     -- Vpusti nas, babulya. Bud' dobra. Brat u menya pri smerti. Koli pomret,
to i mne ne zhit'. Vpusti...
     Staruha,  po-ptich'i  vytyanuv  sheyu,  zaglyanula za  ego plecho,  ohnula i,
otstranyayas', propustila nas vnutr'.
     Utrennij svet, razmytyj dozhdem,  s trudom pronikaya skvoz' gryaznoe maloe
okonce, lezhal  na doshchatom polu belesym pyatnom.  Za  nim, v  dushnom  sumrake,
hromoj stol pryatalsya, bol'she na gromozdkuyu lavku pohozhij. Malen'kaya kamenka,
teplo izluchayushchaya,  v uglu pritulilas', a po stenam pristroilis' grudami uzly
da  sunduki. Vidat', zhila staruha na  otbrosah sosedskih. Tol'ko bednye lyudi
hranyat  veshchi,  ni  k  chemu  ne prigodnye,  kopyat  ih, priberegayut  na sluchaj
krajnij.
     Vpustiv  nas  v  dom,  babka  zabilas'  v ugol i,  prikryvshis' kakim-to
tryap'em, zatihla, budto ne gostej vpustila, a vorogov, ot koih lish' v temnom
uglu spaseniya mogla syskat'. Da mne ne do nee bylo -- golod i holod davali o
sebe  znat', tryasli telo bezzhalostno.  Pristroilsya poblizhe  k pechke,  styanul
mokruyu odezhdu  sebya i  s pokornogo, tochno  tryapichnaya kukla, Slavena. Medved'
ostorozhno  ulozhil  Lisa  na  pol,  vozle svetlogo  pyatna  i, usevshis' ryadom,
zasheptal pokayanno da neuverenno:
     -- Teper' zhdat'... ZHdat'... ZHdat'...
     CHego zhdat', durachok, sobiralsya? Pomoshchi ot veduna,  koego vsyu zhizn' nashi
rodichi obizhali  da  i  my  sami proch', na vernuyu pogibel', vygnali,  il'  na
milost' bogov nadeyalsya? Lis eshche i zhiv-to chudom ostavalsya -- dyshal  vshlipami
siplymi,  a  na bol'shee  uzhe sil ne bylo... Ne tak menya rana ego pugala, kak
Ogneya,  pri etakoj  rane  neizbezhnaya...  I  u  Slavena glaza  pustymi sovsem
kazalis' -- ni tepla, ni domashnego dyma ne chuyal.
     Glyadel ya na  rodichej  svoih, vspominal  Hitreca, pechishche rodimoe, parnej
bravyh, kakimi nedavno sovsem my byli... Vspominal da dushoj stonal...

     Ah, Gore-goryushko, Gore lihoe odnoglazoe,
     Ah, zachem ty, Gore, na menya glyanulo,
     Ah, zachem svet belyj mne zastilo?
     YA tebya, Gore, ko dvoru ne zval,
     Ko dvoru ne zval da ne privechal!
     Kaby kryl'ya mne -- vzmyl by lebedem,
     Vzmyl by lebedem -- schast'e vyklikal.
     Schast'ya vyklikal, Dolyu vymolil...

     Ubayukivali slova,  uteshali... Postepenno teplo proniklo v telo,  tyazhkim
gruzom ustalost'  navalilas'  -- potyanulo menya v tihuyu, pokojnuyu  dremotu...
"Utro vechera mudrenee", --  podumalos',  da  i  propalo vse, blagostnym snom
stertoe.



     Vpervye v  zhizni  ya ispugalsya po-nastoyashchemu.  Begun  bezmyatezhno spal  u
pechki, a ko mne son  ne shel. Stoilo prikryt' glaza --  vstavalo peredo  mnoj
mertvoe lico brata. Govoryat, ohotniki luchshe drugih smert'-Morenu znayut. YA zhe
chuyal ee. Hodila krugami vozle izbushki Belaya Devka,  podzhidala miga udobnogo.
CHtob nikto ne pomeshal ej potihon'ku  podkrast'sya k  bratu  da zabrat' ego  k
bogine ledyanoj. YA gotov byl  predlozhit' ej sebya vmesto Lisa. Nel'zya emu bylo
umirat' -- on i ne zhil-to tolkom.  A mne uzh  vsego hvatilo v etoj zhizni -- i
lyubvi, i tepla, i udovol'stvij. Znal, chto skazhu ej:
     -- Voz'mi menya, a ego otpusti. Ne gubi ponaprasnu...
     No Devka Belaya hitra -- ne podojdet v  otkrytuyu, ne  zagovorit,  tol'ko
budet brodit' ostorozhno po KRUGU -- vysmatrivat', vyzhidat',  a potom shvatit
kostlyavymi rukami  da utyanet  v temnotu vechnuyu...  Von  kak s  Hitrecom. Tak
podoshla, chto nikto i pomoch' ne uspel. ZHal' mne bylo i Hitreca, i Slavena, da
svoya bol' sil'nee bila. YA sebya bez Lisa ne myslil. My s nim vsyu zhizn' vmeste
prozhili.  Ohotilis', otdyhali i dazhe vlyublyalis' vdvoem. Kazalos', i  umrem v
mig  odin.   Konechno,  inogda  zlil  menya  Lis,  no  stoilo  possorit'sya,  i
povsednevnaya  sueta stanovilas' presnoj,  tyaguchej, kak  nedoshedshee testo.  A
teper' i vovse chernoj kazalas'.  Poka ya nad telom brata sidel, odno urazumel
navernyaka:  koli spaset vedun ego, kak obeshchal, rabom  emu  stanu! Nikomu  ne
pozvolyu ego  dazhe  namekom obidet'. Pered  pohodom Slaven ot menya  klyatvy na
vernost'  ne potreboval. Togda  ya poradovalsya -- ne nravilos' mne  pod chuzhoj
vlast'yu hodit',  a teper', koli Lis vyzhivet, ya ego  spasitelyu  dobrovol'no i
dushu i telo otdam. Plevat' mne budet na rodovitost' il' bezrodnost' ego!
     Begun vshrapnul  vo sne,  razdul tonkie nozdri,  budto zherebec,  volkov
pochuyavshij. Slaven na nego otreshennyj vzor perevel, vzdohnul pechal'no i vnov'
v stenu ustavilsya. A mne ne do nih bylo -- mysli belkami zagnannymi v golove
metalis',  kolokol'cami  pereklikalis'  mezh  soboj,  ot nadezhdy do  otchayaniya
prygaya.
     Pochemu zhe tak dolgo ne vozvrashchalsya CHuzhak? Lis uzhe  dyshal, tochno bol'naya
sobaka -- chasto da  melko, i glaza zakatil, a obeshchannoj  pomoshchi vse ne bylo.
Gde zhe proklyatyj koldun?!
     Otvoryayas', skripnula  dver'. YA obernulsya,  vzdohnul  oblegchenno.  Legok
Snovidicyn syn na pomine -- znat', zhit' budet dolgo...
     CHuzhak voshel,  stryahnul s ohabnya dozhdevuyu vlagu i kivnul staruhe, v uglu
pritihshej:
     -- Tryapicu  chistuyu  daj,  iglu  da nit' shelkovuyu.  Babka  zakoposhilas',
probormotala neuverenno:
     -- Gde zh ya  tebe nit'  shelkovuyu  voz'mu, milostlivec?  Otrodyas'  u menya
etakih ne vodilos'...
     -- Togda to, chto est', nesi.
     On  zakatil  rukava, obnazhaya blednye ruki,  mahom  smel so stola na pol
chashki s ploshkami, mne velel:
     -- Kladi syuda brata.
     Ne  hotelos' mne  Lisa na stol, budto pokojnika, vykladyvat', da tol'ko
vybora ne bylo.
     Telo  brata na ruki  teploj  tyazhest'yu  leglo --  ne mog otpustit'  ego,
prizhal  k sebe  i,  ele  dysha, polozhil na derevo gladkoe. Otoshel v storonku,
chtob ne meshat' vedunu, no on prikriknul:
     --  Zdes'  stoj. Derzhi  ego, koli dergat'sya budet. Horosho hot' proch' ne
pognal...
     YA k  Lisu podoshel, silyas' na CHuzhaka ne glyadet', budto mog on vo vzglyade
moem podozreniya  tajnye prochest', prizhal ruki brata k stolu, zamer,  ozhidaya.
Staruha,  pokryahtyvaya  da postanyvaya,  privolokla  tryapicu  beluyu  i  igolku
kostyanuyu.  CHuzhak  na  iglu vzglyanul, burknul chto-to otryvisto i,  nichego  ne
sdelav, proch'  poshel. U  menya serdce  vskolyhnulos'  -- neuzhto  otkazalsya ot
obeshchaniya svoego?
     Okliknul ego:
     -- Postoj...
     On oglyanulsya uzhe na poroge, ryavknul otryvisto:
     -- Vernus' sejchas.
     I vyshel, dver'yu hlopnuv. Po vsemu vidno bylo  -- razozlilsya  na chto-to,
tol'ko ne ponyatno -- na chto...
     My so staruhoj  pereglyanulis'  rasteryanno,  zamerli  po raznym storonam
stola kosobokogo, a  mezh nami Lis zadyhayushchijsya.  V tishine lish' ego dyhanie i
raznosilos'.  Strashnoe,  preryvistoe...  Kazalos' mne kazhdyj raz, kak slyshal
svist siplyj, chto uzh bol'she ne vzdohnet on...
     -- CHto s bratom-to? -- pervoj zagovorila babka.
     -- Oborotni porvali.
     Ne hotelos' mne zdorov'e Lisa obsuzhdat', no staruha ne otstavala:
     -- |to v Gorelom, chto li?
     V Gorelom  vse  nashi bedy nachalis'... Ne  mog ya  spokojno  nazvanie eto
slyshat' -- szhimalis' ruki v kulaki, nevedomoe zlo porazit' ne umeya.
     Staruha moe lico potemnevshee uglyadela, o  drugom zagovorila, na Slavena
ukazyvaya:
     -- As etim chto? Ispuzhalsya shibko ili vsegda takoj byl?
     -- On nynche noch'yu dorogogo cheloveka poteryal. Utonul tut odin iz nashih.
     Otvechal  ya  ej  cherez  silu i divilsya -- nikogda  ne vedal ran'she,  chto
razgovor pustoj  dushu izbolevshuyusya  oblegchit' mozhet.  Kazalos', budto tyazhkuyu
noshu, chto odin tyanul, eshche kto-to podhvatyval.
     -- V Rusaloch'em? -- dogadalas' babka.
     -- Verno.
     My nemnogo  pomolchali,  a zatem  starushka, rashrabrivshis',  podobralas'
poblizhe. Grustno glyadya na Slavena, zabormotala:
     --  Na  syna  moego  pohozh.   Mladshego.  Ego  Rusalka  zamanila.  Devka
grudastaya... Menya togda udar hvatil.  Ruku skryuchilo,  lico  skosilo.  Pervoe
vremya govorit' vovse ne mogla. Ded odin, prohozhij, menya  podlechil.  Ostalsya.
Pozhil nedolgo, a potom i pomer...
     Staruhina  golova  pechal'no zakachalas'  na  tonkoj shee. Mne  zahotelos'
otvlech' ee ot grustnyh vospominanij, a zaodno i samomu ne dumat' o strashnom.
     -- Ty govorish' "mladshego napominaet", a starshij gde?
     --  U  Knyazya, v  druzhine.  Pochitaj, let  pyat'  uzhe sluzhit. Vesti  shlet.
Horoshie... -- priobodrilas' babka.
     -- My tozhe k Knyazyu idem, -- skazal ya. -- Hochesh', peredadim chego synu?
     Hotel dobavit' "esli doberemsya", a potom vspomnil o CHuzhake  i pochemu-to
pochuyal vdrug  -- navernyaka  doberemsya. Vedun v  Ladogu  shel,  i  koli  s nim
primirimsya, on i nas vyvedet...
     --  A chto  peredavat'-to? -- udivilas' staruha. -- Net u  menya  nichego.
Nishchaya ya. Ty, milok, tol'ko ne  trevozh' ego. Skazhi, mol, zhiva, zdorova,  zhivu
horosho, ne zhaluyus'. A ugoshchenij ne poslala ottogo, chto speshili vy. Ne uspela,
mol.
     Mne stalo zhal' ee -- staruyu, bol'nuyu, golodnuyu, boyashchuyusya ogorchit' syna.
Tot, nebos',  i ne dumaet o materinskih bedah, piruet na knyazheskih zastol'yah
da devok po uglam tiskaet.
     --  Ladno,  vse  skazhu, koli doberus', tol'ko  kak najti ego? Druzhina u
Knyazya bol'shaya.
     -- Sprosi Mikolu iz Zahon'ya, tebe ego i ukazhut. -- Starushka poveselela.
-- On u menya paren' vidnyj.
     CHto zh, peredam ya etomu Mikole vse, chto o nem dumayu! Mat' zdes' s golodu
puhnet,  a on ej  podarkov  ne mozhet vyslat' s  okaziej.  Vse znayut -- Knyaz'
shchedr, druzhinniki u nego bogato zhivut. Stervec etot Mikola!
     YA razvyazal sumku, dostal poslednij suhar' i protyanul ego staruhe:
     --  Voz'mi, ugostis',  koli hochesh',  mne  vse ravno nichego  v  gorlo ne
lezet.
     Staruha postaralas' sohranit' krohi dostoinstva, nespeshno vzyala suhar',
no v edinstvennom glazu zadrozhali slezy.
     -- Spasibo.
     Kogda suhar' byl uzhe pochti s®eden, voshel CHuzhak. Mokryj, zloj, s pustymi
rukami.  I  ved'  ne sprosish' ego, kuda hodil?  A koli  sprosish',  otveta ne
dozhdesh'sya...
     On bystro vyter ruki, podoshel k Lisu.
     -- Derzhi teper', -- skazal, na menya mel'kom pokosivshis'.
     YA, vmig o staruhe zabyv, brata za plechi  shvatil. Krepko shvatil, budto
mog ob®yatiem svoim ego ot smerti zaslonit'...
     Tonkie pal'cy  veduna zabegali po strashnoj  rane,  nadavili na zakrytye
glaza, potyanuli veki vverh, zakativshiesya belki otkryvaya.
     Strannoj byla ego vorozhba. Snovidica bol'she nasheptyvaniyami  i  travkami
lechila,  a znaharka iz pechishcha dal'nego -- zagovorami da  dymom. Nam s bratom
ne  raz  na ohote dostavalos', no nikogda eshche ya takoj  vorozhby,  kakoj CHuzhak
brata spasti pytalsya, ne videl.
     Pokuda divilsya ya, on vytyanul iz kotomki grib-dozhdevik, kotoryj v kazhdom
lesu posle dozhdya vo mnozhestve vstrechaetsya.
     Dozhdevik  -- smeshnoj grib,  s  sobrat'yami ne shozhij,  -- kruglyj, budto
shar. Po molodosti on belyj da puzyrchatyj, a kak sostaritsya, stanovitsya budto
ded  vorchlivyj -- stupish'  na nego  -- fyrknet, okatit  nogu  obidchika dymom
korichnevym. K  chemu CHuzhak ego privolok? Udivlyalsya ya nedolgo -- rubanul vedun
nozhom  makovku  u griba da vysypal  pyl' dymnuyu  v Lis'yu ranu. Pokrylas' ona
burym naletom, budto peplom. Zahotelos'  sgresti  etu  gryaz' s  ploti yarkoj,
ochistit' ee ot temnoj volshby.
     --  Stoj! -- CHuzhak moyu ruku perehvatil, k stolu prizhal. -- YA  svoe delo
znayu. I bez togo  sil mnogo  trachu na ranu  pustuyu. Byla by igla zheleznaya da
nit' shelkovaya, ne prishlos' by mne delat' etogo. A budesh' meshat' -- broshu ego
kak est'.
     YA pokrepche pal'cy v derevo gladkoe vdavil, chtob ne sorvat'sya nenarokom,
golovu opustil. Verno CHuzhak podmetil -- ya ego sam prosil o  pomoshchi, a teper'
pod  nogami putayus'... Hotya  opasalsya ya verno: nikto  CHuzhaka tolkom ne znal,
nikto ego lica ne videl. Da i k chemu on ot rodichej pryatalsya, tozhe ne vedali.
Boltali mnogo ob urodstve  i o bozh'em  proklyatii,  tol'ko  vse razgovory eti
pustymi sluhami byli.  YA-to  videl ego odnazhdy. |to sluchilas' v detstve eshche,
kogda,  voobrazhaya  sebya   nastoyashchimi  ohotnikami,  my  s   bratom  nezametno
podbiralis' k domu  Snovidicy i do utra v zasade prosizhivali, ot sobstvennoj
smelosti  p'yaneya. Sluchajno pozdnej noch'yu nam udalos' podkaraulit' CHuzhaka. On
shel so  storony bolota  i, ne podozrevaya o nas, otkinul  kapyushon  s  lica. YA
togda zdorovo razocharovalsya. Vse selo boltalo ob ego urodstve, a razglyadel ya
prostuyu mal'chishech'yu fizionomiyu. Otlichalsya on ot nashih znakomyh  rebyat -- eto
verno.  Glaza byli  strannovatye da  volosy ne takie, kak  u vseh,  a vse zhe
urodom ne nazovesh'. On togda, slovno pochuyav chto-to, bystro  voshel v izbu i s
toj pory  bez  kapyushona na  dvore ne  poyavlyalsya. Da  i  my  k  nemu  interes
poteryali. A potom ya i vovse  o nem  zabyl.  Dazhe kogda  on okazalsya v  chisle
izbrannyh,  ya lish'  udivilsya: "K chemu  takoj Knyazyu?"  Ne znal togda, ot kogo
budet vsya zhizn' moya zaviset'.
     -- Krepche derzhi! -- prerval on moi vospominaniya  i vdrug zazhal pal'cami
ranu strashnuyu, budto hotel kraya ee srastit'. Lis zastonal  tyazhko, zadergalsya
-- ele uderzhal ego, a  CHuzhak  uzhe ruki ot gorla ego otorval, prinyalsya vodit'
krugami nad ranoj sleplennoj,  slovno posypal ee chem-to. YA sperva  ne  ponyal
nichego, a potom ohnul ot neozhidannosti i otpustil  Lisa. Na  moe da  na svoe
schast'e zatih on  sam,  budto  chuyal, chto  tvoritsya s telom ego. A  ya  voochiyu
videl,  lish' poverit' ne mog! Ne  shepotkom vorozhejnym lechil CHuzhak --  rukami
golymi. Razryv strashnyj pod ego ladonyami tonkoj korochkoj pokryvalsya, rozovel
svezhej kozhicej, a te malen'kie treshchinki, chto ot nego tyanulis', uzhe bugrilis'
zazhivshimi shramami, budto ne etoj noch'yu Lisa porvali, a davno kogda-to.
     Babka-hozyajka, moj  vozglas zaslyshav,  iz ugla vylezla, vytyanula sheyu --
posmotret', da, rukami vsplesnuv, zamerla posredi gornicy.
     -- CHur... Koldun... -- zasheptala.
     Net, ne koldovstvo tut bylo -- nechto inoe, razumu nedostupnoe.
     -- Vse! --  CHuzhak tryahnul  rukami, budto  sbrosil s nih gruz nevidimyj,
proch' ot  stola  otoshel,  v kotomke  pokovyryalsya i protyanul  mne  akkuratnyj
mahon'kij meshochek. -- Voz'mi da po shchepotke tri raza  v den'  bratu  davaj --
poutru,  v poludennicu  i  na  vechernej  zore. Togda i  Ogneya  ego  storonoj
obojdet.
     U menya ruki tryaslis', kogda bral ego dar, guby drozhali, no lyubopytstvo,
chto list bannyj, --  koli pricepitsya, ne otlepit'.  Ne  sderzhalsya  ya, maknul
palec  v meshochek, ponyuhal poroshok belyj, chto k nemu pristal. Pahnulo na menya
znakomym  zapahom.  Staruha  tozhe vozle menya  zavertelas',  nosom  potyanula,
udivilas':
     -- Plesen' vrode...
     -- Dlya tebya -- plesen', dlya nego -- zhizn', -- otozvalsya CHuzhak da  kinul
nebrezhno babke  monetku  serebryanuyu, vidat' edinstvennuyu svoyu cennost'. -- A
chem boltat' popustu, shodila by luchshe k Starshemu da poest' prinesla.
     Staruha pokachala golovoj:
     -- Nash Starosta ne ochen' chestnyj chelovek, koldun. On i monetku zaberet,
i vas pogubit, daby nikto ni o chem ne provedal.
     Nekotoroe vremya  CHuzhak razmyshlyal,  ot  gub  pod temnuyu  tkan'  kapyushona
pobezhali tonkie razrezy morshchin.
     -- Nu, kak znaesh'... Dobudesh' edy dlya moih lyudej -- nagrazhu, a na net i
suda net.
     -- Kakoj nagrady ot  kolduna zhdat'? Da i  budet li dobro s toj nagrady?
-- osmelela vdrug staruha.
     Verno  ona  podmetila  --  dazhe bogam nevedomo, chego ot veduna moguchego
zhdat'. A CHuzhak, po vsemu, ne iz slabyh byl...
     --  A ya  ne sovsem koldun.  -- On opustilsya  ustalo na  lavku,  vytyanul
dlinnye nogi k pechi poblizhe. -- Ty  pro menya mnogoe znaesh',  da sama togo ne
vedaesh'...
     Staruha  zakryahtela,  zasopela.   Sprashivat'  v  otkrytuyu  u  strannogo
neznakomca imya ne reshalas', a obinyakami -- slov ne mogla syskat'.
     -- Dlya  menya  ty gost' neznakomyj, --  nachala  ostorozhno, -- pristanishcha
poprosivshij. I druz'ya tvoi, oposlya prishedshie, tozhe gosti, ne bolee...
     -- A koli tak, -- perebil ee CHuzhak, -- uvazh' pros'bu gostya!
     Poprobuj vozrazi emu, kogda govorit tak...
     Staruha smirilas',  poplelas'  pokorno v zavesu dozhdevuyu da, ozlivshis',
naposledok dver'yu hlopnula, Beguna razbudila. Tot glaza, so sna osolovevshie,
vskinul,  poter ih, nedoumenno  na CHuzhaka ustavivshis', -- ne mog  urazumet',
chto ne son emu snitsya.
     --  Skol'ko  ya spal?  --  ni k komu ne obrashchayas',  sprosil  i, chut'  ne
podprygnul, uslyshav besstrastnyj otvet:
     -- CHut' pobolee dnya da nochi...
     Ne  ponimaya,  shutit  vedun  il'  vser'ez  govorit,  Begun   zaoziralsya.
Natolknulsya vzglyadom na Slavena, vzdohnul:
     -- Vse po-prezhnemu...
     A  potom  Lisa  uvidel  i  otoropel,  glaza  rasshiryaya.  Zapleskalis'  v
golubizne ih nebesnoj udivlenie da rasteryannost'... Kaby ya sam ne videl, chto
CHuzhak s ranoj  smertel'noj sotvoril,  to na gorlo brata  zazhivshee  ne  luchshe
Beguna vozzrilsya by.
     -- |to... Kak eto... -- bormotal on, slov ne nahodya.
     -- CHuzhak pomog, -- podskazal ya, ot slov svoih tepluyu radost' chuvstvuya.
     -- Pravda? --  Begun ozhivilsya,  mahom podskochil k vedunu. -- Tak mozhet,
ty i Slavena...
     Tot nemnogo poglyadel na Slavena, a potom potyanulsya lenivo:
     -- Ne nuzhna emu moya pomoshch', koli sam zhit' ne zhelaet.
     -- ZHit' vsem ohota, -- donessya so stola golos slabyj.
     Vsego ya zhdal -- dnej bessonnyh, volnenij nad bratom hvorym, no nikak ne
dumal, chto ochnetsya on tak skoro!
     Kinulsya k nemu, podhvatil pod ruki, pomogaya so stola slezt'.
     -- Ty  chego  menya,  kak  babku staruyu, obihazhivaesh'? --  udivilsya  on i
zastonal, golovu povorachivaya. -- Bolit, zaraza...
     Znal by, chto bylo s nim, ne smeyalsya by -- ruki CHuzhaku celoval!
     -- Nichego, do Ladogi  zazhivet, -- usmehnulsya tot i otvernulsya, budto ne
zhelaya blagodarstvennyh slov slushat'.
     --  A  kto nas v Ladogu  provedet, koli cherez ozero  perepravy  net,  v
Terpilicy da  v Goreloe uzh  tochno ne  vernemsya,  a  v obhod vse  topi giblye
tyanutsya? -- vstryal Begun, ogorchenno lico krivya.
     -- YA mogu provesti, --  tiho skazal CHuzhak. -- Tol'ko tem putem, koim ne
vsyakij projti sumeet.
     -- I kakim zhe eto?
     -- Kromkoj, cherez Zmeevy zemli. U nih po krayu kromki lovite, tuda YAgaya,
vhod ohranyayushchaya, ne sunetsya. Tol'ko govorit' so Zmeem nastoyashchij  voj dolzhen.
A ya ne voj...
     U Beguna ot slov neznakomyh i rechej zagadochnyh yazyk otnyalsya --  zamer s
rtom priotkrytym, da i Lis, vidat', slab eshche byl -- glyadel na CHuzhaka, slovno
nevidal'  nekuyu  uvidel,  i slov  ne  nahodil...  Hotya CHuzhak dlya nego i  byl
nevidal'yu --  on zhe v bespamyatstve lezhal, kogda  Begun veduna vstretil  i na
podmogu privel...
     A  ya  hot'  i ne ponimal strannogo razgovora veduna, a  veril emu. Koli
govoril on, chto est' gde-to Zmei  da kromka, gde zhivut  oni, -- znachit,  tak
ono i  bylo.  A esli vydumyval,  to kto ya takoj,  chtob sporit'  s nim? Pust'
kromka  eta  tol'ko v  golove ego sushchestvuet, nyne  ya emu  ne  ukaz -- sluga
vernyj...



     --  Ochnis',  Slaven,  -- chuzhoj golos  potrevozhil moj  otreshennyj pokoj.
Slova  pronikli skvoz' blagostnuyu  pelenu, zametalis' vnutri, kak  spugnutye
barsuki v nore.
     -- Starik  lyubil tebya, a ty? -- Nezvanyj gost'  ne daval  pokoya,  tyanul
dushu  obratno,  v okamenevshee  telo,  zastavlyal vslushivat'sya. -- Ty mechtal o
slave i pochestyah, zabyvaya o nem.
     -- Mne zhal', -- otvetila pustota vnutri menya.
     -- Net! -- Golos zagremel, pugaya svoej moshch'yu, razognal vospominaniya. --
Tebe ne zhal'! Ne o nem tvoya pechal'. On nashel svoe schast'e. Telo ego pokoitsya
v  ozernom  ile,  i vremya  izglozhet ego,  podobno  golodnomu psu, no  sam on
vpervye svoboden ot  straha i neuverennosti. Ego slezy stanut kaplyami dozhdya,
a ego vzdohi lyagut na travu utrennej rosoj! Na  molodom mesyace on budet yun i
bespechen,  a  na ushcherbe  sostaritsya  chtoby  vnov'  stat' molodym.  Budut emu
podvlastny reki, i ozera, i tuchi, i smozhet  on ostrova dvigat', slovno  ditya
maloe kamushki. Tebe by radovat'sya za nego,  ibo on otmuchilsya polozhennyj srok
i dostig  schast'ya; no  net! Ty dumaesh'  o sebe.  Ty vzyvaesh'  k nemu, umolyaya
vernut'sya,  --  ved'  tebe   dorozhe  sobstvennoe,   nichem  ne   zamutnennoe,
spokojstvie. Ty nikogda ne lyubil ego!
     -- Nepravda!!! -- vskolyhnulas' v grudi volna gneva, podnyalas' iznutri,
rvanula  nevidimoe  polotno,  okutavshee  dushu,  i vyplesnulas'  na  svobodu,
vozvrashchaya pochti zabytye chuvstva -- bol', otchayanie, strah, lyubov', nadezhdu...
Tot zhe golos, chto sheptal v temnoj tishine, proiznes, obrashchayas' uzhe ne ko mne:
     -- Emu ne nuzhna moya pomoshch'.
     CHuzhak?!  Znachit, emu  obyazan  ya  svoim vozvrashcheniem?! Ne  oboshlos'  bez
nego...  Ne znaya,  blagodarit' ego ili  proklinat',  ya perenes  vnimanie  na
pekushchegosya o moem zdorov'e Beguna.
     -- Ne stoit ugovarivat', Begun. YA ne hvorobej tebya.
     On vsmotrelsya v moi glaza, prosiyal,  gorestnye  morshchiny na  vysokom lbu
razgladilis'. Nikogda on ne umel  chuvstva sderzhivat', vot i teper' -- uhnul,
hlopnul   v  ladoni,   privetstvuya  moe   vozvrashchenie.  Ot  zvonkogo  hlopka
vstrepenulis' brat'ya-ohotniki, podoshli poblizhe s udivlennoj radost'yu v  lico
moe vglyadyvayas'. Oni  na menya glyadeli,  budto na divo kakoe, a ya -- na Lisa.
Poverit'  ne  mog, chto vse,  chto snom kazalos'  -- rana ego krovavaya, CHuzhak,
rukami  ee zazhivlyayushchij, da Medved', na kolenyah pred  vedunom stoyashchij, -- vse
eto nayavu sluchilos'...
     Vskore  podospela  poslannaya za edoj staruha-hozyajka.  Sned'  okazalas'
vkusnoj  i  svezhej.  Priyatnye  zapahi potekli v  nos,  razbudili  dremlyushchego
vnutri, vechno golodnogo nevedomogo  zverya. Potyanuvshis', on zaurchal, stryahnul
vospominaniya, slovno dvorovyj pes nadoevshih shchenkov...
     V  golove u  menya  proyasnilos',  muchitel'naya  toska  szhalas'  komochkom,
ustupaya mesto golodu  i  navalivshimsya zabotam. Za edoj  boltat'  lish'  durak
stanet,  zato nasytivshis', lyuboj spor mirom reshit'  mozhno. Tol'ko ne  s  kem
sporit' bylo, razve chto s  vedunom, a kakoj iz nego sporshchik...  Vse ponimali
-- nuzhno  dobrat'sya  do  Ladogi,  no  kak --  nikto  ne  predstavlyal. I  mne
predlozhit' bylo nechego...
     Glupo, konechno, bylo verit'  rosskaznyam  CHuzhaka  pro nevedomuyu  nelepuyu
kromku, pro Zmeya na nej i zel'e,  pozvolyayushchee etogo Zmeya uvidet', no popytka
-- ne  pytka.  Obeshchal on dovesti do vladenij Zmeya, tak pust' vedet, a tam uzh
budet vidno,  chto  dal'she delat'.  Mozhet, znaet  vedun  kakuyu  tajnuyu tropu,
vedushchuyu k beregam  Mutnoj. Mozhet,  mat' ego kogda-to toj tropoj  hodila... A
Zmej -- ulovka vedovskaya, chtob ot potaennoj tropki  chuzhih otpugivat'. U vseh
znaharej,  na krajnij sluchaj, takih ulovok  mnozhestvo  pripaseno.  Vyp'em my
koldovskoe  zel'e  --  ono  glaza  zamutit,  vot  i nachnet mereshchit'sya vsyakaya
nezhit'... I  ved'  upersya vedun  -- ili  pejte,  ili  vovek ne projdete temi
zemlyami! Da  lyad s nim! YA luchshe ego  vareva nap'yus' da Zmeya uzryu, chem  cherez
Rusaloch'e  vplav'  dvinus'  il'  obratno, k  oborotnyam,  sunus'...  Neladno,
konechno, synu  Starejshiny malogo  veduna slushat', no,  vidat', vybora net...
Nabiraet  CHuzhak  silu,  horosho  hot'  k  vlasti ne  ochen'-to  rvetsya, skoree
naoborot  --  krivitsya,  zamechaya  chrezmerno  priznatel'nyj,  podobostrastnyj
vzglyad Medvedya.
     Sobrat'sya i v put' tronut'sya --  delo nedolgoe, da tol'ko  mutorno bylo
vsyu dorogu ob®yasneniya i poucheniya veduna  vyslushivat'.  CHto mne  Zmej, zel'em
vyzvannyj?  A nastavleniyam  konca-kraya  ne  bylo.  U  menya  uzh nogi nyli  ot
bystrogo shaga  i v grudi ogonek razgoralsya, a on vse bormotal, slovno za vse
goda, chto molchunom hodil, vygovorit'sya hotel:
     -- Pokazhetsya vskore molodoj sosnyak. Za nim -- vladeniya Zmeya.
     Posoh  postukival po vylezshim iz-pod  zemli koryavym kornyam sosen, pugal
ih oskalennym reznym nakonechnikom.
     --  Zapomni, iz  lesu -- ni  shagu. Tam eshche  Bor  hozyain, a na rovnoj da
goloj  Pustoshi uzhe Zmej. Uvidish' ego -- ne pugajsya, a koli strusish', to vidu
ne  podavaj, derzhis' na ravnyh da prosi pozvoleniya projti cherez  ego lovishche.
Granicu ne  perestupaj i pamyatuj o treh pravilah:  pervoe --  ne lgat', Zmei
lozh' raspoznayut bystro, vtoroe -- ne l'stit', oni togo ne  lyubyat,  tret'e --
ne sporit', oni sporshchiki zayadlye, ne tebe cheta.
     A zakonchil on prosto, slovno iskrenne v Zmeya veril:
     -- Esli chto -- krichi, my nedaleko budem.
     Postepenno sosnyak poredel, vysokie statnye derev'ya smenilis' nebol'shimi
moloden'kimi  sosenkami. Otkuda uznal ob etom molodnyake CHuzhak? Ot materi? Da
otkuda by ni  uznal, mesto i  vpryam' bylo zloveshchee -- budto razdelili  zemlyu
nadvoe, s  odnoj  storony ukrasili  yarkoj  zelen'yu da voyami-sosenkami,  a  s
drugoj natykali pologih, iz®edennyh  norami, holmov.  Tut  i  bez zel'ya Zmeya
uvidat' neslozhno  bylo -- shcherilis' bezzubye  vhody, mereshchilis' v  ih temnote
liki pohishchennyh i zamuchennyh Zmeem lyudej...
     CHuzhak  dostal  zaranee   zagotovlennyj  meshochek,  vysypal   na   ladon'
zelenovatyj poroshok, posheptal nad nim i protyanul mne:
     -- Nyuhaj!
     Vot  te raz! A  ya-to  dumal,  otvar kakoj  glotat' zastavit...  Pokorno
vdohnul  zelenuyu pyl'. Zasverbilo v  nosu, no  sderzhalsya  --  nelovko vse zhe
veduna  obizhat'...  Za mnoj  ostal'nye  ponyuhali. CHuzhak  ostatki  poroshka ne
vykinul, zavernul v shirokij list, polozhil obratno v kotomku. Berezhliv...
     Stoyal  ya budto  pen',  zhdal, kogda Zmej  poyavitsya, da tol'ko  nichego ne
menyalos'.  Te  zhe sosenki smotreli ser'ezno, te  zhe  holmy pugali  peshcherami,
razve chto zapahov stalo pobolee i solnyshko  vyshlo  iz-za  tuch, zasvetilo mir
radostnymi kraskami... I eshche stranno -- poverilos' vdrug v Zmeya. Ved' ne raz
slyshal pro  lyubostaya, chto  nad bab'mi izbami kruzhit, a Skoropeyu i sam vidal.
Ona  dlya bolotnikov  -- zmeya  obychnaya, a  dlya  rechnyh pechishch,  kak skazyvayut,
chudishche nevedomoe, carica nad zmeyami...
     Lis pokosilsya na blizhnij holm, prinyuhalsya i uverenno soobshchil:
     -- Ne-a. V etoj ego net.
     -- Kogo? -- ne ponyal ya.
     -- Zmeya. -- Lis dazhe udivilsya. -- Kogo zhe eshche?
     -- A pochem ty znaesh', kak Zmei pahnut? -- pointeresovalsya Begun. Na ego
lice zastylo nastorozhennoe mal'chishech'e ozhidanie.
     -- Nanyuhalsya  uzh.  Na ohote-to ne raz  so Skoropeej stalkivalsya, a  ona
tozhe zmeinoj porody...
     Lis  slegka zapyhalsya i govoril s  otdyshkoj,  a  vse  zhe ne otstaval ot
ostal'nyh i uzh  vovse  ne  pohodil na  tot  polutrup, kotoryj dva  dnya nazad
pokachivalsya na shirokih  Medvezh'ih plechah. Ego chudesnoe izlechenie kazalos' ne
prostoj vorozhboj, a  chem-to bolee  moguchim  i  zloveshchim. YA ne  hotel ob etom
dumat'. Znal  uzhe  --  stoit vytyanut' na  svet odin  mahon'kij voprosik,  i,
slovno  versha rybu,  potyanet on iz t'my ostal'nye, a sredi  nih  -- opasnye,
nastorazhivayushchie...
     Kraduchis', my dvinulis' vdol' kromki  lesa, starayas' ne zastupat' nogoj
na buruyu, tochno vyzhzhennuyu zemlyu Pustoshi.
     Porazitel'no pohozhie drug na druga  holmy vystroilis' ryadkom nepodaleku
ot  granicy.  Ih  golye  sklony  ryabili  burymi  i   korichnevymi  glinistymi
razvodami.
     --  Tam!!!  --  Lis  vybrosil ruku,  ukazyvaya  na  zelenovatuyu  gryadu s
shishkoobraznymi narostami po verhu.
     --  Stupaj.  -- CHuzhak  podpihnul menya vpered koncom  posoha. YA vzdohnul
poglubzhe i poshel.
     Ne znayu, chego ya  boyalsya bol'she --  uvidet' Zmeya ili ne najti ego, no ot
kazhdogo zvuka sharahalsya pod zashchitu sosen, a  spotykayas' o kochki, prisedal do
zemli. Dazhe sobstvennaya ten'  pugala, zastavlyaya  mertvoj hvatkoj vcepit'sya v
rukoyat' rogatiny.
     Iz-pod  nog  vyporhnula  zazevavshayasya  lesnaya  kurica.  Dernuvshis',   ya
otskochil  v storonu i  nelepo grohnulsya spinoj  na bol'shoj  ploskij kamen' s
vypuklymi bugrami po bokam.  Neuzheli ya, syn Pribolotnogo  Starejshiny,  takoj
trus?!  Nu  uzh  net! Podnyavshis', ya  ozloblenno pnul  kamen'  i ustremilsya  k
zavetnoj gryade. Ona  byla sovsem ryadom, i ya  bylo nachal razdumyvat' nad tem,
kak  privlech' vnimanie  Zmeya,  esli on  okazhetsya  nepodaleku, kogda za  moej
spinoj chto-to oglushitel'no zashipelo, slovno lopnula  sotnya bolotnyh puzyrej.
YA obernulsya. Ploskij kamen',  kotoryj ya v serdcah pnul, vzmetnulsya v vozduh,
tashcha  za  soboj  dlinnuyu, glyancevo  pobleskivayushchuyu na  solnce,  sheyu.  Prishlo
zapozdaloe ponimanie  -- ne  kamen'  ya  udaril, a golovu  spyashchego Zmeya! Uzhas
napolz  na serdce  holodnoj zhaboj, lishaya  voli,  skovyvaya yazyk.  Zmej lenivo
zevnul,  shiroko  raspahnuv usazhennuyu ostrymi zub'yami past'. Na menya  pahnulo
pritorno-vonyuchim teplom. Slegka pokachivayas', golova sklonilas' ko mne, uzkie
kozhistye prorezi glaz sverknuli mutno-zelenymi bolotnymi bryzgami.
     --  Sloven? -- proshipela ona, vypuskaya na volyu  bystryj, razdvoennyj na
konce yazyk. Ran'she ya schital, chto bolee nepriyatnogo  i oglushayushchego zvuka, chem
vopl' ranenoj Skoropei, ne  sushchestvuet, no teper' ubedilsya  -- krik Skoropei
prosto  slabyj  vzdoh po sravneniyu s shipeniem  Zmeya.  Ushi u menya zalozhilo, a
samogo poryvom vetra sorvalo s mesta i otbrosilo v  lesok. Zmej shevel'nulsya,
ego tulovishche,  prinyatoe mnoj  za gryadu, kolyhnulos',  i vnezapno otkuda-to s
bokov vynyrnuli, raspolzayas' po zemle, pereponchatye kryl'ya. A na nih, slovno
Belbog s CHernobogom v shvatke soshlis', polyhali ognennye molnii,  smeshivayas'
s nebesnoj sinevoj i travyanoj zelen'yu.
     "Pravil'no, -- vspomnil ya, -- Hitrec skazyval  -- U  drevnih Zmeev tozhe
kryl'ya byli".
     Sleduya ukazaniyam CHuzhaka, ya gordo vskinul golovu i, zaikayas', zavopil:
     --  Prosti, koli  obidel  nenarokom! YA syn  Starejshiny Pribolotnogo, ob
odolzhenii prosit' prishel!
     Golova Zmeya stremitel'nym broskom  ochutilas' vozle moego lica. Teper' ya
mog horosho  rassmotret'  melkie  cheshujki na brovyah  i  navisayushchie nad nizhnej
guboj  belye zuby  s moyu ruku tolshchinoj. Skor  byl  Zmej,  tak skor, chto  ya i
ispugat'sya po-nastoyashchemu ne uspel.
     -- Tak  chego  zhe ty  hochesh', bolotnik? -- Zmej s lencoj povernul mordu,
ustremil na menya svoj glaz -- uzkij, kovarnyj,  pronizannyj glubokim zelenym
cvetom, s vertikal'noj zheltoj polosoj zrachka posredine.
     -- Propusti menya s vatazhkoj cherez lovishche da zarok daj ne trogat' nas vo
vremya perehoda.
     -- A pochemu ya dolzhen eto sdelat'? -- udivilsya Zmej. V smotryashchem na menya
glazu zaprygali  opasnye vspolohi. Vmig pripomnilis' starye skazki, gde Zmej
i  more sinee  skovyval, i vys' nebesnuyu  usmiryal,  i  gornye hrebty krushil.
Vsplyl  iz  nedr  pamyati  Belee,  chto ot  gneva  Perunova  v  zmeinom oblike
pryatalsya.  Kto vedaet -- mozhet, eto on sam predo mnoj stoit,  mozhet, syn ego
--  Volot,  a mozhet,  prosto prashchur kakoj drevnij,  iz  venedov. Sprashivaet,
smotrit,  ispytyvaet,  kakov  na  dele  chelovechek,  osmelivshijsya  ego  pokoj
potrevozhit'.
     -- My k Knyazyu Meslavu idem... -- CHestno govorya, ya prosto ne znal, kakoj
iz dovodov povliyat' na ego reshenie smozhet.
     --  Nu  i chto?  --  vnov' sprosil Zmej.  YA reshil poprobovat' s  drugogo
konca:
     -- Tak ty razreshish' ili net?
     -- Vozmozhno... Zasluzhi, i ya sam perenesu tebya cherez svoi zemli.
     YA  tol'ko hotel  bylo  sprosit',  kak  zasluzhit',  no  v eto  mgnovenie
otkuda-to sboku, gromko hlopaya kryl'yami, vyletela  krupnaya pestraya  cesarka.
Kachayushchayasya  peredo  mnoj  golova  vybrosila  uzkuyu  krasnuyu lentu  yazyka  i,
molnienosno  oputav  eyu  sheyu  neschastnoj,  po-prezhnemu  ozhestochenno  mashushchej
kryl'yami  zhertvy,  lovko  vtyanula  ee v  past'. Ptica ischezla,  no vyrazhenie
Zmeinyh  glaz  ni  na mgnovenie  ne  izmenilos'!  YA  perestal  dyshat',  zhivo
predstaviv sebya na meste pticy, i  tut moj strah perevalil chertu, otdelyayushchuyu
ego ot bezrassudnoj smelosti, i pokatilsya vniz, tochno koleso s pokatoj gory.
YA bol'she ne boyalsya Zmeya! Slova polilis' svobodno i rovno, porazhaya menya svoim
spokojstviem:
     -- YA budu sluzhit' tol'ko Knyazyu Meslavu.
     -- A-a-a, ponyatno...
     Zelenye glaza prikrylis', i, shumno vzdohnuv, golova Zmeya  opustilas' na
travu.
     -- Uhodi, poka cel.
     YA perestal trusit' i mog govorit', a  on  gonit menya, budto  poslednego
smerda?!  Da bud'  on hot'  kem -- nadoelo!  Hvatit vsyakoj nezhiti so mnoj  v
neponyatnye igry igrat'!
     -- A nu, podymis'! -- zakrichal ya, sklonyayas' k golove Zmeya.
     -- CHego oresh'? -- ne razmykaya vek, proshipel on.
     -- Vstan', govoryu, kogda s Knyazh'im voem razgovarivaesh'!
     Zmej vzmetnulsya, sosnyak zapel, zastonal tyazhko, slovno soshlis' v  nem na
vstrechu Stribozh'i vnuki i zateyali  vesel'e s horovodami. Menya krutanulo tak,
chto ele uspel uhvatit'sya  rukoj  za vetku. Igly vonzilis' v ladon', v golove
zamutilos'  ot  svista  i  smercha,  zavertevshegosya  vokrug.  Tonkaya  vetochka
oblomilas',  i  menya  vmyalo v ukrytuyu sosnovoj  hvoej  zemlyu.  V rot nabilsya
pesok, dyhanie perehvatilo.
     --  Vstan' i ty, koli  vpravdu  voj! --  donessya  do menya golos Zmeya. YA
neuklyuzhe  potyanul pod sebya ruki. Omertvev, oni carapali skorchennymi pal'cami
zemlyu, pod nogti vpivalis' melkie kameshki i sosnovye igly. YA zastonal skvoz'
zuby. Nenavist' polyhala vo  mne Perunovym  ognem. Ne  Zmeya  ya nenavidel  --
sebya, svoyu slabost' i hilost'.
     -- CHto zhe ty? -- glumilsya Zmej -- Ne voj ty, a mladenec titeshnyj.
     Ruki medlenno, po chutochke  polzli k grudi.  Esli mne udastsya  uperet'sya
ladonyami v ochutivshiesya podo mnoj  koren'ya,  to smogu pripodnyat'sya. A  pozadi
menya sosenka, ta, chto uzhe  raz vyruchila. Zmej dunet --  menya spinoj k  nej i
prishlepnet, a tam, glyadish',  i  vstanu. Ne potomu  vstanu, chto Zmej velit, a
potomu, chto stydno pered nim chervem po zemle polzat'.
     Pal'cy  nakonec dostigli  grudi, plotno obhvatili vystupayushchie iz  peska
korni.  YA  mahnul  golovoj  vverh tak  rezko,  chto  dazhe pozvonki hrustnuli,
rvanulsya.  V  glazah  zav'yuzhilo raznocvetnymi  tochkami.  Kuznechnyj  perezvon
zaglushil Zmeinoe shipenie.
     -- Vstan'! -- zakrichal ya sebe. -- Vstan'!
     Krov'  tonkoj strujkoj  vybilas' iz nosa, smochila sladost'yu  peresohshie
guby.
     -- Vsta-a-an'! --  vnov'  otchayanno  zavopil  ya i  vnezapno pochuvstvoval
spinoj  tverduyu  okruglost' drevesnogo  stvola. Slovno  starayas' mne pomoch',
sosna gudela teplymi zhiznennymi sokami, i na mgnovenie mne pokazalos', budto
my s nej slilis' v odno  celoe i stoyu  ya, zapustiv korni gluboko v  nedra, i
slyshu golos svoej kormilicy, Materi-Zemli:
     -- Ty silen siloyu moeyu, tverd veroyu moeyu... Ravny vy...
     Oshchushchenie  dlilos'  vsego  mgnovenie,  no ego  mne  hvatilo na to, chtoby
raspahnut'  navstrechu  letyashchej  pyli  glaza  i, preziraya  rezhushchuyu  ih  bol',
razglyadet' b'yushchuyusya  pod  chelyust'yu Zmeya krovenosnuyu zhilu. YA vybrosil  vpered
stavshuyu vdrug  pochti nevesomoj  ruku i  prizhal  k shee Zmeya ostriya  rogatiny.
Konechno, ya mog by metnut' ee, daby navernyaka  ubit' gromadnogo gada, no ya ne
hotel  ubivat'. Ne hotel  upodobit'sya  varyagam,  prishedshim k nam gostyami,  a
stavshim pobornikami-ubijcami. Ili Zmej dobrom nas pustit, ili...
     Vihr' prekratilsya  tak zhe vnezapno,  kak nachalsya. Ne pytayas' uklonit'sya
ot  moego  nichtozhno malogo  oruzhiya,  Zmej izuchayushche  smotrel na menya,  slovno
ozhidal chego-to. YA obliznul krov' s guby i opustil rogatinu.
     -- Pochemu? -- sprosil Zmej.
     Ob®yasnyat'  sil  ne bylo,  i  ya tol'ko  molcha pozhal  plechami. Neozhidanno
ponyal, chto samoe strashnoe  pozadi, i nakatilas' ustalost', nalegla na grud',
vyzyvaya nadryvnyj kashel', slovno Grudnica-lihoradka.
     Zmeyu   nadoelo  zhdat'  otveta.  Raduzhnye  kryl'ya  trepyhnulis',  ozariv
vspolohami nebo:
     --  YA pomogu  tebe, bolotnik! Perenesu tebya  i vatazhku tvoyu cherez  nashi
zemli. Telo u tebya slaboe, zato duh moguch da razum svetel. Mog ya tebya ubit',
no ne stal krov' zazrya prolivat', mog i  ty menya ubit', a ne pochel za chest'.
ZHdite menya zavtra na etom meste k voshodu solnca.
     Ocherednoj poryv vetra sbrosil na menya chudom ucelevshie izlomannye vetki.
Zmej, izvivayas', ognennoj polosoj vzmyl vvys'.
     YA zaprokinul golovu. Mir zakruzhilsya,  nogi podkosilis', opuskaya menya  k
podnozhiyu sosenki-spasitel'nicy.
     Skol'ko ya prosidel bez dvizheniya -- ne znayu. Navernoe, dolgo, potomu chto
kogda  reshilsya  oteret'  krov'  i  pyl'  s  lica,  a  glaza  perestali  tech'
boleznennoj  vlagoj,  uvidel mezh  sosen begushchie  ko  mne znakomye  figury. YA
pomahal  im   rukoj,  pytayas'   ob®yasnit',  chto  vse  oboshlos'  i  ne  stoit
volnovat'sya.
     --  ZHivoj! --  radostno  zavopil  Begun,  uvidev  moj zhest,  i  tut  zhe
podelilsya raspirayushchim ego vostorgom: -- YA videl Zmeya! Videl!
     Za nim dlinnymi pryzhkami, slovno dikij  zver', bezhal CHuzhak. Kapyushon ego
otletel nazad,  otkryvaya lico. Obychnoe lico... Sedye volosy vzmyvali i vnov'
padali na plechi v takt shagam.
     Napolnennye trevogoj i  uchastiem znakomye  lica  sklonilis' nado  mnoj.
Stalo legko i uyutno, zahotelos' smeyat'sya i plakat' odnovremenno, no ya skazal
tol'ko samoe vazhnoe:
     -- Zavtra. Na pervoj zare.
     Dolzhno  byt', posle  peregovorov s  Zmeem  moi  slova  zvuchali  slishkom
gromko.
     -- Horosho, horosho, my vse ponyali. Uspokojsya.  -- Zatmiv  vse ostal'noe,
zasiyali raznocvetnymi  iskrami glaza  CHuzhaka. YA bessil'no udivilsya vnezapnoj
peremene,  proizoshedshej s  nimi,  --  tol'ko chto byli  obychnymi,  sinimi,  s
raduzhnymi obodkami  po  krayu  zrachka  i  vot uzhe stali  chuzhimi,  vedovskimi,
zavorazhivayushchimi...
     Uspokojsya, -- monotonno zapel  golos, a glaza,  uvelichivayas',  obnazhili
temnuyu  strashnuyu pustotu,  iz kotoroj ne bylo vozvrata. YA dernulsya,  pytayas'
soprotivlyat'sya  charam,  no  soznanie,  slovno  pochuyav  chto-to rodstvennoe  v
nadvigayushchejsya temnote, obrechenno Ruhnulo v prizyvno raspahnutuyu bezdnu.



     Zvezdy  smotreli  na menya  svysoka,  slovno osuzhdaya  za  nedozvolennye,
otgonyayushchie son, mysli. I hotel by izbavit'sya ot nih, no stoilo smezhit' veki,
i uzh ne  lezhal  ya, svernuvshis'  kalachikom, na  holodnoj zemle,  a nessya  nad
oblakami, naperegonki  s  vetrom,  gordo vossedaya  na spine ogromnogo  Zmeya.
Vozduh  svistel v  ushah, a zemlya daleko vnizu  kazalas' malen'koj i skuchnoj.
Ladoni chuvstvovali moshchnye myshcy, perekatyvayushchiesya pod zhestkoj Zmeinoj kozhej,
i stanovilsya ya moguchim i sil'nym, podobno Bolotu. Na etom ostanavlival mechty
-- nel'zya  smertnomu, da eshche iz  prostyh, sravnivat' sebya s Velesovym synom.
Bogi vidyat vse...
     Tak i  promayalsya  noch' mezhdu snom i yav'yu, ne sklonyas'  ni  k tomu, ni k
drugomu. Neterpenie podgonyalo, i, razbudiv ostal'nyh, ya pervym otpravilsya na
ukazannoe  Zmeem mesto.  Ego eshche  ne bylo. Nichego, mne zhdat' ne vpervoj... YA
uselsya poudobnee, ustavilsya v nebo, ozhidaya ego poyavleniya.
     Tonkie  sosenki, vooruzhennye  torchashchimi v raznye storony iglami, stoyali
navytyazhku,  slovno   dozornye,   i  razdelyali  moe   ozhidanie.  Po  blizhnemu
sherohovatomu, v rozovo-korichnevyh  razvodah stvolu delovito snovali  murashi,
blagoustraivali  krohotnuyu, slozhennuyu  iz tonen'kih vetochek, kopiyu  Zmeinogo
zhilishcha -- svoj  dom.  CHudno, odnako,  u kazhdoj tvari, ot gromadnogo  Zmeya do
malen'kogo murasha, est' dom,  kotoryj on berezhet, v  kotorom detej rastit da
vnukov pestuet.  Dazhe dikij zver'  posle letnih  gonov  ili  zimnej  otluchki
vozvrashchaetsya  obratno,  i tol'ko  chelovek  sposoben  navsegda  pokinut' svoe
zhilishche. Vzyat' hotya by nas -- brosili rodnoe pechishche  po zovu Meslava i navryad
li kogda vernemsya. YA  ne  to  chtoby skuchal  po  tishine  rodnyh  mest ili  po
ostavshimsya tam  lyudyam, no inogda raspiralo zhelanie hot' na mig, na krohotnoe
mgnovenie ochutit'sya v  roditel'skom dome, vdohnut' znakomyj s detstva zapah,
prikosnut'sya rukoj k vbitomu  pod  zemlyanoj kryshej i davno  uzhe zarzhavevshemu
gvozdyu i uspokoit' smutu v dushe, izgnat' poselivshiesya tam somneniya.
     Gruzno  topaya  nozhishchami,  podoshel  Medved', s tyazhkim  vzdohom opustilsya
nepodaleku, prodolzhaya chto-to dozhevyvat'.  Kak obychno,  ne zamedlil yavit'sya i
Lis.
     -- Net  Zmeya? -- pritvorno udivlyayas', sprosil i tut zhe ohnul, draznyas':
-- Neuzhto propustil?!
     Vsplesnul rukami, pokachal rastrepannoj golovoj i uchastlivo posovetoval:
     -- Nado bylo s nochi sidet'...
     Prerekat'sya s  nim nastroeniya ne bylo  -- sdelal vid,  budto ne zamechayu
ego shutochek.  Eshche  nemnogo  pokurazhivshis',  on  utihomirilsya i, privalivshis'
spinoj  k  sosne,  zastyl  ryadom  s  bratom.   Naslednik  s  CHuzhakom  prishli
poslednimi.
     Kraeshek solnechnogo kolesa uzhe pokazalsya nad gorizontom, i,  privetstvuya
novyj den',  pronzitel'no  zatreshchala v  vyshine  rannyaya ptaha; a Zmeem  i  ne
pahlo.
     Na  smenu predvkusheniyu  prishlo  nedoumenie,  a  zatem i  razocharovanie.
Nashel, durak, o chem grezit'! Osedlat' Zmeya razmechtalsya! Nichemu menya zhizn' ne
nauchila --  veryu,  kak prostak,  lyubym  obeshchaniyam, a  ved'  yasnee  yasnogo --
obmanul Zmej. Ne priletel...
     Temnaya  bol'shaya  ten'  vnezapno  zaslonila  predrassvetnoe   rozoveyushchee
nebo...  Serdce  zaholodelo,  slovno  Ledeya povela nad nim  belym rukavom. YA
videl Zmeya izdaleka i ne ozhidal, chto on okazhetsya takim gromadnym.
     Slozhiv raduzhnye kryl'ya, on legko, pochti besshumno zaskol'zil  po zemle v
nevedomom tance. Otkryv rot, slovno kazhennik, ya sledil za vorozhboj, tvorimoj
izvivami  Zmeya. Veka by mog  prostoyat'  nablyudaya, no neozhidanno on prekratil
svoj koldovskoj tanec. Sgrudivshis' kuchej, my vyzhidali.
     --  CHuzhak! --  tihon'ko shepnul  Lis. -- A ezheli chto, ty  ego zavorozhit'
smozhesh'? Hot' nenadolgo?
     -- Cyc! -- ryavknul na nego Slaven.
     Zaslyshav znakomyj golos, Zmej medlenno vyprostal iz-pod  kolec tulovishcha
zhutkuyu ploskuyu  mordu.  Nemigayushchie  glaza ostanovilis'  na CHuzhake. Szhimavshie
posoh pal'cy veduna pobeleli, no bol'she  on nichem ne  vydal svoego volneniya.
Zmeinaya  past'  priotkrylas',  vypustila  tonkij  krovavo-krasnyj  yazyk.  On
podergalsya nemnogo,  budto silyas' liznut' vozduh, a zatem neulovimym broskom
oplel ruku CHuzhaka. Medved' kriknul, predosteregaya, odnako vedun stoyal pryamo,
ne shelohnuvshis', budto ne ego zapyast'e ohvatyval smertel'nyj braslet.
     -- Ty? Pochemu ne na kromke? -- zashipel Zmej.
     -- YA  eshche ne svoboden. -- CHuzhak  shagnul vpered, sklonilsya pered Zmeinym
vzglyadom.
     -- YA chuyu tvoj duh. Ty silen... Ty opasen...
     -- Ty sil'nee menya, no pridet vremya, i malye povergnut tebya.
     Zmej vzvyl tonko, pronzitel'no:
     -- Molchi!
     CHuzhak vnov' pokorno sklonilsya.
     Rasserdivshis' nevedomo na chto, Zmej polosnul po nam obzhigayushchim dyhaniem
i, prihvativ zubami, po ocheredi lovko zabrosil na spinu, mezhdu grebnej. Telo
ego okazalos' tverdym  i holodnym. Slegka razvedya kryl'ya v storony i vysekaya
imi iz kamnej  ognennye iskry, on rvanulsya vpered. Ne vzletel, kak ya ozhidal,
a zaskol'zil,  izvivayas', chut' pripodnyavshis' nad zemlej. Kazalos', ya sizhu ne
na  chudovishche,  koim s detstva pugali, a  na molodom  neob®ezzhennom  zherebce.
Obhvativ  obeimi  rukami   zhestkij  narost  speredi,  ya  staralsya  sohranit'
muzhestvo, kogda pyl' i gryaznye bryzgi  Pustoshi pod nogami smenilis' ponachalu
bolotnymi  gustymi travami, a zatem na uzhasnoj skorosti Zmej proporol bryuhom
vodnuyu glad'.  Potrevozhennaya  im  voda plesnula v  menya holodnymi  bryzgami.
Uteret'sya ya  ne mog, opasalsya svalit'sya, i poetomu prihodilos' terpet', poka
ledyanye strui, pronikaya pod rubahu, skatyvalis' po zhivotu. S trudom zastaviv
sebya  otorvat' vzglyad  ot bezdonnoj  puchiny, penyashchejsya  vnizu,  ya oglyanulsya.
Tonen'kaya temnaya  poloska berega  neumolimo  ubegala nazad. YA prikryl glaza.
Zmej razognalsya i teper' nessya gromadnymi pryzhkami, to  vysoko podletaya  nad
pleshchushchimisya volnami, to zvonko shlepayas' o nih bryuhom. S perepugu ya umudrilsya
zatolkat' pal'cy pod krepkie Zmeinye cheshuiny i, ne chuvstvuya boli, vcepilsya v
ih  ostrye  kraya.  Holod i temnaya vlazhnaya pustota  oblepili  so vseh storon.
Pered glazami mel'kali temnye  tochki, golova kruzhilas'. Nebesnaya vys' uzhe ne
manila menya, zato  milaya dobraya zemlya  to i delo predstavala pered myslennym
vzorom. Nehoroshie mysli beredili dushu. Vot  zatashchit  nas eto chudishche  v samuyu
glub' morya-okeana k Morskomu  Hozyainu, i ne vidat' mne bol'she zelenyh lugov,
ne laskat' krasnyh devok.
     -- Ne  hochu, -- prosheptal ya, soprotivlyayas'  navazhdeniyu. Ne znayu, to  li
bogi  menya uslyshali,  to  li  dolya  schastlivaya  vypala, a  edva ya eti  slova
vymolvil,  kak  poyavilas' vdaleke beregovaya  nitochka i,  priblizhayas',  stala
razrastat'sya, prevrashchat'sya v  zabolochennyj bereg s chahlymi golymi derevcami.
Zmej, ne zamedlyaya  hoda, mahnul kryl'yami i, s kornem  vyvorachivaya zadetye po
puti  derev'ya, pripodnyalsya nad top'yu.  Zatem  vzmyl eshche vyshe.  Sbyvalis' moi
mechty o nebesnom polete, a radosti ne bylo.  Vovse ne tak myslil ya letat', i
ne bylo  v mechtah moih mokroj, zadubeloj ot holoda odezhdy, i ne brosalo menya
po Zmeinoj spine, dushu vytryahivaya, i ne rvalas' grud' ot hriplogo dyhaniya.
     I tut Zmej zagovoril. Zasvistel, zashipel, budto zasporil  s vetrom, chej
posvist  gromche. Snachala trudno bylo ponyat', o chem on tolkuet, no postepenno
napevnaya  rech'  zahvatila  menya,  i  proshli  pered  glazami,  slovno  nayavu,
Perun-gromoverzhec  s ognennym kamnem v ruke, i skotij bog Veles  so  zmeinym
vzorom, i bol'shegolovaya Mokosha  so svoej vechnoj  pryazhej, i surovyj Ruevit, i
spravedlivyj Prove, i prekrasnaya Lada. Zmej govoril o  nih,  tochno  o staryh
znakomcah, ravnodushno-nebrezhno, a u menya ot vostorga trepetala v gorle dusha,
zhelaya  vyrvat'sya  naruzhu i past' nic  pered Velikimi. YA  dazhe zabyl o boli i
strahe, prislushivayas' k monotonnomu golosu Zmeya.
     --  Za  kromkoj hodit  ZHeltoborodyj,  i krov'  stekaet s  ego topora na
kromku, i togda plachet nebo,  i ssoryatsya v miru mezh  soboyu bol'shie, i teryayut
zhizni malye... -- govoril Zmej, i  ya videl etogo surovogo boga, i znal  ego,
no, ohvachennyj  trepetom,  ne  mog  nazvat'  ego  imeni,  ibo imya vzyvaet  k
vladel'cu, i  strashno bylo tak  daleko ot zemli  obratit'  na sebya  vnimanie
gromoverzhca.
     -- Kasanie ee legche  dunoveniya letnego veterka, a glaza ee  polny slez,
-- Zmej uzhe veshchal o boginyah, -- ee lyubov'  prekrasna i uzhasna,  ibo sama ona
--  lyubov',  i  net  nichego  bez ee  uchastiya.  Ne  roditsya  rebenok  bez  ee
blagosklonnogo vzglyada, i ne podnimaet golovu  solnechnyj  Hore,  ne vidya  ee
pechal'noj  ulybki.  Mogushchestvennaya i  bezzashchitnaya, sidit ona za  pryazhej i ne
mozhet ostanovit' vechno vrashchayushcheesya vereteno.
     Zmej na neskol'ko mgnovenij umolk, a zatem plavno nakrenilsya nabok, tak
chto nogi  moi zaboltalis' v pustote  nad uzhasayushche malen'kimi zeleno-golubymi
pyatnami  zemli.  Edva  ochuhavshis', ya vnov' uslyshal  sopernichayushchee so svistom
vetra shipenie:
     -- Ne odin --  vse, i malye,  i  bol'shie, nachalis'  ot Roda i  zhili pod
vlast'yu Perunovoj,  kogda umyknul ih  Belee,  unes  za kromku i  ushla s nimi
uslazhdayushchaya  vzor  voinstvennogo  boga Lada.  Oserchal Perun i  pognal Belesa
skvoz' kamen',  i derevo,  i plot', i poverg vora, no  prikosnulis' malye  k
prekrasnomu telu  Materi-zemli,  i  vozymeli svoyu volyu,  i zhit'  stali svoim
umom.  Kidaet moguchij  kamni  i prolivaetsya na zemlyu dozhd',  zhizn' dayushchij, i
opekaet on luchshego  i sil'nejshego  iz roda chelovech'ego -- Knyazya i vernuyu ego
druzhinu, ibo lyuby serdcu gromoverzhca voennye zabavy. Znaval ya mnogih hrabryh
i  dostojnyh,  no  velichie  iz  nevelikogo  vyrastaet  i  ne  Perun,  nebesa
popirayushchij, mne lyub, a  Beles -- zashchitnik siryh na zemnoj tverdi. Znaval ya i
syna Belesa, ot smertnoj zheny zachatogo, i lyubil ego,  i sluzhil emu  oporoj v
mire, a eshche  videl  ya porozhdenie  -chudovishchnoe s dushoj  temnee  zabryzgannogo
gryaz'yu  konya  Sventovita, prinosyashchego  noch'.  Prosil ya za pervogo  slezno, i
molil   za   syna   velikij  Beles,   no,  gromoverzhcu   podvlastnye,  inache
rasporyadilis' volookaya ZHiva i blednaya Morena. Prityagivaet protivopolozhnoe, i
odarila  svoim nezhnym  vnimaniem bogomerzkoe  sozdanie ZHiva, i  prinesla emu
bessmertie, a nesushchaya vechnyj pokoj Morena obagrila  svoyu ostruyu  kosu krov'yu
Bolota.  S toj  pory  net  na zemle  pokoya,  ibo zloba YAduna, i  zavist',  i
zhadnost' ego  ne  vedayut predelov. Dva  velikih plemeni byli obmanuty  im, i
samaya uzhasnaya  vojna,  ne podvlastnaya ni lyudyam, ni  bogam, im  byla zateyana.
Besstrashny byli n'yary, prishedshie po moryu, net bol'she na zemle  takih voinov.
Mnogomudry  byli volhi, lyubili  ih i  zver',  i  ptica, i  derevo, i  Mokosha
ulybalas' im, i  vnimali oni recham ee, kak ucheniki  prilezhnye. A teper' i ih
net v miru.
     Zmej, perezhivaya davno  minuvshie sobytiya, tyazhelo vzdohnul. YA  kachnulsya i
uhitrilsya vosstanovit' prezhnee polozhenie, ne otvlekayas'  ot rasskaza. Odnako
moi staraniya propali darom, potomu chto on s  potryasayushchej neposredstvennost'yu
perenessya iz dalekih vekov vo vremena segodnyashnie.
     -- Meslav horosh. Peruna pochitaet, no i Belesa pomnit  -- blyudet mir kak
umeet, prostoj  lyud  sberegaet.  Tyazhko  emu  s  Knyazem  samozvanym, Ryurikom,
mirit'sya,  a terpit,  ponimaet  -- ne  po zubam emu konung  varyazhskij. Umen.
Tol'ko nedolgo Meslavu ostalos'. Idet k  ego  pokoyam  Morena,  i vedet ee za
ruku koldun takoj sily, chto i mne ne upomnit' podobnogo. Mnogoe vidit  veshchee
oko Knyazya,  a vraga, chto pod tajnoj lichinoj k nemu podbiraetsya, ne zamechaet.
A mozhet, i  chuet  Meslav, da vyzhidaet momenta udobnogo --  ne  znayu. Skrytny
dela lyudskie, nepostizhimy v svoej bessmyslennosti...
     Slova  Zmeya smutili dushu.  Esli  on govorit  pravdu  i  Meslavu  grozit
gibel',  to,  vozmozhno, vskore i  miru  s Ryurikom pridet konec.  Da  chto tam
Ryurik,  v svoej krovi zahlebnemsya.  Pogovarivali,  u  Knyazya zhena  umerla pri
rodah i  s toj pory on ne  zhenilsya  bol'she, a  znachit, i unasledovat' za nim
nekomu. Meslav  v Ladoge  vseh  privechaet  -- i sloven, i chud',  i  ves',  i
narovu,  a ne  stanet  ego,  perederutsya narochitye  psy  mezh soboj,  pominaya
prezhnie  ssory, a nam, lyudyam podnevol'nym,  smutu rashlebyvat'  da  na svoih
gorbah  vynosit'.  Eshche  hodili sluhi, budto  varyazhskij  voevoda |rik  zhelaet
posadit'  brata  svoego Gunnara  v Ladoge Knyazem. Gotovit svoih  hirdmannov,
dozhidaetsya Meslavovoj konchiny.  Ohvachennaya melkimi raspryami, Ladoga dlya nego
i   legkaya   dobycha,   i   lakomyj  kusochek.   Ryurik  tozhe  nashimi   ssorami
vospol'zovalsya, sperva  Gostomysla  ubil,  zatem  Vadima,  a potom  vystroil
gorodishche  na meste staryh pechishch slovenskih i narek sebya Knyazem Novogradskim.
YAbloko ot yablon'ki nedaleko padaet, vot i  vyzhidayut Gunnar s |rikom smutnogo
vremeni. A posle pridut  s mechom da s ognem  i skazhut: "Sleduet  nam knyazhit'
nad vami, ibo  net na vashih  zemlyah poryadku". V obshchem, kak ni kruti,  smert'
Meslava za soboj mnogo krovi  potyanet. Slovno uslyshav moi mysli,  Zmej opyat'
zagovoril:
     -- Kovaren i umen  prishlyj Knyaz', i yarl ego emu pod stat'. Krov' v  nem
urmanskaya  da duh  moguchij,  drevnij, voinstvennyj.  N'yarov  duh mne  znakom
drugih luchshe.  V brate  ego tozhe takoj gulyaet... Da ne  v ruki idet, a nutro
vyzhigaya, k znaniyam zapretnym gonit. Potomu i zovut ego Temnym.
     Dal'she  ya  nichego  ne  razobral  --  ruhnul  Zmej...  Imenno  ruhnul  s
nevoobrazimoj  vysoty,  a ne plavno snizilsya, shchadya svoyu  zhivuyu  noshu.  Nutro
podprygnulo, komom zastryalo v gorle,  sderzhivaya rvushchijsya na  volyu krik. Menya
shvyrnulo  navstrechu zemle, zatem  podkinulo vverh  i,  nakonec, vybrosilo na
myagkij travyanoj nastil. Prizemlyayas', nepodaleku ot menya  otchayanno vzvyl Lis.
Ogromnyj  siluet Zmeya, smeshnye figurki  koposhashchihsya  v  trave lyudej i  yarkaya
sineva  neba  vertelis'  pered glazami, zaslonyaya  drug druga i  napolnyaya mir
neveroyatnymi krasochnymi uzorami. YA,  stoya na chetveren'kah, vcepilsya pal'cami
v travu, tverdo  soznavaya --  nikakie  posuly  na  svete  nikogda bol'she  ne
zastavyat menya otorvat'sya ot nee.  Po kryahteniyu, donosyashchemusya szadi, ponyal --
vybroshennyj Zmeem  v kusty  Medved' razdelyaet moe mnenie.  Komu-to  vse-taki
udalos'  vstat' na nogi,  i, poshatyvayas',  chelovecheskaya figura  dvinulas'  k
Zmeyu. CHuzhak...
     On  pochti  leg  na posoh  i  neozhidanno,  slovno  zhelaya chto-to poyasnit'
nerazumnomu sushchestvu, protyanul ruku k zhutkoj Zmeinoj morde.
     -- Blagodaryu, Zmej. ZHal', chto moj otec ne znaet tebya.
     -- On -- ne ty, -- vozrazil tot.
     Golova chudishcha kachnulas' v storonu. Starayas'  usledit' za nej,  ya nelepo
kuvyrknulsya nabok i uslyshal golos Slavena:
     -- Primi i moyu priznatel'nost'.
     --  Za chto oni vse ego blagodaryat? -- zlo  zasheptal nad uhom Lis. -- Za
etu pytku,  chto  li?  Tak ya  by za eto  emu  mordu  nabil...  -- Lis nemnogo
pomolchal, a zatem dobavil s nekotorym somneniem: -- Esli b dotyanulsya.
     Nu chto skazhesh' etakomu durnyu? Ponevole ya rassmeyalsya i tut  zhe  chut'  ne
zavopil ot  boli, prostrelivshej vse  telo.  Opasayas',  ne slomalos' li chego,
nachal staratel'no oshchupyvat' sebya.  Ushibov  bylo mnogo, slovno krepkie muzhiki
dolgo  i zlo bili nogami, no,  slava bogam,  kosti okazalis' cely. Mne by  v
vodu goryachuyu da oposlya otdohnut' denek, i budu zdorovehonek. Slaven vstal na
nogi i, prokovylyav mimo menya, podoshel k CHuzhaku.
     -- YA ved' ne veril v tebya,  Zmej...  -- zachem-to priznalsya  on. -- No ya
rad, chto oshibalsya.
     U drugogo eti slova vyglyadeli by neskladnoj  lest'yu, no v ustah Slavena
oni prozvuchali skladno, iskrenne.
     -- Ty -- luchshij iz slepcov, -- zasmeyalsya klohchushchim prisheptyvaniem yashcher.
-- Luchshij...
     Po obychayu, otpuskaya ot sebya Zmeya, nuzhno razorvat' rubahu do poyasa, a to
utashchit  s  soboj.  Zametiv,  kak nervno podergivaetsya  Zmeinyj hvost,  CHuzhak
rvanul  na sebe srachicu. Iznoshennaya tkan' s treskom lopnula, obnazhaya sil'nuyu
grud'.
     -- Proshchaj,  voj. -- Zmej glyanul na Slavena i  razvel v storony kozhistye
polotnishcha kryl'ev.
     --  Proshchaj, -- ehom otozvalsya syn Starejshiny. Ottolknuvshis' srazu  vsem
telom,  Zmej  slovno  prygnul v nebo, i tol'ko s vyshiny  doneslos' nevnyatnoe
shipenie. CHuzhak vzdrognul, slovno uslyshal nechto  nepriyatnoe, a potom, pokachav
golovoj, tiho prosheptal:
     -- YA zapomnyu, Zmej.
     --  A  ya  postarayus' zabyt' etot  uzhas, i chem  bystree, tem  luchshe,  --
potiraya boka, gromoglasno soobshchil Lis.
     YA s nim ne soglasilsya -- takoe ne zabudesh', dazhe esli ochen' zahochesh'. A
potom, to  li ottogo, chto na Zmeya ognennogo dolgo  glyadel,  to  li ot straha
zapozdalogo, to  li potomu, chto zel'e CHuzhakovo silu teryalo  --  pomutilos' u
menya v golove, vstala pelena temnaya pred glazami, ves' mir na mig zastila da
propala, opyat' vzor yasnym sdelav.
     Kazalos',  leteli  my   neveroyatno  dolgo,  odnako  na  dele  nebo  eshche
zolotilos'  rassvetnymi  luchami  i  rosa  na  trave  pomigivala  serebryanymi
glazkami,  uzrev   yasnyj  solnechnyj   lik.  Ravnina   vokrug   tol'ko-tol'ko
probuzhdalas'  oto  sna. Potyagivalas' sonnoj lenivoj devkoj, nezhilas' bugrami
polej,  razmykala  golubye  ozernye  glaza.   Svetlo-sirenevye  kolokol'chiki
pripodnimali   skomkannye  zaspannye   lica,   belorukie  romashki   opaslivo
raskryvali  zheltye serdceviny, i neizvestnye mne  mahon'kie cvetiki smushchenno
razgoralis' puncovym rumyancem. V tihom, pronizannom solncem i  teplom, posle
nebesnogo  holoda, vozduhe otchetlivo raznosilsya golos  bol'shogo pechishcha. Pel,
prizyvaya burenok, pastushij  rozhok,  vtorili emu gromkogolosye petuhi, chto-to
gluho  postukivalo,  i  zvonko  pokrikivali,  prospavshie  prihod  Zarennicy,
hozyajki.
     Poka, vzdyhaya  i prevozmogaya bol', my breli na eti zvuki,  ya  vspominal
vse, chto dovodilos' slyshat' o Pcheve.
     Stoyalo pechishche kak raz mezh Ladogoj i Novymi Dubovnikami, chto  na porogah
Mutnoj. Govorili, budto  narodu v nem ne men'she, chem v samoj Ladoge, i  chashche
eto lyud zaezzhij, znatnyj, ohochij do nedozvolennyh razvlechenij. V Pcheve svoej
druzhiny ne  bylo, byli  tol'ko boyare da ih podruchnye, kotorye chut' chto --  v
Ladogu  za podmogoj bezhali, a potomu, ukryvshis'  ot Knyazh'ego oka, ne boyalis'
zdes' bludit'  da gulyat' i  svoi, i chuzhie. Posle  dogovora o  mire  s  Novym
Gorodom  poyavlyalis' v Pcheve  i varyagi. Prihodili lad'yami po Mutnoj, vylezali
ottuda usatye, chuzhdye, sorili den'gami, hodili vezde, vynyuhivali, vypytyvali
i ischezali, tak i ne ob®yasniv odurevshim ot ih serebra mestnym, zachem ezdili.
Pomimo nih,  prihodili po reke za  ryboj i zernom Mstislavovy lodki,  stoyali
vdol'  beregov Mutnoj, nacelivshis' raspisnymi  nosami na derevnyu. Nepodaleku
ot  Pchevy gorbilis'  krutymi  spinami  vsem izvestnye  Kurgany  --  upokoishcha
drevnih n'yarov. Ran'she ya dumal, dlya krasoty  nazvali holmy N'yarnymi, a posle
rasskaza  Zmeya zasomnevalsya. Tverdil zhe on o voinah, s morya nashedshih. Mozhet,
i syuda oni dobralis', otorvavshis' ot obzhityh mest. My zhe dobralis'...



     Stariki nashego pechishcha boltali, budto  narodu  v Pcheve ne men'she, chem  v
samoj Ladoge, hot' i ne tak ona krasna i bogata, kak  Knyazh'e gorodishche. YA tem
sluham  ne ochen'-to  veril,  pokuda  ne  stupil v  gorodskie  vorota  da  ne
rasslyshal  shum torgovoj ploshchadi. Suetilsya na nej  masterovoj i lapotnyj lyud,
pereklikalsya...
     Kogo  tut  tol'ko  ne  bylo -- i  pyshnotelye,  kvohchushchie, budto kuricy,
baby-poselyanki  v  podvyazannyh  pod  grud'yu  sernikah,  i  ustalye,  docherna
izzharennye  shchedrym  letnim  solncem  zemlepashcy, i dorodnye boyarskie zheny  s
usluzhlivymi  holopami... Vse  podavali,  pokupali,  vymenivali drug u  druga
raznye  raznosti  --  azh glaza  razbegalis'. Tut  i  tam  snovali vezdesushchie
mal'chishki. Zvonko, po-ptich'i  pereklikayas', vereshchali o zaezzhih gostyah s yuga,
pokazyvayushchih nevidannye chudesa. Lis, oshalev  ot sumatohi,  dvinulsya za nimi.
My, slovno ovcy za baranom, poshli sledom  i vskore okazalis' vozle uzorchatoj
palatki s derevyannym nastilom speredi. Na nem sidel polugolyj muzhik, azartno
bil  ladonyami  v  ploskij  buben.  Narod  tolpilsya  vozle  nego, razglyadyval
neistovo izvivayushchihsya v  tance shirokobedryh devic s pozorno  raspushchennymi po
plecham smolyanymi volosami. Okromya krasnyh prazdnichnyh ispodnic, ne po-nashemu
razrezannyh do bokov, na nih nichego ne bylo.
     -- T'fu, sramnicy!  -- splyunul Medved',  odnako glaz ot tolstozadyh  ne
otvel. Vnimanie  Lisa privlekli  nizkoroslye  muzhichki v rasshityh  zolotym  i
zelenym  shirokih atlasnyh shtanah  i s obnazhennym torsom.  V  ushah u priezzhih
pobleskivali   bogatye  troichnye   kol'ca.  Lenivo,  slovno  vypolnyaya  nekuyu
povinnost', muzhiki perebrasyvalis' besheno vrashchayushchimisya nozhami, umudryayas', ne
ranya ruk, lovit' ih za rukoyati.
     -- Mne  nuzhny  kuny, --  podoshel szadi  CHuzhak.  YA  oglyanulsya.  On vnov'
natyanul  ohaben'  i v  takom  vide  nichem  ne  otlichalsya  ot  mnogochislennyh
bednyakov, navodnivshih ploshchad'.
     I chego on pryachetsya?  Pogovarivali u  nas v  pechishche o strashnom urodlivom
lice veduna,  o yazvah, izuvechivshih ego kozhu, da tol'ko  na poverku okazalos'
vse bab'imi spletnyami.  YA CHuzhaka videl --  ne  bylo v  nem  nichego uzhasnogo,
smushchal lish' strannyj  raduzhnyj  blesk  v glazah da slishkom  rannyaya sedina...
Vidat', s  maloletstva  privyk  on ot lyudej  pryatat'sya  --  teper' uzh  i  ne
otvaditsya. Bedy ot etogo nikomu  net, znat', i uchit' ego nechego. Vedun silen
-- sam,  ni priyatel'stva,  ni rozni ne  ishchet; ot  menya zavisit,  kem on  nam
sdelaetsya -- drugom i pomoshchnikom il' opasnym vragom. YA predpochital druzhbu.
     --  Kuny,   --  povtoril   CHuzhak,  prinimaya   moyu   nereshitel'nost'  za
neponimanie.
     --  Skol'ko?  -- korotko  sprosil ya. Vopros "Zachem?" vyzval by u veduna
tol'ko nedoumenie.
     --  Treh  hvatit,  --  otvetil  on  i,  poluchiv  tri  mehovyh  loskuta,
rastvorilsya v tolpe, naposledok uprediv: -- Menya ne zhdite, sam vas najdu.
     I dejstvitel'no, nashel spustya neskol'ko chasov, ustalyh i otchayavshihsya ot
neprivychnoj suety.  Medved' k  tomu  vremeni dazhe pritomilsya  na sumatohu  i
tolkotnyu vorchat', lish' otduvalsya molcha da oziralsya zatravlenno -- net li gde
ukromnogo  mestechka. Toch'-v-toch'  gromadnyj lesnoj zver', sluchajno  na  vidu
okazavshijsya.
     CHuzhak  poyavilsya neozhidanno, budto  iz-pod  zemli vyros.  Za ego  spinoj
boltalas' bol'shaya suma iz myagkoj kozhi, za poyasom torchal potertyj, no  vpolne
vmestitel'nyj koshel'. Lis, zavidya ego, zainteresovalsya:
     -- CHto tam?
     Vedun vytashchil koshel', podal Lisu. Menya tozhe interes razobral, potyanulsya
cherez ego plecho, razlichil v temnoj utrobe koshelya zolotoj  kruglyashok.  Moneta
kakaya-to... Mozhet, dirgema...
     -- I etot hlam za tri kuny?! -- Lisa zatryaslo ot vozmushcheniya, no poddet'
CHuzhaka ne posmel, a lish', pobagrovev ot zlosti, rezko razvernulsya i chut'  ne
sshib krepkogo muzhika v naryadnoj srachice s vyshitoj sinim  shelkom podoplekoj i
lastovkami.  Vidal ya  uzhe  gde-to  etogo muzhika... Vrode  kogda  po  ploshchadi
brodili, on  vse vremya na glaza popadalsya. Slovno vyslezhival kogo. Hotya komu
nuzhny bednye,  potrepannye prishel'cy  s dal'nih  bolot? Namayalsya, vidat',  s
duhoty  da tesnoty, vot i  lezet  v golovu vsyakaya  dur'.  Da  i  ot  poroshka
chuzhakovskogo eshche ne otoshel...
     A vse zhe zanyatno --  kak zhe  vyshlo, chto nyuhali  my tot  poroshok na krayu
pustoshi, a ochnulis' v Pcheve? Da eshche i odin son na vseh videli? Neuzhto vpryam'
byl Zmej?  A skorej  vsego, odurmanil nas CHuzhak  i provel k  gorodishchu tajnoj
tropkoj, odurevshih da nichego ne pomnyashchih... Vedun zhe...
     -- CHego rot razzyavil?! -- ogryznulsya na muzhichka Lis, i tot, udivitel'no
pokorno postoronivshis', prosheptal:
     -- Prosti, koli obidel...
     -- Ne proshchu! -- Lis razoshelsya ne na shutku,  azartnye bliki  zaprygali v
veselyh  glazah. YA  napryagsya  bylo  v predchuvstvii ssory, no strannyj  muzhik
toroplivo otvernulsya i pochti pobezhal proch' ot nas.
     -- CHego eto on? -- udivilsya Lis.
     -- Dostal ty  ego, -- otvetil bratu Medved' i zaburchal: -- Pozhrat' by i
pospat', vot gde tol'ko?
     -- Lyuboj hozyain rad budet  gostya prinyat' da hleba-soli emu podnesti, --
gordo zayavil Lis. -- Hleb-sol' razbojnika pobezhdaet, il' zabyl?
     Lyuboj-to lyuboj, no posle torgovoj ploshchadi ne hotelos' na lyudi lezt', na
nazojlivye voprosy otvechat'...
     --  YA  uznaval. -- CHuzhak  podbrosil na  pleche novuyu  sumku. -- Est' tut
dvoe, korchmaryami sebya klichut, -- vseh privechayut i voprosov ne zadayut. Tol'ko
za priyut i edu deneg trebuyut.
     U Lisa glaza  okruglilis',  Begun rot  priotkryl,  ustavilsya na CHuzhaka,
neveryashche ohnul:
     -- S gostya platu.
     Drugoj  by podobnoe  skazal  --  ya  ne poveril  by,  no CHuzhak shutit' ne
stanet. Znat', v bol'shih pechishchah svoi poryadki, do nas eshche ne doshedshie...
     -- Poshli, -- reshil ya.
     Dlinnyj, slozhennyj iz dobrotnyh breven domina, k kotoromu privel CHuzhak,
sil'no otlichalsya ot svoih maloroslyh sosedej. Krasuyas', on vystavlyal napokaz
iskusnuyu  rez'bu,  oblepivshuyu dveri,  nalichniki  i doshchatuyu  kryshu. Zatyanutye
promaslennoj holstinoj  okna gromozdilis' srazu na dvuh etazhah, chto bylo dlya
menya  v novinku.  U  otca tozhe  byl  redkij dom  s medusheyu, pomostom,  dvumya
gornicami  i  povalushej,  no samyj  verh v  nem, pod kryshej,  sluzhil  zimnim
pristanishchem dlya ozyabshih ptic da lyubimym mestom myshej i krys.
     Nikomu  ne prihodilo v golovu prorubit' tam okna i prisposobit' verhnij
etazh dlya zhil'ya. A tut prisposobili. ZHaden hozyain do gostej okazalsya...
     -- Il' do deneg... -- medovo prosheptal mne na uho Lis.
     Na kryl'ce  na  nas naletel svetlovolosyj zdorovyak v  zipune i  shirokih
shtanah iz  zufi. Opytnym vzglyadom raspoznav  v  nas prishlyh,  on, druzhelyubno
oskalivshis', zayavil:
     -- Gostej bol'she ne beru. Sejchas  lyudu t'ma ponaehala, azh izba lomitsya.
Stupajte drugogo priyuta poishchite.
     YA  vsmotrelsya  v  krugloe bezusoe  lico  --  neuzhto  ne sovestno gostyam
otkazyvat', no zdorovyak vstretil moj vzglyad i brov'yu ne povel. Naoborot, eshche
bol'she  napyzhilsya,  budto  ne  korchmar' on,  nikomu  ne  vedomyj,  a  boyarin
narochityj!
     Nesolono  hlebavshi  my  dvinulis'  na zadvorki  Pchevy, gde,  kak  vedun
obeshchal, stoyala eshche odna izba "dlya vseh".
     CHem  dal'she  uhodili ot torgovoj ploshchadi, tem nizhe stanovilis' domishki,
budto vrastali v zemlyu, yutyas'  vpritirku k reke da sopernichaya  drug s drugom
ubogost'yu zemlyanyh krysh.
     Korchmu nashli na okraine, u samogo  tyna. |to  byla, pozhaluj, ne izba, a
neskol'ko  kurnyh  domov, udachno  prilepivshihsya drug k drugu. Razobrat', gde
gornica, a gde hlev ili senoval, bylo vovse nevozmozhno.
     -- Da tut vhodov bol'she, chem kletej! -- iskrenne vozmutilsya Lis.
     Budto  ispugavshis'  ego vozglasa,  za  uglom  blizhajshej  hibary  chto-to
shevel'nulos'.  Pokazalos' --  spryatalsya  tam  chelovek  da  sledit  za  nami.
Starayas'  ne spugnut' soglyadataya,  ya do  boli skosil glaza i  uspel uhvatit'
vzglyadom znakomoe lico truslivogo muzhika s ploshchadi.
     "CHto emu ot  nas nado?" -- udivilsya, no  okliknut' ne uspel. Zahodyas' v
voplyah, v izbe  gorestno zakrichala  zhenshchina.  Begun,  drognuv, zaoziralsya, a
CHuzhak, naoborot, slovno okamenel v napryazhennoj nelovkoj poze.
     -- Gde eto? -- zagudel Medved'.
     -- Tam. -- Posoh veduna prochertil po  zemle pryamuyu liniyu i pripodnyalsya,
ukazuya na hlipkij doshchatyj prirubok.
     --  Mozhet,  glyanem? --  Begun  chut' ne plyasal,  v  neterpenii perebiraya
nogami. YA inogda  dumal, ne prisushil  li ego kakoj nevedomyj znahar' na vseh
devok srazu? Uzh bol'no on durel ot odnogo tol'ko bab'ego golosa.
     -- Nechego glyadet'. Ne tvoya devka oret, tak i ne lez'.
     -- Verno, -- podderzhal menya Lis,  -- a to ty uzh odnoj babe  tak  pomog,
chto ele nogi unesli.
     -- Skol'ko o  tom vspominat' mozhno?! -- razozlilsya Begun, i v eto vremya
zhenshchina snova zakrichala. Na sej raz ne zhalobno, a zhutko, diko, slovno smert'
pochuyala.
     Net, popustu tak orat' nikto ne stanet, tak krichat lish' kogda poslednyuyu
muku terpyat... YA poshel na golos. Szadi gruzno zatopal Medved'.
     -- Stoj, gde stoyal! -- prikriknul ya na nego. -- Hvatit i togo, chto ya ne
v svoe delo sunulsya.
     Kogda podoshel poblizhe k prirubku,  zhenshchina uzhe ne krichala, zato sopenie
i zlye muzhskie  golosa  rezali sluh chuzhim chetkim  vygovorom. Koli  perestala
devka orat', mozhet, i zahodit' ne stoit?
     Za dver'yu tonko svistnulo. Nikak  plet', koej  neradivyh kobyl hleshchut?!
CHto zh za izuvery takie -- babu plet'yu ohazhivat'?  |tak i ubit'  nedolgo... YA
reshitel'no raspahnul dver'. Vovremya...
     Dvoe vysokih muzhikov, v bogato otdelannoj odezhde i vysokih, otorochennyh
sobolem  shapkah, bezzhalostno lupili knutom lezhashchuyu na solome  zhenshchinu. Odin,
krasnorozhij,  odutlovatyj, derzhal ee  za  ruki,  ne davaya  perevernut'sya  na
spinu,  a drugoj,  oskaliv  v  usmeshke  krepkie  loshadinye  zuby,  zlobno  i
otryvisto  rugalsya,  opuskaya  zhestkij  knut  na  spinu  neschastnoj.  Korotko
ostrizhennye kashtanovye volosy zhenshchiny sliplis' ot pota, svalyalis' na zatylke
neryashlivymi kloch'yami. Dranaya ispodnica  propitalas' krov'yu, a skvoz' prorehi
proglyadyvalo beloe  molodoe  telo.  Muzhiki  vskinuli  na  menya  zatumanennye
pohot'yu i zloboj  glaza. Odezhda na nih byla nasha, slavyanskaya, a vot  rozhi --
varyazhskie. Kak i govor...
     -- Poshel  otsyuda! --  Uzkolicyj  zamahnulsya  na  menya  knutom  --  edva
otprygnut' uspel  ot  rubyashchego  udara.  Sidyashchij  na  rukah  zhenshchiny zdorovyak
zagogotal i chut' oslabil  hvatku. Vospol'zovavshis' etim, ona podnyala golovu.
Iz-pod  slipshihsya,  zabryzgannyh  krov'yu  volos na menya,  bezmolvno  umolyaya,
ustremilis'   karie,  lihoradochno   blestyashchie   glaza.  Te   samye,  kotorym
rasskazyval v  detstve svoi malen'kie mal'chisheskie pechali, te, kotorye videl
na Bolotnyake, te, chto  vsegda  ponimali i proshchali...  Glaza  moej  materi...
Moglo  li  byt'  takoe? Lezhala na  polu  moya edinstvennaya, davno  poteryannaya
lyubov', istekala krov'yu pod varyazhskim knutom...
     Toshchij uzhe zanosil ruku dlya sleduyushchego udara, a ya  vse ne mog otorvat'sya
ot etih umolyayushchih glaz. S mesta sdvinut'sya  ne mog! Molcha, tochno obrechennyj,
smotrel  na  opuskayushchijsya  kozhanyj  hlyst  varyaga.  Molil  bogov  ostanovit'
strashnoe.  Uslyshali menya  -- zamer  knut na  polputi.  Zvonko shchelknuv, oplel
posoh   nevest'   otkuda  voznikshego  za  moej  spinoj  CHuzhaka.  Ne  pytayas'
razobrat'sya, kto prav,  kto  vinovat, vedun bystro  rvanul posoh na  sebya, i
knut,  slovno vozzhelav  peremenit' hozyaina,  vyvernulsya iz ruk  uzkolicego i
prygnul,  rukoyat'yu vpered,  k  CHuzhaku.  Tot  lovko  uhvatil  dobychu  i,  dlya
ostrastki, gromko prishchelknul eyu o peremet. Lovok!
     Ostavshis' bez pleti,  uzkolicyj popyatilsya. Krasnorozhij zdorovyak prikryl
priyatelya  moguchim  torsom.  Ruki  zhenshchiny  osvobodilis',   i  ona,  provorno
otkativshis' podal'she, zabilas'  v solomu tak, chto vidny byli v polut'me lish'
oslepivshie menya glaza. Bugryas' moguchimi muskulami, tyazhelaya tusha krasnorozhego
bezboyaznenno perla na CHuzhaka.  V massivnom  kulake blestelo lezvie  tyazhelogo
varyazhskogo nozha. Menya  pot proshib. CHto tonkij da hilyj vedun suprotiv etakoj
glyby?  |to  tebe  ne  oborotni  -- razgovory ne pomogut...  Bezhat' nado! Da
CHuzhak,  vidat', svoi sily poluchshe menya znal. YA tak  i ne smog ponyat', kak on
zastavil tonkoe  knutovishche izognut'sya i,  opisav plavnyj  polukrug,  s  letu
opustit'  polosku syromyatnoj  kozhi  na  bagrovuyu shcheku zdorovyaka.  Prostupili
kapli krovi, varyag vzrevel, kak ranenyj byk, no ne otstupil.
     -- CHto stoish'?! -- gromko proshipel  szadi zhenskij golos.  --  Pomogi zhe
emu!
     YA potyanulsya za rogatinoj.
     Pritaivshijsya za  spinoj zdorovyaka uzkolicyj,  uglyadev,  shvyrnul  v menya
pustuyu  komyagu.  Derevyannaya   bad'ya  proletela  mimo,  no,  otshatnuvshis',  ya
zacepilsya  nogoj za szhavshuyusya  v  komok zhenshchinu. Rogatina  vyletela  iz ruk.
Nelepo razmahivaya  rastopyrennymi rukami, ya grohnulsya na spinu,  i toshchij  ne
zamedlil vospol'zovat'sya etim. Ogromnym pryzhkom  podskochil ko mne, szhimaya  v
ruke kusok tolstoj  cepi. Kogda-to ona sluzhila dlya  scepki drovyanyh sanej, a
letom za  nenadobnost'yu  hranilas'  v prirubke.  V rukah  opytnogo voina ona
stanovilas'  strashnym   oruzhiem.   Uzkolicyj  priblizhalsya,  cep'   ugrozhayushche
raskachivalas' v ego ruke. Bespomoshchno lezha na spine, ya ostolbenelo smotrel na
kachayushchiesya  zven'ya.  Vot sejchas oni  vzvizgnut, vzletaya  v  reshayushchem  udare,
opustyatsya, krusha grudinu, pronzit telo  rezhushchaya bol', i -- zatmenie...  Da i
toj, ch'e teploe telo koposhitsya podo  mnoj, nedolgo pozhit' dovedetsya, vryad li
ee minuet cep'... Hot' odnim zvenom da zacepit, a mnogo li babe nado?
     -- Derzhi. -- Ee  shepot oglushil menya. Nevol'no podchinivshis', szhal pal'cy
na  tonkoj ruke i pochuvstvoval znakomoe  okrugloe drevko. Kakim-to chudom ona
uhitrilas' dotyanut'sya do obronennogo mnoj oruzhiya i teper' ozhestochenno sovala
mne rogatinu, shepcha: -- Derzhi! Derzhi!
     Nekogda  bylo  dumat'  da  cel'  vybirat'.  Pomogi ne  vedayushchij zhalosti
voinskij  bog, moguchij  Ruevit! Naprav' pravoe  oruzhie na togo,  kto zhit' ne
dostoin!
     YA  naugad metnul  rogatinu  v  zloradno usmehayushcheesya lico  vraga. Metko
vojdya  odnim ostro ottochennym koncom  v  osolovevshij glaz, a drugim proporov
gorlo, ona ostanovila ego razyashchij udar.  Torzhestvuyushchaya ulybka na lice varyaga
smenilas' udivleniem, a  zatem krov' smyla i to i drugoe, i, navek lishivshis'
dara, nazyvaemogo  zhizn'yu, kostlyavoe  telo  ruhnulo na okrovavlennuyu solomu.
Perevedya dyhanie, ya vzglyanul na CHuzhaka.
     Vedun  spravlyalsya   neploho.  Rozha  tolstyaka  prevratilas'  v  sploshnuyu
krovavuyu masku, ego mech, to li vybityj, to li neudachno broshennyj, valyalsya na
polu. Zdorovyak  predprinimal  otchayannye popytki  dobrat'sya do nego, no CHuzhak
neutomimo skol'zil vokrug, nanosya sil'nye i tochnye udary po zaplyvshim krov'yu
glazam varyaga.
     Za  moej spinoj zashevelilas' zhenshchina. YA obernulsya. Ona sidela  obhvativ
rukami koleni,  sudorozhno scepiv dlinnye pal'cy i, zhutko ulybayas',  smotrela
na  okrovavlennuyu  rozhu svoego  nedavnego muchitelya.  Konechno, ona  vovse  ne
pohodila na moyu mat',  kak eto  pokazalos'  vnachale, no vse zhe byla v nej ta
chuvstvennaya zhenskaya krasota, kotoraya zachastuyu svodit muzhchin s uma. Strojnaya,
pochti yunosheskaya figura  manila uprugo podnyatoj  grud'yu  i  shirokimi  myagkimi
bedrami.  Neskol'ko  grubye  cherty  lica  skrashivala  torzhestvuyushchaya  ulybka,
vspyhivayushchaya na gubah pri osobenno virtuoznyh vypadah CHuzhaka. Kapel'ki pota,
prostupivshie  na barhatistoj  kozhe, slovno  prizyvali  steret'  ih laskovymi
prikosnoveniyami.
     YA   dazhe  podnyal  ruku,   no,  vovremya  vspomniv   svoe  proishozhdenie,
ostanovilsya. YA -- syn Starejshiny, i negozhe mne zasmatrivat'sya na bezrodnuyu s
nezhnost'yu.  ZHenshchina, slovno uslyshav  moi  mysli, vzglyanula ne menya. V temnyh
zrachkah pleskalos' prezrenie.
     -- Nebos',  iz narochityh? -- sprosila ona  glubokim, volnuyushchim golosom.
Kto ona? Dlya chernyavki ili rabyni -- slishkom  smela, dlya zamuzhnej -- chereschur
besstyzha,  da  i est' v  nej  chto-to  chuzhoe,  ne  slovenskoe...  YA  reshil ne
unizhat'sya do otveta.
     -- Iz nih... Ono i vidno. -- ZHenshchina otkinula s lica kashtanovuyu pryad' i
snishoditel'no usmehnulas'.  Zatem  pokazala na  CHuzhaka:  --  A vot on -- iz
prostyh.
     V  ee  golose  prozvuchalo stol'ko  gordosti  i  voshishcheniya,  chto  ya  ne
uderzhalsya:
     -- Ne sovsem.
     --  A-a,  boltaj  bol'she...  --   prenebrezhitel'no  otozvalas'  ona   i
zavertelas', silyas' rassmotret' rvanye krovotochashchie polosy, razrisovavshie ee
spinu. Razozlivshis'  na ohvatyvayushchuyu  pri razgovore s  nej  robost' i  na ee
neuvazhitel'nye slova, ya ryavknul:
     -- Znaj svoe mesto!
     -- A  menya teper' i mesta-to net, -- neveselo skazala ona, ustremiv na
menya  oshelomlyayushche krasivye glaza.  -- Gospodina moego  ty  prishib, tak  chto,
vyhodit, beshoznaya ya.
     Znachit, vse zhe rabynya...
     --  Togda ubirajsya na vse chetyre  storony! -- YA pochemu-to ispugalsya. --
Domoj stupaj. Est' zhe u tebya dom...
     Navernoe,  tem by  delo i konchilos',  esli, by ne CHuzhak. Lovko  sadanuv
sovershenno  oslepshego  i oslabshego  varyaga posohom po hrebtu, on  svalil ego
ryadom s uzkolicym i podoshel k nam.
     -- Ty ubil ego?  -- zavolnovalas'  zhenshchina.  CHuzhak podcepil nepodvizhnuyu
tushu nogoj i otricatel'no pokachal golovoj.
     --  Tak ubej! -- Ona  vskochila, ne stesnyayas' svoej nagoty, podhvatila s
pola varyazhskij nozh i brosilas' k zdorovyaku s yavnym namereniem pererezat' emu
gorlo. CHuzhak zacepil ee za volosy, s siloj shvyrnul obratno:
     -- Ugomonis', devka!
     Ona  zhalobno zastonala, podnyala na nego  vnezapno napolnivshiesya strahom
glaza:
     -- On ub'et vseh nas. U nego mnogo lyudej.
     CHuzhak ulybnulsya, votknul posoh odnim koncom v zemlyu, a na drugoj opersya
podborodkom,  slovno vsmatrivayas'  v lico  spasennoj. Ona  tozhe  napryaglas',
budto  nadeyalas'   razglyadet'   pod  kapyushonom  nechto  bol'shee,  chem  tol'ko
ulybayushchiesya guby.
     -- Esli boish'sya,  najdi zashchitnika, -- po-prezhnemu ulybayas', skazal on i
neozhidanno brosil ej na koleni kakuyu-to tryapku iz svoego meshka. Ona pospeshno
prikrylas', opustila vzglyad. Edva kivnuv mne golovoj, CHuzhak vyskol'znul von.
A mne pochemu-to uhodit' ne  hotelos'. Blizost' neznakomki grela  dushu dosele
nevedomym teplom.
     -- YA teper' svobodna?
     -- Da. -- YA zastavlyal  sebya poskoree otvyazat'sya ot nee i  ot nevedomogo
p'yanyashchego chuvstva.
     --  YA mogu  idti kuda  hochu? --  Ona vyzhidayushche  stoyala naprotiv menya --
vysokaya, gibkaya, upoitel'no vlekushchaya.
     -- Da...
     -- Togda ya pojdu s vami, -- reshila ona. U menya dazhe serdce  podskochilo,
stuknuvshis' o rebra, zatrepyhalos' boyazlivoj radost'yu.
     Lis   i  Medved'  vosprinyali   nashe  poyavlenie  kak  dolzhnoe,  a  Begun
neodobritel'no pokosilsya, pamyatuya Terpilicy. Uchen teper' na vsyu zhizn'. Ono i
k  luchshemu  --  ne tak  stanet na bab zasmatrivat'sya. I im,  i  emu ot etogo
tol'ko pol'za budet...
     Ne uspeli my otojti podal'she ot prirubka,  kak probezhali mimo neskol'ko
muzhikov s  ozabochennymi  licami. YA  ne  obratil na nih osobogo vnimaniya,  no
zhenshchina vzdrognula, otvernulas'.
     Vhod v korchmu udalos'  otyskat' ne  srazu, da  posle stychki  s varyagami
poselilas' v moej dushe  besshabashnaya  udal'  -- raspahival  dveri chut'  li ne
nogoj.  V  odnoj  iz  kletej natolknulsya  na rumyanogo  pyshnotelogo  muzhika s
malen'kimi zorkimi glazkami, edva zametnymi za puhlymi bugrami shchek.  Dvojnoj
podborodok ugryumo navisal nad shitoj alymi petuhami podoplekoj ego rubahi,  a
yavno uzkij poyas  ele sderzhival napor zhirnogo zhivota. Nichego ne sprashivaya, on
povel  nas  skvoz' propitannoe  zapahom  pota  i  preyushchej shersti  polutemnoe
holodnoe  pomeshchenie,  zapolnennoe narodom,  i neprivetlivo kivnul  na  voroh
istertyh shkur na polu:
     -- Syuda. Platit' budete zolotom, kak vse.
     -- Za zoloto mozhno chego i poluchshe najti, -- proburchal Lis.
     -- Togda poishchi.  --  Hozyain okazalsya tertym  kalachom.  Smirivshis',  Lis
opustilsya na shkury.
     -- ZHrat' hochu, -- shumno vydohnul Medved'.
     -- Hozyajka pridet -- pozovet.
     --  Kakogo lyada  ty gostej  puskaesh',  koli  tak  ih ne lyubish'?!  -- ne
vyderzhal Lis.
     -- ZHrat' hochu, kak i on! -- ogryznulsya hozyain i ischez v polut'me svoego
dlinnogo  zhilishcha. V  nekotorom  otdalenii ot nas kryahteli, sopeli i smeyalis'
ostal'nye "gosti". Govor, odezhda i namereniya u nih byli  nastol'ko razlichny,
chto ne verilos' v ih mirnoe sosedstvo, no mezhdu tem oni, pohozhe, uzhe ne odin
den' razdelyali edu i krov. K nam legkim, pruzhinyashchim  shagom podoshel krivoj na
odin glaz  paren' s  hitroj fizionomiej, sudya po odezhde iz  bulgar, teh, chto
zhili daleko za Kievoj i chtili kakih-to svoih bogov.
     -- Igrat' budete? --  sprosil  on,  nastorozhenno  obvodya  glazami  nashi
nasuplennye lica. V rukah ego perekatyvalis' raznocvetnye kameshki.
     -- Ne-e-e, -- Lis vzdohnul. Paren' eshche bolee vnimatel'no prismotrelsya i
vnov' sprosil:
     -- A na devku?
     YA pochuvstvoval,  kak spasennaya  zhenshchina  skryuchilas',  pytayas'  kazat'sya
nezametnoj, i otvetil za Lisa:
     -- Devka moya.
     -- Nu, kak hosh'... -- Splyunuv, bulgarin otoshel.
     S  ulicy donessya gromkij zvuk,  budto kolotili zheleznoj palkoj po medi.
Vse vokrug zashevelilis', gomonyashchij potok hlynul na dvor.
     -- Dolzhno byt', k stolu zovut, -- predpolozhil Begun, i  vmeste so vsemi
my  pokorno  potashchilis' k vyhodu.  YA tol'ko  i uspel kriknut', chtob veshchej ne
ostavlyali, -- v takom meste vsegda hot' odin tat' da otyshchetsya.
     Begun okazalsya prav. Pod  dryahlym navesom stoyali dlinnye grubye  lavki,
na  nih vraznoboj valyalis' tolstye  lomti  hleba  i  ploshki s kakoj-to zhutko
pahnushchej  burdoj, otdalenno napominayushchej  gushchu. CHuzhak, uvidev edu,  pechal'no
vzdohnul,  podozval  zhestom  malen'kuyu  krugluyu  zhenshchinu  v  solnechno-zheltom
letnike, bogato ukrashennom zhemchugom i zolotym shit'em, i belom  ubruse, koncy
kotorogo pobleskivali melkimi iskryashchimisya biserinami. Suetlivo snovavshie mezh
gostej devki, probegaya mimo, brosali na nee toroplivo-ispugannye vzglyady. Ne
znayu, chto  v  zheste  veduna  privleklo  hozyajku,  no  ona,  ostaviv  gostej,
pospeshila k nam.
     -- Dogovorimsya?  -- CHuzhak vytashchil iz-za  poyasa tertyj koshel'. Uzrev ego
toshchie boka, hozyajka dosadlivo pomorshchilas':
     -- Edva li...
     Vedun  oglyadelsya. Postoyal'cy  s upoeniem pogloshchali pishchu,  ne obrashchaya na
nas    nikakogo   vnimaniya.   Hozyajka,   pochuyav    vozmozhnost'   pozhivit'sya,
nastorozhilas'. Perevernuv koshel',  CHuzhak vytryahnul  iz nego zolotoj kruglyak.
Poyavlenie monety  na hozyajku  ne proizvelo  osobennogo vpechatleniya.  Nemnogo
pogodya na ladon' CHuzhaka vypal eshche odin kruzhok zolota.
     Kak zhe tak?! YA zhe videl -- v koshel'ke  byla vsego  odna  moneta!  Vnov'
chary?
     Zoloto  posypalos'  na  ladon'  CHuzhaka,  neprilichno  gromko  zvyakaya pri
padenii.  Kuchka rosla,  ugrozhaya  pokatit'sya na  zemlyu. U hozyajki perehvatilo
dyhanie, i, zhadno sgrabastav den'gi, ona zataratorila:
     --  Ah,  kakie  gosti!  Kakie  gosti!  |kij duralej  moj muzhik-to. Kaby
znala... Proshu... proshu...
     Suetlivo priprygivaya i ne ustavaya izvinyat'sya, ona povela nas k dovol'no
ladnoj izbe, chut' vyshe drugih i s prostornymi senyami.
     --  ZHivite, zhivite... Sejchas i chernyavku pozovu, i lohan' mednuyu prinesu
-- vse kak polozheno.
     --  Vsegda  u  vas  tak  tesno?  --  pointeresovalsya   ya,  preryvaya  ee
prichitaniya.
     -- Da chto ty! -- Pohozhe, ej byla sovershenno bezrazlichna tema razgovora,
lish' by  ne  molchat'. -- Nezhdanno-negadanno  ponaehali. Narochitaya chad' vsya u
torgovoj ploshchadi  zhivet, a holopy ih u  nas obivayutsya. Zdes' vse  est', dazhe
smerdy varyazhskie. A chto podelaesh'? Mir...
     Ona sklonilas' k CHuzhaku i doveritel'no zasheptala emu na uho:
     --  Nam  beda grozit -- v prirubke-to  nashem  ubitogo varyaga iz  Novogo
Goroda  nashli. Pogovarivayut,  iz  druzhiny  samogo Ryurika. A  sotovarishcha  ego
kakie-to lihodei tak izbili! Mesta zhivogo ne ostavili. Ishchut ih...
     Usevshis'  na lavku, spasennaya  nami devka, nazvavshayasya Belyanoj, metnula
opaslivyj  vzglyad  na CHuzhaka. On, slovno ne  slysha slov hozyajki i ne zamechaya
trevogi na lice Belyany, velel:
     -- Stupaj. CHaj, gosti zazhdalis'.
     Oborvav  rech' na  poluslove,  tolstushka  vykatilas' iz  izby,  neplotno
pritvoriv za soboj dver'. Nebos', dlya podsluha shchel' ostavila... Takaya vsegda
vse vyznat' speshit i uznannoe za horoshuyu cenu drugim storgovat'.
     YA  ne  polenilsya,  podnyavshis',  krepko  hlopnul   dver'yu.  V  poslednee
mgnovenie v prosvete mel'knulo lico muzhika s rynochnoj ploshchadi, no ne do nego
bylo.  Kuda  opasnej, koli syshchut nas druzhki  ubitogo  varyaga, a  togo  huzhe,
doznaetsya o sluchivshemsya Meslav. On vsemi silami mir berezhet,  strogo nakazhet
provinivshihsya. Hotya vryad  li doznaetsya -- Ladoga daleko,  da i zabot u Knyazya
pomimo nas hvataet.
     Posle  umyvaniya i edy obil'noj, rasparennye,  sytye, vse  zasnuli pochti
mgnovenno,  slovno v  bespamyatstvo provalilis'. YA lish'  uspel zametit', kak,
stavshaya eshche privlekatel'nej, otmytaya ot  gryazi i  krovi, Belyana prilegla pod
bok CHuzhaku. On otvernulsya  ot nee s polnym bezrazlichiem, i, ne  znayu pochemu,
na dushe  u  menya polegchalo. I chem privadila menya devka,  chem obayala? Glazami
ogromnymi il' nahal'stvom nevidannym?
     Snov mne  ne snilos' --  to li ustal slishkom,  to li, vpervye za mnogie
dni, opasnosti  ne  zhdal.  Prosnulsya pozdno -- petuhi uzhe otkrichali zor'ku i
solnechnyj svet stuchalsya  v okna, priplyasyvaya  na licah. V rodimom  pechishche na
menya uzh  vsya  rodnya by koso poglyadyvala da za glaza lagotnikom prozyvala, no
zdes' vsem krepko spalos', dazhe neugomonnomu Lisu. YA poglyadel  na ego smyatoe
lico, vspomnil, kak mechtal on podnyat'sya poran'she -- Pchevu poglyadet' da porty
ponaryadnee kupit'. Pyzhilsya:
     -- My  s bratom luchshie ohotniki na vse  Pribolot'e, negozhe nam v tryap'e
pred yasnymi Meslavovymi ochami predstavat'!
     Prospal ohotnik... A vse zhe chut'e ego ne podvelo --  oshchutil moj vzglyad,
vskochil, zamigal ispuganno:
     -- Gde... CHto...
     -- Pojdem, -- usmehnulsya ya, -- porty pokupat'.
     -- A-a-a... -- Lis mahnul rukoj, potyanulsya lenivo, garknul bratu v uho:
-- Vstavaj, lezheboka!
     Medved' podnimat'sya  ne stal, lish' dernulsya vnezapno, sgrabastal brata.
Tot krutnulsya... Svalilis' oba na pol, zavozilis' tam  v shutejnoj potasovke,
budto mal'chishki. Glyanesh'  na nih  i ne zahochesh', a zasmeesh'sya... Tol'ko prav
Lis, nado by priodet'sya -- Meslav, chaj, ne prostoj boyarin -- Knyaz'! Pojti by
na ploshchad', prikupit' dobra iz CHuzhakova bezdonnogo koshelya...
     YA  pokosilsya  na postel'  veduna.  Sidela  na nej  Belyana, ubirala  pod
dranuyu,  nevest'  otkuda  vzyavshuyusya shapku  kucye  volos'ya,  a samogo  ego ne
bylo...
     -- Gde? -- YA ukazal rukoj na primyatye shkury i kotomku CHuzhaka.
     -- S nochi ushel, -- poyasnila devka, polozhiv  golovu na  sognutye koleni.
-- Velel vam pomoch', koli ponadobitsya...
     Menya razozlilo ee slepoe preklonenie.
     -- Kogda yavitsya?
     -- Ne skazal, -- pozhala plechami ona. Teper' ya rasserdilsya na sebya. CHego
na devku orat', koli sam u CHuzhaka ran'she nichego ne vypytal.
     -- Ladno, provodish' k oruzhejnikam. A tam -- vidno budet.
     Prinaryadivshis' i poveselev, v  predvkushenii novyh vpechatlenij, ya stupil
na kryl'co.
     Solnyshko  ne  zhglo zemlyu, kak letom,  lish' nezhno  pripekalo,  oglazhivaya
luchami  pomyatoe  so  sna  lico.  Hotelos'  podol'she  postoyat'  na  krylechke,
pomechtat' o budushchih udachah. Vperedi Pcheva, potom Ladoga, Knyazhij dvor, ratnye
podvigi, gromkaya slava...
     -- On!!!
     Blazhennoe  otdohnovenie  uneslos' s  dushi, slovno  sorvannoe  uraganom.
Pryamo peredo mnoj, krivya ozvereloe,  izurodovannoe  bagrovymi polosami lico,
stoyal vcherashnij  ne  dobityj  CHuzhakom  varyag. Na  sej  raz on  ne  otvazhilsya
svyazyvat'sya  s  nami  odin  na  odin --  skalilis' vokrug  hishchnymi  ulybkami
vooruzhennye holopy. Pochti vse -- slavyane.
     --  Nazad! -- kriknul  ya,  otstupaya i pytayas' zahlopnut' dver',  odnako
napadayushchie  okazalis'  provornee  -- ottesnili  menya  v  storonu,  vvalilis'
vnutr'.  My  tozhe  ne pal'cem  delannye  -- povoevali uzhe. Lovko  somknulis'
spinami, oshcherilis' oruzhiem, popyatilis' k stene. Vozle menya okazalas' Belyana.
Ee korotkie vdov'i volosy  razletelis' po plecham, v ruke  pobleskivalo uzkoe
lezvie odnogo iz Lis'ih nozhej.
     Komu glupaya  draka  po  serdcu?  Lish'  durnyam i  mal'chishkam  neputevym.
Nastoyashchaya bitva  --  vot udel  voev.  Da pohozhe, varyag  inache dumal -- zhelal
otomstit' za oskorblenie, ne pribegaya k pomoshchi svoego yarla ili nashego Knyazya.
Ego  chelyad' napirala,  podzadorivaya drug druga  voinstvennymi vyklikami,  i,
oshchushchaya  polnoe otsutstvie azarta, ya  lenivo  tknul rogatinoj v blizhajshego ko
mne oborvannogo muzhika.
     "Dokatilis', --  mel'knulo v golove,  -- po naushcheniyu varyazhskomu slavyane
so slavyanami derutsya. Mozhet, i vpryam' net v nas poryadku?"



     Varyazhskie  prihvostni  pytalis' vzyat' nas izmorom. Nichego drugogo im ne
ostavalos' -- bojcami oni okazalis'  nevazhnymi  i, tolpyas' pered nami,  lish'
meshali svoemu hozyainu. On rugalsya,  otplevyvalsya, prizyval na pomoshch' nashih i
svoih bogov, no  nichego ne mog podelat' s razvoevavshejsya chelyad'yu. Naskakivaya
na nas poodinochke,  slovno dvorovye  petuhi, oni poluchali  otpor, eshche bol'she
goryachilis', tolkalis', potryasali  oruzhiem i, nakonec,  sovsem zaterli varyaga
za  spiny.  Menya zhe volnovali  ne  oni  -- CHuzhak.  Ne  znayu  pochemu, no  mne
kazalos', on  podozreval o napadenii i nesprosta ushel tak rano nevest' kuda.
A esli dejstvitel'no tak, to v poslednij mig, kogda  uzh  i sil ne ostanetsya,
on vnov'  yavitsya  kak spasitel'. Vot, mol, polyubujtes' -- nichego vy bez menya
ne mozhete.
     I podumat' o vedune ne uspel, kak on voznik v dvernom proeme.
     Belyana  zakrichala. Poka  oshelomlennye neozhidannym  poyavleniem  vraga za
spinoj napadayushchie na nas  muzhiki bestolkovo myalis' na  meste, vedun skinul s
plecha sumu, tu, chto kupil nedavno, i gromkoj skorogovorkoj zabormotal:

     Ne v velik den' vy rodilis',
     Da ne tynom zheleznym ogradilis',
     Ni mat', ni otec vam -- ne rodnya,
     Ne vysoka vys', ne syra zemlya!
     Kak trava po vetru klonitsya,
     Kak s lebedkoj lebed' shoditsya,
     Tak slova moi cherez kraj begut,
     Semeryh iz t'my-nezhiti zovut.
     Da pridite vy s ostrova Buyan,
     Perejdite vy more-okeyan,
     Poklonites' mne, podchinites',
     Po moim slovam poyavites'!

     Pervym  neladnoe  pochuyal  Slaven.  Rot  u  nego  okruglilsya,   rogatina
bespomoshchno opustila  opasnye  ostriya v pol.  Naskakivavshie  na nego  muzhichki
sperva  popyatilis',  podozrevaya  podvoh, a  potom  po  licu ponyali --  szadi
strashnee, chem speredi, i obernulis'. YA zavorozhenno smotrel na sumu CHuzhaka.
     Iz razverstoj  gorloviny  medlenno vytekal strannyj  belesyj dym, plyl,
stelyas'  po  polu, a  potom,  budto v'yun  polevoj,  ceplyalsya za  nogi  nashih
obidchikov,  tyanulsya  belymi  lapami k ih licam.  Odin iz  varyazhskih  holopov
otmahnulsya ot nazojlivogo dyma, i tot,  budto obretya vdrug sobstvennuyu volyu,
uplotnilsya, na mig otlepilsya ot nego,  i pokazalos' --  ne  dym eto vovse, a
ogromnyj belyj chelovek s pustymi bescvetnymi glazami.
     Luchiny zagasli, slovno  kto-to  nevidimyj  zadul ih.  A  ved' ves'  boj
goreli...
     -- Kromeshnik! -- pisknula Belyana.
     Posle  ee  vskrika  uzhe  vse  nashi obidchiki  prinyalis' otmahivat'sya  da
otskakivat',  lupya  tumannye  teni  chem  ni  popadya.  Kto-to  zavizzhal diko,
nenarokom ugodiv pod udar svoego zhe druzhka. Tot, ne ponimaya, sadanul eshche raz
i sognulsya, poluchiv v otvet uvesistuyu plyuhu.
     Dym sgushchalsya, visel nad nashimi nezvanymi gostyami plotnoj pelenoj, meshal
im videt'.
     -- |tak oni  soslepu da s perepugu  drug druga  pokalechat, --  negromko
shepnul Lis i uhmyl'nulsya. -- A reshat, my pobili...
     Koli  po voplyam, iz oblaka  dymnogo  donosivshimsya, sudit', to  verno on
ugadal  --  bili vragi  nashi sami  sebya...  Mozhet, i vovse  poubivali b drug
druzhku, da CHuzhak szhalilsya, tolknul dver'  nogoj, kriknul: "Bezhim!" --  budto
sam odnim iz nih byl.
     V  boyu krik sovsem inache  slyshitsya -- koli odin strusil i deru dal,  za
nim  nepremenno eshche para trusovatyh  uvyazhetsya... A nedrugi nashi, vse  kak na
podbor, hrabrost'yu ne otlichalis'  -- rinulis'  proch', chut'em svobodu oshchutil.
Dym ih  do dveri provodil, a tam v proeme zastryal, nachal opyat' k polu tayat'.
A  skvoz'  nego  uzhe  siluety  izbityh  vidnelis'.  Stonushchie,  razdavlennye,
odurevshie ot napasti nevedomoj...
     Glyanul  ya  na nih i pochuyal, kak zapolyhali shcheki. Na mucheniya  neschastnyh
mog lish' tot  smotret', u  kogo vovse ne  bylo  serdca. Ne v chestnom boyu oni
postradali  -- v  bitve  s  charodejstvom sami sebya  iskalechili.  Da  pohozhe,
nachinali i sami eto ponimat' -- golovy opuskali, slezy neproshenye utirali...
     Belyana mertvoj hvatkoj vcepilas' v moyu ruku. Devka okazalas' stojkoj --
dralas' vroven' s muzhikami, a vorozhby ispugalas'. YA oshchushchal, kak chasto b'etsya
na  ee zapyast'e  tonen'kaya zhilka,  kak drozhat  pal'cy. Ona, durochka, glaz na
veduna polozhila, ne znala, kakov on na  dele. Silen  da temen, slovno nochnoj
uragan Kulla. Serdce u nego kamennoe -- v bede ne drognet, no i v radosti ne
kolyhnetsya. Ej by Slavena zametit' -- i soboj horosh, i glaz s nee ne svodit,
tochno prisushennyj.
     Tol'ko  sejchas Slaven ne na nee glyadel  -- na  varyaga, chto na kolenyah u
vhoda  zastyl. Dym koldovskoj  vokrug nego plotnym kol'com  somknulsya,  glaz
bagrovym  sinyakom zaplyl,  iz  guby  razbitoj  krov' sochilas'. Obezoruzhen  i
odinok on byl, a  vse zhe  ne prosil o  milosti --  bilis'  v glazah  strah i
nenavist'. Smotrit tak zver', v yamu ugodivshij. Guby varyaga shevelilis', shepcha
poslednyuyu pros'bu k bogam. CHuzhak pripodnyal  ruku ladon'yu vpered, potyanulsya k
kol'cu dymnomu.
     -- Ty vse zabudesh'... -- gluho zapel.
     Glaza   varyaga   utratili  osmyslennoe  vyrazhenie,  golova   kachnulas',
soglashayas'.
     -- Ty  ujdesh' i ne  vernesh'sya...  -- prodolzhal  CHuzhak.  Teper'  i  menya
ohvatilo nastojchivoe zhelanie soglashat'sya s ego slovami.
     -- Da... -- prosheptal varyag.
     -- I nikomu nichego ne rasskazhesh'...
     -- Da...
     -- Stupaj...
     Pokachivayas', slovno  lunatik, varyag  podnyalsya  na  nogi  i vyshel.  Ruki
veduna  vytyanulis' ladonyami kverhu i  vnov' sognulis' k grudi, primanivaya  k
sebe temnyj sgustok tumana. Sedaya golova zaprokinulas', sbrasyvaya kapyushon za
plechi.  Ne  znayu,  chto  on  skazal, no mne pomereshchilos',  budto gromyhnul  v
gornice grom i pronessya vdol' okon vihr', a kogda  vse stihlo, dyma slovno i
ne byvalo  nikogda. Tol'ko  vedun, styagivaya  gorlovinu,  zavyazyval  na  sume
tes'mu.
     -- Tebe pridetsya koe-chto ob®yasnit',  -- opomnilsya Slaven. Posle obshcheniya
so Zmeem on stal razgovarivat' s CHuzhakom na  ravnyh, bez  robosti,  no i bez
prevoshodstva. Snovidicynu synu  eto  nravilos', po  krajnej mere on  uzhe ne
otmalchivalsya,  kak ran'she, a otzyvalsya, hot' i korotko. Odnako  na sej  raz.
sdelal vid, chto ne rasslyshal.
     -- Vy vrode na dvor sobiralis'.
     -- A my ne toropimsya.  -- Slaven reshil svoego dobit'sya. A  koli tak, to
ego nichem ne sob'esh'. CHto zh, vidno, nastala pora vyyasnit', chego hochet vedun,
chto  zatevaet. CHuzhak tozhe  ponyal -- ne otvertet'sya i uselsya na polok. Slaven
otodvinul  nogoj  perevernutyj  nashimi  nezadachlivymi   gostyami  stolec   i,
ostanovivshis' pered CHuzhakom, ozhidayushche sklonil golovu:
     -- Skazhi dlya pochinu, chto za nezhit' zdes' byla i -- otkuda ona vzyalas'?
     -- Iz sumy. Vse zhe videli, -- vedun ulybnulsya. Oh, ne nravilis' mne ego
ulybki  iz-pod kapyushona,  kogda glaz ne vidat'. -- I ne nezhit'  eto vovse, a
kromeshniki. Hotya dlya vas bol'shoj raznicy net.
     -- A pochemu oni tebya slushalis'?
     -- Posmotri.  --  CHuzhak  potyanul  Slavenu sumu.  Tot opaslivo  vzyal ee,
slovno  ozhidal,  chto  vnov'  vylezut  iz  nee nepobedimye  porozhdeniya  t'my,
povertel, priglyadyvayas', i, nakonec, prochel napisannye po krayu runy:

     Skryty v sume semero,
     Sily v nih ne meryano,
     Koli znaesh' slova,
     Stanesh' sile -- golova.

     Znachit,  vovse ne mogushchestvu CHuzhaka podchinyalis' kromeshniki, prosto znal
on zavetnye  slova,  vyzyvayushchie  ih  iz-za kraya nevedomogo. U  menya na  dushe
polegchalo. Vse-taki ne sputalsya nash vedun s prisluzhnikami CHernoboga. Slaven,
dogadavshis' o chem-to, potreboval:
     -- Daj koshel'!
     Iz lyubopytstva ya tozhe zaglyanul vnutr' toshchego koshel'ka.  Kak obychno, tam
pobleskivala odna monetka. Lyad ego znaet,  otkuda umudrilsya  vedun dobyt' tu
kuchu zolota, chto otdal hozyajke.
     -- Ne preumen'shitsya  da ne preumnozhitsya! -- neozhidanno zayavil Slaven i,
zametiv moe  nedoumenie,  poyasnil, provodya pal'cem po polustertoj vitievatoj
nadpisi: -- Zdes' tak napisano...
     --  Vot  pochemu v  nem  vsegda odna  moneta!  --  dogadalsya  Medved' i,
dovol'nyj svoim  otkrytiem, zaulybalsya  vedunu. -- A ya uzh boyalsya, ne ograbil
li ty kogo.
     -- Znachit, vse te veshchi, chto ty prines, -- zavorozhennye?
     -- Verno.
     -- Kem?
     -- Ne znayu.
     -- A gde ty ih vzyal?
     --  U starika  slepogo kupil.  On vek po  svetu  hodil  s etoj sumoj na
pleche,  i nevdomek emu bylo, kogo za  spinoj  nosit. A koshel' on s potajnogo
mesta vykopal. Monetku tam na chernyj den' bereg.
     Slaven povertel v rukah koshel' i protyanul ego CHuzhaku:
     -- Veshchi tebe  pod stat'.  Vygodnyj ty  obmen sovershil.  Tri kuny  takih
veshchej ne stoyat.
     -- Slepoj inache  dumal. -- CHuzhak ne toropilsya vzyat' koshel'. --  A  tebe
koli oni nravyatsya, tak beri. Mne oni ni k chemu.
     -- Net, -- otvetil Slaven, i  ya obradovalsya. Ne hotelos' videt'  u nego
eti dikoviny. Opasny byli oni, kak opasny byli i ih nevedomye sozdateli. Kto
znaet, vdrug yavyatsya oni odnazhdy da potrebuyut obratno svoi tvoreniya? A to eshche
i nakazhut za to, chto vladet' imi  osmelilsya.  Net, ne dlya  prostogo cheloveka
vse eto...
     -- Derzhi! -- Vedun prinyal koshel' i lovko perekinul ego Belyane.
     Ta, ne soobraziv, pojmala, a zatem, vzvizgnuv, otbrosila v storonu.
     -- Podnimi. -- Golos u veduna stal strogim. -- Ne tebe gnushat'sya takogo
podarka. Kupish' odezhdu.
     Glotaya slezy, Belyana vypolnila ego  prikaz.  U Slavena zabegali zhelvaki
na skulah, no sterpel, nichego CHuzhaku ne  skazal,  a chtoby podderzhat'  devku,
podhvatil  na  plecho  zavorozhennuyu  sumu  i  podmignul  ej  --  mol,  nichego
strashnogo.
     Lis v neterpenii vertelsya u vyhoda. Kazalos', ego sovsem ne vstrevozhili
chudesa CHuzhaka.
     -- Poshli, chto li?
     --  Poshli, -- prosheptala  Belyana, opustiv golovu.  Tolkotnya  i  sueta v
torgovyh ryadah byla prezhnyaya.
     Dazhe huzhe. Poyavilis'  gonchary so svoimi kuvshinami i  ploshkami, medniki,
kozhemyaki,  bondari i  mnozhestvo  priezzhih  torgovcev  s raznymi  dikovinami.
Slaven dolgo pricenivalsya k mecham,  kachal ih  v ruke, krutil tak  i syak i, v
konce koncov, so vzdohom polozhil obratno:
     -- Druzhinnikami stanem -- budem mechi nosit', a poka mne rogatina bol'she
po serdcu.
     YA  tozhe privyk k  ne raz vyruchavshej  kose  da nebol'shomu toporiku i  ne
sobiralsya ih  menyat'. Zato tonkij, slovno zhalo,  nozh s trehgrannym lezviem i
iskusno kovannoj rukoyat'yu porazil moe voobrazhenie.
     -- Beri, -- nahvalival torgovec, -- kinzhal horosh. Harluzhnyj, cel'nyj --
hot' kamen' rezh'. A legkij! Da ty voz'mi, poderzhi na ruke-to...
     YA vzyal,  a  otdat'  uzhe  ne  smog.  Kinzhal  i vpravdu  byl  izumitelen.
Nastol'ko izumitelen, chto ya reshil  postupit'sya  gordynej  i, zabrav koshel' u
Belyany, vytryas torgovcu dve monety. Uzrev  den'gi,  on zaoral pushche prezhnego,
prizyvaya  obratit'  vnimanie  na   kop'ya  s   litymi  nakonechnikami,  krivye
basurmanskie sabli i shirokie rimskie  mechi.  Posle oruzhejnika otpravilis'  k
tkanyam i zhenskim bezdelushkam. Kak nikak, a priodet'sya Belyane ne meshalo. Da i
kucye  volosy  spryatat'. K  moemu udivleniyu,  obladaya  nesmetnym kolichestvom
deneg, ona vybrala skromnyj  letnik iz krasheniny, takoj zhe platok, sermyazhnyj
sernik  i k  nim  lozyanye  plenicy.  Na  ukrasheniya  smotrela  dolgo,  slovno
razmyshlyaya, skol'ko  smozhet unesti,  a vzyala  lish'  shejnoe,  krasnoe,  slovno
ryabinovye  grozd'ya,  ozherel'e  da  mednye  odincy  s  brasletami.  Devke  ne
terpelos' primerit' obnovu, i my pospeshili obratno. Tem pache chto vsya ploshchad'
gudela sluhami ob ubijstve varyaga.
     U  samoj izby Medved' priostanovilsya, razglyadyvaya  glinistuyu  zemlyu pod
nogami.
     -- CHto ne tak? -- nastorozhilsya Slaven.
     -- Poka nas ne bylo, zdes' mnogo  lyudej hodilo. Belyana, vyroniv pokupki
v gryaz', prizhala ruki k grudi i rvanulas' k dveryam.
     --  CHuzhak,  --  edva slyshno  vydohnul Slaven,  ustremlyayas' za nej. Menya
pronzilo nedobroe predchuvstvie. CHuzhak  ostavalsya odin,  bez svoej charodejnoj
sumy,  i  esli varyag,  pripomniv staroe,  vernulsya,  emu  prishlos'  nelegko.
Podtverzhdaya moi opaseniya, gluho zavorchal Medved'. Opasayas' uvidet' v gornice
iskalechennoe telo veduna, ya robko protisnulsya pod ego plechom.
     Na polu dejstvitel'no rasplastalis' dva bezdyhannyh tela. No ni rostom,
ni odezhdoj oni na CHuzhaka ne  pohodili. Sledov draki i krovi na polu ne bylo,
slovno neznakomcev vtashchili  syuda uzhe mertvymi. Lis poddel odnogo  iz nih pod
plecho i perevernul na spinu. Telo eshche ne okochenelo, a v osteklenevshih glazah
zastylo nedoumenie.
     -- Da eto zh tot, s ploshchadi. -- Slaven nagnulsya, zacepil mertvogo muzhika
za vorot rubahi. -- Tochno, u nego takaya podopleka byla, i lico pohozhe. YA eshche
udivlyalsya, chego emu ot nas nado. Sledil on za nami.
     -- Pohozhe, ne za  nami... -- Lis obvel  vzglyadom pustoe pomeshchenie. -- I
ne sledil, a momenta vyzhidal. CHtoby tiho bylo da bez vidokov.
     Belyana ostervenelo plyunula mertvecu v lico i vyrugalas'  tak, kak  nashi
devki nikogda b ne posmeli.  Uspokaivaya ee,  Slaven priobnyal hrupkie devich'i
plechi.
     -- Gde zhe CHuzhak?
     Kto  emu  mog  otvetit'?  Kto mne mog otvetit' --  kakie  posuly, kakaya
nevedomaya sila  uvela nashego veduna?  Ili sam ushel,  otnyav dve  chelovecheskie
zhizni? No kuda?
     Pod  polokom  razdalsya shoroh. Lis molniej  metnulsya na  zvuk, otdernul,
spolzayushchij do pola kraj polavochnika i, sunuv pod nego ruku, diko vzvyl. Brat
pospeshil emu na pomoshch', i vskore oni s velichajshim  trudom vyvolokli na  svet
bozhij devku-chernyavku.  Slovno  nazhravshayasya  valer'yanovogo kornya  koshka,  ona
rvala nogtyami i zubami  derzhashchie ee ruki. Glaza devki s perepugu byli plotno
zakryty, a razmetavshiesya po plecham volosy pridavali ej shodstvo s klikushej.
     YA znaval  beshenyh devok i kak ih ugomonit' -- tozhe  znal. Razmahnuvshis'
sil'no,  naotmash'  udaril  ee po  shcheke.  Golova  chernyavki  dernulas',  glaza
raspahnulis',  i, vnezapno  osev  na stolec, ona  gor'ko razrydalas'. Belyana
opustilas'  vozle nee  na koleni, laskovo zapravila  pod berestyanoj kokoshnik
rastrepannuyu  kosu.  Devica  snachala  otvodila  ee  ruki, otvorachivalas'  ot
voproshayushchih glaz, a potom, slovno  pochuyav rodnuyu, istoskovavshuyusya po teplu i
laske  dushu,  prizhalas'   k  Belyane,   zahodyas'  zhalkimi  vshlipami.  Slaven
podtolknul menya vpered, i, starayas' govorit' kak mozhno myagche, ya sprosil:
     --  Skazhi,  krasavica, chto zdes'  sluchilos'? Devushka  vskinula  na menya
krasnye pripuhshie  glaza,  i vdrug  ya  ponyal,  chto  ona sovsem  eshche devochka.
Ispugannyj  i ochen' odinokij  rebenok, kotoromu prishlos' uvidet' to,  chego i
vzroslomu ne pod silu vydyuzhit'.
     V  grudi   zastonalo,  slovno  trava-baranec  prorosla  vnutri.  Brosiv
pospeshnyj  vzglyad na Slavena, ona  srazu priznala  v  nem  starshego i, pryacha
slezy, bystro-bystro zataratorila:
     -- Prosti, narochityj. Ispugalas' ya ochen', potomu i pryatalas'...
     -- Da ty ne speshi, ugomonis'. Rasskazhi tol'ko, chto videla.
     Devchonka sglotnula slezy, postaralas' govorit' spokojno:
     -- Menya hozyajka prislala.  Vse znayut -- dralis' zdes', vot ona i velela
mne pribrat'  da pomyt' vse. YA idti  ne hotela, boyalas' cheloveka  strashnogo,
togo, chto v  ohaben' pryachetsya, no ona vygnat' grozilas', i ya poshla.  V senyah
pribrala, rogozhki razlozhila,  utvar' na mesto postavila, a v gornicu vhodit'
poboyalas'.  Stoyu, ne znayu, kak dal'she byt'  -- to li obratno s krivdoj idti,
to li strah poborot'  i rabotu  dodelat', kak dver'  otvorilas' i koldun vash
vyshel. Posmotrel na menya, zasmeyalsya i govorit: "Idi, ne bojsya,  huda tebe ne
sdelayu,  no pomni:  koli pridut  ko mne,  begi so vseh  nog. Ne sleduet tebe
slyshat' nashi razgovory".
     Delat' nechego, voshla ya. Stol'cy na mesto stavlyu, naokonniki postilayu, a
on, tochno voron na suku, sidit i molchit, tol'ko palkoj svoej ob pol  tyukaet.
Stukal,  stukal  i  vdrug  kak  zakrichit:  "Uhodi,  devka!  Begi!" YA  v seni
vyskochila, a oni uzhe na poroge stoyat -- v vysokih shapkah, bogatyh korznyah da
chadygah tureckih. Mechi  na zolotyh poyasah kachayutsya. Ladnye  oba, krasivye, a
pri  nih holopy. Tozhe dvoe. Vrode boyat'sya mne bylo nechego, a vse  zhe ispoloh
menya vzyal. SHmygnula obratno da  i zabilas' pod lavku.  Oni menya ne zametili,
podoshli k koldunu vashemu, poklonilis' emu v poyas i  kak nachali govorit'! YA s
perepugu  i ponyat' nichego  ne  smogla, pomnyu tol'ko, o Knyaze nashem, Meslave,
govorili  i o  konunge varyazhskom, Ryurike, tozhe. Kazhetsya, ubezhdali ego k moryu
idti, lad'i, mol, ego zhdut kakie-to, a on vse o Knyaze tverdil, otkazyvalsya.
     Devchushka pomorshchilas', vspominaya, gryaznye bosye pal'chiki vylezli  iz-pod
podola, poterlis' drug o druga, tochno ozyabshie shchenki.
     --  Stranno  on  govoril. Mol,  stanu  Knyazem, sam  reshu,  kak  byt'. YA
udivilas' dazhe, a mozhet, prosto ponyala ne tak. V obshchem, ne shel on. Togda eti
dvoe shapki ozem' brosili, a  holopy ih na kolduna kinulis'. Ne vedayu, chto on
sdelal, a tol'ko  podojti k nemu oni  ne smogli. Tolklis' na  meste, tochno v
kamen' bilis'. Togda odin iz prishlyh snova stal ugovarivat'.  Da slova takie
govoril neponyatnye, chto tol'ko charodeyam vedomy. A  potom zagremelo vokrug, i
potashchili menya  ch'i-to ruki  naruzhu,  a  ya chuyala, koli damsya --  umru,  vot i
uperlas', kak mogla. Potom otpustilo, vse stihlo, a zatem i vy prishli.
     Devochka zamolchala.
     -- Vse? -- Slaven dazhe prisel pered chernyavkoj.
     -- Vse, -- podtverdila ona.
     -- A kuda eti prishlye kolduna nashego pojti ugovarivali?
     Devochka pomorgala, podumala i nakonec vymolvila:
     -- Slyshala ya pro Davet', a tochno ne upomnyu. Strashno bylo ochen'.
     Belyana brosila na Slavena unichtozhayushchij vzglyad,  i on pokorno otoshel  ot
devchonki.  U  menya golova shla krugom ot uslyshannogo. Vyhodit, komu-to sil'no
nash vedun nuzhen. Tol'ko znat' by, komu. Verno, ne prostomu lyudu. O  Knyaze da
o  Ryurike rech'  shla, znachit, im on i ponadobilsya.  K Meslavu  on sam speshil,
poluchaetsya,  varyagi ego pohitili. Pravda,  nastorazhivali  ego slova --  "sam
Knyazem stanu".  Neuzhto on protiv Meslava durnoe zamyslil, vozzhelal  s tverdi
zemnoj yasnym sokolom vzletet'? A koli tak, to mog i Meslav veshchim okom izmenu
uzret' da prizvat' vinovnogo dlya suda...
     -- Skazhi, devon'ka,  a prishlye iz sloven ili varyagi? --  Lis slovno moi
mysli uslyshal.
     -- Narochitye, iz Ladogi, -- otozvalas' devochka. -- Slovene.
     Menya peredernulo. Pohozhe, sbyvalis' hudshie moi opaseniya. Tut eshche i rech'
Zmeya  pripomnilas' o nevedomom koldune, kotoryj smert' neset Knyazyu. Ne CHuzhak
li to nash?
     -- A ya ego iskat' pojdu. -- Medved' gromyhnul o stol tyazheloj dlan'yu. --
Pokuda ne syshchu, nikakim navetam ne poveryu.
     --  I ya.  --  Belyana,  gordo  vypryamivshis',  vstala  u  ego  plecha. |h,
prisushilo devku k vedunu!
     -- I ya, -- skazal neprivychno ugryumo Lis. -- On mne zhizn' spas. A sejchas
ne po svoej vole ushel. Nekomu emu pomoch', krome nas.
     Vot,  podumal  ya,  zachem  vedun o  nas  peksya.  CHuyal,  chto  v  dolgu ne
ostanemsya, zhizn'yu za zhizn' rasplatimsya. Hiter...
     -- CHem zhe ty emu pomozhesh', koli vsya ego sila nichego podelat' ne smogla?
     --  A  mozhet,  i  nevelika  ona, sila  ego...  -- zadumchivo probormotal
Slaven. -- Esli podumat', on i ne  vorozhil tolkom. Govoril slova koldovskie,
tak to i ty, koli  znat' budesh',  skazat' sumeesh', a kak Snovidica, s bogami
ne  besedoval  i pogodoj  ne poveleval,  kak Oblakoprogonniki,  i v zverya ne
perekidyvalsya... A zagovory raznye ot materi mog slyshat', chaj, ne gluhoj.
     --  Mozhet, i tak, --  soglasilsya ya, -- tol'ko zachem on takim ohotnikam,
kak Meslav i Ryurik, togda ponadobilsya?
     -- A ob etom my ego samogo sprosim, esli otyshchem.
     -- Gde  otyshchem? -- privel  ya poslednij dovod. Belyana chut' ne ispepelila
menya zlym  vzglyadom,  Medved' hmuro  ustavilsya v  pol,  a Lis  unylo pokachal
golovoj.
     -- Dlya nachala v Daveti,  a tam vidno  budet,  --  ne rasteryalsya Slaven.
Sporit'  ne imelo smysla. Vse oni slovno sgovorilis' najti veduna, i ya, hot'
po-prezhnemu schital  eto  delo  beznadezhnym, sdalsya. V  konce goncov mne tozhe
est' za chto CHuzhaka otblagodarit'.



     Strannoe bylo eto mesto  -- Davet'. Kogda-to  davno zhili v nej  lyudi, a
zatem perebralis' v bogatuyu  gostyami i tovarami Pchevu, ostaviv bez prismotra
doma, polya i svyatye mesta. Pogovarivali, budto stonut  nochami v pustyh izbah
kikimory  i domovye  i, slovno zhelaya shagnut'  vsled  ushedshim lyudyam,  tyanetsya
vetvyami svyatoe  derevo,  a na  pogoste hodyat  belye blazni, vzyvaya  k rodnym
dusham. Mnogoe govorili o Daveti, no navernyaka ne znal nikto --  boyalis' lyudi
hodit' v zabroshennoe pechishche. Dazhe ohochie  do  vsego zagadochnogo mal'chishki ne
otvazhivalis'  projti  skvoz'  les,  vzobrat'sya  legkimi  nogami  na  holm  i
vzglyanut'  na  provalivshiesya  kryshi  pustogo sela.  Odno stranno -- nikto  v
Davet' ne  hodil, a doroga, vedushchaya k nej, okazalas' na redkost' raskatannoj
da utoptannoj. I  les  vokrug ne gromozdilsya zloveshchim zhivym  tynom,  a shumel
privetlivo, slovno odobryaya nash put'. Lis, pokosivshis'  na  bezoblachnoe nebo,
nedovol'no proburchal:
     -- Vot i ver' primetam!  S utra sobaka  hozyajskaya po  zemle  valyalas' i
kury oshchipyvalis', a na nebe -- ni oblachka.
     -- Ty radujsya, chto vedro storonoj proshlo, -- Medved' legon'ko podpihnul
brata vpered, -- da shagaj pobystree, a to my CHuzhaka vovek ne dogonim.
     -- I tak ne dogonim, -- povel plechom Lis, -- sledov-to na doroge net.
     Medved' potemnel licom, no uverennosti ne utratil:
     -- Dogonim.
     -- Vsegda oni takie?
     Ko  mne besshumno podoshla  Belyana  i, prinorovivshis'  k  shirokim  shagam,
pristroilas'  ryadom. V obychnoj odezhde ona stala neveroyatno krasivoj. Goluboj
plat skryval  korotkie  volosy,  a  glaza pod  nim svetilis' vlazhnoj manyashchej
glubinoj. YA i razgovarivat' s nej ne mog -- pochemu-to sryvalsya golos i frazy
poluchalis' grubye, neuklyuzhie, tochno doski-gorbyli.  Inogda  luchshe  smolchat',
chem glupost' smorozit'...
     Belyana, podozhdav nemnogo, usmehnulas' i vnov' sprosila:
     -- Kak schitaesh', dogonim veduna?
     -- Ne znayu, -- s trudom vydavil ya.
     Ona, nagnuvshis', na hodu sorvala s pridorogi travinku, pososala vlazhnuyu
myakot' puhlymi gubami i, zardevshis', poprosila:
     -- Rasskazhi mne o nem...
     Mne dovodilos' ispytyvat' bol',  no ee pros'ba  obozhgla strashno, slovno
kipyatkom  plesnuli  na  ranu.  Vse  vo  mne  vozmutilos',  a  vosprotivit'sya
glubokomu  devich'emu  golosu  ne  smog.  Prishlos'   rasskazyvat'.  Nachal  so
Snovidicy,  kak  vygnali ee  i kak vernulas' ona s rebenkom, a  zakonchil uzhe
Pchevoj. Poka perezhival  zanovo smert'  Hitreca i  shvatku s  oborotnyami,  ne
zametil,  kak spalo  napryazhenie  i  polilas'  rovnaya spokojnaya rech'.  Belyana
slushala vnimatel'no, ne  perebivaya. Vidno, krepko  zacepil ee vedun. Pri ego
imeni v  glazah u nee slovno malen'kie zvezdy zazhigalis'. Mne kazalos', esli
ej  o  CHuzhake  rasskazyvat',   ona   po  vode  projdet  --  ne  zametit,  i,
razozlivshis', ya neozhidanno zayavil:
     -- Teper' tvoya ochered'.
     -- CHto -- moya? -- ne ponyala ona.
     -- Rasskazyvaj, kto ty, kakogo  rodu, kak v Pchevu popala,  pochemu domoj
ne vorochaesh'sya...
     Myagkost'  s ee lica  tochno  vetrom  sdulo.  Sobolinye brovi soshlis'  na
perenosice, milye devich'i guby szhalis' zhestkoj liniej:
     -- A tebe zachem pro to znat'?
     -- Kak zachem? Vse zhe vmeste idem, odin hleb zhuem...
     YA  ozhidal,  chto  ona,  po  obyknoveniyu,  vskinet   gordo  podborodok  i
otpravitsya k Begunu  boltat' o  vsyakih pustyakah, no oshibsya. Tyazhelo vzdohnuv,
ona skazala:
     -- Ladno.  Ne vek zhe mne tait'sya. Net na mne  ni pozora, ni zlodejstva,
nechego i skryvat'.
     Stol'ko  bylo  v  ee golose pechali  i neizbyvnoj  toski, chto  pozhalel o
skazannom,  no  pozdno. Ona  stala govorit'  negromko, no tak,  chto,  slovno
nayavu,  ya  uvidel verv' na krutom beregu  reki  i ee,  razodetuyu v  naryadnye
odezhdy i stoyashchuyu po poyas v vode. A na melkovod'e tolpilis' ulybayushchiesya lyudi.
Vse smotreli na nee, a ona shla vse glubzhe i glubzhe, v reku, potomu  chto zhdal
ee velikij Dazhd'bog i  byla  ona izbrana  v zhertvu  k  ego svad'be s devicej
Zarennicej.  I vdrug  vynyrnul iz-za rechnogo povorota  vysokij nos varyazhskoj
lad'i.  Hlopnuli  vesla  o bereg,  i, tochno po shodnyam, posypalis' po nim na
bereg urmane. Da ne te, chto hodili  ran'she po  reke  s tovarami,  a inye, so
zlymi licami i ostrymi, gotovymi  k boyu  mechami. Nikto ne  ozhidal  podobnogo
koshchunstva, potomu  i  ne  soprotivlyalis'  pochti,  kogda  polilas'  na  travu
drevlyanskaya krov'. A prazdnik velikij stal velikoj pechal'yu.
     Pochemu  urmane napali, ona tak  i  ne  ponyala. Mozhet, ne znaya  obychaev,
reshili,  budto sobravshiesya na beregu  lyudi  so zlymi myslyami ih podzhidayut, a
mozhet, pohod byl neudachen, vot i vymestili zlobu na maloj vervi, no ostavili
v  zhivyh iz vsej rodni lish'  ee da bratca  titeshnogo. Nadryvayushchegosya v krike
mal'chonku  varyagi tam i brosili, a  ee vytyanuli iz vody i s soboj vzyali. CHto
bylo  s  nej  v  plenu,  Belyana  govorit'  ne zahotela,  a  lish'  povtoryala:
"Nenavizhu, nenavizhu, nenavizhu..." -- budto klyatvu sheptala.
     Mne stalo strashno. Byli i u menya  vragi,  no ee nenavist' uzhasala.  CHto
nuzhno sotvorit' s zhenshchinoj, chtoby ona nauchilas' tak nenavidet'?!
     Belyana zakonchila sheptat', pomotala golovoj, slovno  otgonyaya videnie,  i
povela  rech'  dal'she. Kogda ee  privezli  v  Novyj  Gorod, ona  smenila  uzhe
mnozhestvo  hozyaev.  Ee  ohotno obmenivali na  oruzhie i tovary  --  uzh bol'no
stroptiva da  zla byla devka. Poslednij hozyain,  privezya ee  v Pchevu,  reshil
vybit' drevlyanskij duh plet'yu. Da tol'ko ne ozhidal nas vstretit'...
     Posle ee rasskaza stalo yasno, pochemu  ona ne zhelaet vozvrashchat'sya domoj.
Vse  znali  --  podmyav pod  sebya  drevlyanskie  plemena,  varyagi narekli sebya
Knyaz'yami i seli pravit' v  Kieve.  Dazhe v  Pribolot'e  slyshali  ih  imena --
Askol'd i Dir...
     YA dazhe ne znal, chto ej skazat', kak vyrazit' smyatenie i  bol', gryzushchie
iznutri, kogda uslyshal vostorzhennyj vopl' Lisa:
     -- Vernye primety! Vernye!
     CHut' li ne vsluh vozblagodariv bogov za stol' schastlivoe  izbavlenie ot
bespoleznyh slov sochuvstviya, ya kriknul Lisu:
     -- CHto sluchilos'?
     -- Dozhd'! -- On ukazal pal'cem na polzushchuyu po  kronam derev'ev tuchu. Na
ego hitroj fizionomii plavala dovol'naya ulybka. Menya dozhd' vovse ne radoval.
Vo-pervyh,  nam  eshche nuzhno bylo  dovol'no daleko idti, chto  posuhu legche,  a
vo-vtoryh, podstavlyat' spinu holodnym struyam  i pri etom znat', chto sushit'sya
pridetsya neskoro, tozhe ne hotelos'.
     -- CHemu zh ty raduesh'sya, dubina? -- bezzlobno  pointeresovalsya ya u Lisa,
no otvetil Begun:
     -- Sporili my s nim. On vyigral, vot i skachet, slovno nedoenaya koza.
     Belyana  za  moej spinoj zvonko rassmeyalas'. U  menya  slovno gruz upal s
dushi.  Mahnuv ostal'nym i  krepko  uhvativ  ee  za  ruku, ya pobezhal  vpered,
starayas'  derzhat'sya bliz navisayushchih vetok, poskol'ku redkie ostorozhnye kapli
uzhe padali na nepokrytye  golovy. Kogda les  konchilsya, vse  uzhe  promokli do
nitki, a tuchi nad nami po-prezhnemu  vyzrevali  temnym  gnevom.  Probezhav eshche
nemnogo po izrytomu kabanami  polyu, ya nyrnul v  kakoj-to uzkij i temnyj laz.
Nogi utratili oporu, i, ceplyayas' za  nevidimye v temnote korni,  ya pokatilsya
vniz. Za mnoj ostal'nye. Belyana izo vseh sil prizhalas'  ko mne, i vnezapno ya
pozhelal kak mozhno dol'she katit'sya v propast', vdyhaya medovyj zapah ee kozhi i
oshchushchaya priyatnoe teplo ee tela.
     Blazhenstvo  isparilos',  kogda  padenie  zakonchilos'  i  ruhnul  sverhu
tyazhelyj, slovno derevo-stoletka, Medved'.
     Lis  osvoilsya  pervym.  Prinyuhavshis',  on  popolz  kuda-to  v  temnotu,
staratel'no shchupaya zemlyu vperedi sebya.
     -- Da  zdes' lyudi zhili!  -- gromko  udivilsya i, uzhe ne opasayas', bystro
zasharil rukami: -- Vot kamenka... i polok... Vot...
     CHto-to  pisknulo,  metnulos'  mimo,  obdav  shcheku  teplym  mehom. Belyana
zakrichala. Smeyas'  nad  ee  strahami,  nebo  vspyhnulo,  vsporotoe  ognennoj
streloj Peruna,  rashohotalos'  zloveshche. Bliki nemnogo osvetili ukryvshuyu nas
noru. Lis  byl prav. Zdes'  kogda-to  zhili  lyudi. Svet  vyhvatil  iz temnoty
grubyj  polok  i yamu, oblozhennuyu  kamnyami.  V zemlyanoj stene byli vydolbleny
uglubleniya,  gde  valyalos' kresalo i glinyanaya kruglaya ploshka. Lis  sunulsya v
ploshku i nedovol'no zashipel:
     -- ZHir kakoj-to...
     Belyana, otstraniv menya, prignulas' i podoshla k  Lisu.  Ponyuhav  ploshku,
ona, umelo chirknuv kresalom o kamenku, vysekla snop iskr. Rugnulas'  i vnov'
ozarila pomeshchenie ogon'kami. Na  chetvertyj ili pyatyj raz ej udalos'  pojmat'
na letu  pylayushchuyu iskorku. Ugodiv  v  ploshku, iskra zagasla, ispuskaya slabyj
dymok, a zatem, medlenno, slovno prosypayas', zamercala tihim ogon'kom.
     -- Svetec s konoplyanym maslom,  --  poyasnila Belyana. -- Stranno tol'ko,
chto krysy na maslo ne pol'stilis'...
     Slabye bliki zaprygali na nashih licah.
     -- Horosho by i drovishek suhih, -- mechtatel'no protyanul Medved'.
     -- A  perinu puhovuyu ne  nadobno? --  fyrknul Lis i, nemedlenno poluchiv
zatreshchinu, vozmutilsya: -- Za chto?!
     -- Uvazhaj starshih, -- nazidatel'no  proiznes Medved', vyzvav  u  Belyany
veseluyu ulybku.
     YA  smotrel  na  ee mokroe posle dozhdya lico  i  udivlyalsya,  do  chego ona
otlichalas' ot  nashih izlaskannyh vnimaniem da  zabotoj devok. Lyubaya  iz nih,
kaby ochutilas' v polutemnoj zemlyanke s neznakomymi parnyami da eshche i v grozu,
nachala by  rydat',  vzyvaya  k bogam, ili,  zabivshis' v  ugol, molcha  glotala
slezy, a Belyana -- smeyalas'!
     --  Ts-s-s...  -- Begun, sidevshij blizhe vseh  k  vlazne,  nastorozhilsya,
uslyshav  chto-to, i vysunulsya naruzhu.  Mgnovenno  vse stihli, vspomniv, zachem
yavilis' v Davet' i chto o nej slyshali.
     --  CHto   tam?  --  Lis   pridvinulsya  k   Begunu,  no  tot,  prodolzhaya
vsmatrivat'sya v sverkayushchij liven', tol'ko pokachal golovoj:
     -- Ne znayu. Pomereshchilos', budto krichal kto-to. Verno, groza...
     -- A esli ne groza? -- Medved' popolz k svetlomu otverstiyu.
     --  Kuda! Sidi, durak, vse odno nichego v takoj dozhd' ne uvidish'. -- Lis
potyanul brata za ruku, no, ostervenelo rvanuvshis', tot vesko skazal:
     -- Kogda ty pomiral, tozhe dozhd' shel...
     Mne ne hotelos' otpuskat' Medvedya odnogo, tem  bolee chto  Lis byl prav,
odnako, sudya po golosu,  on tverdo reshil  vyyasnit',  chto poslyshalos' Begunu.
Peresilivaya len', ya nachal podnimat'sya:
     -- Pogodi, ya s toboj.
     Nepogoda, razbushevavshis', hlestnula v lico ostrymi struyami. Obernulsya k
ostavlennoj nami zemlyanke i uglyadel vylezayushchuyu iz nee golovu Lisa.
     -- Ty kuda?!
     --  Za  bratom, -- ogryznulsya on i, vypryamivshis',  vstal ryadom.  Za nim
bodro vypolz Begun.
     -- YA hot' pokazhu,  otkuda krichali, -- nachal opravdyvat'sya on,  chuvstvuya
na sebe moj vzglyad.
     -- A ya odna boyus', -- sovrala, prisoedinyayas' k nam, Belyana.
     Veter sryval  s plech  odezhdu, i dazhe  ne  verilos', chto sovsem  nedavno
svetilo  solnce i nezhnaya utrennyaya prohlada gladila  po  shchekam. Vglyadyvayas' v
kazhdyj bugorok, my prochesyvali zabroshennoe pechishche. Zemlyanok na pervyj vzglyad
bylo  nemnogo,   pyat'-shest',  ne   bol'she,  i   vyglyadeli   oni   zarosshimi,
bezzhiznennymi.
     YA uzhe nachal uveryat'sya,  chto krik Begunu pomereshchilsya,  kogda iz dyry pod
moimi nogami  donessya edva slyshnyj  ston. Ne verya svoim usham,  ya prignulsya i
yavstvenno  uslyshal  idushchie iz-pod  zemli zhalobnye nevnyatnye vshlipy. Zametiv
neladnoe,  ko mne  prisoedinilis'  ostal'nye. Lis,  opustivshis'  na  koleni,
potyanul nosom vozduh i zayavil:
     -- Zemlej pahnet da dymom, a bol'she nichem.
     YA emu, konechno, veril, no stony pod nogami ne prekrashchalis', i ya reshil:
     -- Polezu  --  glyanu. Medved', priderzhivaj  menya za verevku  i zapomni:
esli dernu dva raza -- spuskajsya, a esli odin -- tyani menya naverh.
     -- Mozhet, ne nado? -- Belyana ozabochenno zaglyanula  mne v glaza. Strujki
dozhdya sbegali  po ee mokrym  shchekam, otchego  kazalos',  budto ona  plachet. --
Mozhet, prosto pokrichat', pozvat'?
     -- My-to ego ele slyshim, a on nas, za dozhdem, i vovse ne uslyshit.
     YA  provel  pal'cem po ee okruglomu podborodku i,  otvernuvshis', obmotal
sebya pen'koj. Poslednee,  chto videl,  spuskayas', byli  nogi  moih vervnikov,
mokrye, zalyapannye gryaz'yu  i  slovno  vrosshie  v  zemlyu.  Neozhidanno  prishlo
ponimanie: chto by ni  sluchilos'  bez menya,  oni  ne sojdut  s  mesta.  Novoe
chuvstvo pridalo uverennosti, i ya besstrashno opustilsya v temnotu zemlyanki.
     K  moemu udivleniyu,  vnutri okazalos'  teplo  i suho.  Kamenka ispravno
topilas',  a  vozle nee,  skryuchivshis',  sidel  chelovek v  ohabne  i  zhalobno
postanyval.
     -- CHuzhak,  -- okliknul ya skorchennuyu figuru. Ona ne shevel'nulas'. Mozhet,
ne slyshit?
     -- CHuzhak!
     CHelovek  nelovko  povernulsya ko mne.  Polovinu lica skryval kapyushon, no
guby neuverenno ulybnulis' i ston prervalsya.
     -- CHuzhak! -- obradovalsya ya. -- A my uzh dumali...
     Moya  rech' oborvalas'  na  poluslove.  CHelovek  otkinul kapyushon,  otkryv
smorshchennoe  starcheskoe lico. Smeyushchayasya dryahlaya  staruha,  postukivaya klyukoj,
nespeshno dvinulas' ko mne, shamkaya bezzubym rtom:
     -- Synochek... Nashla ya tebya... Nashla... A lyudi zlye govorili, budto umer
ty... -- Ona ponizila golos i, priblizivshis' pochti vplotnuyu,  zasheptala:  --
Govorili dazhe, budto ya sama tebya ubila... Zlye...
     I pisklyavo zasmeyalas'.
     Mne tol'ko ne hvatalo vyslushivat' boltovnyu poloumnoj staruhi da eshche  po
vsemu -- detoubijcy! YA shagnul nazad. Cepkie  starushech'i pal'cy vpilis' v moj
rukav:
     -- |-e-e, net... YA nashla tebya... Teper' ne pushchu...
     Pytayas'  osvobodit'sya, ya sil'no  dernul  ruku  k  sebe, no  ne  sdvinul
staruhu s mesta. Zato ona  medlenno, no verno  podtyagivala moe lico k svoemu
durno pahnushchemu  rtu,  budto s®est' sobiralas'.  Ponyav,  chto  v  odinochku ne
spravit'sya, ya dvazhdy dernul verevku. Sverhu, vmeste s kom'yami vlazhnoj zemli,
shlepnulsya Medved'. Migom  soobraziv,  v  chem  delo, on lovko  obhvatil babku
szadi i udivlenno zametil, uderzhivaya tshchedushnoe s vidu staruhino telo:
     -- Sil'na babka!
     Mne   udalos'  razognut'  krepkie,  kak  kogti   hishchnoj  pticy,  pal'cy
neznakomki i osvobodit'sya.  Oshchutiv v rukah pustotu, ona dernulas',  zavopila
istoshno:
     -- Synochek! Synochek! Vernis'!
     I  vdrug zashlas'  nechelovecheskimi hripami. Medved', opeshiv,  postaralsya
chto-to vtolkovat' ej,  no, ohvachennaya svoim mnimym gorem, staruha, nichego ne
slushaya, zavyvala, hripela i neestestvenno vyvorachivala sheyu v popytke ukusit'
ego.
     Privlechennye ee  voplyami, v zemlyanku spustilis' ostal'nye. Belyana, edva
glyanuv  na bezobrazno  smorshchennoe lico staruhi, zazhala rot rukami, sderzhivaya
krik.
     -- Ty ee znaesh'? -- YA nadeyalsya hot' nemnogo proyasnit' situaciyu.
     Belyana molcha zakivala, prodolzhaya ispuganno pyalit'sya na babku.
     -- Da kto zhe ona?!
     Devushka  nakonec  otlepila  ladoni  ot  gub  i zharko,  slovno  opasayas'
chego-to, zasheptala:
     -- |to Baska, man'ya. Ee vse drevlyane znayut. Ona strashnoe delo sotvorila
-- syna ubila. Ne sluchajno,  a po zlomu umyslu. U nee v lesu  mesta potajnye
imelis', kuda  bogatstvo  svoe  zakapyvala, a  mal'chonka  sduru  podsmotrel.
Zastala  ona ego kak-to  raz vozle  svoego zolotnika i ubila, chtob nikomu ne
rasskazyval, a telo ryadom s sokrovishchami zaryla. Domoj vernulas' i k nochi voj
podnyala, stala volos'ya  na  sebe rvat'. Mol, propal  synok,  iskat' nadobno.
Ves' lyud na poiski podnyali, da tak i ne nashli. A  pod konec  sechenya Zemlyanaya
Koshka na  tom  meste vertet'sya stala  i vyt' zhutkim  golosom. Zemlyanaya Koshka
klad  nechistyj  sterech'   ne  stanet,  no  brosit'  tozhe  ne  mozhet,  vot  i
krichala-plakala.  Stali  v  tom  meste kopat' i nashli  mal'chishku. A Koshka na
Basku brosilas', i  stalo  vsem yasno,  kto  klad oskvernil i k ubijstvu ruku
prilozhil.  Muzhiki ee derev'yami razorvat'  hoteli, no veshchun'ya  povelela zhivoj
ostavit' i  privela otkuda-to  starika  dryahlogo,  s borodoj do zemli. On na
Basku poglyadel i govorit: "Znachit,  synka  najti hochesh'?" A ona,  upryamaya, v
zlodejstve ne  priznaetsya. "Hochu", -- govorit. Kudesnik v zatylke pochesal  i
reshil: "Nu, koli zhelaesh',  bud' po-tvoemu.  Ishchi  syna,  i pokuda ne najdesh',
byt' tebe bessmertnoj man'ej..."  Skazal  i propal. A kak  on  ischez,  Basku
razvyazali i otpustili. Ona, slovno oglashennaya, v les pobezhala, na hodu klyuku
shvatila i  vse  prichitala: "Synochek moj, synochek..."  Tak i ubezhala sovsem.
YA-to dumala, ee zveri sozhrali, da, vidno, i oni eyu brezguyut.
     Begun nedoverchivo oboshel vokrug pritihshej staruhi, pomorshchilsya. V glazah
nashej  plennicy  poyavilos'  osmyslennoe  vyrazhenie,  i,  plyuyas' slyunoj,  ona
zakrichala:
     -- Vresh'!  Vse  vresh', zlydnya! Est'  lyudi dobrye!  Oni znayut,  gde  moj
synochek! Oni menya pozovut! U charodeya  proklyatogo tajnu-to  pro moego synochka
vypytayut i mne skazhut! A ty -- zlydnya merzkaya! T'fu!
     -- Pogodi-ka, -- zainteresovalsya Lis. -- CHto za lyudi, chto za charodej? O
kom ty boltaesh'?
     Man'ya hitro pokachala pal'cem pered ego glazami:
     --  Bogatye  lyudi,  sil'nye...  Nauzy  u  nih  ot  vsyakogo  charodejstva
zagovorennye... Veleli mne molchat' o tom, a to pro synochka ne rasskazhut... A
kogda ushli oni, ya k charodeyu-to podobralas'. -- Ona merzko  hihiknula. --  On
ne hotel otvechat'... Ne hotel... Belyana ottolknula Lisa:
     -- Govori, tvar', gde koldun?!
     Staruha, vidya napisannuyu na ee lice muku, razveselilas':
     -- Ishchi ego... Ishchi... Man'ej stanesh'!
     A potom, slovno vspomniv, opyat' zhalobno zaprichitala, prizyvaya syna.
     -- Bol'she  ot nee nichego ne dob'esh'sya.  -- Lis otstupil k ognyu, prisel,
obogrevayas'. -- Da otpusti ty ee!
     On mahnul rukoj, i Medved' razzhal krepkie ob®yatiya. Prodolzhaya bormotat',
man'ya vyskol'znula v dozhd', sovershenno zabyv o nas.
     -- Zato, -- pospeshil uteshit' Belyanu Begun, -- my teper' navernyaka znaem
-- CHuzhak gde-to ryadom.
     -- Posle vstrechi s man'ej kolduny  ne vyzhivayut. -- Belyana prisela vozle
Lisa, tozhe  potyanula k ognyu blednye ruki, pokrytye pupyryshkami gusinoj kozhi.
Teper' po ee shchekam katilis' nastoyashchie slezy. -- Man'i schitayut,  budto vernyj
sposob najti ubitogo eyu rebenka,  eto doprosit'  kolduna.  A v doprosah  oni
mastericy. Te lyudi, chto CHuzhaka pohitili, narochno man'e na nego ukazali. Poka
on v mucheniyah umiraet, oni uzhe daleko ujdut.
     -- Nauzy protiv charodejstva... -- Begun pokachal  golovoj. -- Vot pochemu
CHuzhaku s nimi bylo ne spravit'sya...
     -- Vy kak hotite, a ya iskat' pojdu, -- reshil  Medved' i, poka  nikto ne
uspel ego ostanovit', polez naruzhu.
     -- Opyat'...  -- hmyknul Lis, ustremlyayas' za bratom. Teper' my ne prosto
prislushivalis' k zvukam, a uzhe  isprobovannym  sposobom spuskalis'  v kazhduyu
noru,  sharili po  temnote  rukami, raspugivaya  nevidimyh pushistyh  zver'kov,
pohozhih na krys, i zvali, zvali, zvali...
     Nashla veduna Belyana. YA ne zametil, kak, otstav ot nas, ona prolezla pod
narosshij nad odnim iz vlaznej kust,  i vdrug uslyshal gromkij otchayannyj krik.
Tak  golosyat  baby  po  pokojniku,  i  serdce  u  menya   szhalos'   v  durnom
predchuvstvii. Men'she vsego na svete zhelal ya  videt'  CHuzhaka mertvym,  odnako
nogi poslushno ponesli menya k Belyane.
     Posredi  zemlyanki,  kuda  ona zabralas', bylo  vkopano  tolstoe brevno.
Privalivshis'  k  nemu  spinoj, sidel CHuzhak. Ego izodrannyj v kloch'ya  ohaben'
valyalsya v  uglu,  glaza  skryvalis'  za rassypavshimisya  v besporyadke  sedymi
pryadyami, a golova bezzhiznenno  sveshivalas' na grud'. Ruki CHuzhaka byli plotno
prikrucheny  k stolbu,  slovno  obnimaya ego  szadi. Plechi i grud'  raschertili
tonkie  rvanye rany, tochno  gromadnaya  koshka  rvala  ego  telo. Kapli krovi,
vypolzaya iz nih,  skatyvalis' na uzhe namokshij poyas,  podderzhivayushchij holshchovye
shtany. Lis, pospeshno vynuv nozh, lovko nachal rezat' verevki, styagivayushchie ruki
veduna, a  Belyana, sglatyvaya slezy,  otkinula s ego lica beluyu pryad' i nezhno
provela  ladon'yu po  zakrytym  glazam.  Ot  ee  prikosnoveniya resnicy veduna
zatrepetali, i veki medlenno, s trudom podnyalis'.
     -- ZHivoj! -- zakrichal  ya i bol'she nichego ne uspel skazat', potomu chto v
glubokoj  sineve CHuzhakovyh glaz raznocvetnymi ognyami  polyhalo bezumie. Menya
obzheg  nevedomyj  bezrassudnyj gnev  na  teh,  kto  posmel sovershit' takoe s
vedunom. Zatem gnev, razgorayas', perekinulsya na stoyashchih ryadom lyudej, na ves'
etot zhestokij i bessmyslennyj mir. Teper' ne v glazah veduna  polyhal pozhar,
a moya dusha, ob®yataya  plamenem,  trebovala krovi. Mnogo,  ochen' mnogo  krovi.
Ostatki razuma prikazyvali mne: begi, spasajsya, uhodi...
     No zhelanie ubivat' okazalos' sil'nee, i ruka  privychnym zhestom vytyanula
rogatinu. Slovno v durnom sne, ya uvidel pered soboj ozverevshee lico Medvedya.
Na ego gubah puzyrilas' pena, no ya ne boyalsya, znal -- moya yarost'  somnet ego
silu i kak vihr' ponesetsya nad ego brennymi ostankami. YA razmahnulsya...
     I  gnev  neozhidanno propal...  Mgnovenno, zagadochno,  kak i poyavilsya...
Nedoumenno  ya  ustavilsya  na  zanesennoe  dlya  udara  oruzhie.  Medved', stoya
naprotiv, vglyadyvalsya v menya, slovno vpervye uvidel.
     --  CHto  s  vami?! -- Lis  vklinilsya mezhdu  nami.  --  S chego  vy vdrug
scepilis'?
     On ne ponimal, kak my byli blizki k ubijstvu drug druga,  no obnaruzhiv,
chto vse oboshlos', nedovol'no zaburchal, opuskaya vnov' zakryvshego glaza veduna
na zemlyu:
     -- Slovno spyatili. Kinulis' drug na druzhku, tochno volki pri delezhe.
     --  |to on!!!  -- Belyana dogadalas', v chem delo, i bystro nabrosila  na
lico CHuzhaka  ego zhe rvanuyu srachicu. Molodec devka! No kakaya zhe sila v CHuzhake
gulyaet,  esli on  odnim vzglyadom mozhet porodit' smertnuyu  nenavist'?!  Takoj
vedun lyubomu Knyazyu nuzhen,  konechno koli tot  znaet, kak  s nim  sovladat', a
koli ne znaet, to vsemi sredstvami istrebit' ego postaraetsya.
     CHuzhak  zastonal, pripodnimayas', i Belyana obeimi  rukami podhvatila  ego
pod  spinu, no  sil vedunu ne hvatilo, i on opyat'  upal.  Lis  styanul s sebya
promokshuyu  ot  dozhdya  rubahu,  vyter  eyu  rany  CHuzhaka i  potyanulsya  bylo  k
prikrytomu licu, no ya ego ostanovil:
     -- Ne trogaj. Poka ne ubedimsya, chto  on v svoem ume, lico emu otkryvat'
ne budem. On sam opasalsya svoyu silu vo zlo primenit', potomu i pryatalsya.
     -- No..
     -- Ne no! Delaj, chto velyu, inache vsem huzhe budet.
     -- Ne budet, -- iz-pod pokryvshej lico tkani gluho, slovno iz-pod zemli,
donessya golos CHuzhaka. -- Teper' uzhe ne budet...



     Den'  podhodil  k koncu,  dozhd' tozhe  priutih,  i  v  pokinutoj  man'ej
zemlyanke, kuda my peretashchili CHuzhaka, bylo teplo i suho. V radostnoj sumatohe
ne  hotelos'  voroshit' otdalivshiesya hotya  by  na  vremya  somneniya  i strahi.
Potomu-to ni  u  kogo  ne povorachivalsya yazyk  sprosit' u veduna,  chto s  nim
proizoshlo  i  kto posmel  ostavit' ego  na rasterzanie  man'e.  Sam on  tozhe
molchal, lish' izredka kosya chut' pripodnyatymi k viskam glazami v  storonu ognya
i ravnodushno ulybayas' shutkam Lisa. Posle odnoj,  osobo udachnoj  ego vyhodki,
kogda ohotnik polnost'yu zavladel nashim vnimaniem, vedun ostorozhno,  starayas'
ne trevozhit' rany, podnyalsya i vyskol'znul v vechernij sumrak.
     -- Opyat' ushel! I  dazhe ne poblagodaril! --  vozmushchenno proshipel Lis emu
vsled.
     -- Budto ty blagodaril, kogda on nas vyruchal? Natura u nego takaya... --
Medved', tyazhelo vzdohnuv, podvinulsya k tepline.
     Slaven postoronilsya, ustupaya emu mesto, i ogorchenno pokachal golovoj:
     --  Verno,  natura u nego takaya... YA dazhe ne znayu, kak sprosit' ego obo
vsem...
     -- A nado li?  -- Belyana, ulybayas' ognyu v kamenke, mechtatel'no prikryla
glaza. -- Vse horosho, chto horosho konchaetsya. Ne stoit staroe voroshit'.
     -- Ne skazhi... Esli emu chto ugrozhaet, ne meshalo by o tom znat'.
     Vospol'zovavshis'  etim  sporom, ya nezametno vyshel za vedunom.  YA  ne to
chtoby  volnovalsya,  no  ostavlyat'  ego  odnogo  ne  hotelos'.  Vsyakoe  moglo
sluchit'sya.
     Nebo  eshche  osveshchalos'  luchami  uhodyashchego  na pokoj  solnca.  Pryachas'  v
verhushkah temno-zelenyh  staryh  sosen,  ono  ugrozhayushche  plamenelo  bagrovym
zarevom.  Kazalos',  budto  pritailsya  v  kronah  derev'ev zmej-lyubostaj  i,
razglyadev sred' devic odnu, krashe kotoroj ne  vidyval, rassypalsya  po vetvyam
ognennymi iskrami.  Znat'  by, kak zapechatlet' etu  krasotu, ne pozvolit' ej
propast'  bessledno, dat' i drugim na nee polyubovat'sya! YA vzdohnul. Mog  by,
konechno, pesnyu pridumat' o vlyubchivom zmee i krasavice-device, odnako slovami
vsego ne peredash'...
     Razmechtavshis', ya spotknulsya o broshennuyu prezhnimi hozyaevami sukovatku i,
shlepnuvshis'  na prizemistyj  kust  chertopoloha,  zametil  vyskol'znuvshuyu  iz
zemlyanki Belyanu. Trevozhno osmotrevshis', ona  legko  i uverenno poshla vpered,
vglyadyvayas' v temnye zarosli. Menya raspiralo lyubopytstvo, i,  chuvstvuya  sebya
nichem ne luchshe vora,  prignuvshis', ya  pospeshil za nej. Po kakim primetam ona
otyskala CHuzhaka, dlya menya ostalos' zagadkoj.
     On sidel na povalennoj  yablone  u kraya kopani i nablyudal za rezvyashchimisya
vodomerkami.
     -- CHuzhak! -- okliknula ego Belyana.
     Vedun   obernulsya,   otbleski  zahodyashchego  solnca  malen'kimi  kostrami
otrazilis' v ego glazah.
     -- CHuzhak, -- opyat' povtorila Belyana chuvstvennym golosom.
     Kak mnogoe mozhet vyrazit' zhenshchina odnim korotkim slovom! Sejchas v slove
etom slyshalas' strastnaya mol'ba, zhivotnyj prizyv i nezhnoe obeshchanie, no vedun
lish' vezhlivo sklonil seduyu golovu:
     -- CHego ty hochesh'?
     -- Ty  ved' znaesh'... Dazhe slepoj smog by uvidet' v moih glazah plamen'
drevnego  Uda. A ty  delaesh' vid,  chto ne zamechaesh'.  Pochemu? YA nedostatochno
krasiva ili, mozhet, slishkom prosta i  glupa dlya syna  bolotnoj koldun'i? Ili
ty preziraesh' menya? Ili tebya voobshche ne privlekayut zhenshchiny?
     Na kazhdyj ee vopros CHuzhak otricatel'no kachal golovoj, i nakonec  Belyana
ne vyderzhala:
     -- Ob®yasni zhe!
     -- CHto? CHto tvoe  lico nekrasivo, a tvoe telo  neprivlekatel'no? No eto
budet lozh'yu. Ty smela, umna,  krasiva, i tvoe proshloe  ne delaet  tebya huzhe,
ibo nastupivshee mgnovenie smetaet to, chto bylo pered nim, i  prinosit sovsem
inoj, chem prezhde, mir. Skazat', chto ya ne lyublyu tebya? No eto tozhe nepravda. YA
lyublyu tebya tak zhe,  kak lyublyu okruzhayushchie menya derev'ya, i  zemlyu, i teh, kogo
ty nazyvaesh' nezhit'yu, no takoj lyubvi tebe malo, a bol'shej ya ne mogu dat'.
     -- Ne mozhesh' -- mne? A drugoj -- smozhesh'?
     -- Net. Delo ne v tebe. Ty ne ponimaesh'...
     --  YA prekrasno ponimayu! -- Belyana sorvalas' na krik.  -- Konechno, delo
ne  vo  mne! V  tebe! Ty  mnish'  sebya luchshim,  no ty ne  sposoben dazhe vzyat'
predlozhivshuyu sebya zhenshchinu! Holodnyj i beschuvstvennyj, kak zhaba, ty nikogo ne
lyubish' i nikogda ne polyubish'!
     Ona perestala krichat' i, zakryv lico rukami, zaplakala, prichitaya:
     -- YA dura, dura...
     CHuzhak hladnokrovno otvernulsya ot rydayushchej devushki, opustil konec posoha
v kopan' i, raspugivaya vodomerok, obvel  po  vode  bol'shoj krug. Serebristaya
ryab'  pobezhala  k  ego nogam, zadiraya vverh tonkie grebeshki voln.  Teper'  ya
videl tol'ko  ego belye  volosy i  slyshal  golos, donosivshijsya tak tiho, kak
budto vedun delilsya sokrovennym:
     --  Vozmozhno,  ty  prava i  mne  ne dano poznat'  to unichtozhayushchee razum
chuvstvo,  kotoroe  mezh lyud'mi prinyato imenovat'  lyubov'yu,  no poslushaj  odnu
istoriyu. Ona vryad li uteshit tebya, no vse zhe... Kogda-to zdes' zhili lyudi. Oni
plakali i smeyalis', lyubili i nenavideli, leleyali mechty i vynashivali plany. U
nih bylo mnogo chuvstv, szhigayushchih ih dushi. Teper' ih net. Oni ushli i unesli s
soboj svoi chuvstva, i nichto ne napomnit sluchajnomu prohozhemu ni o nih samih,
ni,  tem bolee, o bushevavshih v nih  strastyah. No ostalas' derevnya. Doma, gde
mohnatye  sushchestva, skryvayas'  po temnym uglam, zhdut svoih hozyaev. Polya, gde
do  sih por v porubezhnoj polose stoyat termy,  sohranivshie zapah prinosimyh v
dar CHuru vin. Vot eta sotvorennaya rukami kopan', kotoruyu naselyayut uzhe novye,
nevedomye  ushedshim   lyudyam  zhil'cy.  I  sushchestvovanie  vsego  etogo  gorazdo
tainstvennee, prekrasnej i dolgovechnee, chem vse chuvstva chelovecheskoj dushi. S
godami  eto ocharovanie  zatmit vse  ostal'noe, i  sluchajno  natknuvshijsya  na
drevnee  poselenie chelovek blagogovejno vytashchit iz-pod zemli glinyanyj svetec
ili zakopchennye  kamni tepliny. Glyadya na nih, nash dalekij  potomok uvidit  i
pechishche, i  les, i  dazhe  lyudej, nekogda zhivshih  zdes'.  I togda v ego serdce
vojdet nastoyashchaya  lyubov'. Ne ta, chto greet tol'ko dvoih, a ta, chto sogrevaet
i sohranyaet vse, dazhe bogov.
     -- Ty govorish' gluposti. --  Belyana  vyterla glaza, no  ton po-prezhnemu
ostavalsya  zlym  i obizhennym.  -- Kogo  volnuyut ploshki  ili  syrye podzemnye
zhilishcha?   Kak  mozhno  sravnivat'  radost',   poslannuyu  Ladoj,   s   zhalkimi
vospominaniyami?
     -- Konechno, sravnivat' nel'zya. No i to, i drugoe imeyut pravo na  zhizn',
a my imeem pravo vybora.
     Belyana podsela k nemu na brevno:
     -- YA ne ponimayu, vedun.
     CHuzhak zasmeyalsya. YA vpervye uslyshal  v ego smehe ne ravnodushie, a myagkuyu
lasku.
     -- Tebe i ne nuzhno ponimat'. Dostatochno lish' verit'...
     -- Vo chto?
     -- Vo vse, chto hochesh'.
     -- |to glupo.
     -- Vozmozhno... -- CHuzhaku nadoel razgovor, i on, zamolchav, ustavilsya  na
vodu. Moya prizhataya k zemle ruka nachinala  potihon'ku  zatekat', i  ya  slegka
shevel'nulsya. Na bedu pod nej okazalas' mahon'kaya, no suhaya palochka, kotoraya,
slomavshis', oglushitel'no tresnula.
     -- Kto  zdes'?! -- Belyana podskochila, vglyadyvayas' v temnotu. YA szhalsya v
komok, pospeshno  razmyshlyaya  --  a ne luchshe li  vylezti iz  svoego ukrytiya da
sdelat' vid, budto ya tol'ko podoshel, no vremya bylo upushcheno, i mne ostavalos'
lish'  upovat',  chto ona ne nadumaet razyskivat' sluchajnogo  vidoka.  CHuzhaku,
kazalos', vse bylo bezrazlichno, zato Belyana panikovala, terebya ego za rukav:
     -- |to man'ya...
     -- I chto?
     -- Neuzheli ty ne boish'sya ee? Ona -- ubijca.
     --  Smert'  --  vsego  lish'  perehod k  drugoj zhizni.  Belyana,  pokachav
golovoj, otstupila ot CHuzhaka i, glyadya na ego sognutuyu spinu, sprosila:
     -- Ty ne boish'sya umeret'?
     -- Ne znayu. --  Vedun vskinul golovu,  vsmotrelsya v zatuhayushchee nebo. --
Man'ya prichinila  mne mnogo boli,  nauzy poslannyh za mnoj lyudej otnyali mnogo
sil,  no nikogo  iz nih ya  ne  boyalsya.  Navernoe,  nel'zya  boyat'sya teh, kogo
lyubish'.
     --  Mozhet, ty  i Gorelovskih  oborotnej  lyubil?  --  V  golose  devushki
zazvuchala nasmeshka. -- Tak zhe, kak menya?
     -- Oni zhelali moej krovi, ty zhelaesh' moej dushi -- kto zhe miloserdnej?
     --  Sumasshedshij.  Ty sumasshedshij!  -- Belyana  popyatilas'  ot  veduna, a
potom, bystro otvernuvshis', pobezhala v moyu storonu. Tait'sya bylo bespolezno,
i ya vyskochil ej  navstrechu. Otshatnuvshis', slovno ot blaznya, Belyana ohnula, i
ya uspel zametit' na ee shchekah mokrye dorozhki.
     -- On tam, -- dazhe ne sprashivaya, kogo ya ishchu, brosila ona i, smiriv shag,
proshla mimo. YA sdelal vid, budto napravilsya k vedunu, odnako, podozhdav, poka
golova devushki skroetsya v zemlyanke, prisel na prezhnee mesto.
     Ne po sebe mne bylo.  Posle vsego uslyshannogo, CHuzhak  ne stal blizhe ili
ponyatnee,  naoborot,   otdalilsya   nevyrazimo.  Teper'  ya  i   vpryam'  nachal
somnevat'sya, chto  ego otec byl chelovekom. Pochemu-to stalo  strashno sidet'  v
nochnoj  temnote,  glyadya  na   ego  nepodvizhnyj  siluet,  i   razmyshlyat'  nad
nedostupnymi ponimaniyu slovami. Zahotelos' v teplo, k druz'yam, gde razgovory
proshche,  smeh veselee, a  lyudi  ne  tol'ko dejstvuyut, no i  dumayut po-lyudski.
Ostorozhno, boyas' obratit' na sebya vnimanie  veduna,  ya popolz k zhilishchu. Edva
priblizilsya  k   pahnushchej  dymom  dyre,  kak  iz  vlazni  vysunulas'  hitraya
fizionomiya  Lisa, i,  tochno  mat', zovushchaya domoj zaigravshegosya  s priyatelyami
syna, shiroko otkryvaya rot, on zavopil:
     -- Begu-u-un! CHuzha-a-ak!
     -- Zdes' ya.  Ne ori! -- otozvalsya ya,  no,  nichut' ne poniziv golosa, on
prodolzhil:
     -- Slaven zovet!
     CHuzhak lenivo podnyalsya, plavno, budto  ne kasayas' zemli,  zaskol'zil  na
ego zov. YA pospeshno vpolz v teploe zhilishche. Spustya paru  mgnovenij poyavilsya i
vedun.
     Dlya  cheloveka, sovsem nedavno chut' ne  umershego,  on  dvigalsya  slishkom
bystro.
     "Hvatit! --  oborval ya sam  sebya. -- A to takogo nadumayu,  chto i dyshat'
boyazno stanet".
     Slaven  dozhdalsya, poka CHuzhak  syadet,  i, pristal'no  vglyadyvayas'  v ego
lico, sprosil:
     --  Poslushaj, vedun, -- vpervye on  osmelilsya  priznat' v CHuzhake  veshchij
dar, -- hvatit uzh tait'sya ot nas! Koli grozit tebe chto-to -- skazhi...
     U  menya v ozhidanii otveta serdce zamerlo i  dyhanie priostanovilos', no
CHuzhak  molchal.  Prosto smotrel na Slavena spokojnymi, nichego ne  vyrazhayushchimi
glazami  i molchal. Napryazhennaya  tishina navisla nad golovami,  grozya lopnut',
kak chrezmerno  perepolnennyj vinom bychij  puzyr'. Slaven, rasteryavshis',  uzhe
menee uverenno povtoril:
     -- Ty dolzhen rasskazat' nam, esli tebe chto-libo grozit.
     -- Ty chto -- ne slyshish'?! -- rezko sprosila  Belyaka. Voistinu unizhennaya
zhenshchina sposobna na derzkie postupki!
     -- Slyshu. -- CHuzhak izvolil otkryt' rot. -- Mne nechego vam skazat'.
     -- Kak nechego? Kto zatashchil tebya syuda? Pochemu?
     -- Poslushaj ty, Slaven,  --  CHuzhak otkinul so lba beluyu pryad'. Raduzhnye
obodki  vokrug ego  zrachkov  stali  sovsem  nezametnymi,  i  glaza  kazalis'
obyknovennymi,  lish'  nemnogo  skoshennymi k  viskam.  --  Inogda chem  men'she
znaesh', tem  spokojnee.  Osobenno, esli  eto  znanie  nichego ne  menyaet. Mne
nechego rasskazyvat' o sebe, no est', chto rasskazat' o vseh vas.
     YA  oshchutil vnutri s®ezhivshijsya komok lyubopytstva i straha.  Kto znaet, ne
sobiraetsya li CHuzhak vytashchit' iz moej dushi na vseobshchij sud nechto sokrovennoe,
to,  o chem  i samomu  sebe  priznat'sya  boyazno, ne  govorya uzh  o drugih. Lis
nastorozhenno  vytyanul sheyu,  a  Slaven  skosil glaza  na Belyanu, slovno zhelaya
oshchutit' ee podderzhku.
     -- Snovidica solgala, izbiraya vas. Nikakoj Knyazh'ej voli ne bylo. Meslav
dazhe ne znaet o vashem sushchestvovanii.
     Snachala ya ne  ponyal.  A kogda prishlo  osoznanie  skazannogo,  prishlo  i
ob®yasnenie  --  vedun  bredil! Podobnaya nelepica mozhet zarodit'sya  tol'ko  v
goryachechnom bredu!
     Odnako na  lice CHuzhaka  sohranyalos' prezhnee  nevozmutimoe vyrazhenie,  i
ruki  ne tryaslis',  kak u bol'nogo, da i rech' byla plavnoj, spokojnoj, tochno
on  prezhde,  chem skazat', vzveshival  kazhdoe slovo na nevidimyh vesah i, lish'
ubedivshis' v ego dostovernosti, vypuskal na volyu.
     -- CHto ty nesesh'?! Ty lzhesh'! -- Slaven vskochil i, stuknuvshis' golovoj o
zemlyanuyu kryshu, ruhnul obratno.
     -- Ne suetis'. -- CHuzhak ulybnulsya. -- YA govoryu  pravdu. YA vsegda govoryu
pravdu. Solgala Snovidica. Knyaz' zhelal videt' menya, i tol'ko. Ona boyalas' za
menya i okazalas' prava. Ne Knyaz', a ona izbrala vas.
     |to ne moglo byt' pravdoj! Solgavshaya Snovidica karalas' bogami. Velikij
Prove  vladel ee ustami, i osmelivshuyusya narushit'  ih chistotu zhdali  strashnye
muki  ryadom so  zlodeyami i ubijcami  v pylayushchih  vladeniyah neumolimogo  boga
Krovnika.
     -- Vyhodit, ty ispol'zoval nas? -- Lis ne sdelal ni odnogo dvizheniya, no
vlozhil v  slova  stol'ko  prezreniya, chto  mne pokazalos',  budto  on  udaril
CHuzhaka. --  Molchal, pozvolyaya nam mechtat' o  Knyazh'ej druzhine? Spasal, nadeyas'
zapoluchit' druzej? A chto  stalo by s nami v Ladoge -- na  eto tebe, konechno,
naplevat'... Vedun ty ili ne vedun,  no  dela  tvoi pohuzhe  sobach'ego der'ma
vonyayut.
     -- Pochemu?  -- Brovi  CHuzhaka pripodnyalis'. --  Vy vse mechtali sluzhit' v
Knyazh'ej druzhine. YA znayu -- vy budete v nej.
     -- Kogda ty stanesh' Knyazem, ne tak li? U tebya ved' bol'shie plany! A chto
zhdet starika Meslava? --  Lis, razvolnovavshis', pohrustyval sustavami, lomaya
pal'cy. -- Ub'esh'? Zavorozhish'?
     -- Pogodi, -- Slaven oborval goryachuyu rech' Lisa. I  obratilsya k  vedunu:
-- Zachem ty ponadobilsya Knyazyu? |to ego lyudi zatashchili tebya syuda?
     Otsyrevshee poleno zashipelo,  ohvachennoe plamenem. CHuzhak  posohom vygreb
ego iz tepliny, otvetil:
     -- Da, eto byli blizkie k Meslavu lyudi -- Ladozhskie Starejshiny. No vryad
li Knyaz' dogadyvaetsya ob ih delah. YA nuzhen emu zhivym, a oni sobiralis' ubit'
menya.  Vozmozhno,  oni  uzhe  povedali Meslavu, chto v zabroshennom pechishche  menya
razorvala man'ya.
     -- Knyazyu nuzhna tvoya sila?
     -- Nuzhna, i sejchas bol'she, chem kogda-libo.
     -- Da  pri  chem tut  Knyaz'! --  YArost'  Lisa,  podogrevaemaya mysl'yu  ob
obmane, zastavivshem ego pokinut' rodnoe pechishche, vozrastala, i on uzhe krichal,
perebivaya  Slavena:  -- Ty  nas oskorbil!  Nas,  ne Knyazya! Meslav hotel tebya
videt', tak na zdorov'e! Idi kuda hochesh', no bez nas!
     --  A kuda zhe pojdesh' ty,  bratec? -- Medved' vpervye  prinyal uchastie v
spore, i, glyanuv na ego mrachnoe lico i nalitye pechal'yu glaza, ya pochuvstvoval
holod. Medved' znal nechto gorazdo bolee zhutkoe, chem otkroveniya CHuzhaka.
     Lis, ne povorachivayas' k nemu, rezko otvetil:
     -- Obratno! Domoj!
     -- Nashego doma uzhe net. -- Medved' tyazhelo vzdohnul i zamolchal.
     -- Da. -- CHuzhak scepil ruki na kolenyah. -- CHerez pyat' dnej posle nashego
uhoda  toplyaki  razrushili derevnyu, a  Bolotnaya  Staruha pokryla ee  vodoj  i
tinoj.
     |togo ya uzhe ne smog vynesti.
     -- Vresh'! Vresh'!  Vresh'! --  zavopil otchayanno,  serdcem vedaya,  chto vse
uslyshannoe -- pravda.
     -- On  ne vret. On nikogda ne vret... -- slovno vynosya prigovor, skazal
Medved'. -- YA uznal ob etom eshche v Zahon'e, ot staruhi tamoshnej... Tol'ko vam
govorit' ne hotel. I bez togo bed hvatalo.
     Gibel' rodnogo sela zastavila zabyt' o raspryah, i sevshim golosom Slaven
sprosil:
     -- A lyudi? Spaslis'?
     -- Ne vse. Otec tvoj  zhiv, i Rosyanka, i eshche mnogie.  Snovidica vorozhboj
sderzhivala toplyakov, poka lyudi uhodili. Vseh zhdala,  poetomu sama ne uspela.
-- Medved' brosil ostorozhnyj vzglyad  na  CHuzhaka i  chut' tishe  dobavil: -- Ee
toplyaki strashno rvali, zlobu za uspevshih ujti lyudej vymeshchali. Krov' po vsemu
pechishchu byla...
     YA tozhe pokosilsya na CHuzhaka.  Ni teni  gorya ne otrazilos' na  ego  hudom
lice. Slovno ne  o materi ego  govorili, a o  sovershenno neznakomoj zhenshchine.
Zato moya  dusha, ob®yataya bol'yu, rvalas' nadvoe. Obmanula nas Snovidica -- eto
verno, no ona zhe spasla nash rod da i nas samih ot vernoj smerti. Pomogal nam
CHuzhak  radi svoej korysti, no ved' pomogal zhe... Sderzhivaya muchitel'nyj ston,
ya  ustavilsya na Slavena. On snachala sidel molcha, szhav blednye guby,  a potom
medlenno opustilsya pered CHuzhakom na koleni:
     -- Tvoya  mat'  otdala zhizn' za  moj  rod. YA  otdam  svoyu  zhizn' ee synu
potomu, chto nichem drugim ya  ne mogu ee  otblagodarit'. YA pojdu s  toboj, kak
ona togo hotela.
     -- I ya. -- Bol' smyla s Lisa zlost', i golos u nego stal torzhestvennym,
tochno pered bogami klyalsya.
     Belyana,  nashchupav  v  polut'me  moyu ruku,  sdavila ee  tonkimi  krepkimi
pal'cami. Ee shepot ozheg uho:
     -- A ty? CHto skazhesh' ty?
     Glupaya devka!  CHto ya mog skazat',  esli ni v dushe ni v  golove  ne bylo
soglasiya?  Esli  bol'she  ne   sushchestvovalo  mesta,  yavlyavshegosya  vo  snah  i
sogrevayushchego  serdce  teplom  v  samye  hudshie  mgnoveniya?  Esli  beda  byla
neob®yatnoj,  a  vera  --  sokrushennoj? I ponimaya, chto otveta  ne  budet, ona
laskovo prizhala moyu ruku k teploj i vlazhnoj shcheke...



     Kazhetsya, vsya zemlya nasha  -- bolota da  pribolot'ya.  Skol'ko ne  idi,  a
malye gorochki to i  delo smenyayutsya zatyanutymi ryaskoj lozhbinami da tryasinami,
porosshimi  myagkim  dushistym  mhom.  Obhodit'  ih  --  vovek   do  Ladogi  ne
doberesh'sya,  vot i prihodilos' polzti, proveryaya top' palkami i  polagayas' na
snorovku Beguna. Emu i ne po takim topyam hodit' dovodilos'...
     Slovno otzyvayas'  na moi mysli, Begun negromko tak,  chtob slyshal tol'ko
ya, skazal:
     -- Veduna nel'zya v Ladogu vesti. Durnoe on zamyshlyaet.
     YA i sam znal -- negozhe CHuzhaku s Knyazem vstrechat'sya. Knyaz' ego na sluzhbu
vzyat' hochet, no  videl  ya v CHuzhakovyh glazah strashnuyu silu. Meslavu s nej ne
sovladat'. Veduny  raznye  byvayut.  Est'  takie, chto zagovorami  da  travami
bolezni  gonyat,  est',  kotorye budushchee zryat,  est', chto  zver'mi  i pticami
povelevayut.
     A davno  kogda-to zhili  i takie, kotorym  vse podvlastno bylo.  Volhami
zvalis'. Komu v eto verit' nravilos', te boltali, budto  hodyat eshche po  zemle
potomki  teh veshchih i tozhe velikuyu silu imeyut. Ne takuyu, kak u predkov, a vse
zhe bol'shuyu, chem u inyh vedunov. Oni tozhe po staroj  pamyati volhvami zovutsya.
Mozhet, i v CHuzhaka pri rozhdenii takaya dusha pereshla? Togda ego k Meslavu vesti
-- vse ravno chto samomu na Knyazya ruku podnyat'. A vybora net. Obmanesh' ego --
ne prostit, a togo huzhe, odin pojdet bedy tvorit'. Mozhet, pogovorit' s nim?
     YA obernulsya. Vedun  ostorozhno, sberegaya sily, nashchupyval dorogu posohom.
Iz  rvanogo plashcha sotvoril sebe chto-to vrode shapki s navesnym koncom i konec
etot  na lico  spustil. Ne huzhe, chem  kapyushon, pod kotorym ran'she  pryatalsya.
Teper'  zhelanie CHuzhaka  prikryt'  lico  ne  vyzyvalo  vo mne  nepriyazni  ili
podozrenij. Vladej ya takoj  siloj,  tozhe  postaralsya by  glaza skryt',  chtob
nenarokom ili po goryachnosti bed  ne natvorit'. YA vzglyanul chut'  v storonu ot
veduna i uvidel Belyanu. Byla ona vozle CHuzhaka, tochno  golubka vozle korshuna.
Moya by volya, prigrel by ee na grudi, poceluyami smyl s milogo  lica zaboty da
gorestnye vospominaniya, privel v dom zhenoj -- zhit' v radosti i dovol'stve. A
to, chto  rodu  ona ne nashego --  drevlyanskogo, tak do  togo komu  est' delo?
Podumat', tak i u menya teper' doma svoego net.
     Stoilo mne vspomnit'  o rodnom  pechishche, kak  zanylo v grudi  i k glazam
podkatila nedostojnaya vlaga.
     -- Slaven, slysh', pridumat' chto-to nado. Ugrobit vedun Meslava. YA uzh ne
znayu kak, koldovstvom li, siloj li, a tol'ko tochno ugrobit, -- razvolnovalsya
Begun.
     -- Ne zabyvaj, Meslav tozhe dar imeet.
     -- Imeet, -- pechal'no vzdohnul on. -- Da tol'ko star on i slab, a CHuzhak
k Ladoge oklemaetsya. On i sejchas uzhe, budto i ne bityj vovse.
     Begun verno podmetil. Vedun  dejstvitel'no kazalsya slishkom  svezhim, a ya
ved' videl ego  izorvannuyu v kloch'ya grud'.  Mozhet,  rany  byli  i ne slishkom
gluboki, no  drugogo na  den'  k  lozhu prikovali  by, a CHuzhak za  paru chasov
opravilsya. Bez trav, bez snadobij. Vse-taki moguch vedun, zrya ya v ego silu ne
veril. Idet k Ladoge vmeste s nim Knyazh'ya pogibel', dorogu posohom proveryaet.
     -- YA, Begun,  tak dumayu  --  do Ladogi dojdem, a tam pogovoryu s nim. Ne
durak zhe on, pojmet, chto smert' Meslava krov'yu mnogih otplachetsya. YA podmetil
--  on ubivat' ne lyubit. Oborotnya pozhalel  i  varyaga  v zhivyh ostavil.  Esli
ob®yasnit'  emu,  chto mnogih  ubijstvo gotovit,  a ne  tol'ko  Knyazya,  mozhet,
otkazhetsya ot zadumannogo.
     -- A esli net?
     -- Togda kost'mi lyazhem, a na Knyazhij dvor ego ne pustim.
     Udovletvorennyj otvetom  Begun  otoshel v storonu,  a  ego mesto  tut zhe
zanyala Belyana.
     -- CHto vedun ishchet? -- sprosila ona, zaglyadyvaya mne v glaza.
     Ishchet?  CHto-to ya ne zametil... YA vnov' oglyanulsya. I verno, vedun ne topi
promeryal posohom,  a vglyadyvalsya v vodyanye luzhicy, ostavshiesya posle dozhdya. V
nih  kishmya kishela  raznaya  melkaya  zhivnost'  -- opasnye,  nesmotrya  na  svoyu
prizrachnost', chervi-volosatiki,  tolstozadye zhuki-plavuncy, bezobidnye, hot'
i  zhutkie  s  vidu,  vodyanye skorpiony.  Ot  malejshego  kolebaniya  vody  oni
pryatalis'  v  glinistyj  il,  podnimaya  so dna  svoego  malen'kogo  vladeniya
razmytye dymki gryazi.
     CHto hotel otyskat' CHuzhak, zaglyadyvaya v zerkal'nye  ozerca?  Mozhet, sebe
lekarstvo?  U vedunov na lechenie vse sgoditsya  -- i zmeya dohlaya,  i trava, i
yagoda, i voda lugovaya.
     Begun tozhe zametil strannoe pristrastie CHuzhaka k luzham, sprosil:
     -- CHto ishchesh'?
     -- Ne ishchu. -- CHuzhak vskinul golovu i chut' ne ostupilsya na topkom meste.
Medved' vovremya podhvatil ego  pod lokot', pomog vypravit'sya. -- Sleduet nam
vstrechi  osteregat'sya -- da ne prostoj. Bezhala etim putem Rosomaha. Ne odna,
s kradennym rebenkom.
     O  Rosomahah vse znali. V nashem pechishche oni ne vodilis' -- my promyshlyali
bol'she ohotoj, chem pahotoj. Zato v Porubke,  chto stoyalo v dne  puti ot  nas,
bylo  mnogo rzhanyh polej.  Tuda  Rosomaha  chasten'ko navedyvalas'.  Vstavala
posredi rzhi,  raspushchennye volos'ya  struilis' po spine,  otlivali  zolotom na
solnce, slepya nerazumnyh detej. Materi v  pole rabotali, a bez  materinskogo
priglyadu detishki, tochno vorobushki malye. CHirik da chirik, i poskachut v  rozh',
smotret', chto tam siyaet. Tut-to Rosomaha i stanovitsya zverem. Prygaet k nim,
tochno ogromnaya  zheltaya koshka, da tak bystro, chto i glazom ne usledit', hvat'
odnogo il' dvuh rebyatishek i -- v les. Kuda ona pohishchennyh detej nesla, nikto
tak  i ne uznal.  I  slovit'  ee  ne  udavalos' -- hitra byla i provorna. So
Stribozh'imi vnukami v bege mogla posporit'. YA sam ee odnazhdy videl, kogda  s
otcom  v  Porubok  prihodil  nevestu priglyadyvat'.  Bylo  eto v traven',  na
komarnicu, rozh' eshche tol'ko robko potyanula k solnyshku veseluyu zelen' rostkov.
Rosomaha  shla  po  polyu,  slovno  priglyadyvaya, horoshi  li  posevy. Ona myagko
perestupala bosymi nogami, ne priminaya zeleni, a volosy leteli za nej chernym
pokryvalom.  |to mne uzhe  posle ob®yasnili, chto  volos  u  nee vmeste s rozh'yu
pospevaet.  Kak  nachinaet  rozh'  kolosit'sya,  tak  i  u  nee  zolotoj  volos
proyavlyaetsya. A togda ya ne znal nichego i, pomnyu, smeyas', kriknul otcu:
     -- Glyan', devka besstyzhaya il' poloumnaya po lyadine hodit!
     Rosomaha uslyshala, vspoloshilas'  i  ogromnoj  chernoj koshkoj metnulas' v
les. Pomnyu, ya  napugalsya togda, tochno malyj gluzdyr',  a ved' uzhe zhenihat'sya
sobiralsya. Lico u menya pobelelo, sdavil otcovskuyu ruku tak, chto on posmotrel
na menya i skazal:
     -- Mal ty eshche smelym byt', znat', mal i zhenu v dom vvodit'.
     I povernul obratno, zabyv pro smotriny. A mne zhenu hotelos'. Ne potomu,
chto telo  zhazhdalo, a obidno bylo, chto  malym obozvali. Tol'ko sejchas ponimayu
-- i vpryam' mal byl...
     --  Lis, -- obratilsya vedun k  nastorozhivshemusya ohotniku.  -- Po zapahu
smozhesh' uznat',  gde ona pryachetsya? YA  chuyu nedaleko,  tochno ne  skazhu, nyuh ne
tot.
     Lis  staratel'no  zasopel  nosom,  a  potom  ukazal  rukoj  na  vysokuyu
el'-otshel'nicu,   vyrosshuyu  pyshnoj  i  zelenoj,  slovno  nazlo  svoim  toshchim
sosedkam. CHuzhak kivnul i zasheptal Lisu:
     -- Stoj zdes', a esli Rosomaha na  tebya pobezhit, govori: "Krasna devica
po  polyu bezhit, chuzhih detushek  k sebe vorozhit, v  dom  ne  zahodit,  kosy ne
zapletaet, menya, paren'ka, ne zamechaet. YA koldun'e-vorozhee ne lyub, a polyubit
--  na  tretij den' stanu k kamnyu,  serdce retivoe vyrezhu  da ej otdam" -- i
stanet ona opyat' devushkoj.
     -- Da ty chto?! -- horom vozmutilis' brat'ya. -- Takoe poobeshchat'!
     -- Delo vashe, ne  hotite -- ne nado,  a  dobra  ot vstrechi s  Rosomahoj
zhdat'   ne  prihoditsya.  Luchshe  samim   ee   vymanit',  chem   ona   na   nas
nezhdanno-negadanno kinetsya.
     Brat'ya uporno  otkazyvalis', kachaya golovami,  da i mne  zateya CHuzhaka ne
nravilas'. Belyana, razdumyvaya,  zakusila gubu. Begun  nedoverchivo kosilsya na
veduna, no vse zhe lyubopytstvo vzyalo verh, i on zayavil:
     -- YA skazhu, chto nado. Goni Rosomahu.
     CHuzhak podkralsya k eli,  zashevelil gubami, prosya u  dereva proshcheniya, chto
osmelilsya ego  potrevozhit', i pripodnyal moguchie nizhnie vetvi.  Ottuda slovno
ognevaya molniya metnulas'.  Begun ne oploshal, zaoral  vo vse gorlo, chto vedun
velel. Uzhe skryvshayasya bylo iz  vidu Rosomaha daleko u derev'ev ostanovilas',
a potom, nevedomo kakim obrazom, slovno mgnovenno peremetnuvshis' cherez top',
voznikla  vozle  Beguna.  Tol'ko ne  koshkoj  uzhe,  a  obnazhennoj  devicej  s
malen'kimi  zverinymi glazkami i  splyusnutym, tochno  vdavlennym vnutr' lica,
nosom. Zato volosy u nee byli  roskoshnymi. Zolotaya polnovodnaya reka  stekala
po  belym  plecham  do  samoj zemli  i rassypalas'  na  zelenom  mhu ognevymi
razvodami.  Devica  edva dostavala Begunu do plecha. Pripodnyavshis'  na noski,
ona zaglyanula emu v glaza i sprosila nizkim rychashchim golosom:
     -- Pravdu li skazal?
     Bednyaga  Begun  zabegal  glazami,  tochno ulichennyj  vorishka,  otyskivaya
CHuzhaka, no togo i sled prostyl.
     Mne tozhe  stalo ne po  sebe.  Voobshche-to Rosomaha  lish'  detyam  da babam
bezzashchitnym opasna,  a  dlya  prochih  -- sozdanie  bezvrednoe, no kto  znaet,
kakova ona budet v yarosti?
     Rosomaha   molchala,   ozhidaya   otveta,  i,  zaalev,   Begun  poproboval
vyvernut'sya:
     -- A ty kak dumaesh'?
     Devica  zashipela,  slovno rasserzhennaya  koshka,  guby  ee  pripodnyalis',
po-zverinomu obnazhaya dlinnye ostrye klyki:
     -- Obmanul!!!
     I nikto  ne uspel shvatit'sya za oruzhie,  kak  na meste,  gde tol'ko chto
byla devushka, vzmetnulsya ognennyj vihr'. Skrutivshis' voronkoj, on, podvyvaya,
dvinulsya  na Beguna.  Tot popyatilsya i, spotknuvshis', ele uderzhalsya na nogah.
Nad moej  golovoj  chto-to tonko svistnulo, i, obernuvshis', ya uvidel  CHuzhaka,
pryatavshegosya   pod  prikrytiem  elej.  V   vihryashchemsya  ogne   nechto,  sovsem
po-chelovech'i, zastonalo, ahnulo, i on bezzhiznenno  opal na zemlyu. V polzushchem
po  zemle  tumane lezhala Rosomaha.  Zolotye  volosy  ee razmetalis'  vokrug,
otkryvaya vzglyadu slaboe devchonoch'e telo. Grudej u nee vovse ne bylo, a toshchie
rebra, kazalos', svetilis' skvoz' beluyu kozhu. Ona byla zhiva  i chasto dyshala,
no pochemu-to ne pytalas' podnyat'sya. Mne dazhe stalo zhal' ee, kogda uvidel nozh
veduna, prigvozdivshij k zemle ee dlinnye volosy.
     -- Pusti,  -- poprosila ona tonkim golosom, bezoshibochno ugadav v CHuzhake
svoego obidchika.
     -- Rebenka  kuda dela? -- ne obrashchaya  vnimaniya na ee  pros'bu,  sprosil
CHuzhak.
     -- S®ela... --  chestno priznalas' Rosomaha,  i zhalost'  moya propala. Ne
verilos', chto lezhashchaya na zemle hrupkaya zhenshchina mogla  s®est' rebenka, slovno
dikij zver', a esli by poverilos' -- ubil by ee bez promedleniya.
     Odnako  CHuzhak veril  ee  slovam,  no  tem ne menee ne  speshil  kaznit'.
Nemnogo pomolchav, on opyat' sprosil:
     -- Esli osvobozhu, cherez top' do Ladogi provedesh'?
     --  Ne do samoj Ladogi,  do berega  Mutnoj, otkuda  Ladogu  vidat',  --
bystro otvetila Rosomaha, pochuyav nadezhdu na spasenie.
     -- I to ladno. -- CHuzhak  potyanulsya bylo  vytaskivat' iz ee volos nozhik,
kak Begun perehvatil ego ruku. Poblednev, zasheptal:
     -- Ne ver'! Ne ver'! Lzhet perevertysh!
     --  Gluposti! --  CHuzhak stryahnul s ruki  ego pal'cy, slovno  nazojlivuyu
bukahu. -- Mne luchshe znat', komu verit'.
     Poka  oni govorili,  Rosomaha, po-prezhnemu  lezha  na spine, zatravlenno
perevodila glaza s odnogo na drugogo i, nakonec, ponyav, chto CHuzhak nastoit na
svoem, zaulybalas', pokazyvaya belye klyki.
     --  Ne lyb'sya,  tvar',  -- rezko napoddal ej po rebram Lis.  -- Kaby ne
vedun...
     --  Kaby ne  vedun,  ty by uzhe  zhzhenymi  kost'mi na  bolote  lezhal,  --
oskalilas' uzhe osvobozhdennaya Rosomaha, podnimayas'  s zemli.  V ee  roskoshnyh
volosah zaputalas'  trava  i  melkie  vetochki.  Povernuvshis'  k CHuzhaku,  ona
skazala: -- Poshli, chto li?
     Vedun kivnul.
     Poshli -- eto myagko skazano. Net, ne shli my, a bezhali, slovno ot pogoni,
spotykayas' o  pregrady,  hlyupaya po zhidkoj gryazi i razdiraya  lico i  odezhdu o
vetvi  vstrechnyh  derev'ev.  My  bezhali  izo  vseh sil, a  vse  zhe  Rosomahe
udavalos' vsegda operezhat' nas i, ischeznuv daleko v bolote,  vnov' voznikat'
gde-to ryadom, kazhdyj raz  pugaya svoim vnezapnym poyavleniem.  Raduyas'  nashemu
ispugu, ona zalivisto hohotala i vnov' neslas' vpered. Ne trogala ona tol'ko
CHuzhaka,  vidno, ponyala -- ne po zubam ej vedun.  Pot zastilal mne  glaza,  v
grudi gorelo, i lish' mysl' o tom, chto ryadom, ne sdavayas', zadyhaetsya Belyana,
zastavlyala menya bezhat' dal'she. Postepenno bol' stanovilas' vse sil'nee, nogi
podlamyvalis', i  ya,  oshchushchaya  vo  rtu  vkus  krovi,  nachal  provalivat'sya  v
polubredovoe  sostoyanie,  kogda  vse  vokrug  obretaet  ochertaniya  uvidennyh
kogda-libo predmetov,  a  v pamyati  vsplyvayut  sluchajnye lyudi,  kotoryh  pri
vstreche  i ne  vspomnish'.  Vstavalo pered  glazami  rodnoe  pechishche, i  otec,
ulybayas'  tak,  kak ulybalsya, lish' kogda byla  zhiva  mama, protyagival ko mne
ruki,  i ya bezhal so vseh sil  k  nemu, no vse propadalo, i vnov' proskakival
peredo  mnoj  ognennyj  siluet Rosomahi, i  raznosilsya po  lesu ee klohchushchij
smeh. A zatem i ona ischezala v temnote, i vmesto nee vstaval iz vlazhnogo mha
Hitrec, pokachivaya  golovoj,  i  pytalsya  mne  skazat'  chto-to,  no guby  ego
shevelilis',  a  slov  ne bylo,  i,  ogorchenno  razvodya ruki,  on  rassypalsya
dozhdevymi bryzgami. Kapli vlagi leteli nad  bolotom, slovno pticy k  ostrovu
Buyanu  po oseni, i osedali  na  zatyanutom holstinoj okne.  A  tam, za  oknom
gorbilas'  staruha  iz  Zahon'ya i, razminaya ssohshuyusya ruku, krutila  v motki
pryazhu.
     Ne znayu, tashchil menya kto ili sam ya  dobezhal do vysokogo berega Mutnoj  i
tam ruhnul bez sil i soznaniya, a tol'ko, kogda ochnulsya, nesla podo mnoj vody
moguchaya  reka  i solnce, vojdya v  polnuyu silu,  ulybalos'  s neba. Na drugoj
storone  Mutnoj  vidnelis'  polya  s  zolotymi snopami,  i,  slovno malen'kie
murashi,  koposhilis'  vozle  nih  lyudi.  Blesteli potnymi obnazhennymi spinami
muzhiki, mel'kali bab'i belye platy, i donosilis' zvonkie vykriki rebyatni. Ta
chad', chto zhila pahotoj,  v etu poru s polej ne uhodila -- sozrevali ozimye i
yarovye uzhe byli nagotove, a mezh tem,  i senokos ne konchalsya. Mozhet, potomu i
byli nazvany predposlednie dni  chervenya -- bessonnikami,  chto ne do sna bylo
zemel'nym lyudyam.
     Sama Ladoga  raskinulas'  po  beregu,  slovno  lenivaya  baba, prilegshaya
otdohnut'  i  polyubovat'sya  slazhennoj  rabotoj  zhnecov.  Poseredke  vysilas'
zabrannaya  tynom torgovaya da masterovaya Ladoga, a  vokrug  nee  nizko sideli
bednyackie  domishki.  Po nim srazu bylo i ne  ponyat' -- doma to ili zemlyanki.
ZHili tam vse vmeste, i lyudi, i skotina.
     -- Nu vot, a Begun govoril -- obmanet, -- donessya do menya golos CHuzhaka.
Pomogaya  posohom zanemevshemu  ot  dolgogo  bega telu, on prikovylyal ko mne i
opustilsya ryadom na travu. Glaza ego vperlis' v tyaguchie lenivye vody Mutnoj.
     -- Ostal'nye gde? -- sprosil ya ego.
     Vedun ulybnulsya, vidno dovolen byl, chto dobralsya nakonec do Ladogi.
     -- Kto gde svalilsya... Da ne dergajsya,  --  zametiv  moj  nervnyj zhest,
uspokoil on. -- Vse nepodaleku. Ochuhayutsya -- sami pridut.
     On govoril tak  uverenno,  chto ya pozvolil ustalym myshcam rasslabit'sya i
povalilsya v  travu.  Oblaka  plyli nado  mnoj,  prichudlivo izmenyayas', inogda
ustrashaya  svoim  oblikom, inogda charuya i  darya  dobrye  predznamenovaniya. Po
oblakam mozhno  bylo lish'  pogodu  pravil'no ugadat', a vo vsem ostal'nom  ne
vsyakij vedun mog razobrat'sya.
     -- CHuzhak, -- sprosil ya veduna. -- A Rosomaha gde?
     -- Ushla v les. Ne lyubit ona na lyudi pokazyvat'sya.
     -- Kak ty?
     -- S chego tak reshil? -- voprosom na vopros otvetil vedun.
     YA pochuyal v ego golose nastorozhennost' i sel:
     -- Da  lico vse prikryvaesh', lyudyam ne pokazyvaesh'sya. YA ponimayu, s tvoej
siloj sladit' nelegko...
     Menya prerval smeh  CHuzhaka. Tak on  eshche  nikogda  ne  smeyalsya. Kazalos',
budto vzoshlo nad Mutnoj eshche odno solnyshko,  tak teplo stalo na dushe, i pticy
zatren'kali  zvonko, slovno vesnu vstrechali. YA  udivilsya,  chto zhnecy  na tom
beregu ne zametili, ne obernulis'  v  nashu  storonu, a  prodolzhali neutomimo
trudit'sya,  monotonno  vytyagivaya  kakoj-to  neveselyj  motiv. Oni  peli  etu
neskonchaemuyu pesn' s togo momenta, kak, vyjdya na pole, otbili poklony na tri
storony, upustiv lish' zluyu severnuyu,  i  vzyalis' za serpy, a zakonchat tol'ko
posle zhatvy,  ubrav  pole  i ostaviv  lish'  maluyu dolyu  nesrezannogo  urozhaya
Velesu.
     YA posmotrel na smeyushchegosya veduna. V  ego glazah veselymi ognyami plyasali
koldovskie iskry. Opyat' vorozhit? Zachem?!
     -- Ne pugajsya, -- zametil  moe nedoumenie  CHuzhak. -- Ne  vorozhu. Tak ty
reshil, budto ya nenarokom povredit' boyus', potomu i glaza skryvayu?
     Vopros  v  sochetanii so smehom  byl obidnym,  no pochemu-to  u  menya  ne
voznikalo zhelaniya obizhat'sya, i ya prosto otvetil:
     -- Dumal...
     CHuzhak smeyat'sya perestal, no ulybka ne soshla s ego lica:
     -- YA s siloj rodilsya. Ona mne, chto tebe -- ruki. Ne pryachesh' zhe ty ih iz
boyazni udarit'.  I mne  svoej sily  boyat'sya  nechego.  A  ob istinnoj prichine
skazhu, kogda verit' budu bol'she.
     Ne hochet, i ne nado.  Ego  delo -- emu i reshat', a menya inoe trevozhilo.
Ladoga. Tam, v gorodishche, Meslav, a zdes', na drugom beregu, -- ego pogibel'.
I  ne upredish'  nikak,  a upredish'  --  CHuzhaka  predash',  s  kotorym  krepche
pobratimov dorogoj povyazany...
     S treskom krusha  nevysokij kustarnik, k  nam podoshel Medved'  i, pyhtya,
priznalsya:
     -- Uh, ele otyskal. Kaby ne sledy... On povernulsya nazad i zakrichal:
     -- |j, Lis! Tut oni!
     Izdaleka otozvalis' znakomye golosa, zaaukali,  kazhdyj  na  svoj maner.
Begun protyazhno, plavno, slovno pesnyu pet' sobiralsya. Lis otryvisto i gromko,
tochno  pes, zaslyshavshij  dorogogo cheloveka,  a  ot poslednego golosa u  menya
podnevol'noj pticej zabilos' v grudi serdce, rvanulos' navstrechu krichashchej.
     |h,  Belyana...  Ne  na  bedu li tebya vstretil? Drugoj tebya  prisushil, i
nevedomo -- sumeesh'  li zabyt' ego, posmotrish' li kogda  na menya tak, kak na
nego lyubuesh'sya...



     Al'dejng'yuborg  -- tak nazyvali  Ladogu  varyagi. Bylo ih zdes'  velikoe
mnozhestvo,  i pochti tret' iskonno zhivushchih  v Ladoge davno  sostoyala s nimi v
rodstve. Imenno poetomu ne posadil  Ryurik  na gorodishche  nikogo  iz  svoih, a
pozvolil po-prezhnemu knyazhit' stariku Meslavu. To li v znak blagodarnosti, to
li poraskinuv umom i soobraziv, chto prishlyj varyag silen, a ego druzhina voyuet
kuda  luchshe goncharov  i paharej, Meslav otkazal v  pomoshchi Vadimu-Novogradcu,
kogda  tot  reshil  vosprotivit'sya  vlasti  Ryurika.  S teh  por  staryj Knyaz'
umudryalsya zhit' s  urmanami polyubovno,  a  poroyu  i  s vygodoj dlya  gorodishcha.
Pogovarivali, chto,  kogda  Vadim  osmelilsya  prosit'  u Meslava pomoshchi,  tot
otvetil: "Sam varyaga zval, sam ego  i goni". Lyudyam otvet Meslava ponravilsya,
tem bolee chto voinstvennaya druzhina varyazhskogo sokola nemnogogo  trebovala za
ohranu   mirnogo  goroda  ot  drugih,  bolee  zlyh  i  nahrapistyh  severnyh
prishel'cev. I hotya Ryurik s druzhinoj sidel v Novom Grade, v Ladoge  byla svoya
druzhina, smeshavshaya vseh  -- i  svoih,  i  prishlyh. U nas v pechishche o  Knyazh'ej
druzhine govorili mnogoe. Budto zhivut druzhinniki v Knyazh'em dome, i est' sred'
nih narochitye, s kotorymi sam Meslav sovet derzhit, a est' i unye -- mladshie,
kotorye slovno slugi po  hozyajstvu hlopochut  i ot  Knyazya za  sluzhbu poluchayut
edu, odezhdu i krov. A eshche byli v druzhine voj, te samye,  o hrabrosti kotoryh
skladyvali pesni te, chto prishli k voinskomu delu iz lesa, ot kosy da topora,
i nerushimoj siloj vstali za rodnuyu zemlyu. Sred' voev tozhe vstrechalis' raznye
-- i imenitye, i otroki, no v narode sheptalis', chto  sluchis'  chego  -- luchshe
voev nikto ne oberezhet.
     Za tri  dnya,  provedennyh v gorodishche, my uspeli na  nih nasmotret'sya. YA
byl  razocharovan.  Bol'shego ozhidal  ot  voev. Dumal,  budto  ne lyudi eto  --
bogatyri, pod stat'  samomu Volotu, a  oni  okazalis'  vsego  lish'  statnymi
muzhikami,  uveshannymi  krasivym  oruzhiem.  Dovelos' by  im  odin  na odin  s
Medvedem  siloj  pomeryat'sya, mnogie by izvalyavshis' v  gryazi  ushli. Vot  koli
skopom, togda delo drugoe...
     Videl  ya, v osnovnom,  lyudej iz  mladshej druzhiny  --  narochitye  uehali
vmeste  s  Meslavom  k  Ryuriku,  ogovarivat'  dan'.  Ob ih  ot®ezde  povedal
priyutivshij nas bondar'. Zvali ego, slovno pevchuyu pticu,  --  Izok. On  i byl
pod  stat' svoemu imeni -- boltal postoyanno, a  molchal razve tol'ko kogda el
da kogda spal.
     CHuzhak nichut'  ne ogorchilsya otsutstviyu Meslava.  Uznav novost', spokojno
pozhal plechami:
     -- Podozhdem. Kogda-nibud' da vernetsya.
     Izok byl  holost i uzhe sedel, no  zhenu v dom privodit' ne sobiralsya. Na
rassprosy otshuchivalsya, no  v glubine glaz zagoralas' staraya gorestnaya toska.
O  kom  vspominal, po  komu  toskoval bondar', sprashivat' bylo nelovko da  i
bessmyslenno. Zato v rodne u Izoka hodilo chut' li ne pol-Ladogi. Dva kuzneca
-- serpovik i oruzhejnik, prihodilis' emu rodnymi  brat'yami. Starshij, uznav o
tom, chto my pribyli v Knyazh'yu druzhinu, pritashchil v  gornicu neskol'ko  mechej i
legkie zvenyashchie kol'chugi, zaprosiv za vse smehotvorno  nizkuyu cenu. K tovaru
on prilozhil kak  podarok dlinnye nozhi  i nastoyashchij boevoj topor dlya Medvedya.
Menya  udivilo  stol'  neslyhannoe radushie,  no  vse ob®yasnilos',  kogda Izok
ser'ezno zametil:
     -- Berite. Brat znaet, s  kogo kakuyu  cenu prosit'. Vidat', emu vse eto
storicej okupitsya.
     Kuznec stoyal vozle nego, v seryh zhestkih glazah mel'kali otbleski ognya,
polyhalo plamya, vzmetyvalis' i tyazhelo padali kuznechnye moloty. Vse znayut  --
kuznecu  vedomo  kuda bol'she,  chem  prostym  lyudyam,  i ya potyanulsya k oruzhiyu.
Slaven poblagodaril  sderzhanno i  tozhe prinyal podarok.  Oruzhejnik,  odobryaya,
kivnul svetlovolosoj golovoj i vyshel. Pokazalos', budto ushlo vmeste s nim iz
izby  nechto  moguchee,  slovno  sam  Svyatovit  nezrimo  prismatrival za  nim,
oberegaya svoego cheloveka.
     K nam  prihodil ne  tol'ko kuznec -- mnogie zhelali  vzglyanut'  na lyudej
Pribolot'ya. Ladozhane, videvshie mnozhestvo gostej  iz  dal'nih stran, divilis'
na nas,  slovno malye  deti.  Pochemu-to Pribolot'e kazalos'  im nevoobrazimo
dalekim, zateryannym v tryasinah pechishchem, a mnogie o takom i ne slyshali vovse.
Neudivitel'no, esli sam Meslav zabyl nash rod. Ubedivshis',  chto my  malo  chem
otlichaemsya ot nih samih  i govorim na tom zhe  yazyke, gosti uhodili, ostavlyaya
na   stole  i   lavkah  raznoobraznye   podarki.  Odnazhdy,   preispolnivshis'
blagodarnosti  i  napivshis'  lipovoj  medovuhi,   Lis  vzdumal  rasskazyvat'
podzaderzhavshimsya  gostyam o nashem puteshestvii. Polovinu sobytij on upustil, a
druguyu polovinu perevral, no slushateli byli porazheny. Rusalka i oborotni eshche
nichego, no, uslyshav o Zmee i begayushchej na drugom beregu Mutnoj  Rosomahe, oni
stali pohozhi  na  rebyatishek,  napugannyh Bakoj. Net, oni, konechno,  znali  o
podobnyh divah, no  vovse ne predpolagali, chto s nimi mozhno uvidet'sya i dazhe
razgovarivat'. Rasskaz  Lisa, izryadno priukrashennyj, peredavalsya  iz  ust  v
usta, i  na  drugoj vecher gostej privalilo uzhe  vdvoe bol'she. Izok  smeyalsya,
raduyas',  a peretrusivshij i uzhe zabyvshij,  chto  vral, Lis  naotrez otkazalsya
povtorit' svoj rasskaz. Lyudi zhdali, i, chtoby ne beschestit' hozyaina, ya vzyalsya
rasskazyvat'  vmesto  Lisa. Sam ne znayu,  kak  vyshlo,  tol'ko  pet' mne bylo
privychnee, chem govorit', i ya zapel. Zakonchil zhe daleko za polnoch'.
     Dovol'nye gosti, gomonya, pobreli po domam, i Izok gordo skazal:
     -- Vy -- luchshaya mne nagrada na starosti let.
     -- Pochemu? -- zevaya, udivilsya Slaven, a Izok, nedoumenno ustavivshis' na
nego, poyasnil:
     -- A kak zhe? Gost'  -- v dom, i bog --  v dom.  Skol'ko u nas gostej-to
bylo segodnya! A zavtra togo bol'she budet!
     Posle ego zayavleniya ya dolgo ne mog zasnut'. Naschet  gostej  i bogov  on
verno podmetil, a vse-taki snova pet' pro to zhe ne hotelos'. Kak by ni  byla
pesnya horosha, a ot povtorov nadoest, poteryaet svoe ocharovanie.
     No  samoe  dosadnoe sluchilos'  na drugoj den'.  Nas stali uznavat' vse.
Stoilo vyjti za porog, kak, peresheptyvayas', lyudi pokazyvali na nas pal'cami,
rebyatnya,  ne smushchayas',  norovila  potrogat'  hot'  kraeshek odezhdy,  a devki,
opuskaya glaza vniz, stydlivo krasneli.
     Vot  togda-to i stali zametny  sred'  ostal'nogo  lyuda  druzhinniki. Oni
edinstvennye prohodili mimo nas,  slovno  mimo pustogo  mesta. Mnogie iz nih
povidali kuda bol'she  nashego,  i boltovnya malyh lyudishek  s bolot kazalas' im
pustym bahval'stvom. Da eshche ne obrashchal na nas vnimaniya odin zhalkij  starik v
istrepannyh  lohmot'yah. Otkuda  on vzyalsya -- nikto ne znal, no ya chasto videl
ego sidyashchim na odnom i tom zhe meste,  vozle  pristani, i obrechenno smotryashchim
na Mutnuyu. Mne chudilas' v nem kakaya-to sokrytaya tajna, nastol'ko  pechal'naya,
chto stoit o nej molvit' --  i  poletyat slova belymi plachushchimi lebedushkami za
sine  more v  chuzhedal'nie strany, o koih toskuet starikova dusha. Pochemu  tak
dumalos' --  ne  vedayu, i, nadeyas' hot' chto-to uznat'  o starce, ya ukazal na
nego CHuzhaku. Vedun podoshel k stranniku, sklonilsya i zasheptal emu chto-to. Tot
slushal nedolgo, a  potom vstal i poslushno pokovylyal proch', derzhas' berega. U
menya  slezy  vystupili  pri  vide  ego  toshchej  obodrannoj  figurki,  odinoko
pletushchejsya iz gorodishcha.
     -- Zachem prognal? -- sprosil ya CHuzhaka.
     On zadumchivo posmotrel vsled starcu i otvetil:
     -- YA emu ne ukaz. Sam on ushel...
     -- Da chto ty skazal-to emu?
     -- A emu govorit' mnogo ne nado. Ne po nravu ya emu, vot on i ushel.
     YA rasserdilsya i na sebya, i na veduna. Ne mog on slov dobryh dlya starika
podobrat', da i  ya horosh -- nashel, komu ukazat' na bednyagu! Budto ne znal --
dlya CHuzhaka vse lyudi, chto sobaki, nuzhny lish', kogda layut i nedrugov otgonyayut,
a do ostal'nyh  emu i dela net. Slovno na kryl'yah  ya pomchalsya k domu,  blago
nedaleko, shvatil paru kokurok i, dognav starika, sunul emu v ruku:
     -- Voz'mi, ded.
     Strannik  ostanovilsya,  vskinul  na  menya  golubye  vycvetshie  glaza  i
neozhidanno sil'nym golosom proiznes:
     -- YA tebya horosho znayu,  luchshe ostal'nyh tvoih vervnikov. Esli i zhdal ot
kogo  podarka,  to uzh  nikak ne ot tebya. No koli ty ko mne  s dobrom, to i ya
tebe podarok sdelayu.
     V polnoj uverennosti, chto ded  spyatil, ya nachal bylo otkazyvat'sya, no on
zasmeyalsya i prodolzhil:
     --  Moj dar rukami ne potrogaesh' -- ego dushoj chuyut.  Kogda ponadobish'sya
ty  moej  hozyajke,  ni ya, ni brat'ya  moi ne vojdut v tvoyu  dushu. Zapomni! --
zakonchil on torzhestvenno i, otvernuvshis', poplelsya dal'she. Ne projdya i  dvuh
shagov, on otbrosil v storonu moi kokurki i propal.
     YA proter glaza --  starika  ne bylo. Na plecho  legla ch'ya-to ruka. Rezko
razvernuvshis', ya uvidel CHuzhaka.
     -- YA slyshal. -- On sklonil golovu, vsmatrivayas' v moe lico. -- Voistinu
dorogoj podarok sdelal tebe Drozhnik.
     -- Kto?! -- peresprosil ya.
     -- Drozhnik, -- nevozmutimo povtoril vedun.
     Neuzheli   tot  samyj   Drozhnik?!  Vernyj  prihvosten'  zlobnoj  Moreny,
podzhidayushchij  slabosti chelovecheskoj  i vpolzayushchij emu  v dushu, zastavlyaya kozhu
pokryvat'sya murashkami, a serdce trepetat' pri  lyuboj  opasnosti. Net! Starik
vovse ne pohodil na strashilishche, kakim dolzhen byt' Drozhnik. YA ne veril...
     -- A ty pover', -- zhestko  proiznes CHuzhak i poshel  proch',  ostaviv menya
naedine so svoimi somneniyami. Poverit' ya  vse-taki ne smog i  poetomu, reshiv
nichego ne rasskazyvat' ostal'nym, pospeshil za vedunom. Zasmeyut  eshche,  kak  s
Leshachihoj iz Volhskogo Lesa...
     Podhodya  k  izbe  Izoka,  my  uslyshali  gromkie  kriki.  Gudyashchaya  tolpa
tolkalas' pered vhodom.  Serdce  u  menya  zanylo. Vsyako uzh  ne radi  vesel'ya
sobralis' zdes' lyudi. Prodravshis' skvoz'  plotno somknutye spiny, ya vyskochil
v seredinu lyudskogo kruga. Potasovka byla v razgare. Vooruzhennyj nevest' gde
dobytoj ogloblej  Medved', yarostno  rycha,  rasshvyrival  kruzhashchih vozle  nego
druzhinnikov. Te, uchenye ne  palkami, a vrazh'imi mechami, lovko uvorachivalis',
no podstupit'sya  k  Medvedyu ne mogli. Slaven,  Belyana  i Lis,  stoya  chut'  v
storone  so skruchennymi za spinoj  rukami,  horom ugovarivali ego prekratit'
draku. No, obychno spokojnyj,  Medved', razozlivshis', ne slyshal nikogo, krome
svoej yarosti. YA rvanulsya k sputannym vervnikam, no CHuzhak cepko prihvatil moe
plecho. YA dernulsya.  Vedun mne ne ukaz, kogda  nashih b'yut! Tut  ne glazet' --
pomogat' nado! YA stolknulsya  glazami so Slavenom. On korchil neponyatnye rozhi,
slovno hotel skazat' mne chto-to, i kosil glazami v storonu Mutnoj.
     -- Begi, -- shepnul mne v uho CHuzhak. -- On velit tebe uhodit'.
     -- Kuda? -- obrechenno sprosil ya.
     --  A etogo uzh  ya ne znayu, -- zayavil CHuzhak i neozhidanno shagnul  v krug,
slovno  nenarokom ochutivshis' mezhdu  raz®yarennym  Medvedem  i roslymi  voyami.
Ostanovit'  na  letu ogloblyu  ne udalos'  by  nikomu,  poetomu vedun  prosto
prisel, propuskaya ee nad svoej golovoj, i, vypryamivshis', gromko izrek:
     -- YA s nim.
     Konec ego samodel'noj shapki navisal nad glazami, pryacha ih v ten', a sam
on  strannym obrazom sognulsya, preobrazivshis'  v  hudogo  dolgovyazogo muzhika
boleznennogo vida. Toch'-v-toch',  kak vyglyadel v Pribolot'e. V tolpe razdalsya
smeh.
     Opeshivshij Medved' opustil  dubinu,  i na nego nemedlenno naleteli srazu
troe. CHuzhaka tozhe shvatili za ruki, pri etom on  poteshno izvivalsya  i gromko
oral.  Ne ponimaya,  chto  proishodit, ya  tupo pereminalsya sredi zevak. Vokrug
hohotali, vspominaya moi pesni i bajki Lisa:
     -- Koldun... Oh...
     -- Vo gorazdy vrat'-to... Ha-ha-ha! A ya chut' ne poveril!
     -- Oborotnej... Pobeditel'... U-u-h... He-he-he... Ohochie do zabav lyudi
na raznye golosa draznili Lisa, no bol'she vsego  dostavalos'  CHuzhaku, ponuro
povesivshemu golovu nizhe plech. Medvedya ne zadevali. Ego sila vyzvala simpatiyu
dazhe u lyubitelej pozuboskalit'.
     -- |j!  A vot i baennik  ihnij! --  voskliknul  chej-to zadornyj molodoj
golos,  i vokrug menya mgnovenno obrazovalas' pustota. Dorodnyj  druzhinnik  s
sokolom na  shchite dvinulsya ko mne. Srazu stalo yasno, kto starshij. Sokol, znak
Ryurika, byl lish' u nego.
     --  Dobrom pojdesh' ili  siloj? -- netoroplivo sprosil on.  Tolpa stihla
pod naporom ego otryvistogo, slovno layushchego, golosa.
     --  Ne  tron'te  baennika, -- razdvinuv moguchimi plechami  primolknuvshih
lyudej, ko mne vyshel oruzhejnik. -- On vreda vam ne prichinyal.
     --  Ne lez', Stryj!  -- Druzhinnik nedobro pokosilsya na  kuzneca. -- Gde
odin, tam i vse.
     Stryj uporno otodvigal menya v storonu, nazhimaya plechom:
     -- YA za nego poruchus'. Do Knyazh'ego prihoda v moem dome budet zhit'.
     -- Net. S nami pojdet, a Meslav vernetsya -- rassudit.
     Druzhinnik sdelal edva zametnyj zhest ozhidayushchim v storone mladshim, i oni,
otstraniv Stryya, plotno uhvatili moi lokti, skruchivaya ruki za spinoj.
     --  Vyazat'-to zachem? -- uzhe ponikshim  golosom sprosil  kuznec. -- Gosti
oni vse zhe.
     -- Gosti na hozyaev ruki ne podnimayut,  -- otrezal starshij,  podtalkivaya
menya v spinu.
     Bezoruzhnye  i  osmeyannye,  my potashchilis'  k  Knyazh'im horomam,  chvanlivo
vzirayushchim na nas vysokimi okoncami. Te, kto nedavno nami voshishchalsya,  teper'
ili  poddevali  nepristojnymi  shutochkami,  ili molcha otvorachivalis', i  dazhe
Izok,  popavshijsya  navstrechu,   lish'   provodil  nas  izumlennym   vzglyadom.
Sochuvstvie  gorozhan  vyzyvala  tol'ko  Belyana,  naotrez   otkazavshayasya  ujti
podobru-pozdorovu. V ee yasnyh glazah gorel neumolimyj ogon', i, kogda vkonec
izmuchennye voprosami vstrechnyh druzhinniki  poprobovali  otognat' ee kop'yami,
ona, rezko  sdernuv  s golovy platok, pokazala  sobravshimsya  kucye  volosy i
kriknula:
     -- Gde zhena dolzhna byt', kak ne podle muzha? Vot muzh moj! --  I  s etimi
slovami povisla na shee Slavena.  Tot zalilsya kraskoj, no promolchal. On by ne
proch'  ot nee  takie  slova naedine uslyshat' da v rodnom dome. Odnako Belyana
svoego  dobilas'. Ee  bol'she  ne trogali, pozvolyaya  idti ryadom  so Slavenom.
Pochemu ona brosilas' na sheyu  imenno emu, ne  znal  nikto  iz  nashih.  Mozhet,
nakonec,  pochuyalo zhenskoe  serdce  togo, kto gotov  za  nee i  zhizn'  i dushu
polozhit'...
     Lyud  v Ladoge na raspravu byl skor, poetomu ostroga zdes' ne stavili, a
teh,  kto smel  protiv Knyazh'ej voli ili  bozh'ih zakonov  idti, sudili srazu,
nedolgo dumaya, ili pozvolyali bogam reshat' -- vinoven li pojmannyj, ispytyvaya
ego ognem  da vodoj. Po zime chashche vodoj. Za neimeniem ostroga nas zaperli  v
byvshuyu medushu. V pustoj i holodnoj kleti do sih por stoyal terpkij zapah vina
i preloj  repy.  Vysokij  ryaboj  paren' iz  men'shih druzhinnikov  hotel  bylo
zahlopnut'  dver',  ostaviv  nas v temnote i syrosti,  kogda starshij odernul
ego:
     --  Ne  zlobstvuj  po  melochi, Mikola. Lyudi  oni,  tak i  zhdat'  dolzhny
po-lyudski.
     S etimi slovami  on lovko, odnim dvizheniem  mecha, pererubil  verevki na
rukah Slavena i protyanul emu tleyushchij svetec:
     -- Na. Da vot eshche... -- Na  glinobitnyj pol, vlazhno chmoknuv, shlepnulis'
lepeshki,  te, kotorye ya daval stariku. Vidno, privyknuv berech' edu, ya podnyal
ih togda,  u Mutnoj, i, sam  togo ne zamechaya, prines k mestu draki. Tam  zhe,
verno, i vyronil...
     Zahlopnuvshayasya dver' otrezala  ot nas vse, chemu raduetsya chelovech'ya dusha
-- i yasnoe  solnyshko, i  goluboe  nebo,  i kolosyashchiesya  rozh'yu polya.  Tak  li
mechtalos'  prijti  k  Knyazyu?  A  koli  podumat', razve  sluchaetsya  vse,  kak
zhelalos'? Skoree naoborot.  U bogov  svoi zadumki, oni  i  reshayut, gde  komu
byt'...
     -- CHego s druzhinnikami ne podelili? -- sprosil ya pritihshih rodichej.
     -- A togo, -- zlo otkliknulsya Slaven, -- chto u Medvedya ruki chesalis' ot
dolgogo bezdel'ya.
     --  Nepravda,  --  proburchal  ohotnik,  vysvobozhdaya  iz  put   zatekshie
zapyast'ya. -- YA ego za delo bil.
     -- Ob®yasni nam, durakam, kakie u tebya dela s Knyazh'imi voyami? -- serdito
burknul Lis.
     -- A  chego  ob®yasnyat'-to?  -- Medved'  zakryahtel, usazhivayas' na pol. --
Pomnite staruhu iz Zahon'ya?
     Vse druzhno kivnuli.
     -- Tak druzhinnik tot  ryaboj -- ee  syn. -- Medved' oglyadelsya i, zametiv
nedoumenie na licah, ustalo  prinyalsya vtolkovyvat': -- Mat' s golodu puhnet,
a on vovse zabyl o nej da eshche lzhet, ne krasneet. YA ej, govorit, kazhduyu vesnu
po pyat' kun  posylayu, i ukrasheniya, i odezhdu. Ne  mog ya na rozhu ego nahal'nuyu
smotret', vot i stuknul paru raz. On -- menya... Tak i zavyazalos'.
     -- |h, Medved', -- vzdohnul iz temnoty  CHuzhak,  -- tebe by uma stol'ko,
skol'ko sily...
     -- Kak eto? -- ne ponyal tot.
     --  Da  prosto.  --  Vedun,  postukivaya  posohom,  kotoryj  u  nego  ne
udosuzhilis' otobrat', vyshel na  svet. V  mercayushchem ogne svetca po  ego  licu
begali temnye teni, osedali na glazah pechal'nymi serymi pticami. -- Starosta
v Zahon'e na ruku ne chist, a vse cherez nego prohodit. Posylal Mikola materi,
chto govoril, da tol'ko dobro eto teper' v Starostinyh sundukah lezhit.
     Oglushennyj podobnym  otkroveniem,  Medved' ponik  golovoj  i osel vyaloj
grudoj:
     -- Kak zhe tak? Vyhodit, zazrya ya ego?
     -- Huzhe ne to, chto ty ego, a to, chto  nas iz-za tebya. -- Slaven govoril
s Medvedem, a smotrel na Belyanu -- odobrit li. Ona ne svodila glaz s CHuzhaka,
i Slaven tozhe pokosilsya na nego: -- A tebya  kakogo lyada zastupat'sya  poneslo
da eshche tak neumno? Ili zdes' sidet' nravitsya, a ne v teploj izbe?
     V neyarkom svete blesnuli belye zuby veduna:
     -- A  dlya  menya  net vernej  sposoba ot nedrugov skryt'sya  i  s  Knyazem
vstretit'sya.
     Menya  slovno  ushatom ledyanoj  vody okatilo. A ya-to ne mog  ponyat', chego
CHuzhak  udumal.  Oh,  hiter! Ego zdes'  i vpryam' ni  odin vrag  ne  dostanet.
Nedarom  u dverej pozvanivaet  oruzhiem Knyazhij druzhinnik. Da i Meslav mimo ne
projdet... CHto zhe delat'-to?! CHto delat'?
     Slaven  tozhe pomrachnel, smolk, obdumyvaya slova veduna, i tut neozhidanno
vzorvalas' Belyana:
     -- Ne hochu ya tut sidet'! YA myshej boyus'!
     -- A tebya i ne zval nikto. -- Prodolzhaya usmehat'sya,  CHuzhak povernulsya k
nej. -- Sama shla.
     Slaven i podnyat'sya  ne  uspel, kak ona dikoj koshkoj metnulas' k vedunu,
zamahnulas', celyas' v lico.
     Dazhe v  temnote  bylo  vidno, kakim zhguchim  rumyancem zalilis' ee  shcheki.
CHuzhak lovko pojmal na  letu ee  ladon' i, bystro vyvernuv za spinu, otbrosil
devku proch'. Strah zapolz v moyu dushu, po-zmeinomu izvivayas'. Oh, rasserdilsya
vedun!  Otkinet sejchas so lba tkan' i ispepelit  devku  glazami, prevratit v
mysh' il' kakuyu gadinu polzuchuyu!
     -- Ne tron'! -- YA vskochil, zagorazhivaya soboj  potirayushchuyu lokot' Belyanu.
Vnutri  vse  trepetalo  v  predchuvstvii  chego-to  strashnogo,  no  nichego  ne
sluchilos', lish' CHuzhak udivlenno sprosil:
     -- Ty chto, beleny ob®elsya?
     U menya eshche tryaslis' nogi  i  suhost' drala  gorlo, kogda  osoznal,  chto
nikto ne sobiralsya  nakazyvat' Belyanu, a k vyhodke  ee vedun otnessya,  kak k
shalosti nerazumnogo rebenka. CHego, mol, sduru ne sdelaesh'...
     Zato  sama ona obidelas'  ne  na  shutku. Slaven  podsel k  nej,  uteshaya
polozhil ruku na  ostrizhennye volosy, zasheptal chto-to laskovoe. Lis, glyadya na
nih, krivo usmehnulsya, no yazyk priderzhal, ponyal -- ne do smeha oboim. Belyana
snachala Slavena ne zamechala, prodolzhaya  molcha utirat' slezy, a potom, slovno
prorvalo  zaton na reke,  zakatilas' rydaniyami, uzhe  ne pryacha boli i  obidy.
Esli by v tu minutu ugorazdilo CHuzhaka Slavenu  v glaza glyanut', uvidel by on
tam takuyu zlost', chto vsem ego charam ne prevozmoch'.
     Sverhu  zaskrezhetala, priotkryvayas', dver', i  v nee zaglyanulo  krugloe
bezusoe lico.
     -- Mikola!  --  radostno  voskliknul  Medved' i, sobirayas'  povinit'sya,
dvinulsya na svet. Mikola opaslivo otshatnulsya. -- Ty prosti, drug. -- Medved'
potyanulsya k  druzhinniku  ogromnymi ruchishchami.  -- Obmishurilsya  ya. Zazrya  tebya
kolotil.
     Ego ladoni poshli navstrechu drug drugu, pytayas' uhvatit' uskol'zayushchee za
dver'  lico  Mikoly.  Druzhinnik,  struhnuv i  eshche ne ponimaya,  o chem tolkuet
Medved', zahlopnul dver' pered samym ego nosom. Ohotnik rasteryanno posmotrel
na zakryvshijsya laz, a potom povernulsya k nam, s nedoumeniem v glazah:
     -- CHego eto on?
     Mne stalo smeshno, da i ne tol'ko  mne. Slaven smeyalsya, i Belyana, utiraya
slezy,  krivila  guby  v  ulybke, a Lis,  sohranyaya ser'eznoe vyrazhenie lica,
podoshel k bratu i, priobnyav ego za plechi, nazidatel'no vymolvil:
     -- Stesnyaetsya...
     Medved' udovletvorenno kivnul. Poveril!!!
     Kaby  znal  ya, chto ne dovedetsya  bol'she tak posmeyat'sya,  ne sderzhivalsya
by...



     Kto znaet, kogda nastupit takoj mig, chto zahochesh' ostanovit' neumolimoe
vremya  i bezzvuchno,  odnim lish' serdcem,  zakrichish', umolyaya  bogov povernut'
solnce  vspyat'?  YA  ne  znal,  poka  ne  zagremeli snaruzhi  tyazhelym  oruzhiem
druzhinniki i zvuchnyj neznakomyj golos ne proiznes:
     -- Kto  zdes' vedun? Knyaz' vernulsya. Zovet. Zahotelos'  shvatit' CHuzhaka
za ruki, prizhat' k  holodnomu polu i vstat' vmesto  nego,  otvodya neminuemuyu
bedu ne to ot Knyazya, ne to ot veduna. No ne reshilsya, da i ne uspel by. CHuzhak
temnoj pticej vzletel k zovushchim:
     -- YA vedun.
     Podnyalsya natyanutoj tetivoj Begun,  vyplesnul v spinu vedunu zamershij  v
golubyh glazah strah:
     -- Pobojsya gneva Perunova, CHuzhak. Ne tvori zla Meslavu.
     Vedun ostanovilsya,  budto vyrosla u  nego na puti  neodolimaya pregrada,
okinul Beguna prezritel'nym vzglyadom:
     --  Mozhet,  ty  znaesh',  chego  mne  nevedomo? Pochemu prosish'  Knyazya  ne
obizhat'? Ili v sile ego somnevaesh'sya?
     -- Ne v ego, -- pevun potupilsya i tiho prosheptal: -- V tvoej...
     YA  znal  --  on  lzhet,  pytayas'  ostanovit'  veduna, da  tol'ko  krivda
poluchalas' u  nego neskladnoj, neumeloj, i  kraska zalivala  shcheki, slovno  u
devicy, zavidevshej suzhenogo. CHuzhak usmehnulsya:
     -- Znachit, obo mne pechesh'sya -- ne o Meslave? Begun smutilsya eshche bol'she,
chasto zamorgal glazami, i togda vedun zhestko sprosil:
     -- Hochesh' menya Knyazem videt'?
     Begun  otshatnulsya k stene, a ya vspomnil  obeshchanie, dannoe emu v doroge,
i, zazhav robost' tak, chtoby i shevel'nut'sya ne posmela, shagnul vpered:
     -- Net, CHuzhak! Ne byt' tebe Knyazem.
     Pomutilos'  vdrug   v   golove,   slovno   perepil  vishnevoj  medovuhi,
pochudilos',  budto smotrit vedun ne v  glaza, a pryamo v  dushu. Prikryvaya ee,
ruki sami popolzli k gorlu.
     --  Pochemu  tak  dorog vam staryj  Knyaz'?  --  Vedun  sprashival, slovno
sililsya  chto-to ponyat' i ne mog, -- CHto videli ot nego horoshego? Ili o blage
rodnoj  zemli pechetes'?  Togda  ne  luchshe  li v  Ladoge molodomu da sil'nomu
knyazhit' vmesto bol'nogo starika? A mozhet, schitaete, nedostoin ya?
     -- Ty-to dostoin. -- Begun vnov' obrel  golos. -- Da tol'ko est' u  nas
Knyaz'. Bol'noj, staryj, no za chad' svoyu radeyushchij. U chestnogo cheloveka i yazyk
ne povernetsya pogibel' emu klikat'.
     CHuzhak ozadachenno smotrel na nego:
     -- Po-vashemu, luchshe mne sginut', chem Meslavu?
     Ob etom ya nikogda ne zadumyvalsya. Ne mog sebe predstavit', chtoby  vedun
otkazalsya ot namechennogo. Ni razu  on sebe ne izmenyal, a izmenit -- ne budet
bolee  CHuzhaka,  lish'  ten'  ego  ostanetsya.  Znachit, ili  emu pogibnut', ili
Meslavu.  Ne  otvechaya,  ya  otvernulsya.  Ne  hotel  videt'  uhodyashchego veduna,
chuvstvovat' bessil'nuyu noyushchuyu bol'.
     Dver' za nim zahlopnulas', i totchas Begun zakrichal v golos,  kolotyas' o
zemlyanuyu stenu:
     -- Ne-e-et!!!
     Tak krichal, budto s zhizn'yu proshchalsya. Belyana brosilas' k nemu, prizhala k
grudi  rastrepannuyu golovu pevuna. On pritih, tol'ko skulil tihon'ko, slovno
golodnyj shchenok. ZHenskaya laska dlya ranenoj dushi -- luchshee lekarstvo.
     --  Pogodi vyt'-to. --  Medved'  vstal na nogi,  razminaya  ih, posgibal
koleni. -- CHuzhak umen. Glyadish', i ne stanet s Meslavom ssorit'sya.
     --  I  to   verno!  --  Lis  za  bezzabotnost'yu  zapryatal   trevogu   i
neuverennost'.  U  nego  ot  bedy svoj shchit.  -- YAvitsya k  Meslavu s  chistymi
pomyslami, na sluzhbu  k nemu postupit, nas otsyuda vyzvolit. Vy pripomnite --
byvalo  li, chtoby CHuzhak o nas  ne pozabotilsya? I nynche  ne sluchitsya  takogo.
Vyberemsya  otsyuda, domoj  pojdem,  a to i  po  doroge  gde osyadem, hozyajstvo
zavedem. Bezdomnikov  nashih k sebe pozovem iz bolot. Ne  vek zhe im po  chuzhim
izbam mykat'sya...
     Ah, kak hotelos' verit' Lisu. Kak  hotelos'! Videlsya mne, slovno nayavu,
bol'shoj dom, ne  men'she  Knyazh'ego, so svetloj gornicej  i vysokim krylechkom.
Vnutri -- pestro ot  yarkih kovrov i polavochnikov. I uyutno ot zapaha goryachego
hleba. A  knyaginej v teh  horomah --  Belyana, da ne v prostoj sermyage,  a  v
povoloke i zufi. I vmesto platka na belom lbu kika zhemchuzhnaya...
     YA  i  ne zametil,  kak zabylsya.  Vspyhnuli  svetom prizrachnye horomy, i
zaplyasali  po  stenam strashnye  videniya, ot  kotoryh  shevelilis'  volosy  na
golove,  a  ruka  szhala  pustotu, nashchupyvaya oruzhie. Pylala  Ladoga...  Pozhar
besnovalsya nad nej, ognennymi shchupal'cami tyanulsya cherez  reku k  pritihshemu v
strahe lesu.  Tyazhelyj dym plyl polem,  zastilaya solnce.  Skvoz' prolomlennyj
tyn bezhali ratniki,  skatyvalis'  s zemlyanogo  vala,  no dym skryval lica, i
tol'ko   nevedomoe  chut'e  podskazyvalo   --  ne  prishlye  oni,  ne  morskie
razbojniki,  a nashi, slovene. YA zamahivalsya na vragov  sverkayushchej stal'yu, no
vse  plylo  v dymu  i  tumane, a  pered  glazami vstavalo miloe lico Belyany.
Ulybalos',  stiraya s  serdca strah  i nenavist'.  Karie  glaza v samoe nutro
zaglyadyvali  i, vidya nevidimoe,  uprekali: "Vse voyuesh'... Uspokojsya... Davno
eto  bylo... Proshlo..." No  potom  propadali lyubimye cherty, i vnov'  kasalsya
sluha  zvon oruzhiya,  a zlatoborodyj Perun  smeyalsya, lyubuyas'  idushchimi  na boj
voyami...
     -- Slaven! Ochnis', Slaven!
     YA dernulsya,  vyryvayas'  iz cepkih ob®yatij  sna,  no lyazg oruzhiya vse eshche
zvuchal v ushah.
     -- CHto eto?  -- prosheptal ya i vdrug ponyal, chto ne slyshitsya  mne zvon, a
na  samom  dele  gremyat  vozle  nashej  dveri   mechi   i  raznosyatsya   gluhie
nerazborchivye  golosa.  Soznanie  vernulos' srazu,  budto  ne  spal vovse, a
grezil nayavu, tol'ko v  golove eshche plavali obryvki videniya  i  vzmetalis'  k
nebu yazyki plameni, pozhiraya derevyannye ablamy i katy, tak i  ne ruhnuvshie na
vragov.
     -- Slaven! -- Lis tryas menya za plecho. -- CHto s toboj?
     YA stryahnul ostatki sna:
     -- Dolgo budili?
     -- Poldnya pochti, a ty, slovno umer, dazhe ne shevelilsya...
     -- O CHuzhake net vestej?
     Lis potupilsya, zatem metnul opaslivyj vzglyad na dver':
     -- Boyus', vot oni -- vesti...
     Esli eto byli vesti,  to nedobrye. Prignuvshis', v medushu vvalilis' troe
druzhinnikov.  Da  kakih!   Perelivalis'  serebrom  tonkie  kruzheva  kol'chug,
spolzali s vysokih  shapok  kun'i  hvosty, dlinnye mechi  chirkali  nozhnami  po
zemle,  i korotkie, alye, slovno zarya,  korzni struilis' po moguchim  plecham.
Srazu  vidno, eti -- ne molodshie. Dvigalis' prishedshie plavno, slovno ne shli,
a skol'zili  po zemle,  uspevaya  zamechat'  tvoryashcheesya  vokrug. Ruki privychno
greli  rukoyati  mechej.  Druzhinniki pohodili na dikih zamaterevshih volchar  --
takih ne priruchish', ne primanish',  lish', sidya za kustami, pozaviduesh' gordoj
svobodnoj sile,  gulyayushchej  v  krepkih podzharyh  telah... Ne znayushchie  zhalosti
glaza voshedshih svetilis' v polut'me vlazhnym bleskom. Net, ne s dobroj vest'yu
oni yavilis'... Vstal vse zhe CHuzhak protiv Meslava! Ne poslushalsya razuma... I,
pohozhe, ne tak uzh slab i bezzashchiten okazalsya staryj Knyaz'...
     Gde-to  sejchas   vedun?   Lezhit  bezdyhannyj  u  Meslavovyh   nog  ili,
skruchennyj,  zhdet prilyudnogo suda? CHto zhe,  on osmelilsya Knyazyu perechit', a ya
Knyazh'ih holopov ispugayus'?!
     -- Gde vedun?!
     Voshedshie  zamerli.  Gromyhnul  neznakomyj  surovyj golos, zagulyal vdol'
sten plachushchimi otklikami:
     -- Suda zhdet.
     Oh,  CHuzhak! Pochemu ne  ostanovilsya, ne  odumalsya?  Neuzhto  tak oslepila
vlast' da bogatstvo?
     Mimo,  ne  uspeli druzhinniki i mechi  vytashchit', metnulas' ogromnaya ten',
ugodila govoryashchemu  v zhivot. Tot  sognulsya popolam, harknul krov'yu. Medved',
tak zhe stremitel'no, kak napal, vzmetnul kulak nad ego sheej.  Oba sotovarishcha
upavshego  vydernuli  iz nozhen oruzhie pochti  odnovremenno, no  odin  okazalsya
lovchee, i  ne minovalo  by  Medvedya ostroe  zhelezo, da brat vyruchil. Klubkom
podkatilsya pod koleni voya,  podshib ih. Edva  ne  zacepiv Medvezh'yu grud', mech
lyazgnul o kamen'  v stene. Druzhinnik, shatayas',  poproboval  razvernut'sya  na
pyatkah  i  licom  vstretit' nagleca,  posmevshego  bit' so  spiny,  no  sboku
podskochila Belyana.  Vzmetnuv dlinnoj ponevoj,  ona podnyala koleno, i voj, so
vsego  mahu,  naletel  na nego  prichinnym  mestom.  Vshlipnuv  ot  boli,  on
nedoumenno  vozzrilsya  na  devku,  zabyv  ot neozhidannosti  staroe  pravilo,
izvestnoe  s mal'chisheskoj  pory:  "V drake zevat' -- bitym  byt'".  Medvezhij
kulak,  krusha kosti,  sharahnul ego po lbu. Medved'  bykov-dvugodkov  kulakom
zavalival,  hot' i ne  s  pervogo udara.  Druzhinnik okazalsya  hlipche, ruhnul
srazu. Tretij voj rvanul k dveri -- to li  strusil, to li  za podmogoj. Menya
tochno molniej pronzilo -- nel'zya ego upuskat'!  Ujdet i uneset  s soboj nashu
zhizn', nashe vol'noe schast'e! YA prygnul na voya. On vovremya zametil, nacelilsya
na menya ostriem mecha. YA videl neumolimo nadvigayushcheesya  lezvie, odnako ne mog
po-ptich'i  uvernut'sya  v  polete. Stranno,  no  takaya smert' ne pugala.  Vse
luchshe, chem  pod  klykami oborotnej ili v pasti  Zmeya. Napererez mne  rinulsya
Begun.  Mel'knulo  ego  iskazhennoe  strahom  i  reshimost'yu  lico.  Druzhinnik
otskochil,  mech opisal dugu  nad  polom,  ishcha  novuyu zhertvu, i  tut  podospel
Medved'.  On  poleznoe  perenimal  bystro,  i sila  byla  --  s devich'ej  ne
sravnit'.  Voj  vypuchil glaza, vyronil  mech i, prihvativ ladonyami pah, spolz
spinoj po stene.
     Menya  na edinom vdohe vyneslo k svetlomu proemu dverej.  Tol'ko slyshal,
kak  topaet  za mnoj Medved' i  branitsya, priderzhivayas'  za  ushiblennyj bok,
Begun. Ot svezhego vozduha  i yarkogo sveta besshabashno poveselela dusha, a telo
napolnilos' siloj i vol'nost'yu. Propahshaya  gnil'yu medusha  ostalas' gde-to  v
drugoj  zhizni,  a  eta bushevala  inymi zapahami  i kraskami.  YA glyanul cherez
plecho.  Temnica,   ne  zhelaya  nas  otpuskat',  raspahnula  chernyj  vlaz,  i,
razozlivshis', ya  navalilsya plechom na dver', slovno zapiral  v medushe  starye
strahi i eshche chto-to, davivshee krasivye vol'nye mechty. Kryaknuv, Medved' sunul
pod dver' zherdinu-podporku i obstoyatel'no postuchal po nej nogoj:
     -- Krepkaya, ne slomyat!
     Tol'ko  togda do menya doshlo, na chto my reshilis'. A  zaodno i udosuzhilsya
oglyadet'sya. CHego  ya zhdal? CHto  nikto  ne zametit, kak my utekli  s  Knyazh'ego
dvora? Ili  chto  zakroet  nas  nevidimoj  tkanoj pelenoj Mokosha? Odnako  nas
zametili, i s udivlennymi licami, vydiraya  na hodu  mechi, cherez shirokij dvor
bezhali dvoe  molodshih  druzhinnikov, a s vysokogo kryl'ca celilsya streloj eshche
odin. YA  rinulsya  k  pristani i,  lish'  sdelav paru  shagov,  uvidel  eshche  ne
osoznavshih proizoshedshego torgovyh i  masterovyh  lyudej, prinesshih  na Knyazhij
sud svoi malen'kie zhaloby.  Metnulsya nazad... Strela tonko propela  u samogo
uha. Moe schast'e. Koli ne povernul by...
     -- Syuda!
     YA  obernulsya,  otyskivaya  pozvavshego.   Poslyshalos'...  Kto   osmelitsya
pomogat' oslushnikam?
     -- Syuda!
     Stryj! Kuznec vysilsya nad tolpoj gorozhan, sverkaya boevym vooruzheniem. V
moguchej  ruke pokachivalsya mech.  Vnushitel'nyj.  I  derzhal  ego  kuznec umelo,
vidat', ne tol'ko kuznechnomu delu  byl uchen. Vozle ego plecha pritulilsya Izok
s  lukom. A  ya-to  udivlyalsya -- pochemu nikto  ne strelyaet? U Izoka  privychno
lezhala na tetive kalenaya strelka. Smotrela uzkim  granenym lezviem na Knyazhij
dvor. Nikomu ne hotelos' na svoem serdce pochuyat' ee smertel'nyj ukus.
     Narod pered nami  pochtitel'no rasstupalsya. Teper' ne  nasmeshnichali, kak
ran'she. Stryj  pyatilsya k  kuzne, budto ee  krepkie  steny mogli  uberech'  ot
Knyazh'ego gneva i ot derzhashchihsya  na rasstoyanii druzhinnikov. Oni  byli opytny,
znali --  daleko  nam  ne ujti,  v kuzne  paru  dnej  otsidim i  sami naruzhu
poprosimsya. A  koli  ne  poprosimsya, to  i  podpalit' kuznyu nedolgo.  Tol'ko
prezhde cherez voronogo konya bozh'ego dozvoleniya sprosit'...
     Tyazhelye kovanye zasovy zaskripeli, zamykaya za nami krepkie dveri kuzni.
Iz odnoj temnicy, da v druguyu.  Ne velika  raznica, a vse-taki svetlo bilos'
serdce i pochemu-to ne strashil Meslavov gnev. Izok  zaglyanul mne  v  lico  i,
zametiv bluzhdayushchuyu na gubah ulybku, skazal:
     -- |to telo tvoe poka vzaperti, a  dusha iz nevoli uzhe vyshla. Net teper'
nad toboj nikakogo suda, krome svoego da bozh'ego.
     -- A Knyaz'? -- sprosil ya robko, boyas' poverit' v strashnuyu i upoitel'nuyu
pravdu.
     Izok zasmeyalsya, shepnul:
     -- Net i Knyazya.
     Stryj zalozhil  poslednij zasov  i  oglyadelsya. Vse,  slovno prosnuvshis',
tozhe zaoziralis'.
     Mne i ran'she dovodilos'  v kuzne byvat', no podobnoj ne videl. Uzkie  i
dlinnye, slovno shcheli, okna peregorazhivali tolstye zheleznye prut'ya. Poseredke
kuzni tarashchilsya, budto udivlyayas'  nashemu poyavleniyu, kruglyj zev volch'ej yamy,
gde v starye vremena vyplavlyali zhelezo. V nej davno ne bylo nuzhdy, poskol'ku
za  gornami i  lavkami,  priyutivshimi hitryj kuznechnyj  instrument, ya zametil
syrodutnuyu pech'. V bol'shom pletenom  korobe  lezhalo oruzhie. To, chto  podaril
nam kuznec. Ne zabyl ved' zabrat', prinesti tuda, gde ono ponadobitsya...
     Medved' lenivo proshel vdol' lavok, probuya na ves obzhimki, zubila, kleshchi
i  moloty, i s naivnost'yu  rebenka zaglyanul v zherlo pechi. Slovno ne bezhal on
iz Knyazh'ego plena i ne  pryatalsya, zagnannyj,  v kuzne,  a zashel mezh  delom k
Stryyu v gosti poglazet' na kuznechnoe remeslo.  Begun,  naoborot,  ponyav, chto
natvorili, rechi lishilsya, lish' otkryval  i zakryval rot, ne izdavaya ni zvuka,
slovno pojmannaya ryba, bezzvuchno molyashchaya rybaka o vode. Belyana  k  peremenam
privykla  i teper'  s  interesom  nablyudala za  dejstviyami  Medvedya,  a Lis,
otdyshavshis', sprosil:
     -- Ne boish'sya, Stryj? Spalyat teper' tvoyu kuznyu. Da i nas vseh zaodno.
     Izok, myagko stupaya, podoshel k bratu, ulybnulsya:
     -- Skazat'?
     --  Pogodi,  puskaj  oni   ot  pervogo  ispoloha  ochuhayutsya,  a  tam  i
rasskazhesh'.  --  Stryj polez na lavku,  posharil pod balkoj i vytyanul dlinnyj
zheleznyj  prut. Zatem, lovko oruduya nozhom, vsporol utoptannyj zemlyanoj pol i
dobyl ottuda gorshok. Slovno charodej, on vytyanul iz gorshka syrye tonkie lomti
myasa,  nadel ih  na prut i, zapaliv  pech', povesil zharit'sya  nad ognem.  Mne
kazalos' nelepym,  chto  mozhno  vot  tak, spokojno,  sidet' i vdyhat'  sochnyj
myasnoj aromat, kogda iz-za uzkih okon razdayutsya zlobnye vykriki i vzmetnetsya
vskore bagrovoe  plamya, pozhiraya  koplennoe godami imushchestvo.  Stryj napomnil
mne CHuzhaka. Tak zhe  ravnodushno-spokojno smotrel  on na suetu vokrug, tak  zhe
hladnokrovno prinimal resheniya...
     -- Stryj, a pochemu ty nam pomogat' reshil?
     Lis, muchimyj lyubopytstvom, vse zhe ne uterpel.  YA  by tozhe hotel uznat',
no molchal. Za pomoshch' blagodarit' nado, a ne dokapyvat'sya -- pochemu da zachem?
Zahochet kuznec, tak sam  skazhet. Stryj pokosilsya na Lisa  glubokimi ozernymi
glazami:
     -- Ne ya pomogat' reshil, a Izok.  YA za men'shogo brata v otvete, vot i ne
pustil ego odnogo...
     Izok rascvel radostnoj ulybkoj.  Vot by  ne  podumal,  chto  vesel'chak i
boltun  Izok  stanet  nas  vyruchat'!  Teper'  i  u  menya  zasverbilo  vnutri
lyubopytstvo. Blago, bondarya prosit' ne prishlos', sam zagovoril:
     -- Gosti vy, a gostej obizhat' negozhe. Potomu i nadumal pomoch'...
     Lgal  Izok.  Ne  bylo  v  ego vzglyade toj  bespechnoj  prostoty, kotoruyu
vykazyval  slovami.  Bilas' v nem  radost'  da  ne  svetlaya,  a zlaya,  budto
svershilos' nechto,  davno zadumannoe,  temnymi odinokimi  nochami  proshennoe u
bogov.  YA otvernulsya. Ne mog  smotret'  na lzhivye ulybayushchiesya guby.  Perevel
vzglyad na kuzneca, i pomereshchilas' v ego ustremlennom na brata vzore zhalost'.
Tak blagopoluchnye smotryat na ubogogo kaleku.
     Na ulice  zashumeli  gromche.  CHto-to tam tvorilos', i, pozhaluj,  nam eto
neslo malo horoshego. Lis prinik k okoncu. Begun potyanulsya cherez ego golovu.
     -- Nikak, sam Knyaz', -- udivlenno prosheptal on. -- A eto kto, vozle?
     -- Gde? --  Tolkayas', Lis neuklyuzhe podtyanulsya, i oba  chut' ne svalilis'
na pol.
     --  Uhodim.  Ne sled nam  s Meslavom  vstrechat'sya. -- Stryj, napryagshis'
tak,  chto,  kazalos',  krov'  bryznet  cherez  pobagrovevshuyu   kozhu,  sdvinul
nakoval'nyu i prikriknul na Lisa s Begunom:
     --  Nechego  glazet'! Oruzhie  berite, myaso, porty zapasnye da vse prochee
dlya dolgogo puti.
     Te  ne ponyali,  kak  mozhno ujti  iz zapertoj  kuzni, no podchinilis'.  YA
prikinul v ruke mech i udivilsya ego priyatnoj tyazhesti. Ne vsegda ya s rogatinoj
hodil, uchil menya otec i ratnomu delu, no  mechi, kotorye dovodilos' derzhat' v
rukah, v  sravnenie ne  shli s etim,  darenym. Byli  oni  nenadezhny, gruby da
korotki, slovno nozhi. A  etot  pobleskival granenym  bokom  i v ruke  lezhal,
slovno pod moyu ladon' delannyj.
     -- Posobi-ka.  -- Stryj podozval Medvedya  i, razgrebya rukami  zemlyu pod
nakoval'nej, obnazhil bol'shoe mednoe kol'co, vrosshee v pol. -- Dernem!
     Plechom k  plechu, oni kazalis'  monolitnoj skaloj. Odnovremenno  rvanuli
kol'co vverh, uhnuli  druzhno --  i  podnyalas' Mat'-syra zemlya! YA sharahnulsya.
Izo vseh bogov  lish'  Volot  grozilsya zemlyu  podnyat'  i to  --  grozilsya, ne
proboval, a kuznec s ohotnikom podnyali! Kaby ne voshishchenie, zatmivshee glaza,
uvidel by ya pod sloem gliny  i  peska  kruglyj kovanyj shchit, a pod nim chernuyu
dyru laza. No ne rassmotrev,  glazel  ostolbenelo,  poka Izok  ne nyrnul pod
vyvorochennyj shchit. Lis zamer, ne reshayas' posledovat' ego primeru.
     --  Ne  stoj pnem! --  prikriknul  na  nego Stryj. --  Hod  tut  eshche  s
nezapamyatnyh vremen. Nedolgo propolzesh', a tam i Mutnaya budet.
     -- CHto, pryamo v reku? -- uzhasnulsya Begun.
     -- Net. -- Kuznec kryaknul,  dosaduya na  nashu neponyatlivost'.  -- Bereg.
Levee vala.
     Do Lisa doshlo, i,  perestav prerekat'sya, on ischez sledom za Izokom. Mne
ne hotelos' spuskat'sya pod zemlyu,  i  uzh nikogda by ne poveril, chto,  slovno
zemlyanoj  cherv', budu izvivat'sya vsem  telom,  pytayas' prodvinut'sya hot'  na
vershok v temnote dlinnoj nory.
     Laz byl tak uzok, chto prihodilos' dvigat'sya, tolkayas' lish' pal'cami nog
i podtyagivaya  kazhushcheesya  nelepo  gromadnym telo sudorozhnymi ryvkami. No huzhe
vsego  byl strah. Vechnyj strah cheloveka pered mrachnymi podzemnymi  suprugami
--  Ozemom  i  Sumerloj,  skopivshimi  v  glubinnyh  svoih horomah  skazochnye
bogatstva.  Ne  lyubyat  podzemniki  lyudej,  razdrazhayut  ih  hitniki,  alchushchie
sokrovishch.  Lish'  mertvye  ugodny etim  bogam  --  holodnye  da pokornye.  No
prihodit zima, i pod belym pokryvalom, obnyavshis', zasypayut bogi.  Potomu chto
i ih  zhestokie  serdca  znayut lyubov', i zimnij son slivaet  ih  vechnye  dushi
voedino,  daruya blazhennoe otdohnovenie ot truda skopidomnogo da karaul'nogo.
No sejchas gulyal po polyam cherven', zolotilis' spelye kolos'ya i bushevala zloba
potrevozhennyh nami bogov.  Szhimalsya uzkij laz,  ne zhelaya vypuskat' lyudej  iz
svoih holodnyh ob®yatij.
     -- Mat'-zemlya, -- vzmolilsya ya bezzvuchno, -- pozhalej Dazhd'bozh'ih vnukov,
daj hot' raz eshche vzglyanut' na svetloe solnyshko.
     Materinskoe  serdce  myagko,  zla  ne  pomnit,  i  rasstupilas'   zemlya,
raskrylas' sinim nebom, zakatnym solncem i rechnoj prohladoj.
     YA  vyvalilsya iz laza pryamo v ruki Lisa i, oglyanuvshis', s uzhasom podumal
o Medvede i Strye. Oni oba uzh chereschur veliki, vdrug ne prolezli? A Belyana?!
     Ona, slovno otklikayas', vytyanula iz dyry ladoni, prosya pomoshchi. Uvid' ee
sejchas  kakoj  prohozhij, pomyanul by  bogov da pobezhal v gorodishche, uprezhdat',
chto na beregu Mutnoj upyr' iz mogily vybiraetsya.  A  na drugoj den' poshli by
muzhiki  na  eto mesto -- kopat' da  neumershego osinovymi kol'yami k zemlyanomu
lozhu prikolachivat'.  V Ladoge lyud raznyj zhil i horonili po-raznomu, a u  nas
po starinke  k  nebesam  v chistom ogne voznosili, a  prah sobirali  v urny i
pogrebali s torzhestvom i triznoyu. Pepel iz zemli ne vosstanet -- ne pridetsya
v telo rodicha osinovyj kol vbivat'...
     YA uhvatil Belyanu za zapyast'ya, vydernul iz laza i vzdohnul oblegchenno --
zhmuryas' i otryahivayas', pokazalas' iz dyry serditaya  rozha  Medvedya, a  szadi,
gromko proklinaya ego neuklyuzhest', razdavalsya golos Stryya.



     Mutnaya berezhno, ne razbryzgivaya, nesla  svoi temnye vody k moryu Nevo, a
my bezhali ot nego.
     Zemlyanoj  laz  ne  napugal  menya,  kak  Slavena,  --  ya-to   videl  ego
rasshirennye v  strahe  glaza. Mne dazhe  interesno bylo pochuvstvovat' ob®yatiya
toj, chto vseh kormit, poit i nikogo ne obizhaet. Dumalos', teplo budet, tochno
na materinskoj grudi, a okazalos' holodno i zhutko.
     Stryj shel shirokim razmashistym shagom, my pokorno bezhali sledom, i nikomu
ne prishlo v golovu sprosit' -- kuda on vedet. Dazhe Izok vel sebya na redkost'
tiho i molchalivo.  CHem  dal'she my uhodili ot Ladogi, tem bol'she on mrachnel i
vse chashche vstryahival sedoj shevelyuroj,  slovno otgonyal  nedobrye mysli. Odnako
dvigalsya  on  hodko,  i ya  ele pospeval  za  nim,  vspominaya  sluchivsheesya  i
udivlyayas' sobstvennoj  smelosti. Ran'she ya podobnogo i  predstavit' ne mog, a
proizojdi takoe  na samom dele, ne  bezhal by ya iz Ladogi, a polzal v nogah u
svetlogo  Knyazya, molya o proshchenii. Hotya, koli pomyslit',  tak nichem my  pered
Meslavom  ne vinovaty, razve tem lish', chto  vmeste s  CHuzhakom  prishli.  ZHal'
tol'ko,  nikto razbirat'sya ne stanet... Nebos' vsya Ladoga  sejchas  boltaet o
naglyh prishel'cah  iz dalekogo Pribolot'ya, o kotorom i znat' ne znali, a kto
znal, te  zabyli davno. Gadayut, kak  reshilis' na etakoe, ne vedayut, chto sami
udivlyaemsya -- neuzhto eto my s Knyazh'imi voyami podralis' da iz temnicy udrali,
ne  dozhidayas' spravedlivogo  Knyazh'ego suda? Ob®yasnit' by  vse ne  spesha,  za
medovoj bratinoj, tol'ko kto slushat' stanet?
     "Sbezhali,  znachit,  priznali  sebya  vinovatymi,  inache nechego  bylo  by
boyat'sya" --  vot kak lyudi dumayut, i  slova tut ne pomogut. Net, nam v Ladogu
vozvrashchat'sya nel'zya.
     Verno  govoryat  -- stoit  o bede  podumat',  i  ona sama yavitsya.  Rezko
ostanovivshis', Medved' shvatilsya za golovu:
     -- Ne mogu ya bol'she bezhat'! CHuzhak tam!
     --  Da ty chto, brat?! Vedun  poluchil, chego dobivalsya! Ty  za  nego ne v
otvete. -- Lis dernul brata za rukav. -- Idem.
     Medved', ugryumo nabychivshis', motnul golovoj:
     -- Net. YA emu obeshchal vernost'yu za  dobro  otplatit', a prishli  napasti,
tak ya ego broshu? Net. Vozvrashchayus' ya.
     Lis chut' ne zaplakal, ponyav, chto brata ne peresporish'. Sel ryadom s nim,
utknuv lico v koleni, i zhalobno poprosil:
     -- Pozhalej hot' menya, brat. Kak ya tebya odnogo pushchu?
     Medved'  slovno zaledenel,  zazhal  v  sebe  bol',  chtoby  ni  kapli  ne
vyronit', ne rastech'sya zhalostlivo, promolchal, tak nichego i ne otvetil Lisu.
     Zametiv neladnoe, vernulis' uzhe ushedshie daleko vpered Slaven s Belyanoj.
U devki, kak  uslyshala  o CHuzhake, glaza razgorelis', a do togo shla, budto ne
iz temnicy bezhala,  a v nee  vozvrashchalas'. Tut k prorochice  hodit'  ne nado,
yasno -- ona s Medvedem pojdet.  I chem ee vedun privorozhil? A mozhet, i vpryam'
pustil v hod chary, vot i neduzhitsya bez nego devke?
     -- Medved' delo govorit. Negozhe druga v bede brosat', vot tol'ko glupoj
siloj emu ne pomozhesh', tut s umom nado.
     I Slaven tuda zhe! Pomeshalis' oni sovsem na bessmyslennoj vernosti. ZHivy
sami, i za to presvetlyh bogov blagodarit' nadobno, a chto do veduna, tak tut
Lis prav -- ego vina, emu i otvechat'.
     Ko mne legko prikosnulas' ch'ya-to ruka, ogladila plecho:
     -- Skazhi,  CHuzhak vash  i vpryam'  tak  silen, kak  rasskazyvali?  Meslavu
rovnya?
     Izok,  ozhidaya otveta,  ustavilsya  na menya  hitrymi malen'kimi glazkami.
Pochemu ya ran'she ne zamechal v nih etogo torzhestvuyushche kovarnogo bleska?
     -- A ty otkuda pro Meslava znaesh'?
     -- Tishe. -- Izok ispuganno  prizhal  ruki k grudi.  -- Tishe, ne to  brat
uslyshit. On za Knyazya goroj.
     --  Nichego  sebe  "goroj",  iz  temnicy  plennikov  uvel.  -- YA chut' ne
zasmeyalsya, no natknulsya na vzglyad bondarya, i smeh zastryal v gorle. Kazalos',
promchalsya  nepodaleku  zloj  severnyj  veter  i  osel v ego glazah  ledyanymi
iskryashchimisya oskolkami.
     Izok rashohotalsya, a potom zagovorshchicki zasheptal mne na uho:
     --  Da kakih plennikov! Posmevshih  svoego  sobstvennogo  Knyazya v Ladogu
privest'... Vzamen prezhnego...
     U menya slova zamerli na yazyke -- ne reshilsya emu otvetit'.
     Vot chto o  nas lyudi dumayut!  Budto  privel nas CHuzhak v  Ladogu,  slovno
vernuyu  druzhinu, mechtaya starogo  Knyazya ubit'  i svoej voleyu pravit'. Glupcy!
Neuzhto  ne vidno, skol'ko  nas i skol'ko  Meslavovyh  voev  v Ladoge! Da  my
protiv nih, chto stebelek protiv uragana, -- somnut i ne zametyat!
     Izok mezh tem s upoeniem rassuzhdal:
     --  Vremya vy podhodyashchee podgadali. Meslav slab, a  Starejshiny Ladozhskie
sami  o vlasti mechtayut, tajkom  v  Novyj  Gorod hodyat  da  podderzhkoj Ryurika
zaruchayutsya.  Tol'ko  u  nego  svoi  plany. YArl  ego,  |rik,  davno o  Ladoge
pomyshlyaet, i Gunnar-koldun tozhe. A vam Ryurik chto skazyval?
     Hotelos' kriknut': "Bogi mne svideteli, ne zamyshlyali my durnogo Knyazyu i
k  Ryuriku  ne hodili!" -- no slova Izoka zhgli kalenym zhelezom  i  opravdaniya
bezzvuchno sgorali na yazyke. Vse, chto ya smog, eto tol'ko golovoj pomotat'.
     -- Vot i s ostal'nymi on takov, -- neverno istolkoval moj zhest Izok. --
Prinimaet vseh s pochestyami, a tolkom nichego  ne obeshchaet.  Odnogo ne pojmu --
koli Ryurik dobro ne dal, kak zhe vy osmelilis'? Bez ego pozvoleniya v Ladoge i
vorona ne karknet.
     Izok ozhidal otveta, no na moe  schast'e podoshel Stryj, i  bondar' bystro
zagovoril o Medvede, pokazyvaya na roslogo ohotnika rukoj:
     --  Vernut'sya hochet, ne zhelaet  dal'she idti. Stryj vnimatel'no vyslushal
brata i navernulsya k Slavenu:
     -- Delo vashe, hotite vyruchat' svoego veduna  -- vyruchajte, tol'ko ya vam
-- ne podmoga. YA ubijc ne lyublyu, a koldunov tem bolee.
     -- Poslushaj, -- udivilsya Slaven, -- chto ty o CHuzhake znaesh'?
     --  Da to  zhe,  chto  i  ostal'nye. -- Stryj  pochesal  krepkoj  pyaternej
zatylok,  vz®eroshiv rusye  volosy.  -- Lyudi  govoryat, budto  kakoj-to koldun
Meslava ubit' sobiralsya, da ne udalos' emu.
     -- A  kak  delo  bylo,  ne skazyvali?  Stryj ozadachenno  razvel ruki  v
storony:
     -- CHto skazyvat'  -- krome vashego veduna, nikto takoe zamyslit' ne mog.
V Ladoge  koldunov  net,  lish' lekari da  veshchuny. CHuzhak  vash  mne  srazu  ne
ponravilsya  --  zver'  v  nem sidit, iznutri vygryzaet. Ne ugomonilsya by on,
dazhe svershiv zadumannoe. Net emu pokoya na etom svete.
     -- Otkuda ty-to znaesh'? Ty s nim i ne govoril ni razu.
     -- Potomu i ne govoril, chto mne on ne  po nravu.  A otkuda znayu, tak to
razve  pojmesh'? Byvaet  tak --  posmotrish' na cheloveka,  i  serdce zapoet  v
grudi, tochno ptaha pevchaya, a byvaet, glyanesh', i zastonet, slovno pod pytkoj.
Ot veduna vashego serdce ne stonalo -- vmig na chasti rvalos'...
     Slaven otvernulsya  ot kuzneca, budto i govorit' bol'she ne o  chem, no ne
uderzhalsya, sprosil:
     -- Stryj, chto u vas s takimi, kak on, delayut?
     -- Kto znaet... CHto Meslav reshit, to i budet. Mozhet,  sozhgut,  a mozhet,
zhiv'em v  zemlyu zakopayut  -- ne  znayu...  Noch',  a to i  den' eshche obozhdut --
vyznavat' budut, ne zameshan li kto pokrupnee vashego veduna.
     Belyana,  uslyshav slova kuzneca, drognula, zakusila gubu. Izok nezametno
prokralsya k nej, shepnul chto-to na uho. Ona vnov' poveselela, vzbodrilas'.  A
ya ponyat' ne mog, chto chuvstvuyu. ZHal' bylo CHuzhaka, no iz-za nego nas ochernili,
da i otgovarivali my  ego,  kak umeli, a chto ne poslushalsya, tak to ego beda.
Odnako  gde-to  vnutri sverbili upreki, sheptali na  uho: "Svoya shkura doroga?
Podlo myslish', gaden'ko opravdyvaesh'sya".
     -- Slyshal, Medved'? -- Slaven potryas giganta za plechi. -- Prikinem, chto
k chemu,  obmozguem,  a  tam i vyruchat'  otpravimsya.  Vremya est'. Sejchas idti
nado.
     -- Kuda? -- vyalo pointeresovalsya Medved'.
     -- K sestre moej, Vasilise. -- Izok, ulybayas', vynyrnul  pered nim.  --
Ona nedaleko  zdes'. Za nemilogo zamuzh ne  poshla,  v les  k znaharke  lesnoj
ubezhala, Neulybe. Tam i zhivet...
     Vse bystro dvinulis' dal'she, a ya pootstal. Ne nravilsya  mne Izok. Da  i
devka, v lesu prizhivshayasya, nagonyala somneniya. YA uzhe odnu Leshachihu videl, a s
drugoj znakomit'sya ne zhelal.
     -- CHto grustish', paren'? --  prisoedinilsya  ko mne Stryj. -- Ili veduna
zhaleesh'?
     YA  ne otvetil. Ne znal, chto  otvetit'.  Kak  ni  skazhi,  a vse nepravda
vyjdet. Stryj mne nravilsya, lgat' emu ne hotelos'. Dazhe ne verilos', chto oni
s   Izokom  brat'ya.   Ot  kuzneca  veyalo  teploj   zhivoj  siloj,  slovno  ot
duba-stogodka, pod kotorym i v grozu ne strashno, i v liven' -- ne zamochit, i
ot zhary prikroet. CHtoby on ne prinyal moe molchanie za nepriyazn', ya skazal:
     -- Strannoe u tebya imya -- Stryj...
     -- To ne imya -- prozvishche. -- Stryj skupo ulybnulsya, vspomniv staroe. --
Otca  my malo znali, nas  dyad'ka vyrastil.  On s varyagami  v  bogatye strany
hodil, svoi  podelki sam  prodaval.  Takogo kuzneca  na vsem belom svete  ne
syskat'. YA mal  byl, tak ko vsem lad'yam bezhal i krichal:  "Stryj! Stryj!" Vse
lad'i mne na odno lico kazalis', vot i putal ih. Tak i prozvali Stryem.
     Mne predstavilsya bosoj belobrysyj mal'chishka v dlinnoj rubahe, begushchij k
pristani i  na hodu  vyklikivayushchij samogo  blizkogo dlya  nego  cheloveka.  Ne
verilos', chto gromadnyj kuznec mog kogda-to putat' inozemnye lad'i i udirat'
iz doma, nadeyas' pervym vstretit' dyad'ku. Nevol'no ya tozhe ulybnulsya:
     -- A Izok s toboj ne begal?
     -- Da net, -- pomrachnel  Stryj. -- S  maloletstva on  strannyj.  Ran'she
plakal mnogo, a kak umerla Ladovita, tak  smeyat'sya stal, i do togo nehorosho,
chto poroj kazhetsya -- podmenili brata.
     Vpervye ya uslyshal o devushke, k kotoroj  Izok byl neravnodushen.  YA uzhe i
rot otkryl poprosit' kuzneca rasskazat' o nej, no vovremya odumalsya. Ne stoit
beredit'  starye  rany. Sprosili by  menya o rodnom  pechishche --  nemnogoe by ya
rasskazal, zato grud' potom vsyu noch' bolela by, toska usnut' ne pozvolila.
     Postepenno krutye berega Mutnoj,  smiryaya gordynyu, spuskalis' k  vode, a
kolosyashchiesya  zolotom polya ustupali mesto neprolaznym ol'hovym  zaroslyam. Pod
nogami zachavkala vlaga. SHedshij vperedi Medved' gruzno provalivalsya, ostavlyaya
posle sebya prodolgovatye, zapolnennye vodoj, luzhicy. My  ne speshili, poetomu
mogli  vybirat'  prosvety v  molodom ol'hovnike i  proskal'zyvat' v nih,  ne
ostavlyaya na vetvyah klochki odezhdy  i ne carapaya lica. No menya zarosli pugali.
To li solnca v nih bylo malo,  to  li  komarov  mnogo, ne  znayu,  no  gustoj
kolyuchij el'nik so znakomym myagkim zapahom preloj hvoi byl milee, chem pohozhie
na vershu, spletennye mezh soboj gibkie stebli. V ol'hovnike ya chuvstvoval sebya
glupoj rybinoj, popavshejsya v lovushku. Stryj svernul ot reki vlevo, proshlepal
po  melkomu  ruch'yu skvoz'  zarosli  i, vyjdya na nebol'shuyu  polyanu, ukazal na
nizkij  domik s  zemlyanoj  kryshej,  budto karabkayushchijsya  po  pologomu sklonu
holma:
     -- Prishli...
     Slovno zaslyshav ego golos, dveri raspahnulis', i ottuda  vyshla devushka.
Da  takaya, chto  Slaven, ocharovannyj, zastyl  gde stoyal, a mne  pomereshchilos',
budto  sama  Lelya  vstrechaet  na  poroge nezvanyh  gostej.  Lis  ostolbenelo
vozzrilsya  na nee,  i  lish'  Medved', pogloshchennyj  dumami,  prodolzhal  idti,
ustavivshis' v zemlyu. Dazhe kogda, uznav brat'ev, devushka sorvalas' s mesta i,
shiroko raskinuv  ruki,  slovno belaya  lebedushka kryl'ya,  kinulas' mimo nego,
Medved' ne  obratil na nee  vnimaniya. Zato ya ne mog  otvesti glaz.  Ona byla
malen'kaya,  hrupkaya,  slovno  cvetok,  a  po  spine,  vyrvavshis'  iz tesnogo
berestyanogo kokoshnika, tolstoj  zmeej  spolzala  zolotaya kosa, perepletennaya
aloj lentoj. Kak uderzhivala takuyu tyazhest' tonkaya devich'ya sheya?
     -- Vot, Vassa, vstrechaj  gostej. -- Stryj ostorozhno otstranil sestru, i
ona s gotovnost'yu povernulas' k nam.
     -- Lelya! -- shepnul Lis.
     Ona  zasmeyalas', i ya sam chut' ne ruhnul  na koleni.  Ne  moglo  byt'  u
prostoj zhenshchiny takih yarkih vasil'kovyh glaz, takoj luchezarnoj ulybki, takoj
belosnezhnoj, okrashennoj legkim rumyancem kozhi! Slaven opomnilsya pervym:
     -- Mira tebe, hozyayushka. Pust' hranyat tebya i dom tvoj mnogomudrye bogi.
     -- I  tebe togo  zhe,  gost' dorogoj! --  Ah, kakoj  barhatnyj byl u nee
golos! Bez meda p'yanil, charoval laskovoj muzykoj.
     -- Kto tam, Vasilisa? -- Volshebstvo  slovno rukoj snyalo.  Izok  govoril
pro babku-znaharku, pro  muzhchin ne  upominal, a mezhdu tem iz  doma donosilsya
nedovol'nyj muzhskoj ryk.
     -- Gosti k  nam,  baba  Lyba, --  Vasilisa, priglashaya,  poshla-poplyla k
domu, -- i brat'ya moi.
     Golos vnutri to li zakarkal, to li zakashlyalsya:
     --  Khe-khe-khe...  Brat'ya?  Davnen'ko  ih  ne  bylo.  Znat',  nedobroe
stryaslos', koli oni pripozhalovali...
     -- Zachem ty tak, Neulyba? -- Stryj vvalilsya v dom pervym, my za nim.  YA
uvidel obladatel'nicu  muzhskogo  golosa  i  sharahnulsya  obratno.  Iz temnoty
zhilishcha umnymi  i  grustnymi  glazami na  menya glyadela  korotkomordaya  chernaya
korova! Izok, rashohotavshis', pojmal menya za ruku:
     -- Ne ona eto, ne ona!
     Do menya  doshlo --  znaharka  dal'she,  v sleduyushchej kleti. Vnachale ya  tam
nikogo ne zametil  i  tol'ko  potom,  priglyadevshis', uvidel na poloke  seduyu
gorbun'yu. Navernoe, staruha byla ne men'she  Izoka  rostom, no  sognuvshaya  ee
sila  delala  znaharku  malen'koj i neuklyuzhej. Zato  glaza Neulyby svetilis'
molodo.
     -- Gosti? -- Ona soskochila s  poloka i, smeshno kosobochas', chtoby videt'
lica, podoshla k nam:  -- Horoshi gosti! CHto zhe ko mne? Ali mesta v Ladoge  ne
hvatilo?
     -- Da. -- Stryj po-hozyajski orudoval u pechi. Bylo vidno  -- v etom dome
on chastyj gost'. -- Beda u nih. S Meslavom Ladogu ne podelili.
     -- Kak  govorish'? --  Staruha  chut' li  ne na  cypochki  vstala,  silyas'
razglyadet'  neznakomcev.  -- Ladogu ne  podelili?  Da  neuzhto est' eshche sred'
sloven  smelye,  kotorye   Ryurikova  gneva   ne   poboyalis'  da  protiv  ego
prihlebatelya poshli?
     Zamechatel'no!  Teper' my yavno  tam, gde  nam  samoe  mesto  --  v stane
Meslavovyh nedobrozhelatelej! A chego ya zhdal, sbezhav iz  Knyazh'ej temnicy?  CHto
menya povedut pryatat'sya  v dom k kakomu-nibud'  Ladozhskomu  Starejshine? Verno
govoryat -- vzyalsya za guzh, ne govori, chto ne dyuzh. Sumel na Knyazya layat', sumej
i posledstviya terpet' bez obid i zhalob.
     Staruha,  perezhivaya,  kovylyala  po  malen'koj kleti, szhimala  v kulachok
uzlovatye pal'cy:
     --  YA kogda  Vadima horonila, dumala  poslednego  slovena  Materi-Zemle
otdayu. Dazhe horobry ego na sluzhbu  k inym Knyaz'yam podalis', zabyli o mesti i
obidah,  uchinennyh proklyatym  konungom! Prostili  emu smert' i Gostomysla, i
Vadima,  i  krov' mnogih sloven.  Hrabr  byl Vadim, a Ryurika  zval, kak  psa
cepnogo, chtoby  dobro slovenskoe  stereg, na inyh nahodnikov layal, a von kak
obernulos'. Pes cepnoj nynche svetlym Knyazem  zovetsya, a Knyaz'ya Rodovye emu s
sapog pyl' zamorskuyu slizyvayut.
     Prodolzhaya  chto-to  bormotat',  babka  nakryla  na stol  i tol'ko  togda
zametila Belyanu:
     --  A  ty,  devka,  ne  nashih  krovej,  --  bystro  opredelila ona.  --
Drevlyanka?
     Belyana, gusto zardevshis', kivnula. YA zametil, chto posle poyavleniya Vassy
ona  sovsem pritihla i staralas'  derzhat'sya  v teni. Ono  i ponyatno,  Belyana
neglupa, ponimaet, chto ryadom s etakoj krasavicej ona chto stolb prostoj ryadom
s reznoyu boginej, vot i smushchaetsya.  Mozhet, glyadya  na Vassu, i Slaven ottaet,
otmerznet serdcem ot  drevlyanki. Ona  tozhe  eto  ponyala i  stala na  Slavena
poglyadyvat' chashche,  slovno proveryaya, smotrit li eshche. Vot bab'ya natura -- poka
lyubil, ne mil byl, a kak  na druguyu  zasmotrelsya -- zadavila zhaba-zavist' --
moe, ne otdam!  Nepostoyanno zhenskoe serdce, nel'zya emu verit', a  poroj  tak
hochetsya...
     Vassa sidela na poloke, perevodila glaza s odnogo na drugogo. Ulybka ee
potuhla,  no prelest' ne propala. Kak solnyshko. Kogda  yarko  svetit  -- vseh
greet, zajdet  za tuchku  i  blikami lish' maluyu  chast'  ohvatyvaet,  a  vovse
skroetsya -- i  zhdesh'  ne dozhdesh'sya, kogda snova  vyglyanet, oblaskaet  yasnymi
ochami.
     Poka ya zasmatrivalsya na Vassu,  Stryj  korotko, no dohodchivo  povedal o
nashih zloklyucheniyah. Po ego slovam  vyhodilo,  chto my sduru pomogli vedunu  k
Knyazyu popast'. YA dazhe  udivilsya --  vidat',  ne obdelen  veshchim darom kuznec,
koli vo vsej nerazberihe sumel pravdu uglyadet'. Zakonchil on prosto:
     -- Sobirayutsya oni kolduna svoego vyruchat'. Tebe li, Neulyba, ne  znat',
kakovo s Knyazem ssorit'sya. Otgovori ih. CHaj, zasluzhil vedun smerti, ne stoit
radi nego molodye zhizni gubit'.
     Staruha,  razmyshlyaya, uperlas'  podborodkom v ladoni  i  stala pohozha na
razduvshijsya grib. Tol'ko  vmesto shlyapki nad neyu vozvyshalsya nemyslimo bol'shoj
gorb. Nakonec, ona podnyala golovu:
     -- Vyruchat' druga il' net -- ih  delo.  Im zhe i svoyu uchast' reshat',  no
esli vedun tak silen,  kak oni skazyvali, to, pohozhe, ne prostoj on chelovek.
Est' v nem volhskaya krov'.
     Menya azh  na poloke  podbrosilo. Konechno,  kak  ya  ran'she ne  dogadalsya!
Nepohozh na nas CHuzhak  potomu, chto gulyaet v nem malen'kaya kapel'ka  Velesovoj
krovi. Ottogo i oborotni ego ponimali, i Zmej ravnym priznal.
     --  No koli  on volhskoj  krovi, to Meslav protiv nego -- lyaguha protiv
zmei, ne odoleet. Odnako odolel. Da i volhi k vlasti ravnodushny, a smert' za
velikoe zlo  pochitayut.  Ne  stanet volh iz-za vlasti ni  cheloveka, ni  zverya
gubit'.
     Znachit,  CHuzhak  snova  stanovitsya neizvestno  kem? A  mne tak  hotelos'
verit', chto dovelos' uvidet' potomka volhov! Da chto uvidet', v druz'yah s nim
hodit'!  A staruha vse rassuzhdala,  slovno  uzhe ne s nami govorila, a sama s
soboyu:
     -- Ne laditsya chto-to v vashem rasskaze. Nado by prezhde, chem delo reshat',
uznat' horoshen'ko, chto da kak.
     Ona obvela nas siyayushchim vzglyadom sinih glaz:
     -- Vam v Ladoge pokazyvat'sya  ne  sled. Menya  tozhe  tam  ne  s  pochetom
vstretyat -- zaplutala moya Dolya na kalinovom mostu...
     -- YA shozhu! -- Vasilisa legkim veterkom pereneslas' cherez klet', vstala
pered staruhoj:
     -- Davno ya v Ladoge ne byla. Poglyazhu, kak tam sejchas.
     -- Net! -- Stryj zagorodil ej vyhod. -- A esli uznayut?
     -- Kto uznaet-to? -- Vasilisa ulybnulas', i zaprygali po izbe solnechnye
zajchiki. -- YA i ran'she zatvornicej zhila, a teper', uzh pochitaj, pyat' let, kak
domoj ne vorochalas'. Vse uzh davno zabyli menya.
     Stryj mrachno izrek:
     -- Gorynya ne zabyl.
     Vasilisa potupilas', a potom, liho vskinuv golovu, zayavila:
     -- Dovedetsya vstretit', tak i potolkuyu s nim, chem tak mat' napugal, chto
lyubimuyu doch' za nego, podlogo, sosvatala?
     Mel'knula malen'kaya  ruchka,  otstranyaya moguchuyu figuru, i Vassa,  slovno
ptaha iz kleti,  vyporhnula naruzhu. Ne znayu,  kak  vyshlo, tol'ko  nogi  sami
ponesli  menya  sledom, i ostanovilsya,  odumavshis', lish' u samogo ol'hovnika.
Proklinaya sebya  za glupost', oglyanulsya v poiskah  izby i uvidel sovem ryadom,
za spinoj, Stryya. Kuznec pechal'no smotrel na zarosli, kuda skrylas' sestra:
     -- Vsegda ona tak. Reshit -- ne pereubedish', da i sil u  menya ne hvataet
s nej  sporit'.  Boyus' ya za  nee.  Mat' pered smert'yu sosvatala ee za odnogo
usmarya Ladozhskogo -- Gorynyu.  Gorynya dvorom bogat, a serdce u nego tak malo,
chto tuda  ne to chto zhena, mat'  ne  vmeshchaetsya. Nikogo krome  sebya  ne lyubit.
Vassu  vzyat' hotel,  tochno veshch' krasivuyu, vsem  na zavist'.  Ushla  Vassa  iz
Ladogi, tak on dolgo ee iskal, grozilsya pri vsem narode za kosu ottaskat', a
potom i srezat'.
     Mne vdrug  stalo strashno. Ne mog ya  sebe  predstavit' Vassu unizhennoj i
izbitoj, na  ploshchadi,  polnoj smeyushchihsya lyudej. YA kosnut'sya by ne reshilsya  ee
beloj,  chistoj,  tochno pervyj  sneg, kozhi. A  uzh  za kosu  ottaskat', slovno
rabynyu, vovse nemyslimo! Kto  spaset, uberezhet, esli  natknetsya ona sluchajno
na etogo Gorynyu?
     -- Ne nado bylo ee otpuskat', -- skazal ya. Stryj usmehnulsya:
     --  Ne  bojsya.  Ona  s  vidu  trostinka,  a  tronesh',  ternovym  kustom
obernetsya. Tak kol'net, chto ne zahochesh', a otpustish'...
     YA  vspomnil gorduyu  lebedinuyu  sheyu.  Verno.  Takuyu  uderzhat'  ne vsyakij
smozhet.  Stryj  zametil,  chto  ya  sbavil  shag,  i, neverno  ponyav,  prinyalsya
ubezhdat':
     --  Pridet  ona.  Inache  Neulyba ee ne  pustila by. Ona  Vassu kak doch'
rodnuyu berezhet.
     YA nemnogo uspokoilsya, sprosil:
     -- A Neulyba otkuda vzyalas'? Kto takaya?
     -- Kto sejchas znaet... Ona  mnogoe rasskazyvala. Govorit,  budto pomnit
vremena, kogda varyazh'i lad'i Mutnuyu ne borozdili  i  slovene zhili mirno, kak
odna derevnya.  Drug k  drugu v gosti hodili. A  iz bogov,  pushche drugih, Rodu
klanyalis'. Da, mozhet, putaet na starosti let...
     Stryj zamolchal.  Pod  nogi  myagko  stelilas'  zelenaya  vysokaya trava, i
hotelos' snyat'  obuv',  projti po nej  bosikom, kak v detstve, i  oshchutit' ee
nezhnuyu prohladnuyu silu.
     -- Pervye  varyagi byli  privetlivy,  da  i  slovene ih prinyali,  slovno
brat'ev.  Pomogali prohodit' porogi, chinit' lad'i, lechit' rany, poluchennye v
pohodah. Lyudyam, nikogda  ne  uhodivshim  s  obzhityh  mest,  nravilis'  hmurye
severnye  voiny,  povidavshie mnogie zemli. SHlo vremya, i prishlyh  stanovilos'
vse bol'she, no  i ih privechali so vsem gostepriimstvom. Do teh por, poka oni
ne  stali  grabit' i uvozit'  nashih  lyudej v  rabstvo. Neulyba govorit,  chto
imenno togda poznali slovene nenavist'. Ona tozhe byla raboj, hotya v to vremya
ej  eshche  ne ispolnilos'  i desyati let.  Skazyvaet, budto  tam ee  i pokinulo
schast'e, a na spine nachal narastat' etot strashnyj gorb.
     YA vspomnil staruhiny  slova  o  Dole,  ostavshejsya  na  kalinovom mostu.
Vidat', i vpryam' v molodyh godah zaplutalo ee schast'e...
     -- Skol'ko zhe ej let? -- vyrvalos' u menya.
     -- Ne znayu. Ona rasskazyvaet mnogoe iz takih davnih vremen, chto i samye
starye  ne pomnyat. Mozhet,  pravda nashla ona travu, zapaha kotoroj  strashitsya
sama Morena. Ne znayu...
     Stryj raspahnul  dver'.  CHernaya  korova vysunula  mordu i,  ponyav,  chto
prishla ne hozyajka, obizhenno zamychala.
     -- Pogodi, Stryj, -- ostanovil ya kuzneca. -- Otvet', koli smozhesh'.  Kak
ty v druzhbe s takimi lyud'mi zhivesh'? Izok  skazal, ty za Knyazya goroj. On tebe
brat, a Meslava ne lyubit, da i staruha tozhe.
     Kuznec posmotrel na menya, ugolki gub skrivilis' v boleznennoj grimase:
     -- YA, k primeru, kashu ne lyublyu, a vse zhe em. Uvidel  neponimanie v moih
glazah i dobavil:
     -- Razve tak vazhno, kogo  kto lyubit?  Ili vse spory  krov'yu reshat'? Tak
ved' ubit' vsego legche. Tol'ko nemnogoe etim izmenish'. Kazhdomu svoj mir dan,
svoya golova, tak pochemu zhe schitat' sebya luchshim?
     YA ozadachenno ustavilsya na nego. Vrode nichego novogo kuznec ne skazal, a
ved'  mne takoe  ob®yasnenie i v  golovu ne prihodilo.  On provel  ladon'yu po
dobroj korov'ej morde, snishoditel'no ulybnulsya mne:
     -- Nichego, paren', ne grusti. So vremenem sam pojmesh', gde tvoya pravda.
     Pojmu li?  A pojmu --  budet li moya pravda tak spravedliva i dobra, kak
ego?



     Dushno  bylo  v kleti, i  vremya tyanulos', slovno  samomu  Horsu hotelos'
dozhdat'sya Vasilisy, provodit' ee  obratno iz Ladogi da posmotret', chem  delo
konchitsya.  Ot duhoty mutilos'  v golove,  hotelos' na volyu,  i ne prosto  na
volyu,  a v  rodnoe  selo,  gde  kazhdyj  kust  --  druzhok, kazhdaya rytvina  --
podruzhka. Tam  ne  strashen  gnev groznogo  Knyazya, i spustya  vremya  zabudetsya
shumnaya  Ladoga da bessledno ischeznuvshij v Knyazheskih horomah vedun.  Tam menya
zhdet  otec i rodichi, ostavshiesya bez krova.  I  ves'ma kstati pridetsya k zime
para  sil'nyh ruk  --  stroit' krepkie  dobrotnye  doma, vzamen teh, staryh,
utoplennyh Bolotnoj Staruhoj...
     Zamechtalsya,  i vdrug rezanulo  po  serdcu:  "CHuzhak!" --  budto ognennaya
strela  Peruna  nakazala  za  slabovolie.  Vspomnilos'  umnoe  tonkoe  lico,
bezdonnye,  v  raduzhnyh  obvodah  glaza, snishoditel'naya  ulybka  veduna,  i
nadavilo-naleglo na grud' sobstvennoe bessilie. Tak uzh vyshlo, chto stal vedun
chast'yu  moej sud'by. Vidat', naputala chto-to v svoej  pryazhe Mokosha  i splela
nas namertvo  tak, chto teper'  i  koncov ne najdesh'.  Da nuzhno li ih iskat'?
Von, Medved'  sidit, utknuvshis'  nosom  v  koleni,  podpiraet moguchim plechom
neotluchnogo brata -- sprosi ego -- za kogo zhizn' otdavat'  sobralsya? Otvetit
--  za  togo,  kto brata  spas...  A  protiv  kogo idti sobiraesh'sya? Ved' ne
zadumaetsya  dazhe  pered  otvetom --  protiv Meslava... Slovno  ne on,  vsego
semnadcat'  nochej  nazad, stoya  u  kostra,  radi  Knyazya ot  lyubimoj  devushki
otkazyvalsya. I Begun boitsya Knyazh'ego gneva, a ne otstupitsya ot veduna. YA ego
znayu --  on po lyuboj  melochi  tryastis'  budet, a  v  glavnom  ne  brosit, ne
predast. Horoshih zashchitnikov otobrala synu Snovidica,  zhal', ne znala, protiv
kogo vosstat'  pridetsya, kakie nevidimye pregrady krushit'. Dlya menya Meslav s
detstva byl kak solnce svetloe -- chist, moguch, velik, a to, chto ne videl ego
ni  razu, tol'ko very  pribavlyalo. Kakim tol'ko  ya  ego ne  predstavlyal!  To
starcem  sedoborodym v  beloj,  slovno sneg, rubahe s probleskivayushchim skvoz'
seduyu  grivu zolotom  naushnogo  kol'ca, to  krepkim, pochti molodym voem,  na
voronom,  pod  stat' Perunovomu, zherebce,  i  togda lica  ne videl,  a  lish'
pritorochennyj  u poyasa dlinnyj mech  da krasnye saf'yanovye nogovicy. No kakim
by ni  voobrazhal ya Knyazya, vsegda byl  on spravedliv -- s  vragami  grozen, s
druz'yami milostliv. A  teper' stersya obraz, potusknel, i,  kak ni  sililsya ya
vozrodit' hot' toliku prezhnego prekloneniya,  vstavalo pered glazami znakomoe
lico veduna, zaslonyalo  soboj Knyazhij lik. Ne bylo  bol'she nado  mnoj  Knyazya,
byli lish' te, kto mnogo dnej i nochej delili so mnoj odnu pishchu,  spali vokrug
odnogo  kostra, v bitve plechom sogrevali da spinoj zaslonyali. Mir izmenilsya.
Stalo vdrug vse  yasno, budto  na  berestah  Hitreca  --  zdes' vragi,  zdes'
druz'ya, a zdes' ostal'nye, komu do tebya dela net i komu ty nichego ne dolzhen.
Odno  zhal', druzej  bylo  malo -- v odnu  klet' umeshchalis', a vragov  --  vsya
Knyazh'ya druzhina s  samim Meslavom vo glave. |h, CHuzhak, znal by, chto  natvoril
svoim samolyubiem da speshkoj!  Pytalsya  Knyazya ubit', a ubil  teh, chto s toboj
vmeste shagali. Net bol'she slavnyh ohotnikov  Medvedya da Lisa,  i  vesel'chaka
Beguna  tozhe  net,  i  syn  Starejshiny  ostalsya  lezhat'  v  Knyazh'ej  medushe,
rasplastavshis'  na kamennom polu. Znal li ty, chto tak obernetsya? Dumayu, net.
Ty  togo  ne  zhelal,  da  i  nikto  ne  zhelal.  Ni  my,  ni  Meslav...  Bogi
rasporyadilis'...
     --  Detochka!  --  Gorbun'ya  vskinulas'  navstrechu  vhodyashchej  Vasse.  Ta
raskrasnelas', vidno, bystro bezhala, toropilas'. Mozhet, speshila uteshitel'nye
vesti prinesti?  No uglyadel ya  potuhshie vinovatye glaza na prekrasnom lice i
ponyal -- nichem ne poraduet vestnica.
     Slovno  uprezhdaya  voprosy  i  boyas'  uslyshat'  tot,   kotoryj  strashnee
ostal'nyh, ona bystro zagovorila, obrashchayas' k Neulybe:
     --  Oj,  baba Lyba,  ya  i  ne zamechala ran'she, kak horosha nasha  Ladoga!
SHumnaya,  veselaya,  budto prazdnik. A  teper'  eshche  krashe  stanet.  Ryurik  iz
Novograda  rabov  prislal,  vmesto  derevyannogo   tyna  kamennyj  stavyat!  I
masterskie  vse te zhe... Dazhe vstretilos' neskol'ko starinnyh  znakomcev, da
ne uznali. Speshat, kak obychno, suetyatsya.
     Prodolzhaya boltat'  bez umolku,  ona  proshla vnutr', cherpnula  nebol'shim
korcem vody, pripala k nemu gubami i pila tak  dolgo, chto za eto vremya moglo
pyat'  chelovek  napit'sya.  Kak  ne  poperhnulas'  tol'ko  pod   pristal'nymi,
prozhigayushchimi naskvoz' vzglyadami?
     -- Govori, detochka. -- Staruha berezhno otnyala u nee pustoj korec. -- Ne
bojsya. CHto by ni bylo, a neizvestnost' hudshaya muka.
     Vassa povernulas' k Stryyu i pechal'no skazala:
     -- Tvoyu kuznyu ne spalili, brat. Knyaz' ne pozvolil.
     Stryj ulybnulsya. Vse-taki radovala novost', chto ne slizal ognennyj yazyk
dedovo  da otcovo nasledstvo. Vassa povernulas'  k  nam. Posmotrela  pustymi
glazami kuda-to poverh golov:
     -- Kolduna Meslav sudil. Prilyudno. Lico emu tryapkami zamotali, govoryat,
zloj glaz u nego. Zavtra v Novyj Gorod povezut, k Ryuriku.
     -- Zachem? -- ne vyderzhal ya.
     -- Varyag on. Sam priznalsya,  pered vsem  narodom. Gluposti!  Nichego  ne
bylo v CHuzhake varyazhskogo.
     Nash on! S  maloletstva  v Pribolot'e...  Razve tol'ko... Net, ne iz teh
nasha Snovidica, kto nahodniku chest' svoyu devich'yu otdast. Ne mozhet CHuzhak byt'
synom varyaga. A vdrug polyubila?  Da i golod ne  tetka... A on znaten, bogat,
vot i otkazalsya ot rebenka, a zaodno i ot toj, kotoroj uzhe nateshilsya...
     CHuzhakovy glaza strannye, i nrav neob®yasnimyj,  i  iskusstvo voinskoe --
mozhet, vse eto otcovskij zamorskij dar?
     A Vasilisa vse govorila:
     -- On  priznal, chto hotel  Knyazya ubit'. Sam prosil smerti, govoril: chem
opozorennym zhit', luchshe v zemle lezhat'. A Meslav oserchal. Skazal: "Sperva ty
pered vsem Novym  Gorodom pokaesh'sya da rodichu svoemu Ryuriku v glaza glyanesh',
a potom on sam tebya ub'et il' prodast rabom v dalekij Miklagard. A tam dolgo
zhit' ne dadut, osobenno koli ty varyazhskoj krovi".
     Ryurik --  rodich CHuzhaka?! A  mozhet, vovse otec? Togda vse na svoi  mesta
stanovitsya: i spes' veduna,  i  ego zhelanie knyazhit', i to, chto vse  ego otca
znayut. Da komu zh v slovenskih zemlyah nevedom varyazhskij Sokol! Znachit, varyag,
uzhe raz ot nego otrekshijsya, teper' ego  pozorit' i sudit' budet? Eshche nichego,
koli  ub'et, a  esli i  vpryam'  nadumaet  v  raby? Vse ya mog predstavit', no
CHuzhaka rabom -- ne mog! |to, kak vol'noj ptice, zhuravushke, kryl'ya  obrezat'.
Net!  Ne byt' CHuzhaku  rabom, ne  hodit' v zheleze,  ne klanyat'sya v nogi  otcu
otrinuvshemu, ne terpet' ot nego pozora, ne stoyat' pred nim s pokayaniem!
     YA dumal, poluchitsya gnevno, s gor'koj siloj, a vyshlo zhalobno:
     -- Spasat' CHuzhaka nado...
     -- Nado, -- otozvalsya Lis, -- eto vsem yasno, da vot kak?
     -- YA pomogu.
     Vassa!  CHem zhe ona pomoch' mozhet? |takij cvetok hrupkij. Ej by samoj kto
pomog sberech'sya, ne pozvolil postylomu il' norovistomu smyat' do vremeni.
     --  Sestra! Ne  tvoya zabota ihnij  koldun!  -- Stryj soskochil s poloka,
opustilsya vozle Vasilisy na pol, podnyal na nee sobach'i predannye  glaza.  --
Odumajsya, sestrica!
     Belkoj  metnulsya  k  nim  Izok.  YA  dumal,  tozhe sestru  umolyat',  chtob
odumalas', no on neozhidanno grubo otpihnul Stryya, shvatil ee  za ruki. Glaza
lihoradochno zabegali po devich'emu licu:
     -- Pravda, pomozhesh'?
     -- Odurel ty ot svoej  nenavisti!  --  Stryj razozlilsya tak, chto u menya
murashki  pobezhali  po kozhe,  no Izok, vidat', dejstvitel'no spyatil. Dazhe  ne
obernulsya na krik brata. A iz togo gnev lomilsya, slovno testo iz  kvashni: --
Zachem tebe koldun? Dumaesh', on  vnov' na Meslava podnimetsya, pomozhet tebe za
Ladovitu pokvitat'sya? Ne budet etogo!
     -- Molchi! --  Bondar' razvernulsya  k bratu. Vmesto  glaz  --  dve  zmei
yadovitye, a golos tihij, no takoj, chto zahochesh', da ne posporish'. -- Skol'ko
let ty  Meslavovym druzhinnikam mechi kuesh'? Dolgo... Tak dolgo, chto  zabyl uzh
ulybku Ladovity,  ee  glaza yasnye. Zabyl, kak plakala  ona, kogda za Meslava
otdavali... Zabyl, kak cherez god horonili ee? Kak uveryali,  budto  ot novoj,
vyzrevshej  v  nej  zhizni umerla  ona, a rebenochka tak  nikto  i  ne  uvidel?
Zabyl...  A ya  pomnyu! I  kazhduyu noch' ee glaza plachushchie vizhu!  I videt' budu,
dokole Knyaz'-ubijca ne prol'et  krovavyh slez!  Znaesh', o chem ya dumayu, brat?
Ne  o  sestre nashej, Vasilise, i ne o tebe, a o tom, kak uslyshit v poslednyuyu
minutu  Meslav  moj  golos i  budet tot golos emu o zachahshej  v ego  horomah
Ladovite  krichat'! Tak  krichat', chto  dusha zastryanet mezh  somknutyh  Knyazh'ih
zubov i ne vyletit, navsegda ostanetsya v mertvom tele! Sgniet s nim vmeste!
     Dve  zhenshchiny  zakrichali  pochti  odnovremenno.  Odna  ohnula,  ispuganno
prizhimaya ko rtu tonkie ladoni:
     -- Brat!
     A drugaya zashlas' neistovym kashlem, zatryasla gorbom:
     -- Vse  ne prostish'  Knyazyu nevestu?  Khe-khe-khe, ne smirish'sya,  chto po
dobroj vole ona ot tebya ushla?
     -- Molchi-i-i!
     Izok  vzdernulsya, tak  vzvyl, chto steny  sodrognulis',  i  vdrug smolk,
osedaya. Staruha podkovylyala  k  nepodvizhnomu  telu,  zakryahtela,  nagibayas'.
Koryavye chernye pal'cy nashchupali zhilu na shee.
     -- Ne lyubit on pravdy. Slab dlya nee. I uzhe Vasse:
     -- Podaj dve svechi. Da zazhech' ne zabud'.
     Vasilisa  pospeshno  sunula ej v  ruki  goryashchie  svechki.  Nedolgo dumaya,
staruha zadula  odnu  i sunula chadyashchij  ogarok pod nos Izoku.  Edva  dym  ot
pervoj perestal  zabivat'sya  emu  v nozdri,  ona  zamenila  ee  drugoj. Izok
dernulsya, smeshno  zashevelil gubami i  sel. Glaza u  nego byli bessmyslennye,
vryad  li on voobshche  pomnil, o chem  rech' shla. Stryj  podnyal brata,  usadil na
polok, privaliv spinoj k  stene. Posle shumnoj  ssory  stalo neprivychno tiho.
Tol'ko kryahtenie Neulyby narushalo tishinu. Ona zhe pervaya i zagovorila:
     -- Strannyj u vas druzhok. Ne slyhala  ya ran'she, chtoby  Snovidicy sebe v
paru chuzhih vybirali. A ya ved' vo  mnogih zemlyah byla... Izok, konechno, durak
-- hudoe  dobrom ne obernetsya. I mest'  vovse ne tak sladka, kak  kazhetsya. I
ty, Vasilisa,  tozhe  dureha, chem pomogat' sobralas'?  Dumaesh',  nyan'ka-rechka
tebya poslushaet, vyneset lad'yu na mel'? Tak suprotiv nee kormchie najdutsya. Da
te, komu sam  Porenuta  brat. Ne vyjdet u tebya  nichego.  A ya  by  hotela  na
Ryurikova vyrodka vzglyanut'... Osoblivo posle vashih baek...
     Staruha opustila  golovu na grud',  kak  zasnula. Gorb zamer  nad  neyu,
budto zhelal pridavit' staruyu k zemle, chtoby i shevel'nut'sya  ne mogla. Nikogo
ee  molchanie ne  obmanulo.  Vse ponyali  --  est'  u  nee chto-to na  ume,  i,
pritihnuv, zhdali, kogda sama skazhet. Nakonec gorbun'ya zagovorila:
     -- YA  pomogu vam. Podskazhu mesto,  gde stanet Knyazh'ya lad'ya. Vypolzet na
mel', togda  vam i vremya prispeet. Sumeete  veduna vyzvolit' --  obo  mne ne
zabud'te, vspomnite, chto hotela na  nego  vzglyanut'. A net  -- tak begite so
vseh nog, da ne v Pribolot'e vashe, a kuda podale i  ne vysovyvajtes' bol'she.
Ne prostit Meslav eshche odnoj obidy.
     Izok, eshche  ne opravivshis',  ele  podnyal  ruki, hotel obnyat' staruhu, no
ona, otstranivshis', rezko zayavila:
     -- A ty o glupoj mesti zabud'! On zasmeyalsya nedobro:
     -- Ty-to o svoej ne zabyla... Holish' ee ne men'she menya, inache s chego by
pomogat' vzyalas'.  Ryuriku s Meslavom nasolit' hochesh'. Bolotnye gosti, mozhet,
i poveryat tebe, no tol'ko ne ya.
     Staruha ot ego slov eshche bol'she sognulas'. Verno govoryat -- pravda glaza
kolet.
     -- Brat! -- Vasilisa okliknula, budto udarila, i  tut zhe smyagchilas': --
Ne smej, brat.
     Izok i sam ponyal, chto zarvalsya, zamolchal pokayanno.
     I kak v  takom  shchuplom  tele takaya nenavist' obitaet?  Vidat', potomu i
smotrit na nego kuznec, slovno na bol'nogo. Da inache ego i ne nazovesh'.
     Vo mne nenavisti ne bylo, dazhe zlosti na Knyazya ne derzhal. Ne obidel  on
menya  nichem, prosto vyshlo tak, chto pridetsya mne na ego  lad'yu napast'.  Bogi
vse vidyat, znayut -- ne smog ya inache, prostyat...
     -- YA vse-taki pomogu vam, -- nastojchivo povtorila Vassa.
     CHto nejmetsya  devke? Ej by holit'  svoyu  redkostnuyu  krasotu i suzhenogo
zhdat', a ona zaladila, slovno kukushka, -- "pomogu da pomogu".
     -- Ne nuzhna nam tvoya pomoshch'! -- Neuzheli Belyana? Hriplo i zlo zakrichala,
slovno vorona zakarkala. Lico nalilos' bagryancem, glaza zlye, a v glubine --
strah. CHashche vsego  lyudi so strahu krichat, tol'ko chego ej-to  boyat'sya? I  tut
smeknul.  Krasoty Vasilisinoj  strashilas' Belyana! Opasalas',  chto  ne ustoit
pered prelestnicej  CHuzhak. Vot uzh vpryam'  -- vse u devki lyubov'  na  ume. Na
smert' idet, a o sopernice dumaet. Hotya...
     -- A ty, Belyana, nikak s nami sobiraesh'sya? -- Hotelos' by mne uspokoit'
ee, ugovorit' laskovo, tak ved' ne poslushaet, radi veduna,  ne menya, -- goru
svernet s  puti. -- Drat'sya ne umeesh'  -- togo  glyadi, svoego  vmesto chuzhogo
prib'esh'. Net, ty nam ne pomoshchnica, lish' pomeha.
     Zapylali karie glaza, zyrknuli na menya ne dobree, chem na Vassu:
     -- S soboj ne voz'mesh', odna pojdu! Ty mne ne ukaz! Sam volyu dal.
     -- Togda i ty mne ne ukaz chto delat',  chto ne delat', -- vstryala Vassa.
-- YA s rozhdeniya svobodnaya byla, ni pod kem ne hodila.
     Vot tebe  i  ptichka-nevelichka, a  klyuet ne huzhe  yastreba.  Belyana  dazhe
rasteryalas', smolchala. Zato u Lisa golos prorezalsya:
     -- Dve devki, staruha da pripadochnyj -- horosho vojsko!
     -- A menya  ne schitaesh'? -- priobodrennyj vozmozhnost'yu vyzvolit' CHuzhaka,
sprosil Medved'.
     -- I menya.
     Stryya ya i  vpryam' ne  schital, uzh  bol'no liho  on protivilsya vsem nashim
planam. YA udivlenno vskinul golovu.
     -- A chto, -- ogryznulsya on, zametiv moe  nedoumenie, -- prikazhesh' brata
s sestroj na takoe delo odnih otpuskat'?
     --  Da  net, -- mne ne hotelos' ssorit'sya. --  Para  lishnih ruk nam  ne
pomeshaet.
     -- I na tom spasibo, -- kuznec povernulsya k gorbun'e, -- govori Neulyba
mesto.
     -- Ne speshi, -- ona vstala, prinyalas' vytaskivat' iz-pod  poloka plotno
uvyazannye tryapicami  gorshochki.  --  Dam  ya  vam  snadob'ya, ot  kotorogo  sil
pribavitsya da son veshchij pridet. Vo sne kazhdyj sebya uvidit i mesto, gde lad'ya
Knyazh'ya ostanovitsya. A pokuda ne meshali by vy mne...
     Belyana smeknula, molcha vyshla. Za nej potyanulis' i ostal'nye.
     Bogam nasha zateya  ne  nravilas'.  Hmurilos'  nebo,  ni odna  zvezda  ne
smotrela s vysot. A mozhet, naoborot, skrylis', chtoby ne vydat' nas Meslavovu
veshchemu oku sluchajnym vspolohom?
     -- Spel by, Begun?
     -- Net.
     Vpervye  na moej pamyati otkazalsya Begun  pet'. Ploho delo,  kogda  dazhe
takomu, kak on, pesnya na usta nejdet.
     Pleskalas'  za ol'hovnikom Mutnaya, i  pomereshchilsya mne za chernymi rukami
kustov gladkij bok  Meslavovoj lad'i.  Strah  probralsya v dushu.  YA nastoyashchuyu
lad'yu lish' izdali videl,  a  uzh kak lezt' na nee da  eshche  pri etom drat'sya i
vovse  ne znal. Pokazalos' zateyannoe nelepym, nevozmozhnym.  Tak i  podmyvalo
podnyat'sya,  stryahnut'   navazhdenie  i  ochnut'sya  ot   moroka,   nevest'  kem
naslannogo.
     -- Nikak zasnuli? -- razdalsya grubyj golos znaharki.
     Vot i ushla lad'ya, dazhe  vspleska na  vode ne ostavila, a vmesto  nee --
polyanka, oreshnik da sgorblennye pod gnevnym nebom zhalkie figurki -- vse nashe
vojsko.
     V izbe  pahlo chem-to  sladko-pritornym. Bul'kalo  na  prizemistom stole
zelenovatoe varevo. Navisala nad nim neuklyuzhaya gorbataya ten' staruhi. Slovno
v detskih pesnyah o koldun'e-vorozhee, Vesnu pytavshejsya sgubit'.
     -- Pejte.
     Zapah ot korca  shel nevynosimyj, no eshche nevynosimee byla  mysl', chto ne
sdyuzhim, brosim nachatoe na polputi.
     YA zazhmurilsya i  vypil. Potek po  gorlu zhidkij  ogon', opalil dushu. Veki
pudovymi giryami  potyanulo vniz. Nogi  predali, opustili  na polok.  Kakim-to
nevedomym chut'em ugadal v osevshem ryadom tele Belyanu. Potyanulsya k nej s odnoj
mysl'yu --  uberech',  oboronit', i tut vsplyla  vtoraya,  strashnaya:  "A  vdrug
obmanula znaharka, opoila sonnym zel'em,  chtob ne  vtyanuli v durnoe  delo ee
Vasilisu?"  A potom vse  propalo,  i ochutilsya  ya na  vysokom  beregu. Solnce
veselilo reku, tancevalo na volnah  yarkimi blikami, a iz-za povorota, protiv
techeniya, shla naryadnaya lad'ya... Ta samaya... Knyazh'ya.



     YA ne hotel pit' Neulybino zel'e. I CHuzhaka vyruchat' ne hotel. Hvatit nam
ot  nego  nepriyatnostej! Vo vsem vedun sam vinovat byl. Mozhet, Miklagardskie
rudniki  s nego spes' sob'yut,  nauchat umu-razumu... No toshno  stanovilos' ot
mysli,  chto  ujdut s solnyshkom  moi rodichi  i ostanus' ya odin-odineshenek  na
belom svete...
     -- A ty chto zhe? -- Neulyba  protyagivala mne doverhu napolnennyj  korec.
Mutnaya zhizha pleskalas', ispuskaya yadovito-sladkij par.
     -- Net.  -- YA otodvinul ee ruku. Hvatit pod  chuzhuyu dudku  plyasat' da za
spiny druzej pryatat'sya. U  kazhdogo svoj  put'.  Net im zhizni bez veduna, tak
puskaj vyruchayut. A u menya svoya doroga. Kak kuznec skazal -- "svoya pravda". I
nikto menya za takoe reshenie ne osudit.
     YA zabilsya v  teplye shkury, no son ne shel. Staruha, kryahtya, koposhilas' u
pechi, brenchala kakimi-to gorshkami, sheptala nevnyatno. Medved' sopel vo sne, a
Belyana, vzhavshis' pod bok Slavenu, kazalos' dazhe  ne dyshala. Stryj raskinulsya
pryamo na polu posredi kleti, zabotlivo obnimaya obeimi rukami rodnyh,  slovno
i vo sne staralsya zashchitit', zakryt' ot nevedomoj opasnosti. YA smotrel na nih
vseh, i ne verilos', chto bol'she, mozhet, i ne uvizhu nikogda.
     Neulyba  uvyazala mahon'kij uzelok  i vyshla, sharkaya  nogami. "Kuda ona v
noch'-to? -- podumalos' lenivo, a potom slovno ozarilo: --  Opoila i v Ladogu
za Meslavovymi druzhinnikami poshla!"
     YA streloj  vyletel sledom.  Gorbun'ya kak isparilas'. Nebo raz®yasnelo, i
yavstvenno  bylo  vidno malen'kuyu  nebesnuyu sobachku CHernoboga, gryzushchuyu udila
zvezdnogo Perunova konya. Skol'ko stoletij pytalas' ona  svershit' svoe temnoe
delo,  pryachas' v nochi, no kazhdoe utro ustavala i bezhala k Studencu napit'sya,
a  udila  k  tomu  vremeni  vnov'  srastalis'.  Mne  nekogda  bylo uprezhdat'
ZHeltoborodogo, k tomu zhe on, chaj, sam uzhe obo vsem znal i pozvolyal CHernobogu
teshit'  svoyu  nenavist', chtob  ne  tak na  lyudyah bujstvoval.  YA,  kraduchis',
pobezhal k  reke, proskol'znul skvoz' perepletenie vetvej i  zamer.  Ot styda
krov'  prihlynula  k  shchekam,  pokazalos',  oni  zapolyhali  v  temnote  alym
plamenem.  Nikogo  ne  predavala  Neulyba.  Stoyala  ona  po  poyas   v  vode,
protyagivala  k  nebu  toshchie starushech'i ruki, i bezhali po ee  drozhashchim  shchekam
serebristye dorozhki slez. A eshche ona pela. Tak pela, chto moe serdce perestalo
stuchat',  szhalos' v  grudi  ot pechal'noj  stonushchej  pesni.  Prosila  Neulyba
Reku-Matushku  o pomoshchi  i  rasskazyvala ej o  dobryh, smelyh  lyudyah, kotorye
spali krepkim snom v ee dome.
     "Sobralis' oni na blagoe, -- pela Neulyba. -- Posobi im, Matushka-Rechka.
A koli tebe moi kokurki  ne  po nravu prishlis',  to voz'mi  menya, staruyu,  a
bol'she mne i dat'-to nechego".
     Vnimaya, ya dazhe zabyl o tom, chto, slovno tat', pryachus' v kustah i slushayu
ne  dlya  moih  ushej  prednaznachennye  slova.  Pesnya  menya  zavorozhila.  Reka
ravnodushno pronosilas' mimo gorbun'i,  ne prislushivayas' k ee  peniyu, i vdrug
pokazalos' mne, budto vsego na mig ostanovilis' vody i obnyali staruhu. Legli
ej  na plechi  prozrachnye ladoni,  vsplesnuv,  podnyalos' vodyanoe,  otrazhayushchee
zvezdy  lico  i  kosnulos'  legkim poceluem  smorshchennogo staruhinogo lba.  YA
pomotal  golovoj, otgonyaya navazhdenie, i  kogda vnov' uvidel babku,  ona  uzhe
kovylyala k beregu, a holodnaya i molchalivaya Mutnaya, kak  prezhde, bezhala  mimo
ee malen'kih pros'b.
     -- Ne pryach'sya,  bolotnik. --  Neulyba dazhe ne  povernula v  moyu storonu
golovy, a vse-taki  zametila. -- Nakazala tebya zhizn' za doverchivost', vot ty
teper' i boish'sya lyudyam verit'.
     YA otmahnulsya. Ne mog zhe vpryam' priznat'sya, chto poschital ee sposobnoj na
samoe zloe delo!
     -- Da ne  mashi ty. -- Neulyba bezoshibochno shla ko mne, slovno koshka vidya
v  temnote.  --  U tebya na  lice  vse napisano,  posmotrish' -- i  srazu yasno
stanet.
     -- A  kak  ty  menya zametila? --  sprosil ya,  uskol'zaya  ot nepriyatnogo
razgovora.
     -- YA ne sama  zametila, mne Matushka-Rechka nasheptala,  -- gordo otvetila
Neulyba.
     CHto zh, nasheptala tak nasheptala, ne mne dopytyvat'sya u staruhi pravdy.
     -- Ne verish'? -- Neulyba  koso  glyanula mne  v lico. -- Vot i ot druzej
otkazyvaesh'sya potomu, chto  ne verish' v ih zateyu. A naprasno. Oni  s  chistymi
dushami za togo, kogo lyubyat,  idut. Ot takih udacha ne otvorachivaetsya. A  koli
otvernetsya,  pokinut ih tela bezdyhannye pticy belye  da chistye, a ne chernye
sazhnye  vorony.  Da chto tebe  govorit'!  Sam  vse znaesh'. Potomu  i pet'  ne
mozhesh', chto iz belogo serym stal. A tam i do chernogo nedaleko...
     Ona neuklyuzhe  pokovylyala mimo, ostaviv menya  naedine so  svoimi dumami.
Ah, kak ne  hotelos' priznavat'  ee pravotu,  kak  priyatno  bylo po-prezhnemu
ubezhdat' sebya, chto poryvy serdca  -- nelepy, a obrechennye na porazhenie bitvy
-- bessmyslenny i zhit' nado po umu, ne  po serdcu. ZHal',  posle ee slov  eto
stalo nevozmozhnym. YA chuvstvoval, chto tvoril to, v chem nedavno hotel obvinit'
Neulybu.   Merzkoe   oshchushchenie,  ot   kotorogo  neobhodimo   bylo  nemedlenno
izbavit'sya. Lish' by uspet'... Ne opozdat'... YA pobezhal.
     V dome vse bylo po-prezhnemu. Stoyala  na poroge staruha, derzhala v rukah
korec s zel'em, sobirayas' vyplesnut' ego soderzhimoe. Ne zadumyvayas' ya vyrval
u nee varevo i odnim mahom oprokinul ego vnutr'. Poslednee,  chto pomnyu -- ee
ulybka. Ulybka toj, u kogo davno smeh ot kashlya ne otlichalsya...
     Utrom,  kogda prosnulsya, nikogo  uzhe  ne  bylo. Snachala ya ispugalsya,  a
potom, vspomniv svoj son, ponyal, chto  tak i dolzhno byt'. Vse telo  napolnyala
neobyknovennaya  legkost'  i  sila.  A mozhet, sila  byla  ot uverennosti, chto
teper' ya znayu, kak postupat' i na sej raz ne oshibayus'.
     Solnce  podmignulo mne iz-za lesa. Kogda vse konchitsya, ono  uzhe opustit
svoe razgoryachennoe telo v reku,  omoetsya pered tem, kak ujti na pokoj. |to ya
tozhe znal. Ne znal odnogo -- chem vse konchitsya.
     Gorbun'ya  sidela  na  bol'shom polene,  shchurilas'  na  reku. Proshchat'sya ne
hotelos'.  Vyruchim  CHuzhaka  i,  kak obeshchano, vernemsya k nej.  YA  kivnul  ej,
prohodya mimo. Ona promolchala, dazhe ne povernulas', kak togda, noch'yu.
     Iskat' sledy  ushedshih  ran'she  druzej  ne  prihodilos'. SHel  po  drugim
podskazkam,  vidennym  vo sne. Ih  bylo  mnogo.  Na  vsem  puti  vstrechalis'
primetno izognutye derev'ya, legko  uznavaemye razlivy, znakomo pronyrivayushchie
pod koryagami  ruchejki.  I  krutoj otkos  ya  uznal srazu,  i derevo  na  nem,
glyadyashchee samovlyublenno ne kak vse -- na solnce, a na sobstvennoe otrazhenie v
bystroj  vode.  Dlya etogo emu prishlos' vygnut'sya, vytyanut'sya  stvolom  pochti
vroven'  obryvu i zavisnut' nad rekoj,  poloshcha v vode  dlinnye nizhnie vetvi.
Ryadom  bylo  eshche  odno takoe  zhe. Tam vovsyu  rabotal toporom Medved', srubaya
torchashchie vverh cepkie zelenye lapy. Srubal akkuratno, tak,  chtoby so storony
nichego nel'zya bylo zapodozrit'.  I proshcheniya u  dereva ne  prosil. Uzh slishkom
ono samo sebya lyubilo, v chuzhoj lyubvi ne nuzhdalos'.
     Na beregu terpelivo dozhidalis' ostal'nye. Muzhiki ottaskivali srublennye
vetvi  podal'she,  a  devushki  sideli poodal'  drug ot  druga. Obe v  muzhskoj
odezhde. Ran'she ya poschital by eto sramom, a teper' ponimal -- tak  udobnee, i
pochemu-to vekami priznavaemaya istina kazalas' smeshnoj  i  nelepoj. U  Belyany
glaza polyhali nadezhdoj.  Ona kazalas' edva  li ne  takoj zhe prekrasnoj, kak
hrupkaya  Vassa.  Ih ya tozhe  videl vo sne. Dazhe  znal, chto proizojdet dal'she.
Sejchas polezu na derevo, po-razbojnich'i zazhav v zubah nozh;, rasplastayus' nad
burlyashchej rekoj i uvizhu, kak, smeshno perebiraya rukami i opaslivo kosyas' vniz,
na  sosednee obustroennoe derevo  zmeej zapolzet Slaven.  Zapolzet  na samyj
konec,  na pochti  svisayushchuyu v vodu tolstuyu vetv', i  zamret tam, slivshis'  s
koroj  i  lish'  podmignuv mne  naposledok.  A vozle  menya  nadsadno zapyhtit
Izok...
     Medved'  i  Stryj slishkom  tyazhely.  Obvyazavshis'  verevkami i  izgotoviv
topory,  oni zatayatsya v uyutnyh travyanyh lozhbinah.  A zatem poyavitsya lad'ya, s
begayushchimi po  derevyannomu  nastilu lyud'mi,  sverhu kazhushchimisya  malen'kimi  i
bessil'nymi.
     I ona  poyavilas'. Takaya zhe, kak vo  sne.  Krasivaya, bol'shaya, pod  stat'
reke, s uzkim  nosom  i shirokoj paluboj. YA otchetlivo  videl spiny grebcov  i
slyshal ih druzhnoe uhan'e. Im  prihodilos'  idti protiv techeniya na  veslah. YA
znal  --  chashche protiv  techeniya lad'yu  tashchili volokom, no zdes'  ne  pozvolyal
vysokij  bereg, i grebcy  trudilis' izo vseh sil, prevozmogaya uporstvo reki.
Pod  solncem blestelo oruzhie, slepilo glaza, i  sredi etogo siyaniya  ne srazu
udalos' zametit' skorchennuyu figuru u borta.
     Vozle  plennika sideli  dva druzhinnika  s dlinnymi mechami, s lukami  za
spinoj,  no  bez shchitov. Svetlye volosy trepyhalis' po vetru,  na obvetrennyh
usatyh licah plavali ulybki.  Radovalo  voev rannee solnyshko, svezhaya, slovno
obnovlennaya  poutru  reka, da  i plennik uzhe  perestal  razdrazhat'.  Uzhe  ne
hotelos'  sorvat' s ego  golovy namotannye tryapki i plyunut' v naglye  glaza,
posmevshie vredit' Knyazyu.
     YA pozhalel,  chto net  v rukah luka. Strelyat'  umel  lyuboj iz bolotnikov.
Pust'  ne  tak, kak Knyazh'i druzhinniki, no etih  dvoih ya  uspel by ulozhit' do
togo,  kak  projdut  pod  derevom  razmerenno   kachayushchiesya  spiny   grebcov.
Ostavalis'  eshche chetvero.  Odnako oni  byli  dostatochno daleko. Poka dobegut,
Medved' razrubit okovy, a to i prosto razorvet...
     Slaven predosteregayushche podnyal ladon'. YA i sam znal -- skoro.
     --  U-u-h!  U-u-uh! -- vydyhali  uzhe  podo  mnoj  grebcy. Vot  palubnaya
nadstrojka, vot eshche nemnogo... Pora!
     YA  sorvalsya  s dereva, namerevayas'  prizemlit'sya poblizhe k CHuzhaku, no v
eto   mgnovenie   chto-to  zvuchno  zatreshchalo,  lad'ya  nakrenilas',  grebcy  i
druzhinniki posypalis'  drug  na  druga.  Reka  vypolnila  pros'bu  gorbun'i!
Ispytannyj kormchij i opytnye grebcy ne sovladali s Velikoj Mater'yu-Rekoj!
     Nel'zya  bylo  upuskat'  moment!  Druzhinniki,  oshelomlennye  neozhidannoj
vyhodkoj  davno izuchennoj reki, dazhe  ne zametili nas s Izokom i Slavenom. YA
rvanulsya k CHuzhaku.  On ostavalsya na  tom  zhe meste, tol'ko rasteryanno krutil
golovoj, ne ponimaya, chto proishodit. Odezhda  na nem byla izorvana v kloch'ya i
propitalas' krov'yu. "Ego bili", -- ponyal ya. Strazhniki uzhe  uvideli  na lad'e
chuzhih.  Zakrichali razom.  Zabryacali oruzhiem. Grebcy tozhe  ochuhalis',  nachali
podnimat'sya.  Slaven  razvernulsya  im navstrechu,  shiroko  rasstaviv  nogi  i
besstrashno  zazhav  v  ruke  nozh.  Smeh,  da  i tol'ko! Nikogda ne  voevavshij
bolotnik s nozhom protiv  vooruzhennyh  ispytannyh voev. Druzhinniki, navernoe,
rasschityvali na  legkuyu  pobedu.  Potomu i otkatilis' nazad,  kogda  sverhu,
tochno  giri  na  verevkah,  ruhnuli Medved'  i  Stryj.  Oba  uspeli  vovremya
pererubit'  krepkuyu  pen'ku   i  svalit'sya   na  palubu.  Teper'  druzhinniki
zasomnevalis'.  Nekotorye stali  zadirat' golovy,  razglyadyvaya  navisshie nad
lad'ej vetvi  i opasayas',  chto  ottuda, slovno  tarakany iz starogo chugunka,
posyplyutsya vooruzhennye lyudi.
     -- Ruki! -- zaoral ya vedunu.
     Poka polz do nego po skrivivshejsya nabok palube, edva nozh ne poteryal.
     On s gotovnost'yu povernulsya spinoj, podstavlyaya mne  skruchennye ruki.  YA
ahnul.  Takie kandaly dazhe Medvedyu ne osilit', a uzh mne so svoim nozhichkom  i
podavno.  Tolstennye kol'ca matovo  blesteli  v solnechnom  svete.  A za moej
spinoj uzhe dralis'... Kuznec!
     -- Stryj!  -- YA vlozhil v krik vsyu  moshch', ne mog dopustit', chtoby v pylu
bitvy  kuznec ne  uslyshal moj  zov. On lovko  ushel iz-pod  udara  odnogo  iz
druzhinnikov, prygnul ko mne. Po  rassechennoj shcheke Stryya tekla krov'. Kandaly
on  uvidel  srazu. Zastonal zhalobno.  A potom nachal  ostervenelo  rubit'  ih
toporom  u  samogo zapyast'ya plennika,  tam, gde gladkoe zhelezo perehodilo  v
cep'. Mne ryavknul:
     -- Spinu oberegi!
     YA  oberegal. Tem pache, chto tesnivshie Slavena i Medvedya uzhe pochti  doshli
do nas. Eshche napor -- i vse konchitsya. Ne odnogo povezut na sud v Novyj Gorod.
Vseh,  kto vyzhivet. Tol'ko ya ne  vyzhivu. Sdohnu na  etoj  krasivoj  lad'e, a
zhivym ne damsya! Neozhidanno chto-to mel'knulo, i napirayushchij  na Slavena roslyj
voj otshatnulsya nazad.  Drugomu povezlo men'she. Shvativshis' za  neestestvenno
vyvernutuyu  sheyu,  on upal. Lis!  Lis, raskachivayas' na pritorochennoj k derevu
verevke,  sshibal  nogami  uzhe  bylo uspokoivshihsya  druzhinnikov. Zatem  stali
padat' kamni. Tyazhelye... kak  tol'ko devushki sumeli ih podnyat'? Oni buhalis'
na derevo nastila, vydalblivaya uglubleniya v myagkoj drevesine,  i katilis' na
vnov' otstupivshih k bortam druzhinnikov. Odin, dva, tri...  A potom sprygnuli
i sami  voitel'nicy.  Dumayu,  oni  napugali  druzhinnikov  ne  men'she kamnej.
Razgoryachennye,  prekrasnye, lovkie, slovno poslannicy Magury, -- kak tut  ne
ispugat'sya? Odnako i etogo ispoloha hvatilo nenadolgo.
     Druzhinniki  vnov' poshli  na nas. Teper'  uzhe ne kak  v  pervyj raz,  so
snishoditel'noj uhmylkoj, a zlo, sosredotochenno, slovno na nastoyashchih vragov.
Vot i  chudesno.  Esli ne pobedit',  to hot'  napugat'  ih  smogli...  CHto-to
svistnulo  mimo  uha. Strela... Iskat' strelyavshego  ne bylo  vremeni.  Slava
bogam, ne zacepilo, i to ladno. Stryj vse  buhal pozadi. Ne v menya celilis',
v  nego.  Pod  nogi  popalsya  sbityj Lisom druzhinnik. Verno  staruhin  otvar
srabotal --  ruki  sami  nashchupali  mech,  vytyanuli  iz-pod  tela,  sami legko
vzmahnuli im, otrazhaya udar. Moj sopernik byl sovsem  molodym. V drugoe vremya
zhalost' zatopila by serdce, podumal by o  tom, chto zhdet ego  gde-to mat' il'
nevesta, a sejchas,  glyadya na iskoverkannoe nenavist'yu molodoe lico, ya nichego
ne  ispytyval.  Budto  stoyal  peredo  mnoj   ne  zhivoj  chelovek,  a  istukan
derevyannyj, s kakim v detstve vse  mal'chishki hot'  raz da srazhalis'. YA rubil
otchayanno, no chto moe otchayanie protiv ego umeniya?  Vorobej  protiv korshuna...
Postepenno  nas  tesnili.  Teper'  my  plotnym kol'com ohvatyvali  neutomimo
dolbyashchego  okovy  kuzneca,  a krov'  bilas'  v golove  v  takt  ego  udaram:
"Bum-m-m. Bum-m-m. Bum-m-m".
     YA ne zametil drugoj strely. Izok zametil. Rvanulsya vpered, prikryl menya
grud'yu i ohnul zhalobno.  YA podhvatil obmyakshee telo odnoj rukoj. Iz ego grudi
torchalo  drevko. Tonkoe,  dlinnoe... Mne prednaznachennoe... Zatopila  zloba,
pribavila sily, zavertelsya mech v ruke, slovno sam ozhil i zapel  smertonosnuyu
pesnyu.  Dazhe  byvalyj  voj popyatilsya, izumlenno  vziraya  na  klinok.  Belkoj
zavereshchala  Vasilisa,  vyskochila  peredo mnoj,  vymetnula vpered  kinzhal. On
popal vsego na vershok vyshe celi, votknulsya v plecho druzhinnika.
     -- Vse!
     YA sperva ne ponyal, kto krichit. A potom doshlo -- udarov Stryya bol'she  ne
slyshalos'.
     Udalos'!  Nam  udalos'!  Prava   byla  gorbun'ya   --  udacha  smelyh  da
reshitel'nyh lyubit.  YA ne mog uderzhat'sya, oglyanulsya. Szadi, ryadom s kuznecom,
stoyal vedun, toroplivo razmatyval tryapku s lica.
     Nu, derzhites', druzhinnichki! Sejchas za krov' Izoka spolna zaplatite!
     Vidno, ne  odin ya podumal ob etom. Zasvistela  strela.  Po svistu stalo
yasno: eta  -- ub'et. Prygnul, zagorazhivaya, da stolknulsya so Slavenom. Oba ne
uspeli. Vpilsya, alkaya krovi, zheleznyj nakonechnik v  nichem ne prikrytuyu grud'
veduna,  protoril put'  k  serdcu. Kazhetsya,  my horom  zakrichali. YA  kinulsya
podhvatit'  veduna,  a Slaven, vzvyv, vyrval u menya iz ruk  mech,  povernulsya
licom k ubijcam. Ruki  veduna eshche sharili po licu. Negozhe umirat' v  temnote,
pust'  hot' v poslednij raz polyubuetsya solnyshkom,  podyshit volej.  YA  ryvkom
sdernul  tryapku.  YArostnye  chernye  glaza  pronzili  menya   naskvoz'.  CHuzhie
neznakomye glaza! I guby, sovsem ne CHuzhakovy guby, zasheptali:
     -- Kto... vy? |rik... poslal?
     YA ponimal  ne bol'she  ego.  No  ugol'nye glaza uzhe podernulis' smertnoj
dymkoj, a ya dolzhen byl uznat'!
     -- Gde CHuzhak?! -- zatryas umirayushchego. -- Gde on?
     -- CHu... zhak?
     Neznakomec  ne   ponimal.  ZHizn'  ostavlyala  ego,  potreskavshiesya  guby
shevelilis':
     --  Ne... menya?.. Vse... ravno...  horosho...  Luchshe...  umeret', chem...
pered bratom...
     --  Gde  CHuzhak?!  --  ya  krichal,  zabyv  pro  srazhenie  za  spinoj, pro
umirayushchego Izoka, pro oshibku.
     -- g Voz'mi... -- Neznakomec razzhal kulak. Na ego ladoni lezhala bol'shaya
moneta.  Skvoz'  otverstie  v  nej  tyanulas'  tonkaya,  udivitel'noj  vydelki
cepochka. Nichego ne soobrazhaya, ya shvatil monetu. Pal'cy umirayushchego somknulis'
na moem zapyast'e. V glazah poyavilsya interes, a zatem neveroyatnaya, obzhigayushchaya
nenavist',  slovno on  uznal  nechto porochashchee menya. U  nego  uzhe shla  gorlom
krov', i, zahlebyvayas' eyu, harkaya, on rashohotalsya:
     -- Umer... vash... CHuzhak!  Oshiblis'! Vek... oshibat'sya... YA vyrval  ruku.
Oslabevshie pal'cy neznakomca legko razomknulis'. On edva vydohnul:
     -- Odin... prostit... primet...
     I zamer, osteklenevshim vzorom pronzaya nebo.
     CHuzhak  umer!  Vot, chto on  skazal.  Pered  smert'yu ne vrut  dazhe  samye
zakorenelye prestupniki. Znachit, naprasno... Vse naprasno...
     -- Prygaj!  -- vyvel  menya  iz ocepeneniya  golos Stryya.  Odnoj rukoj on
priderzhival ponikshego brata, drugoj pihal menya  k bortu. Krov',  razmazannaya
po licu, delala ego neuznavaemym.
     -- On umer! -- zakrichal ya, zlyas' na ves' etot bezzhalostnyj mir.
     -- Vizhu! Prygaj! -- Kuznec, po-prezhnemu prizhimaya brata,  perevalilsya za
bort.  Mel'knuli bosye nogi, vsplesnula vnizu voda,  i on propal. YA  uvidel,
kak peremetnulis' sledom ohotniki, kak za ruku  perekinul Belyanu Slaven, kak
Vasilisa  legkoj  pticej  vzletela  na  tonkij  bort,  ozhgla  poslednij  raz
vasil'kovym plamenem:
     -- Prygaj!!!
     CH'i-to ruki  vcepilis' v  moyu rubahu.  YA  rvanulsya. Vyskol'znul.  Snova
uhvatili...  A  reka uzhe byla  sovsem  ryadom.  Plavat' ya  ne  umel.  Znachit,
rvanus', prygnu,  i vse... Konec...  ne  budet pechali, boli, oshibok, stoyashchih
komu-to  zhizni,  tol'ko  pokoj...  YA  dernulsya tak, chto  materiya  zatreshchala,
popolzla,  ostavayas'  v  rukah u  presledovatelej. Vzmetnulsya nad  vodami, a
potom  udarilsya o holodnoe  telo  Materi-Reki. Techenie  podhvatilo,  krepkim
ob®yatiem potyanulo bystro-bystro v glubokuyu tem'.






     YA  soprotivlyalsya reke. Soprotivlyalsya beznadezhno, svirepo, kak smertnomu
vragu. Ne potomu, chto sam hotel vyzhit', a  potomu,  chto skvoz' holod  i bol'
chuvstvoval v  ruke tonkoe Belyanino zapyast'e i ponimal -- ya ne vyplyvu, i ona
ne vyzhivet. Grud' bolela, i nevynosimo hotelos' vyvernut'sya iz cepkih rechnyh
ob®yatij,  glotnut' hot'  raz vozduha,  no tam,  naverhu, zhdala  smert',  i ya
prodolzhal gresti pod  vodoj,  pomogaya  techeniyu  i  sberegaya ostatki vozduha.
Belyana sperva, to li s ispugu, to li bessoznatel'no, vyryvalas', ottalkivala
menya,  tshchas'  vybrat'sya  naverh,  a potom  neozhidanno obmyakla.  Vidno, zapas
vozduha u nee konchilsya ran'she. Lish' togda ya ispugalsya. Do etogo ne boyalsya, a
tut razom ostavili sily, i ya, poddavshis' strahu, vyskochil na poverhnost'.
     Mne  povezlo.  Reka  uspela vtashchit'  menya  v tihij  neprimetnyj  zaton.
Porosshij  vysokoj  osokoj bereg  kolyhalsya sovsem ryadom. Bezzhiznennym kulem,
vniz licom, vsplyla Belyana. YA ne pomnyu, kak doplyl, kak vytashchil  Belyanu, kak
uzhom polz po  rezhushchej v krov' ruki trave i, nakonec, slovno zagnannyj zver',
obessilev, zabilsya v chahlye kusty. Teper' vse zaviselo  ot druzhinnikov. Esli
oni  nadumayut  razyskivat' neozhidannyh  vorogov  i  pojdut  vniz po techeniyu,
razdvigaya dlinnymi shestami  zarosli, -- najdut nepremenno. Odin ya by mog eshche
poprobovat'  ujti ot pogoni, no s Belyanoj...  Ona lezhala,  zaprokinuv k nebu
ostryj podborodok. Na  somknutye veki kralis' sinie teni.  YA pripal  uhom  k
grudi.  Serdce molchalo. I vozduh, kotorogo tak ne hvatalo  izmuchennomu telu,
ne pronikal v gorlo. Nado bylo chto-to delat', no chto?! CHuzhak! Esli by on byl
zdes'! YA  popytalsya predstavit' veduna, oshchutit', kak  by on spasal Belyanu, i
neozhidanno,  slovno nayavu, uvidel  sklonennuyu nad nej vysokuyu figuru CHuzhaka.
On  delal  strannye dvizheniya --  rezko i bystro nazhimal  na grud' devushki, a
potom, pripadaya rtom k ee gubam, vduval v nee vozduh.
     -- CHuzhak! -- vskriknul ya, i videnie propalo.
     "A pochemu by ne popytat'sya?" -- mel'knula shal'naya mysl'.  YA  perebralsya
na to mesto,  gde videl prizrachnuyu figuru, nabral v grud' pobol'she vozduha i
neskol'ko  raz  sil'no  nadavil  na   obmyakshee  telo   Belyany.   Ono  nelepo
sodrognulos' pod nazhimami, dergaya rukami i  nogami, slovno tryapichnoe chuchelo,
szhigaemoe  sel'chanami po vesne. YA  naklonilsya k ledeneyushchim gubam, vydohnul v
priotkrytyj rot. Nichego ne sluchilos'. Povtoril vse  snova, eshche raz, i eshche...
Pot katilsya  po licu, zabylis' druzhinniki i to, chto nuzhno pryatat'sya, i vnov'
stalo ne hvatat' dyhaniya, a serdce zakolotilos' besheno, tak, chto pokazalos',
razdeli ego nadvoe --  dvoim i hvatit. YA dazhe ne zametil, kak tiho, ele-ele,
shevel'nulos' chto-to  v  zastyvshej devich'ej  grudi, a  zatem zastuchalo rovno,
raduyas'  vozvrashcheniyu  zhizni.  Nevedomoe  chut'e  podskazalo  mne, chto  teper'
glavnoe  --  dyshat', i  ya  perestal davit' na grud'  Belyany.  Ona zakashlyala,
vyplesnula izo rta buruyu  tyaguchuyu zhidkost' i dernulas' sudorozhnym vzdohom. I
opyat' zashlas' kashlem, takim gromkim, chto esli b kto nas iskal  -- nepremenno
uslyshal by.  No  ne  iskali. I  kraya Knyazh'ej lad'i  bol'she  ne  bylo  vidno.
Navernoe,  poshli druzhinniki v  Novyj Gorod  skazyvat'  Ryuriku o sluchivshemsya.
Belyana  nakonec  prokashlyalas', zadyshala rovnee i  siplym  neznakomym golosom
sprosila:
     -- CHuzhak?
     Tol'ko  togda  ya  vspomnil osvobozhdennogo plennika,  skazavshego,  budto
CHuzhak umer. I  eshche chto-to varyazhskoe...  Ah  da, Odin primet  ego, prostit...
Kogo?  CHuzhaka? A vsled za CHuzhakom vspomnil ob ostal'nyh. Ne glyadya na Belyanu,
rvanulsya k reke.
     Lenivo perekatyvalis' moguchie vody, rashodilis' krugovorotami na melyah,
razmyvali  glinistye   berega.  I  nikogo...  YA  zakrichal.  Strashno,  verno,
zakrichal, potomu chto vzdrognula za spinoj Belyana i zaplakala navzryd.
     Beda ne  hodit v odinochku. Umer CHuzhak i potyanul za  soboj nadezhnuyu svoyu
zashchitu  --  vernyh brat'ev-ohotnikov  i  legkonogogo  Beguna...  Vspomnilos'
vdrug, kak  boyalsya  Begun  glubokoj vody, i zakrytye  glaza ego vspomnilis',
kogda on pel... Odin ya ostalsya...  Upal v kolyuchuyu osoku, ne chuvstvuya boli, i
zavyl po-volch'i, potomu  chto i mnil sebya volkom. Odinokim, zlym, ostavlennym
staej.  Belyana podoshla szadi, laskovo provela ladonyami po golove. Ran'she  by
mne ee lasku, a sejchas  i radosti  ne  pochuvstvoval.  Ne ostalos'  v  serdce
nichego, krome mutnoj holodnoj vody. Nechem bylo radovat'sya...
     -- Mozhet, vyplyli gde, nepodaleku? --  predpolozhila ona siplo. Hotelos'
verit',  no  ne  slyshal  ya gromkih krikov, ne videl  na beregu  sledov... --
Pojdem... -- Ona popytalas' pripodnyat' menya.
     Zachem  idti?  Kuda? Est'  li teper'  raznica, gde  mne zhit'? |to  mesto
drugih ne huzhe.
     -- Pojdem. -- Ona poprobovala eshche raz i sama upala ryadom, ponyav, chto ne
po silam ej takaya tyazhest'.
     YA  videl, kak prishel  vecher,  kak  nakatilas' noch' so  svoimi znakomymi
shorohami, kak Belyana nelovkimi rukami lomala vetvi oreshnika, sooruzhaya chto-to
vrode  nastila,  a potom legla na  nego, svernuvshis' kalachikom. YA vse videl,
tol'ko shevelit'sya ne mog. Umiral ne telom -- dushoj. Utekal v Mutnuyu, k  tem,
kogo ona uzhe priyutila.
     A k rassvetu  podnyalsya. Prishli novye sily, tol'ko pochemu-to pri vzglyade
na Belyanu ne trepetalo bol'she serdce. I domoj k rodicham ne hotelos'. Zla  ne
bylo, i boli ne bylo.  Nichego... Prosto, koli vyzhil, znachit, bogam tak  bylo
ugodno, a kto  ya takoj, chtoby s bogami sporit'? Budu zhit', no dlya etogo est'
i pit' nuzhno, a znachit -- dvigat'sya... Pod lezhachij kamen' voda ne techet.
     YA  poshel  v  edinstvennoe   mesto,  gde  mog  na   vremya  ostanovit'sya,
peredohnut'  i opravit'sya.  K Neulybe. Kuda  dvinus'  dal'she,  ne  znal da i
zadumyvat'sya ne  hotel. Belyana, uvidev menya  na nogah, radostno  vskochila  i
ozadachenno nahmurilas',  zaglyanuv v  glaza.  YA proshel mimo, i ona, urazumev,
chto zhdat' ne stanu, toroplivo natyanula sushivshiesya na vetvyah muzhskie porty, v
koih voevala, i pobezhala za mnoj. CHto zh, hochet -- pust' bezhit.
     Put' ya ne iskal. Zverem stal besslovesnym, i  velo menya, slovno  zverya,
-- chut'e. Vyvelo.
     Neulyba stoyala na poroge, budto ozhidala, prisloniv ladoni k smorshchennomu
lbu. Videla li ona v kakom veshchem sne nashe porazhenie? Znala li o bede? Verno,
znala, potomu  chto  voprosov  ne zadala, lish' molcha postoronilas', vpuskaya v
izbu. Nalila v misku otvar, protyanula:
     -- Vypej, polegchaet na dushe.
     YA ottolknul misku. K chemu lechit' to, chego uzhe net?
     -- Zrya  ty  tak.  --  Neulyba  polozhila  zaskoruzlye  pal'cy  na  stol,
zakachalas', tryasya sedoj golovoj. -- Ne vseh reka utyanula. Vasilisa zhiva, eto
ya tochno znayu, a mozhet, i tvoi tozhe.
     Staruha uteshalas' nadezhdoj. YA by tozhe  uteshilsya, ved' zhila  zhe ona  eshche
gde-to  gluboko, v  kamennyj  sunduchok upryatannaya, no ne  zhelal  do  vremeni
otkryvat' tot sunduchok. Znal, kakovo pridetsya, koli ne sbudetsya upovanie.
     --  Iskoverkal  tvoyu  zhizn'  vedun.  --   Neulyba  vse  kachalas',  stol
poskripyval. -- Nebos', teper' nenavidish' ego?
     YA pokachal golovoj. Za chto CHuzhaka nenavidet'? On nam zla ne zhelal. Tak i
bogov vinovatit'  mozhno, a to i mat' rodnuyu,  chto  rodila  na etot  zhestokij
svet.
     -- Hochesh' ego otyskat'? -- vnov' sprosila staruha.
     YA   ulybnulsya  i  s   udivleniem  pochuvstvoval,  kak  neprivychno  krivo
rastyagivayutsya guby, a vnutri net i teni vesel'ya:
     -- On umer.
     -- Kto skazal?
     "A kakaya raznica?" -- hotel otvetit', no Belyana operedila:
     -- Tot, kotorogo na lad'e vezli.
     -- Kto on byl? -- dotoshno vypytyvala staruha.
     -- Ne znayu. Verno, tat' kakoj...
     -- Hiter Meslav. -- Staruha nakonec prisela na polok. --  Molodym takov
byl i k starosti  ne  poglupel. Znal, chto  u veduna  pomoshchniki  byli, vot  i
obmanul vseh. Veduna poreshil vtihuyu, a lad'yu primankoj poslal. Hiter...
     YA ustal slushat' bessmyslennoe bormotanie gorbun'i i  zakryl glaza.  Son
prishel  mgnovenno,  a  vmeste s  nim  --  lica.  Obespokoennye,  ispugannye,
znakomye.  Oni  oziralis',  bezzvuchno  zvali  kogo-to,  no  etot  kto-to  ne
otklikalsya, i bespokojstva  v  glazah stanovilos'  vse bol'she, a nadezhdy vse
men'she. YA znal, kogo oni zovut. Menya. Menya  ne hvatalo na ilistom myagkom dne
Mutnoj, gde pokoilis' moi rodichi...
     Na  drugoe  utro, poddavshis' pros'bam Belyany,  ya  sobralsya i otpravilsya
vniz  po  Mutnoj: iskat' -- mozhet, kto i vpryam' vyzhil. A koli ne vyzhil,  tak
hot' telo vybrosilo na  bereg. Belyana ne otstavala ot menya. Teper' ya videl v
ee  glazah  to, o chem ran'she tak mechtal.  Ona smotrela na menya  s zhalost'yu i
lyubov'yu. Imenno lyubov'yu. Konechno, CHuzhaka ved' uzhe ne bylo... Tol'ko i mne ee
lyubov' uzhe ne grela serdce.
     Ladogu my oboshli storonoj. Hot' i dumal Knyaz', budto poglotila nas reka
-- emu,  verno  uzh, ne  stali  dokladyvat',  chto nevedomye posobniki  veduna
spaslis',  -- a vse-taki  berezhenogo bogi beregut, i oboshli  gorodishche lesom.
Dazhe  ne vzglyanuli na ubrannye uzhe polya. Pervuyu noch'  proveli  pod pushistoj,
svesivshej  lapy, slovno  shater, elkoj.  Belyana rasskazyvala  potom, budto  ya
metalsya vo sne, ugrozhal komu-to i sminal nezhnuyu hvoyu pal'cami, a ya nichego ne
pomnil.  Slovno perekinulsya cherez palku,  zacharovannuyu da nevidimuyu, i nachal
prevrashchat'sya v lyutogo zverya. Lyudej chuzhdalsya, zato les manil tishinoj, prelymi
osennimi  zapahami i legkoj  dobychej. Mozhet,  i vpryam'  sam ne zametil,  kak
perekinulsya, i  pridet vremya,  kogda zabudu  vse chelovech'e,  nachnu  vyt'  na
zheltyj lunnyj krug vmeste s novymi obrosshimi sherst'yu sobrat'yami.
     Na  vtoroj  den'  vyshli k beregu Nevo.  Sizye  volny katilis'  lenivymi
grebnyami, a koe-gde vspenivalis' sedymi borozdami. Pronzitel'no orushchie belye
pticy nosilis' v serom nebe, prisazhivalis' na volny, kachalis' na nih, slovno
v kolybeli. Serdityj  veter studil  lico. YA ran'she  nikogda  ne videl morya i
dumal, zastynu v upoenii na beregu pered zybkoj sin'yu, a uvidel i ne zastyl.
Ne ponravilos' ono mne.  Holodnoe,  surovoe, ravnodushnoe. I ne vernulo  teh,
kogo poteryal. A chto est' daleko-daleko,  kuda i rys'emu glazu ne dotyanut'sya,
i  ptice ne  doletet',  belokamennyj ostrov -- priyut  bogov, tak mne do nego
dela ne bylo. YA povernulsya i poshel obratno.
     -- Podozhdi! -- zhalobno zakrichala Belyana.
     -- Podozhdi, podozhdi, podozhdi... -- zaklikali nad golovoj belye pticy.
     --  Kuda  ty?  --  Ona dognala  menya, zaglyanula v glaza.  YA smotrel  na
krasivoe lico, na  ishudavshuyu figuru v muzhskom plat'e,  na  otrosshie nemnogo
nizhe plech temnye volosy i nichego ne ispytyval. Ni zhelaniya uteshit', ni tyagi k
alym  manyashchim  gubam,  ni  otgoloskov  proshloj  nezhnosti... Zahotelos' vdrug
proverit'  --  a ne prosnetsya  li staroe? CHuzhoj neposlushnoj  rukoj pripodnyal
devichij podborodok, vpilsya gubami  v  nezhnyj rot. Teplo stalo gubam, medovyj
zapah volos  probilsya v  nozdri. Belyana zaprokinula golovu, obnyala rukami za
sheyu,  otkliknulas'  na zhestkij poceluj. Zastonala, prizhimayas' ko  mne gibkim
telom.  Tverdye  polukruzh'ya  grudej myagko  skol'znuli po moej odezhde, legkie
ruki  spustilis'  na spinu. Zahotelos' vzyat' ee pryamo  zdes', sejchas, i ved'
znal, chto ne otrinet, primet kak dolzhnoe, tol'ko ne bylo tyagi v dushe, a lish'
zhivotnaya muzhskaya sila, trebuyushchaya udovletvoreniya. YA otorvalsya ot nezhnyh  gub,
rezko ottolknul Belyanu. Ona upala na razbrosannye po pesku kamni, zaplakala,
zakryv  lico rukami. Belye  pticy pochemu-to vspoloshilis', podnyalis' s  vody,
zaklikali gromkimi stonami. YA otvernulsya ot rydayushchej devushki i stal smotret'
na more. Odno bylo  v nem horosho  -- neizmennoe spokojstvie.  Navernoe, koli
sest'  na beregovoj  kamen'  i dolgo-dolgo smotret' na  pribegayushchie izdaleka
volny, napolnish'sya takim pokoem, chto i sam stanesh' kamnem beregovym...
     -- Pochemu ty vinish' menya? -- razdalsya szadi zhalobnyj golos.
     Pochemu? Otkuda ya znal -- pochemu. Da i ne ee ya vinil -- sebya. Za to, chto
ne  ostanovil, ne  sumel, ne nashel... Za vse, chem zhil ran'she... I  za lyubov'
svoyu proklyatuyu,  chto zastavila  vyzhit' i glyadet' kazhduyu noch'  v lica zovushchih
druzej...
     --  Lyublyu ya tebya, -- prodolzhala plakat' Belyana. --  I vsegda  lyubila, a
CHuzhaka...  Kazalos' mne,  tak  on  silen, chto prikosnus'  k ego sile i  sama
nepobedimoj stanu... A znaesh', kak hotelos' etogo, posle rabskoj zhizni?
     YA ne znal. Ne byl rabom da i ne budu, navernoe.
     -- Poslushaj, --  umolyala  ona.  -- Nu  hot'  povernis' ko  mne! Ne stoj
istukanom...  V glaza  mne posmotri! YA  ved' kak  Vasilisu  uvidela, za tebya
ispugalas', chto  ne  posmotrish' bol'she v moyu storonu... Posmotri...  Ne  lgu
ya...
     Zachem?  YA  i bez  togo  znal --  ne  lzhet. No  vse-taki povernulsya. Ona
obradovanno  podnyala  na menya  mokroe ot slez  lico  i  vdrug,  slovno  svoj
prigovor uvidela, zabilas' lbom o kamni:
     -- Nu prosti ty menya, chto ne umerla vovremya! Prosti-i-i...
     YA podnyal ee s kamnej, vyter ladon'yu krov' so lba:
     -- Hvatit. Ne vinovata ty ni v  chem. I  proshchat' tebya ne za chto. Hochesh',
idi so mnoj -- ne gonyu ved'.
     Guby ee drozhali,  no vse  zhe sderzhala vshlip, ispuganno kivnula. Tryaslo
ee, slovno v lihoradke. YA nabrosil na tonkie plechi dlinnyj ohaben' -- puskaj
sogreetsya -- i  prisel,  razmyshlyaya, kuda podat'sya. Hotelos'  tuda, gde lyudej
pomen'she i  chtob ne znal  nikto.  Horosho by, voobshche odnomu  zhit',  da  zhal',
chelovek  ne  volk  --  v  odinochku  surovuyu zimu  ne vydyuzhit. Mozhno bylo  by
podat'sya  vdol'  ozera  k   meryanam,  mozhno  popytat'  schast'ya,  probravshis'
neprolaznymi  topyami k karelam il' narove, a to i eshche  dal'she, k vagram, ch'i
lad'i tozhe neredko zahodili v Ladogu. YA dumal, more mechtatel'no shumelo...
     -- Pojdem obratno, -- ele slyshno poprosila Belyana. -- K Neulybe.
     -- Net. -- YA vstal, tak i ne reshiv, kuda napravit'sya. Raz  vershili bogi
moyu sud'bu, pust' oni  i podskazyvayut,  kuda put'  derzhat'. YA  vytashchil iz-za
poyasa toporik,  kotorym snabdila v  dorogu  Neulyba. Horoshij topor, legkovat
pravda...
     Voobshche-to,  obychno  tak iskali  vinovatyh v  melkih ssorah, no  nichego,
sgoditsya  i put' syskat'...  Vmesto  kola sojdet  obychnaya palka... Vbiv ee v
topor, ya krepko zazhal konec dvumya rukami i prinyalsya vrashchat', shepcha pro sebya:
     --  Merya,  narova, vagry...  ves', karely, chud'... Belyana  ponimala  --
proishodit nechto  reshayushchee, i molcha,  so  strahom, nablyudala za toporom.  Ne
znayu pochemu, to li prosto sputalsya,  to li  CHuzhaka vspomnil, no neozhidanno ya
shepnul:
     -- Urmane... -- I topor pokrivilsya! Bogi vybrali.
     -- Poshli, -- pozval ya Belyanu. Ona podnyalas' i dvinulas' za mnoj, sperva
nereshitel'no,  a potom, zametiv, chto  idem my k Ladoge, gorazdo veselee.  Ne
ponimala, durochka, chto nagadal topor.
     "A  mozhet, i  k  luchshemu reshenie bogov, -- podumalos' vdrug. --  Uznaet
Belyana,  kuda ya sobralsya,  i ostanetsya zdes', na rodnoj  zemle.  A  mne  vse
ravno, gde dozhivat'".
     U  razliva Mutnoj ya ostanovilsya. Sel na mokruyu zemlyu, dozhidayas' lad'i i
osmatrivaya rossyp' ostrovov, v  nadezhde  otyskat' sudohodnoe mesto. YA dolzhen
byl ispolnit' prednaznachennoe  --  popast' v urmanskie  zemli.  Nanyat'sya  na
korabl' v  Ladoge  znachilo  -- privlech'  vnimanie  gorozhan,  a mne  etogo ne
hotelos'. Ostavalos'  odno  -- otyskat'  mesto  i,  polozhivshis'  na  sud'bu,
dozhdat'sya  pervoj  lad'i. Odin,  nebol'shoj i  ne ochen' dalekij, ostrovok mne
glyanulsya. Po vsem primetam mesto tam bylo glubokoe, a znachit, i lad'i ego ne
minuyut. Da i topor brosat' udobno iz pribrezhnyh kamyshej.
     Belyana terpelivo zhdala.
     --  SHla by  ty, -- skazal  ya. -- YA  urmanskoj lad'i zhdu. Ujdu  morem  k
varyagam.
     Ona dernulas', budto ya udaril ee. Sdelala shag nazad. Eshche odin, a potom,
zakryv rukami lico, pobezhala proch'. "Tak i dolzhno bylo sluchit'sya", -- ustalo
podumal ya. Prikrutil k toporu verevku  i, skinuv rubahu, voshel  v vodu. Reke
ya, vidno, uzhe davno stal rodichem, i, nesmotrya  na tyazhest' tyanuvshego pod vodu
topora,  ona  ne sbivala menya s  nog i ne  zasasyvala shchikolotki v gustoj il.
Plyt'  bylo legko. Mutnaya slovno podtalkivala menya  k zhelannomu  ostrovku. A
vse zhe,  kogda doplyl, pochuyal, kakimi tyazhelymi  stali ruki  i ispugalsya: "Ne
dokinu". I pochti v tot zhe moment  uvidel letyashchuyu na ostrovok lad'yu. A za nej
druguyu, tret'yu... Bogatyj urmanin shel domoj, mozhet, Ryuriku ravnyj.
     "Ne dokinu, ne dokinu", -- bilos' v golove, i ya vnov' spustilsya v reku.
S lad'i menya uvideli,  no osobogo vnimaniya ne obratili. Malo li kakomu durnyu
zahotelos'  na glazah  u lyudej  vykupat'sya?  Topor nadezhno skryvala voda.  YA
nezametno  pokachal  ego.  Horosho,   chto  Neulyba  vybrala  takoj  legkij  da
nevesomyj. Kidat'  budet  v  samyj raz,  lish' by  sily ne podveli. Lad'ya shla
mimo.  Kioto iz varyagov  uzhe zametil neladnoe, zakrichal na neponyatnom yazyke,
ukazyvaya na  menya. V  golove  u  menya  bylo  pusto,  slovno  v  novoj,  edva
zavershennoj bochke. Izdaleka doletel  zhenskij golos. YA ne oborachivayas'  uznal
-- Belyana. Znachit, vernulas', ugovarivat' pribezhala. Vyhodit, pora!
     Topor  vymetnulsya iz-pod vody, podnyav  snop bryzg, vertyas'  poletel nad
rekoj.  Varyag  u  borta  zavopil  istoshno,  tykaya  na  nego  rukoj.  Verevka
natyanulas', dernula menya s mesta.  "Dostal!" -- podumalos' udovletvorenno. A
potom  hlynul  v  gorlo potok  vody, sorvalo  v  glubinu, vsled za  uhodyashchej
lad'ej.  Sperva ya  oshalel,  vspomnilos', kak chut' ne  utonul vsego neskol'ko
dnej  nazad, a posle  oshchutil v  kulake  zazhatuyu  namertvo  verevku  i  nachal
podtyagivat' rukami nabryakshee telo. Volny pleskali v lico, skryvali lad'yu, no
uzhe  bylo yasno --  varyagi ne obrubili  pen'ku, znachit, nablyudayut  --  dolezu
li... Veselyatsya,  navernoe.  Nu i  lyad  s  nimi,  glavnoe,  ne  srubili  by,
kurazhas', u samogo borta.
     Dumalos', podtyagivat'sya budet legko, a na dele okazalos'  -- ne tak uzh.
Ruki  boleli  i  ladoni  zhglo, slovno  ne pen'ku derzhal,  a kalenoe  zhelezo.
Hotelos'  brosit' vse, rasslabit' izmuchennoe telo, zakachat'sya na volnah, kak
te belye pticy, provozhaya vzglyadom uhodyashchuyu lad'yu.
     -- Net, -- shepnul  ya. Sinie  guby ne povinovalis'. -- Bogi dali zhit'. YA
dolzhen...
     CHto  dolzhen?  Zachem? V tot  mig eti mysli ne voznikali.  Navernoe,  uzhe
togda menya  pocelovala v guby strashnaya lihoradka Ogneya, i dazhe reka ne mogla
ostudit' ee zhar. Gorelo telo, i gorela vmeste s nim dusha i mysli. A vse-taki
ya  dolez. Varyagi, vdostal'  nasmeyavshis', szhalilis', a mozhet stat'sya,  vygodu
ponyali -- lishnij rab vsegda sgoditsya -- i vytyanuli  menya uzhe v  tot  moment,
kogda zakryvalis' glaza, ne  vyderzhivaya rokochushchego pered nimi plameni. Potom
mne  rasskazyvali, budto,  kogda  ulozhili menya na  palube, sam svobodnyj yarl
Rollo  podoshel posmotret'  na sumasshedshego  slovena, v odinochku  pytavshegosya
zahvatit' korabl', a zatem, splyunuv, skazal:
     -- Bol'noj da durnoj -- nevelik ulov.
     I pod obshchij smeh  otpravilsya  vpered na nos  lad'i. Tol'ko  ya  togda ne
smeyalsya. Tol'ko ya...



     Bol'no  bylo,  strashno,  i  ya ne  vyderzhal  -- otkryl glaza.  Otkryl  i
udivilsya --  vody  ne bylo,  i beregini s ichetikami  ne vertelis'  vozle,  a
navisali  nado  mnoj  pletenym uzorom zelenye vetvi, tancevali na prozrachnyh
listah solnechnye bliki i  pela-zalivalas' nad golovoj ptica-osennica. Sperva
pokazalos', budto v irij popal, a potom pochuvstvoval v ladoni rezkuyu  bol' i
vspomnil vse. Lad'yu Knyazh'yu, strelu, chto Izok prinyal, neznakomca temnookogo i
vzglyad  ego nenavidyashchij...  Odnogo vspomnit' ne mog --  kto vytyanul  menya iz
vody, prines na berezhok, ulozhil na myagkuyu, uzhe pahnushchuyu osen'yu travu  da eshche
sverhu vetvyami prikryl?
     I  tak  akkuratno,  zabotlivo,  kak lish'  blizkogo cheloveka  privechayut.
Mozhet,  szhalilas' nado  mnoj kakaya-nibud'  bereginya, vot i vynesla?  Razozhmu
sejchas kulak i uvizhu na ladoni yarkuyu raduzhnuyu rakushku -- ee dar...
     Na  ladoni i  vpryam' chto-to blesnulo, no  srazu  ponyal  -- ne bereginin
gostinec. CHvanilas', siyaya pod solncem, nevedomaya moneta na zolochenoj cepochke
-- poslednij  podarok togo,  kogo  za  CHuzhaka  prinyali. A CHuzhaka  bol'she  ne
bylo...
     Pripomnilos'  i  pochudilos',  budto   dazhe  solnce  pomerklo  i  ptica,
zatoskovav,  oborvala  pesnyu. Unes CHuzhak  svoi  tajny, svoi  sekrety,  tak i
ostalsya  chuzhim, neponyatym. A mozhet,  i  ne  bylo emu v  etoj zhizni mesta? Ne
takoj on byl kak vse... Pohodil na tu golubuyu  dal', chto nazyvaem nebom,  --
vrode  vot ono, pryamo nad  golovoj navisaet, a poprobuj vzyat'sya hot' za kraj
-- uhvatish', da v rukah pusto...
     Ot  veduna  peremetnulis' mysli k  Meslavu, k  ego  zlopoluchnoj  lad'e.
Vspomnilos', kak videnie, -- snyalas' ona s mesta i dvinulas' k Novogradu.
     I chego druzhinniki tuda poshli? Im by k Meslavu  vernut'sya, povedat', chto
da kak... Mozhet, znal Meslav zaranee, chto naletim na lad'yu, potomu i chelovek
na nej  drugoj okazalsya, ne CHuzhak vovse, i  otpravilas' ona k  Ryuriku, a  ne
obratno v Ladogu? Ot mysli etoj stalo holodno. Ne verilos', chto proveli nas,
tochno gluzdyrej-nesmyshlenyshej, chto chut' ne popalis' v rasstavlennuyu lovushku.
Odnako ushli, spaslis'. Vidat', ne vse rasschital Knyaz'...
     SHoroh za spinoj  zastavil  vzdrognut', po privychke potyanut'sya za plecho,
budto nadeyalsya najti tam korotkuyu kosu, vo vseh stychkah pervuyu pomoshchnicu.
     -- Tiho ty... -- fyrknul znakomyj golos. -- Svoi...
     Lis vypolz  iz zaroslej,  prizyvno svistnul. Kak neuklyuzhij i gromozdkij
Medved'  k zveryu podbiralsya -- ne znayu, a tol'ko  po zovu  Lisa tak zatreshchal
kustarnikom,  budto stado bykov  skvoz' les prolamyvalos', podoshel,  oblapil
radostno:
     -- YA-to  boyalsya -- ne vyzhivesh'! Pochitaj, uzhe tretij den' valyaesh'sya  bez
pamyati. Ponachalu  vse metalsya  da CHuzhaka zval, a potom vlagoj izoshel i stih,
slovno umeret' gotovilsya...
     -- A gde Slaven?
     -- Otkuda znat'? Kak on vmeste  s  Belyanoj  s lad'i prygnul, videli,  a
potom  ih  reka  utyanula  v  storonu -- poteryalis'.  Verno, vyplyli  nizhe po
techeniyu. Da kuda oni ot nas denutsya? Otyshchutsya, koli zhivy.
     -- A menya kak syskali?
     Lis  vyrazitel'no potyanul vozduh nosom, akkuratnoj  gorochkoj prilozhil k
uhu ladon'. CHto zh ya, duren', sprashivayu, koli s maloletstva pro ih  ohotnich'e
umenie naslyshan!
     -- U Slavena takogo nyuha da sluha net. Ne najti emu nas.
     Lis uhmyl'nulsya:
     -- Otomstila tebe reka za prezhnyuyu  boyazn' -- mozgi  vse nachisto vymyla.
Est' nepodaleku mesto, kuda napravitsya Slaven nas podzhidat'...
     YA uzh i sam dogadalsya, perebil ego:
     -- K Neulybe! -- I tut zhe pripomnil staruhin nakaz, zasomnevalsya: -- No
ona govorila, koli ne vyjdet delo -- podal'she bezhat'...
     -- A ty kuda by poshel? -- ne sdavalsya Lis.
     Medved' smotrel  na  menya,  nasupiv  lob. Na  smorshchennye  poloski kozhi,
peretyanuvshie lob, svisali  belesye, vyzhzhennye solncem pryadi. Pod ego tyazhelym
vzglyadom mysli putalis', nichego inogo i v golovu ne prihodilo:
     -- Navernoe, k gorbun'e...
     -- Tak Slaven tebya  ne durnee, --  zaklyuchil Lis.  --  I  ostal'nye tuda
pojdut.  Kuda  eshche?  U  nas  uzhe  i  plot  ugotovlen,  chtoby  na  tot  bereg
perepravit'sya.
     YA chut'  ne zadohsya.  Kak, na tot  bereg? Neuzheli ya s  perepugu vsyu reku
pereplyl? Glyanul  na polzushchuyu pod beregom  temnuyu  vodu, na zelenye kusty za
tumannym izvilistym telom reki i chut'  geroem sebya ne  pochuvstvoval, a potom
vspomnil umirayushchego cheloveka na lad'e, kotoryj, vshlipyvaya  krov'yu, sheptal o
smerti nashego veduna, i nalilos'  tyazhest'yu serdce. A  eshche Vasilisa... Nezhnaya
sheya, tonkie ruki, ne  devushka -- lastochka  veshnyaya, -- sovladala  li s temnoj
rechnoj  siloj?  Odna nadezhda --  Stryj ee  v bede  ne ostavit,  vytyanet hot'
zhivuyu,  hot'...  Dal'she  i dodumyvat' ne  hotel.  ZHiva  Vassa!  YA by pochuyal,
sluchis' s  nej  neladnoe. Skvoz'  bred  i  bolezn' pochuyal  by... Zatmilo  by
solnechnyj  lik  temnoj  tuchej, zakarkali  vokrug  vorony,  perestalo  bit'sya
serdce... Net, zhiva lada...
     Perepravu  naladili k vecheru.  Lezhali  na  bryuhe na  uvyazannyh  kuskami
srachicy brevnah, pleskali po vode rukami da nogami, a s mesta  ne dvigalis'.
Smotrela reka na nashi staraniya, podtalkivala, a potom, vidat', pritomilas' i
razorvala podvodnymi desnicami nekrepkuyu vyazku, otrinula dva krajnih brevna,
gde Medved' pyhtel. On togo ne ozhidal -- kak v vode ochutilsya, glaza vypuchil,
pal'cami  vpilsya  v  ostatki  plota, tak chto  pobeleli  dazhe, i  prinyalsya  s
perepugu  lupit'  nogami.  Da  takoj  hod  plotu  dal, chto  ne  vsyakaya  ryba
ugonitsya...  Lis potom nad nim  ot  dushi poteshalsya,  vse zabyt' ne  mog  ego
ispoloshnogo lica i vytarashchennyh po-zhab'i glaz.
     S  rassvetom vosstal pered  nami znakomyj  vzgorok  i upryamyj malen'kij
domik, chudom  na  nem derzhashchijsya.  Do togo ya shel,  nichego ne  boyalsya,  a kak
uvidel  ego -- zametalis' durnye predchuvstviya, i  dazhe  rassvet ne  radoval.
Vydalsya on grustnym,  trevozhnym.  Ne voznosil iz-za  tuch siyayushchee telo  Hore,
polzli, tyanulis' po zemle belesye tumannye lapy Vodyanogo Hozyaina, izgotovlyal
v  temnoj  nebesnoj pelene gromovye strely  Perun,  brenchal v svoej ognennoj
kuzne molotami.
     CHego  opasalsya,  to  i  sluchilos'  --  neveseloj,  tyagostnoj  okazalas'
vstrecha. My  i  postuchat'  ne  uspeli, kak  poyavilsya na  poroge  znaharkinoj
izbenki  Stryj.  Zamer, ne verya, i vdrug popyatilsya  ispuganno, budto ne  nas
uvidal,  a  Meslavovyh  druzhinnikov,  za  nim prislannyh. Togda  srazu glaza
kol'nulo,  kak izmenilsya  on -- budto vysoh  ves', smorshchilsya.  Dazhe govorit'
tolkom  ne mog,  lish' sheptal  drebezzhashchim  golosom da  tak bystro,  chto edva
razobrali:
     --  CHto  prishli? Brata moego net bol'she. Ubil  ego Knyazhij  strelok.  Ne
ostalos' vam zdes' pomoshchnikov. Stupajte, drugoj priyut ishchite.
     Byl by s  nami  Slaven, sumeli by otvetit' gonyashchemu golodnyh da ustalyh
hozyainu,  no  ego ne  bylo, i nikto ne  znal, chto skazat' Stryyu. On  ved'  i
vpryam' brata poteryal...
     -- Slaven ne prihodil? Belyana? -- nashelsya Lis.  On ne pytalsya sporit' s
kuznecom --  hozyainu ne perechat, i dazhe otstupil nazad, budto pokazyval, chto
ne vojdet bez priglasheniya. Stryj i  za to byl priznatelen, chto soglasny ujti
bez ssory:
     -- Prihodili oni. Dnya dva nazad. Neulyba govorit, oni lish' perenochevali
i dal'she poshli. Vniz, k Nevo -- vas iskat'.
     -- Kto  tam,  brat? -- donessya iz  izby nezhnyj golos. YA by ego iz sotni
priznal. Slashche solov'inoj svadebnoj pesni zvuchal dlya  menya etot golos,  chishche
zhurchaniya ruch'ya lesnogo...
     A Stryj togo golosa ispugalsya, azh skrivilsya ves':
     -- Pozhalejte ee... Ne  pokazyvajtes'...  Neuzhto vam smerti  brata malo,
eshche i sestru voz'mete? Ona ved' lish'  vas i dozhidaetsya -- ujti hochet... Sama
ne ponimaet, durochka, chto ne vsyakij raz ucelet' povezet... Vse polnoj zhizn'yu
zhit' zhelaet, polnoj grud'yu dyshat'...
     I gromko kriknul:
     -- Nikogo! Veter...
     YA vzglyanul  v stradal'cheskie glaza  kuzneca, ponyal -- net bol'she Stryya.
Ne on zhivet, a strah, v nem  poselivshijsya... Nelepym pokazalos'  ego krupnoe
tyazheloe  telo pri  takoj  zhalkoj dushonke. Budto byl  bol'shoj sunduk, raznymi
dikovinami zapolnennyj,  a prishel zloj  tat'  i  ostavil v nem  lish' staruyu,
nikomu ne nuzhnuyu, ruhlyad'.  Ran'she  ya  kuznecu zavidoval,  dumal, vot oni --
moshch',  zador,  smelost'...  Nichego  ne  ostalos'...  Izok  i  tot  so  svoej
nenavist'yu krashe byl.
     YA  povernulsya i  poshel  proch' ot doma.  Ne  uslyshal,  pochuyal lish',  chto
dvinulis' za mnoj ohotniki.
     -- Pogodi, -- dognal menya Stryj, prihvatil za goluyu ruku. -- Kuda zhe vy
tak? Odezhdu dam, edu...
     YA s nim govorit'  ne  hotel, myslil molcha  ruku vysvobodit' iz  krepkih
pal'cev, no on derzhal cepko --  ne vyrvesh'sya. Prishlos' ostanovit'sya, glyanut'
v glaza:
     -- Ne privykli u  chuzhih odalzhivat'sya... Pusti.  On pokachnulsya, tochno ot
udara,  razzhal pal'cy, a otvetit' ne smog. Trusliv  stal  dlya otveta.  Tak i
ostalsya za spinoj,  oglushennyj  da  perepugannyj. YA dazhe prostit'sya s  domom
znaharki ne povernulsya. Puskaj zhivut, kak zhili -- budto vo sne...
     V  Ladogu my  zahodit'  poboyalis'. Lis  tverdil,  mol,  ne  takoj durak
Slaven, chtoby samomu v  past' volka sovat'sya, Medved' kryahtel, ne vedaya, chto
skazat', a ya  schital  -- mog Slaven pojti v Ladogu. Meslav-to  nas v utopshih
chislit.
     Stoyali my na  krayu polya, nedaleko ot gorodskogo tyna, sporili, krichali,
chut'  ne  peredralis'  vovse,  kogda zametili  sovsem  ryadom, v dvuh  shagah,
bosonogo  mal'chishku  v   dlinnoj  rubahe,  s  delovito  vsunutym  v  shirokij
vesnushchatyj  nos  pal'cem. Otkuda on prishel, kak podobralsya,  skol'ko slyshal
togo,  chego ne  sledovalo -- bog vest',  no smotrel  pristal'no, a v kruglyh
hitryh glazah tailsya interes.
     -- Brys'! -- ryavknul na nego Lis, no mal'chishka lish' smenil kopayushchijsya v
nozdre palec. A potom glubokomyslenno proiznes:
     -- Vy te, kotoryh  Knyaz' Meslav ishchet. Lisa budto  vihrem  podbrosilo  k
parnishke. Shvatil za hudye plechi:
     -- Podslushal?
     -- Vot eshche... -- gordo zayavil tot. -- Vizhu.
     Medved' otodvinul brata, sklonilsya k mal'cu:
     -- Kak zvat'-to tebya?
     -- A  tebe chto za  delo?  --  ne rasteryalsya  tot,  no vnushitel'nyj  vid
Medvedya bezotkazno dejstvoval na mal'chishek, i on sdalsya -- Nu, Prepa...
     -- Skazhi, Prepa, ne vidal  li ty  v gorodishche  cheloveka,  rech'yu  na  nas
pohozhego, v rvanom plat'e i s devicej v muzhskih portah?
     -- Vo daesh'! -- voshitilsya Prepa. -- Da  neuzhto  ya  takih propustil by.
Ne-a... Ne videl...
     Medved'  razognulsya, razocharovanno  pozhal  plechami. YA  vskinul glaza na
zahodyashchee solnce. Raskatilos' ono nad szhatym polem zakatnym zarevom,  znat',
pogulyaet zavtra Pozvizd, poteshitsya,  sgibaya derev'ya, sryvaya s dorogi pylevoj
pokrov,  zaglyadyvaya  v  lyudskie  doma.  Da  i sami  my tochno  v  ego  borode
zaputalis', motaemsya po belu svetu, i konca tem skitaniyam ne vidno...
     -- Gde zhivesh', Prepa?
     --  Da  von.  Hotite -- perenochuete u nas?  -- Parnishka mahnul rukoj na
nevysokij holmik  s  krayu polya  i  dobavil:  -- Da  ne  bojtes',  ya  pro vas
skazyvat' ne stanu.
     --  I  s  chego  eto ty takoj dobryj? -- s®yazvil Lis. Parnishka smutilsya,
ukazal rukoj na menya:
     -- Von ta shtuka nravitsya. Dadite -- smolchu...
     YA  oshchupal  visyashchuyu  na  shee  monetu  -- dar umershego  na lad'e  varyaga.
Pochemu-to ne hotelos' rasstavat'sya s  nej dazhe  za  teplyj  nochleg  i sytnyj
uzhin.
     -- Slishkom smel  ty,  paren'. |tak  nedolgo i po shee shlopotat',  -- ne
poddalsya na ego predlozhenie Lis.
     I Medved', vsegda ohochij do edy, na etot raz lish' usmehnulsya:
     -- Ranovato tebe torgovlej zanimat'sya.
     -- Nu i spite  togda v lesu, --  obidelsya tot i,  bodro priprygivaya  na
hodu, pobezhal k svoemu zemlyanomu domu.
     My tak i postupili. Otoshli k lesochku i ustroili na zemle myagkoe lozhe iz
vetok.  Imi zhe i  nakrylis'. A  Prepa, hot' i ponabralsya ot varyagov privychki
vse pokupat' da prodavat',  a  dushi shirokoj  slovenskoj ne  utratil. Otyskal
nas.  Privolok  tajkom  unesennye  iz  domu  kremni  --  ogon'  vysekat',  i
polkaravaya hleba.  Glaza u nego svetilis' vo t'me,  slovno malye ogon'ki,  i
vspomnil ya,  kak v  detstve mechtal sovershit' chto-to  zagadochnoe  i strashnoe,
chtob byla  u menya tajna,  mne  odnomu izvestnaya. Prepe takoj sluchaj vydalsya,
vot i siyal parenek ot sobstvennoj  znachimosti, ot prevoshodstva  nad prochimi
sverstnikami. Dnya dva eshche pomolchit, a potom ne  vyterpit -- podelitsya tajnym
s priyatelem, a tot  eshche s odnim i  eshche,  i  spustya  nedelyu vsya Ladoga  budet
znat', kak  on pomog Knyazh'im  prestupnikam.  Ego-to  ne nakazhut  --  kakoj s
mal'chishki spros, a roditelej ego, verno, potyanut k  Meslavu na doznanie, chto
da  kak... Za  detskie  shalosti  vzroslye  v  otvete...  Pridetsya  bedolagam
ob®yasnyat', chto kupilsya syn na zagadochnuyu monetku, pytalsya torg vesti...
     YA dotronulsya do vitoj cepochki, vspomnil CHuzhaka:
     --  Skazhi,  Prepa, chto  stalos'  s tem  vedunom  varyazhskim,  kotoryj na
Meslava pokushalsya?
     Parnishka  povernul   golovu.  Bliki  ot  razvedennogo  Medvedem  kostra
zaprygali na vesnushchatom lice:
     -- Ubili ego.
     -- Kogda? -- vydohnul Medved'.
     Gryaznye malen'kie pal'chiki stali zagibat'sya,  guby zashevelilis'.  Prepa
pytalsya otvetit' potochnee:
     -- Dnya dva, a to i tri nazad.
     My v  to vremya  kak  raz Meslavovu  lad'yu otbivali. Obmanul  nas Knyaz',
shitril...
     -- Ty idi domoj, Prepa, --  poteryanno skazal Medved', -- chaj, zazhdalis'
uzhe.  A zavtra prihodi s utra, poluchish' podarok. Tol'ko ne tot, chto u Beguna
na shee. Drugoj, ne huzhe.
     Parenek ushel,  obradovannyj  obeshchaniem. Nebos', solnce  ne  uspeet  lik
yasnyj yavit', a on uzhe pribezhit, sbrasyvaya bosymi nogami pervuyu rosu...
     Lis  ulegsya,  i ya  tozhe, a  Medved' vytyanul  iz-za  poyasa  edinstvennoe
ucelevshee oruzhie --  ohotnichij nozh i  dvinulsya v  temen', mahnuv  naposledok
rukoj:
     -- Vse odno ne zasnu, a mal'ca poraduyu. Obeshchalsya ved'...
     YA usnul, slovno v bespamyatstvo provalilsya,  a  utrom razbudil menya  vse
tot zhe Medved'. Lis protiral zaspannye glaza,  bezzlobno vorchal na brata, no
ya videl, kak net-net,  a  mel'knet v ego glazah  bespokojnaya  iskra. Slishkom
muchilsya Medved',  chto ne sumel pomoch' CHuzhaku.  Mne tozhe ne  po  sebe bylo, a
vse-taki ne perezhival tak. Vyshe svoej golovy ne prygnesh', kak ni starajsya...
     Prospal Prepa... Ushli  my do rassveta,  a na meste,  gde spali, polozhil
Medved' chudnuyu igrushku. S vidu pohozhuyu na malen'kogo puzatogo da golovastogo
chelovechka, tolknesh' ee -- lyazhet, pochti kasayas' zemli golovoj, i tut zhe vnov'
podnimetsya, zakachaetsya, nasmehayas' nad obidchikom. Verno Medved' skazal -- ne
huzhe  moej  monetki  takoj  podarok.  Ne  vyderzhit  paren'  i  dnya,  pokazhet
druzhkam...
     Potomu i  shli  hodko  da bol'she lesom  --  Knyazh'i  holenye koni  bystro
begayut, v chistom pole s nimi ne posopernichaesh'... Meslava-to  my  ne osobo i
boyalis',  a popadat'sya emu ne  hotelos' --  zhdal  nas na  beregah morya  Nevo
Slaven, veril, chto otyshchemsya...



     Lad'i Rollo nazyvalis' drakkarami.  Oni  sil'no otlichalis' ot privychnyh
moemu vzglyadu Ladozhskih ladej. CHernye prosmolennye korpusa, legko skol'zyashchie
mezh  voln, kazalis' hitrymi i hishchnymi, slovno gladkie rezvye vydry. I mordy,
ukrashavshie ostrye vzdyblennye  nosy, tozhe bol'she vsego pohodili na chudovishchno
oskalennye pasti malen'kih ozernyh hishchnikov.
     Rollo byl svobodnym i ochen' bogatym yarlom. SHest' drakkarov prinadlezhali
emu. I eshche kamenistaya, bogataya morskoj dich'yu zemlya, gde zhili zheny i deti ego
mnogochislennogo hirda. Zemlya eta nazyvalas' stranno -- Norangenf'erd. Slovno
otryvistyj sobachij laj, vnezapno perehodyashchij v solov'inuyu trel'. I Rollo byl
takoj zhe,  kak imya svoej  zemli i svoi korabli, --  nepredskazuemyj, hitryj,
zhestokij. Pil li on vmeste so svoimi sotovarishchami, grustil li, smeyalsya li --
nikogda ne  tayal goluboj opasnyj led  v ego glazah.  Zato  nastroenie u yarla
menyalos' chasto i vnezapno,  slovno metalsya v ego dushe, ne nahodya vyhoda, sam
Pozvizd.  |to tol'ko  potom  ya nachal ponimat',  chto hitryj  viking  shagu  ne
stupit,  ne  podumav,  a neob®yasnimye peremeny ego nastroeniya --  vsego lish'
ulovka dlya prostakov. Vyruchila ona ego i v nyneshnem puteshestvii v Hol'mgard,
kak on nazyval Novyj Gorod. SHel-to on pozhivit'sya  bogatoj dan'yu,  no  pervye
somneniya zarodilis'  u  vikinga  eshche  v  Ladoge  --  gorod  okazalsya  horosho
ukreplen,  i k tomu zhe na pristani vstretili  yarla druzhinniki Knyazya Meslava,
sredi   kotoryh  Rollo   legko  raspoznal   prishlyh  varyagov.  Smirivshis'  s
obstoyatel'stvami,  ostorozhnyj yarl  reshil pojti dal'she  po  reke  i u porogov
natolknulsya na celyj gorodok voinov, kotorye sporo i molchalivo  pomogli  emu
perepravit'sya cherez porogi. A v Hol'mgarde naletel na druzhinu takogo zhe, kak
on, lyubitelya  dani --  Ryurika i,  prikinuv, chto  k  chemu, vzdernul na  machtu
krasnyj shchit, vozveshchayushchij o dobryh namereniyah i torgovle, hotya torgovat'  emu
bylo nechem  -- vorovat'  shel, ne torg vesti. Ryurik poveril  ili vid  sdelal,
budto poveril nahodniku, -- prinyal "gostya" s  uvazheniem. A ved' znal, ne mog
ne  znat',  o  tom,  chto izgnalo Rollo  za  nepovinovenie  konungu  Haral'du
Harfageru varyazhskoe veche -- ting. Vidat', tozhe  byl smekalist, soobrazil  --
koli delo  mirom reshit',  ubytkov budet men'she.  Vot i shel  Rollo  obratno v
Norangenf'erd zloj da pustoj, kogda ugorazdilo menya zabrosit'  svoj topor na
bort ego lad'i.  Potomu i  hohotali  nad  ego  shutkoj  hirdmanny  --  vmesto
ozhidaemoj bogatoj dobychi  vezli  iz Hol'mgarda odnogo  lish'  menya da i  togo
pochti  pri  smerti -- Ogneya vcepilas' prochno, ne otodrat'. Na  schast'e, more
bylo spokojno i obychnye  dlya etogo vremeni uragany ne trevozhili urman, inache
poletelo by vmeste s  pervym gruzom za bort i moe pylayushchee v lihoradke telo.
Lechit'  menya Rollo ne  sobiralsya,  da i hirdmanny  ego  bol'she  grebli,  chem
obrashchali  vnimanie na glupogo venda,  polezshego na drakkar yarla. Umer by  --
vybrosili, a pokuda zhiv -- puskaj valyaetsya, chaj, est' ne prosit.
     Ochnulsya ya vpervye vozle beregov ostrova, na kotorom zhili  dany. Togda ya
eshche  nichego ne  znal  pro danov. Raz®yarennyj neudachej  v  Hol'mgarde,  Rollo
vzdumal napast' na ih  nebol'shoe  i  nebogatoe  poselenie. Uporno  ne  zhelaya
vozvrashchat'sya  domoj bez dobychi, on vygreb  iz sela vse cennosti  i ostavil v
datskih porushennyh hizhinah  tol'ko mertvyh. Slovno vo sne videl ya molchalivyh
sognutyh bedoj lyudej, zabirayushchihsya na  sosednie drakkary. Svoj dlya perevozki
rabov Rollo ne ispol'zoval -- to li gnushalsya, to li zhdal inoj, bolee vesomoj
dobychi.
     Dany  shli  cepochkoj, slovno skot,  i togda  ya  vpervye podumal o  svoej
uchasti. Ogneya lishila menya razuma, zastaviv  zabrat'sya na korabl' urman! Ved'
ponaslyshke znal o tvorimyh  imi uzhasah i bezzakoniyah  --  Belyana  skazyvala.
Proshib  goryachechnyj  pot, a  bol'shie  belye pticy morya istoshno zasmeyalis' nad
moej glupost'yu.  Golova raspuhla ot  ih dikih  voplej, ognennaya pelena vnov'
zavolokla  bredushchih  drug za drugom danov.  Pomnyu, lish' uspel  udivit'sya,  a
strah tak i ne prishel...
     Kogda  ochnulsya  vo  vtoroj  raz,  ptic  uzhe  ne  bylo  i varyagi  hodili
dovol'nye,  slovno  nazhravshiesya  smetany koty,  razve  chto ne  oblizyvalis'.
Glyanul na  palubu  i  vse  ponyal. Zakrytye ot  nepogody  tolstymi  tyulen'imi
kozhami, lezhali tam grudy oruzhiya, ukrashenij, mehov, a pod rukotvornym navesom
skorchilis' dve molodye devushki s odinakovo ispugannymi golubymi glazami.
     Kogo  vstretil Rollo po puti, kogo ograbil -- tak  i ostalos' zagadkoj.
On  ne boyalsya razoryat' ni svoih, ni chuzhih -- vse ravno vne zakona hodil.  No
togda ya i etogo ne znal, poetomu, glyadya na devic, pytalsya po odezhde ili rechi
opredelit' ih rod. Ne smog... Govorili oni malo, bol'she  tryaslis', zakusyvaya
guby, a te slova, chto doletali do moego sluha, byli neznakomymi...
     -- Sloven?
     YA vzglyanul na  nebo. Posle  dolgoj bolezni trudno bylo  smotret' na ego
yasnuyu golubiznu, veki tyanulo knizu, glaza nalivalis' slezami. No sprosivshego
ya vse-taki uvidel. Pravda, rasplyvchato, budto skvoz' vodu. |to  byl  odin iz
hirdmannov -- kazhetsya, togda, v Mutnoj, imenno on uvidel menya pervym.
     -- Sloven? -- eshche  raz peresprosil on i prisel, vglyadyvayas' mne v lico,
slovno proveryal -- zhiv li eshche? YA molchal. Sam ne znal, kak teper' nazyvat'sya.
Novyj ya  byl, pustoj, tochno vydelannaya telyatina, eshche ne ispeshchrennaya  runami.
Varyag pokachal  golovoj.  Dlinnye, do  plech, svetlye volosy, yasnye  glaza  --
kogo-to on napominal, kogo-to, kogo  sledovalo zabyt', ostavit' pozadi. YA ne
hotel vspominat'. Otvernulsya.
     Urmanina gromko okliknuli.  Zahohotali druzhno, i on, proburchav kakoe-to
rugatel'stvo,  podnyalsya   i   poshel  k  svoim.  Ko  vremeni  ushel  --   unes
vospominaniya...
     Nado mnoj gromko zahlopala kryl'yami gromadnaya ptica, probudila bredovuyu
mysl'. Mozhet, idet urmanskij yarl  ne na svoyu holodnuyu zemlyu,  a  pryamikom na
belokamennyj ostrov  i letit  nad nami  provodnica -- Lebedinaya deva?  Glaza
sami  raspahnulis' navstrechu hlopan'yu, i vnachale tak  i pokazalos'  -- krylo
lebedinoe izognutoe nado  mnoj, a potom uzrel vmesto per'ev  sinie polosy, a
vmesto   kryla  ogromnyj   kusok   krepkogo   polotna.  Varyagi   radovalis',
posmeivayas', ozhivlenno  pereklikalis' drug s drugom. Vidno,  poputnyj  veter
nes  ih  k  rodnym  beregam  i  vydalas'  redkaya  vozmozhnost'  otdohnut'  ot
utomitel'noj grebli. YA  poiskal glazami  yarla. Ego nel'zya bylo sputat'  ni s
kem. On gordo vyshagival sredi svoih hirdmannov, otryvisto komandoval. Inogda
ulybalsya shutke, inogda,  koli sudit'  po  vzryvam smeha, sam shutil.  Kozhanye
shtany  slovno  prirosli k ego  nogam, a tolstaya,  perehvachennaya  kozhanym  zhe
remnem  bezrukavka obnazhala  moguchuyu grud' i krepkie  ruki. Korotkij  mech za
spinoj, tyazhelyj toporik na poyase,  dlinnyj nozh v golenishche sapoga...  On malo
otlichalsya odezhdoj ot  svoih hirdmannov, a ved' za  ego drakkarom shli eshche tri
takih  zhe!  Ryzhie volosy  yarla vybivalis' iz-pod  nizkoj shapki,  na  kotoruyu
udobno bylo nadevat'  shlem, a korotkaya  boroda skryvala ochertaniya rta.  Zato
pryamoj ostryj,  slovno klyuv, nos i holodnye golubye  glaza govorili o mnogom
i,  prezhde vsego, o  sile i kovarnoj raschetlivosti. |tot urman  brosil vyzov
vsemu miru i, pohozhe, znal, kak s nim borot'sya...
     Vsego  na  mig  nashi  vzory  stolknulis'.  Vsego  na  mig  lico  varyaga
omrachilos' kakim-to razdum'em, a potom on, slovno nichego  ne zametiv,  poshel
rasporyazhat'sya  dal'she. A  vse-taki  on menya  uvidel.  I chto ya  ochnulsya, tozhe
podmetil, potomu  chto pryamikom napravilsya k uzhe pytavshemusya razgovarivat' so
mnoj parnyu i chto-to velel emu. Vokrug nih snova  zasmeyalis', no ulybka vozhdya
smenilas'  gnevnoj  grimasoj,  i  smeh  stih,  ne  uspev  dazhe  nachat'sya,  a
belovolosyj podnyalsya s udobnoj skam'i i s kisloj minoj napravilsya ko mne. Na
etot raz ya ne otvorachivalsya. ZHdal. Vse zhe interesno, chego hotel viking...
     --  YArl Rollo  sprashivaet tvoe imya,  --  koverkaya  slovenskuyu rech',  no
vse-taki ves'ma chetko proiznes poslanec.
     Znachit, yarl Rollo...
     --  Otvechaj! --  Hirdmann legko pnul  menya noskom  sapoga.  Lenivo, dlya
ostrastki, a eshche bol'she v udovol'stvie svoim druzhkam, sledivshim izdali.
     Posle  poceluya  Ognej nemnogie vyzhivayut, a te,  chto  ostayutsya zhit',  ne
srazu opravlyayutsya. YA znal, chto  viking ne so zla udaril, a tak, zadora radi,
no pinok mne ne ponravilsya. I  varyag znal -- ne  posmeyu otvetit' siloj, slab
slishkom.  Znal,  da oshibsya. YA eshche v detstve rukami lovil provornyh  bolotnyh
yashcheric i tritonov. Sapog varyaga byl  pokrupnee i v ladon'  leg rovno, slovno
priros.  YA  dernul. Ne  sil'no, no  urmanin  ne ozhidal, grohnulsya na  doski.
Priyateli  ego  druzhno  zagogotali,  zavopili chto-to obidnoe, potomu  chto  on
mgnovenno nalilsya yarost'yu i  uzhe ruku  zanes dlya  raspravy,  kogda  razdalsya
okrik  yarla.  Tak   cepnuyu  sobaku  utihomirivayut,  kogda  laet  ponaprasnu.
Belovolosyj nedaleko  ot sobaki  ushel --  stih, budto dubinoj ogreli. SHiroko
rasstavlyaya krepkie nogi, yarl podoshel blizhe, naklonivshis' i bol'no potyanuv za
volosy, pripodnyal moyu golovu, vsmotrelsya v glaza. Ego lico plylo v slezlivoj
dymke,  i  sil  ne  bylo ottolknut' obidno  tyanushchuyu  vverh  sil'nuyu ruku.  A
vse-taki  ya poproboval. Ne  udalos'.  YArl  byl nacheku, lovko  perehvatil moyu
ladon' i nezametnym sporym dvizheniem polosnul po nej nozhom, vydernutym iz-za
sapoga. Krov' vystupila iz poreza, a  Rollo, otpustiv  moyu golovu, prodolzhal
nablyudat'. YA smotrel  na krasnye, padayushchie na doski kapli. Sperva oni kapali
medlenno,  lenivo,  slovno ne zhelali pokidat'  teploe  chelovecheskoe telo,  a
zatem  zasuetilis', zatoropilis',  budto vnezapno osoznali vkus svobody. Toj
samoj, boleznennoj svobody, kotoroj  i mne samomu dovelos' vkusit'. YA sledil
za nimi, slovno za zhivymi sushchestvami, ne imeyushchimi ko mne nikakogo otnosheniya.
A vytirat' i ne dumal, tol'ko kogda oshchutil noyushchuyu bol', prizhal ranu k gubam,
slovno  zver',  zalizyvayushchij lapu. Belovolosyj, kotorogo  ya  uronil,  chto-to
skazal. V  otvet Rollo  oshcherilsya  i ryavknul  otryvisto  i serdito,  a  potom
snizoshel do  ob®yasnenij  -- prinyalsya  spokojno  vtolkovyvat' obstupivshim ego
hirdmannam  chto-to tumannoe.  Odno ya  ponyal  -- obo  mne rech'  shla. Kaby  ne
slabost', mozhet, i sdelalos' by mne strashno, a tak -- sidel, prizhimaya ruku k
gubam,  i bezrazlichno glyadel  pered  soboj.  Hirdmanny shumeli,  sporili,  no
bol'shinstvo s vozhdem soglashalos'. Potom ya uznal, o  chem tolkoval s nimi yarl.
Razdosadovannyj svoej  oploshnost'yu,  belovolosyj predlozhil otpravit'  menya k
rabam, mol, slabyj da bol'noj.
     -- Koli slabyj tebya rinul, znachit, ne emu, a tebe k rabam otpravlyat'sya,
-- otvetil yarl.
     Hirdmanny nadvinulis', ozhidaya ob®yasnenij -- dazhe yarl ne smel oskorblyat'
ponaprasnu, i uslyshali:
     -- My ne v  bitve ego vzyali, ne na torgu, on sam prishel. Da tak prishel,
kak nikomu eshche ne dovodilos'. Ili kto-to videl drugoe? Sam N'erd poslal ego.
Bylo li kogda eshche takoe chistoe nebo i gladkoe more v nashih pohodah?
     Hirdmanny shumeli,  slushaya vozhaka. Poputnyj veter, spokojnoe  more da  i
dobycha, hot'  i  nebogataya, --  a  mozhet, i  vpryam'  prishlyj  sloven  poslan
N'erdom? Reshil moguchij  bog  posle  neudachi v Hol'mgarde  poradovat'  smelyh
morehodov, vot i poslal strannogo cheloveka... Togda prav  yarl, nel'zya  ego v
raby...
     --  CHto  zhe  N'erd  poslal nam  hvorogo?  --  ne mog  otojti  ot  obidy
belovolosyj. Teper' yarlu ne ponadobilos' zashchishchat' menya, vstupilis' drugie:
     -- Hvorye tak  topory ne kidayut!  I po kanatu ne  lazyat,  slovno belki.
|tot sloven na sebya buri i neudachi nashi prinyal, vot i hvoral!
     Belovolosyj  smirilsya. Vse-taki  kogda nad toboj oderzhal verh bol'noj i
slabyj chelovek -- eto odno,  a koli on poslannik bogov, to togda i obidy net
nikakoj...
     Potihon'ku hirdmanny razoshlis',  ostaviv menya v pokoe,  i lish' nemnogie
izredka  kosilis'  s interesom. A  eshche chut' pogodya, kogda poyavilas' po levuyu
ruku  kamenistaya vysokaya zemlya, spustili  parus i  poshli na veslah.  Dom byl
blizok,  techenie  sil'no, izvilistye  shhery, opasnye  meli  i  vodovoroty  u
kazhdogo f'orda -- doveryat' mozhno bylo lish' svoej, ne raz ispytannoj snorovke
i sile.
     YA  glyadel na druzhno sgibayushchiesya spiny, i  vdrug stalo mne ne po sebe ot
dolgogo  vynuzhdennogo bezdel'ya.  Polezli v  golovu vospominaniya  da tak, chto
pozhalel ob  ushedshej bolezni.  YA podnyalsya i,  shatayas'  na kachayushchejsya  palube,
poshel k Rollo. On ne greb i menya uvidel srazu -- vskinul golubye, pustynnye,
kak morskaya dal', glaza.
     -- YA budu gresti, -- skazal ya i udivilsya.  |tot golos byl mne neznakom.
Hriplyj, bezuchastnyj,  chuzhoj... Ne  moj golos.  Hotya,  chto  ostalos'  moego?
Tol'ko pamyat', da i tu staralsya vygnat' proch', chtob ne meshala zhit' po-novomu
na drugoj rodine. Varyag pokachal golovoj, otvetil po-slovenski:
     -- Ty slabyj. Ne vyderzhish'.
     YA  udivilsya. YArl  ne  ponimal ochevidnogo  --  ya  i  ne  ochen'-to  hotel
vyzhit'... A potom  zasmeyalsya  v dublenoe vetrom i sol'yu lico. Zlo zasmeyalsya,
obidno, slovno poteshalsya  nad neponyatlivost'yu varyaga, schital sebya  umnee. To
ne  ya  smeyalsya --  drugoj, zanyavshij moe mesto.  YArl  vskinul ruku, ukazal na
dal'nyuyu skam'yu:
     -- Tam.
     Sosedom  okazalsya  belovolosyj. On  soprovozhdal  kazhdyj  vsplesk  vesla
gromkim  uhan'em, po gladkim eshche shchekam katilis' ruchejki pota. Oskalivshis'  v
ulybke,  kak hishchnyj zver', on nemnogo potesnilsya  i,  vmesto  gromkogo "uh",
skazal:
     -- Moe imya Bier.
     YA  ne  otvetil. Nechego  bylo otvetit', no zatevat' ssoru da ostavlyat' v
varyage obidu ne  hotelos'  i, naletaya  na tverdoe,  ne zhelayushchee tesnit' vodu
derevo, uhmyl'nulsya urmaninu.
     YArl byl  prav, upominaya  o moej slabosti. Uzkij, kak chrevo chervya, f'ord
kachalsya  pered  glazami,  i  ya  eshche  prodolzhal  monotonno  sgibat'sya,  kogda
ostal'nye,  brosiv  vesla,  radostno  zashumeli,  privetstvuya  zhen  i  detej,
vybezhavshih  na bereg. U menya v ushah  bilas' krov', stuchala po golove tyazhelym
zheleznym molotom,  ne davala rasslyshat' kriki na beregu, meshala ponyat',  chto
varyagi prishli domoj i mozhno otlepit' noyushchie ladoni ot postylogo vesla. Biera
tozhe vstrechali,  no  on  zametil neladnoe v moem  vzglyade,  sam  otorval  ot
derevyannoj  rukoyati  moi  ruki  i toroplivo  zakrichal  yarla.  Vskore  vokrug
skuchilis'  lyudi,  ozabochenno peregovarivayas', zaglyadyvali  mne v  lico. A  ya
ulybalsya. Sam ne znayu  chemu. Mozhet, tomu, chto hot' na vremya, hot' nenadolgo,
no zabyl vse, tochno novorozhdennyj rebenok? Ne znayu...
     Vse smotreli na moi ruki. Nakonec,  do menya stalo dohodit', chto, verno,
s nimi chto-to ne v poryadke. YA tozhe opustil glaza. I rashohotalsya. Zakalennye
v stychkah i privychnye k krovi morskie volki s uzhasom smotreli na razmazannye
po  rukoyati vesla kloch'ya  myasa! Nebol'shoj porez ot Rollovogo nozha pri greble
razoshelsya  i  raster  kuski  ploti  i krov' po tverdomu derevu. YA poproboval
poshevelit'  pal'cami. V krovavom mesive,  slovno zhivye sushchestva, zadergalis'
zhily.  Razdvigaya  kraya  razryva,  medlenno, storozhko vypolzla na svet  belaya
kostochka. Diko zakrichala  zhenshchina.  YA povernulsya, ne chuvstvuya boli.  Odna iz
plennic rasshirivshimisya ot uzhasa glazami smotrela na menya, ee tonkie krasivye
guby  pobeleli,  podborodok tryassya,  budto  ne mog uderzhat'sya na  lice, i ej
prihodilos' postoyanno ego podtyagivat'. Belaya ruka so sledami grubo sorvannyh
s  pal'cev  kolec  ukazyvala na  menya, a  iz  temnogo  provala rta  vyletali
strannye slova:
     -- Hel'g gejst! Hel'g gejst! Hel'g gejst!
     "Klikusha", -- podumalos' ustalo. YA  videl takih gde-to,  kogda-to ochen'
davno. Vot tol'ko ne pomnil, gde...



     Kak zhe  vyshlo tak, chto ne uderzhala  ya  svoego lyubimogo, ne  spasla,  ne
uberegla?  Pozvolila  unesti  ego  chernoj,  hishchnoj,  budto  poslannoj  samoj
Morenoj, lad'e?
     YA ih mnogo  videla,  znala, chto na  takih  urmane izdaleka prihodyat, --
zakrichala v golos, a Slaven ne oborotilsya  dazhe. Mel'knul nad vodoj toporik,
ucepilsya lovko za bort... Zasmeyalis' na lad'e, zaulyulyukali, zabavlyayas', a  ya
ob odnom  molilas' -- chtob oborvalas' verevka. Togda  nyrnula  by v holodnuyu
vodu,  za  milym sledom,  vytyanula ego  so dna  rechnogo, otogrela  by  vozle
serdca...
     Ne  oborvalas'  ta  verevka, ne  otpustila ko mne moe schast'e. Gorel na
gubah zloj poceluj,  hohotali  ravnodushnye pticy, nasheptyval  kamysh zloveshchie
prorochestva.  YA ne  plakala -- zasohli slezy, zalegli  solenymi  kamnyami  na
samoe serdce, pridavili retivoe -- ne drognut', ne vzdohnut'. Teplyj ohaben'
eshche hranil zapah rodnogo  tela  -- grel, uteshal dushu.  Zakutalas'  ya v  nego
pokrepche i pobrela bez  puti-dorogi, dlya togo lish', chtob na meste ne stoyat',
ne zhdat', na vodu glyadya, navek ushedshego...
     Mnogo bylo  v  moej  zhizni  bed,  a eta  hudshej kazalas'. I potomu  eshche
muchilas', chto ne srazu ponyala-raspoznala svoyu lyubov'. Ceplyalas', durochka, za
CHuzhaka,  pryatalas' za  ego  vedovskuyu silu, budto  za  stenu kamennuyu,  i ne
zamechala ni uma Slavena, ni dushi ego shirokoj... Verno govoryat: "CHto imeem --
ne hranim, poteryavshi  -- plachem". Tak i so mnoj vyshlo... Ne skazala  glavnyh
slov, ne sogrela svoej lyubov'yu  ego dushu okochenevshuyu. A  teper' pozdno uzh...
Vse pozdno  -- i kayat'sya,  i proshcheniya prosit', i o lyubvi svoej vo ves' golos
krichat'. Ran'she nado bylo...
     Rvalos' serdce na kusochki,  oblivalos'  krov'yu...  Ele sderzhivala sebya,
chtoby ne zavyt',  ne zastonat' otchayanno. Ugovarivala:  "Koli ushel, znachit, i
ne nuzhna emu byla, a esli ne nuzhna byla, to i grustit' ne o chem". A serdce s
golovoj ne  soglashalos' -- plakalo. Tak by  i do  samoj Ladogi  dobrela,  no
popalos' po doroge, poodal' ot reki, maloe pechishche. Potyanulo ottuda teplom da
hlebom, i  zahotelos' ostanovit'sya, hot' nemnogo pogret'sya, pust'  dazhe ne u
svoego  --  u chuzhogo  ognya. Sela pod  tyn, skorchilas', nakryla  golovu poloj
ohabenya i ne  zametila,  kak zasnula. Vo  sne  vse kazalos', budto povernula
reka svoi vody i pritashchila obratno tu urmanskuyu lad'yu i Slavena na nej. Begu
ya  k  nemu,  raskryvayu  shiroko  ruki, a  on  smotrit na menya  i ne uznaet --
udivlenno vskidyvaet brovi, uvorachivaetsya ot ob®yatij. Urmane vokrug smeyutsya:
"Lyubyat tebya baby, Hel'g! Oh, lyubyat!" I vdrug vyhodit iz-za spiny ego devushka
-- tonkaya, nezhnaya,  a glaza -- budto dve kapli rosnye. Kladet on ej ruki  na
plechi, celuet  tak, chto azh duh  zahvatyvaet,  a poceluj tot moi guby zhzhet, i
begut po shchekam  solenye gor'kie slezy. Razmazyvayu  ya ih ladonyami, a unyat' ne
mogu, vse l'yutsya da l'yutsya... Stydno mne stalo, nachala posil'nee teret' da i
prosnulas'. Glaza otkryla, i zamer krik v grudi -- navisala nado mnoj volch'ya
krasnaya  past'  s  dlinnym vlazhnym  yazykom.  U  samogo lica skalilis' ostrye
zuby...
     --  S-sy-t',  Grom!  Ostav'  putnika, --  skomandoval volku  neznakomyj
golos, i  tot,  obliznuvshis', poslushno otoshel  ot  menya.  Neuzheli sam Volchij
pastyr', tot, chto po nocham Belym volkom oborachivaetsya, menya vyruchil? Iz ognya
da v polymya...
     -- Da eto, nikak, devka!
     YA  glaza  zazhmurila,  chtoby  ne  uvidet'  strashnogo  lika,  i,  kak  ni
ugovarival  menya  Belyj, ne  otkryvala. A on toptalsya, toptalsya, a potom  ne
vyderzhal, tryahnul menya za plechi, ryavknul:
     -- Da vzglyani ty na menya! Ne s®em!
     Do etogo laskovo govoril, myagko,  budto s ditem  malym, a tut tak grubo
kriknul,  chto  glaza  ot  neozhidannosti sami raspahnulis'. I uzrela ya  pered
soboj vovse ne krivoe na odin bok  lico, a  sovsem  normal'noe  --  molodoe,
rumyanoe, krasivoe dazhe.
     Derzhal menya neznakomec za plechi i vstryahival slegka.  Skosila ya glaza i
primetila  Groma.  Kak ego  s  volkom  sputala?  Tak lish' so sna da  soslepu
oshibit'sya mozhno. Byl on ne strashnym vovse i kudlatym -- kuda tam volku s ego
oblezloj shkuroj! Uspokoilas' ya i pochuyala, kak pahnulo ot  spolzshego  ohabenya
znakomym rodnym zapahom. Ne vernetsya Slaven, ne voz'met menya myagko za plechi,
kak etot neznakomec derzhit...
     -- Otpusti! -- otbryknulas' ya ot parnya. On razzhal ruki, udivilsya:
     --  |kaya  shal'naya. To  glaza  boyalas'  otkryt',  a  to  deretsya,  budto
oglashennaya. Kak tebya zovut-to hot'?
     CHto privyazalsya? YA svoej dorogoj idu, on --  svoej. Pereseklis' sluchajno
nashi puti, tak to ne povod imya vyznavat'. Mozhet, on Meslavov holop?
     --  Ty  po-slovenski  ponimaesh'?  -- neverno  istolkoval  moe  molchanie
neznakomec.
     Po temnym volosam da glazam priznal vo mne chuzhuyu krov'...
     -- Ponimayu, --  burknula i  sobralas' uzhe dal'she pojti, kak uslyshala za
spinoj detskie golosa.
     Mne chasto snilsya malen'kij bratishka, ostavlennyj varyagami na pogorevshej
vervi. CHasto dumalos':  "Mozhet, vse-taki nashel ego dobryj  chelovek  do togo,
kak zadohnulsya on ot krika i ot goloda.  Mozhet, zhivet gde-to moya krovinushka,
rastet, sil nabiraetsya i nichegoshen'ki obo mne ne vedaet..."
     Mechtala, kak odnazhdy uvizhu  ego,  priznayu srazu.  Poetomu  i  ne  mogla
uderzhat'sya, zaslyshav detskij golos, -- vglyadyvalas'  v neznakomye doverchivye
lica. I teper' obernulas'.
     Ne  on... Starshe byli mal'chiki. Bezhali k nam,  zahlebyvayas' smehom, no,
uvidav  menya,  ostanovilis',  budto  spotknuvshis'  odnovremenno,  vytarashchili
kruglye glazenki. Vidat', strashnoj pokazalas'  neznakomaya  tetka v  muzhickom
ohabene so sledami slez na shchekah. A potom tot, chto pokrepche da posmelee byl,
sklonil  golovu, toch'-v-toch'  lyubopytnyj skvorec, sverknul ulybkoj.  Sama ne
znayu  pochemu, tol'ko i  mne ulybat'sya  zahotelos'  -- dazhe  solenaya yadovitaya
tyazhest' chut' otlegla ot serdca.
     -- Mozhet, vse zhe skazhesh', kto ty?
     YA  na sprosivshego  ne vzglyanula --  ne  mogla otorvat'sya  ot  radostnoj
detskoj ulybki:
     -- Belyana.
     -- A ya --  Vazhen. -- Paren' ponyal nakonec, chto ne s nim ya razgovarivayu,
fyrknul na molodshih: -- A to brat'ya men'shie, Onoh da Poplesha.
     Gromu  nadoelo  slushat'  hozyaina, peremahnul  lovko  cherez  tyn,  vilyaya
hvostom, zayulil vozle  mal'chishek. Tak  v  moej rodnoj  vervi vertelsya  vozle
malyshej  bol'shoj, kosmatyj,  dobrodushnyj pes  s  rvanym  uhom  --  Volchak. V
strashnyj  den'  on pervym pochuyal v  nahodnikah  bedu,  pervym prygnul na  ih
vozhaka.  Pomnyu, togda eshche  udivilas' --  s  chego kidaetsya laskovaya sobaka? A
potom   uvidela,  kak  razrubil   varyazhskij   mech  rvanoe  uho,  kak,  budto
raskolovshis', razoshlas' popolam dobraya  pes'ya morda... On eshche nogami dergal,
pytayas' podnyat'sya, kogda rubili ego  lyubimuyu  detvoru da nasilovali devochek,
chasten'ko zapletavshih kosichki iz kosmatoj shersti. Stonal v luzhe krovi, no ne
slushalis'  moguchie lapy, a  lyudyam ne do  nego bylo...  Tak i ostalsya  Volchak
lezhat' na tom vysokom beregu, smotret' osteklenevshim vinovatym  vzglyadom  na
mertvye tela...
     Vospominaniya  rastopili led,  i  vdrug  vyrvalsya  protiv  voli zhalobnyj
dlinnyj vshlip. A sledom, budto v lihoradke, zatryaslis' plechi, i  skol'ko ni
pytalas' ostanovit'sya -- ne mogla, tol'ko eshche pushche rydala. Vazhen govoril mne
chto-to,  a  zatem,  vidat', ponyal  --  odnimi slovami zdes'  ne  obojdesh'sya,
pobezhal v dom, privel  lyudej.  Bubnili  nado mnoj  chuzhie  zhalostlivye golosa
zhenshchin,  obnimali, ukachivaya, teplye  ruki, i  ottogo,  chto uteshali, hotelos'
plakat' eshche gorshe...
     Tak,  so slezami, i  voshla  ya v pechishche Baryli-ohotnika.  Stoyalo  pechishche
tremya  domami.  Nevysokimi   i  ne  broskimi,  no  dobrotnymi,  so  svetlymi
gornicami.  V  odnom  zhil  sam Barylya  s zhenoj  Marshej i det'mi -- Popleshej,
Onohom i dochkoj -- Okushkoj. V  drugom -- Vazhen s Odarkoj -- molodoj zhenoj, a
v tret'em -- prochaya chad'. Iz prochih osobenno mne glyanulsya ded Pudan -- sedoj
krepkij starik so slabymi nogami. Hodil on hudo, bol'she doma sidel i vyrezal
iz dereva takie gudki da svireli, chto, kazalos',  poyut oni sami, bez vsyakogo
uchastiya, tak chist i iskrenen byl kazhdyj  zvuk. Pudan mog mesyacami vytesyvat'
tonkie trubochki dlya svireli ili karkas dlya gudka,  natyagivat' zhily, podbiraya
ih po tolshchine i napevnosti, vysverlivat' glubokie dyrochki i pri etom  vsegda
napeval pod nos tyaguchij, im samim vydumannyj motiv. Potom on sobiral podelki
v  meshok, pokryahtyvaya,  zapryagal Donku -- peguyu kobylu -- i ehal v Ladogu --
torgovat'.  Ego  muzyku pokupali ohotno  i za horoshie den'gi, a to i na men,
koli  chego nedostavalo  v hozyajstve. Obychno starik vozvrashchalsya dovol'nyj,  s
podarkami dlya  vnuchkov  i bezdelicami  dlya vnuchki. No  odnazhdy  povernulsya u
kakogo-to zaezzhego boltuna  yazyk nazvat' gudok,  lazhennyj  Pudanom vsyu zimu,
hudym da bezgolosym. Ded s naglecom  sporit' ne stal, ubral gudok i uehal  s
torga  ni s  chem.  Dva dnya on  ne vyhodil  iz izby.  Stonal, skulil  zhalobno
neschastlivyj  gudok  v  ego  izbe. Hotela bylo pojti k  nemu,  no  Barylya ne
pozvolil.
     -- Sam razberetsya, -- korotko skazal, podtalkivaya menya proch' ot dveri.
     I  tochno,  spustya dva  dnya  Pudan vnov' vyshel  ulybchivyj i dobrodushnyj,
budto nichego s nim i  ne sluchilos', tol'ko teper' na tesemochke visel za  ego
spinoj   neschastlivyj  gudok.   Starik  tochno  srossya  s  nim  --  nigde  ne
rasstavalsya.  Gladil pal'cami, budto uteshaya, bednuyu podelku, i sam uteshayas'.
A vskore  snova  nachal  ladit'  roga  da  svireli,  lish' za  gudki bol'she ne
bralsya...
     Bystro vzhilas' ya  v Barylin dvor. Pryala, vyshivala, delala po hozyajstvu,
chto skazhut,  i  sovsem uzhe uspokoilas', no ne byvaet v zhizni gladkoj dorogi.
Ne  zaladilos' u Bazhena s  zhenoj.  ZHili oni  vmeste vtoroj  god,  da  tol'ko
detishek vse  ne  bylo.  Ponachalu  Vazhen  i  ne  pomyshlyal o  nih, potom  stal
zadumyvat'sya, a posle etogo zhenu vinovatit' i pokolachivat'. A chto vsego huzhe
--  polozhil na  menya  glaz.  To  vody  pomozhet  podnesti  i  rukoj nenarokom
pritronetsya, to zasiditsya dopozdna za razgovorami, slovno ne tomitsya  doma v
ozhidanii molodaya  zhena. Ran'she nikto iz Barylinoj rodni u menya ne vypytyval,
kto ya i otkuda, a tut vdrug nachal Vazhen razgovory zavodit' o  moej rodine da
o tom, gde byvala, slovno hotel nutro vynut' i na svetu razglyadet' -- gozhus'
li v zheny. A menya  nutro moe pushche lyuboj pytki terzalo.  Krichali po nocham moi
vervniki, plakali, protyagivaya  ruki, bolotniki,  budto vytashchit' iz glubokogo
rechnogo ila molili,  zagadochno ulybalsya CHuzhak,  slovno hotel uteshit',  da ne
mog, a huzhe vsego  byvalo, kogda snilsya Slaven. Prosypalas' v slezah, lovila
rukami  pustotu, i hotelos'  vyt' ot nevedeniya i  otchayaniya. Ne v  silah byla
smirit'sya s  mysl'yu o ego smerti, no i rabskij oshejnik na gordoj sil'noj shee
predstavit'  ne  mogla.  Muchilas' i  lyubila  ne  men'she  prezhnego, potomu  i
kazalis' uhvatki Bazhena  glupymi, slovno detskie shalosti. Tol'ko  vypal  mne
sluchaj ubedit'sya, chto ne shutil so mnoj Barylin syn...
     Pochti  god  proshel,  kak  poteryala  ya  svoego Slavena  i poselilas'  na
Barylinom  dvore.  Ishodil mesyac  izok, minoval den'  so  smeshnym  nazvaniem
sderihvostka, konchilsya yarovoj sev, i nastalo vremya tolokam da pomocham. V eti
dni ya spiny ne razgibala -- taskala na Baryliny polya korovij navoz,  uminala
ego  v  zemlyu, a vecherami  padala, budto  podkoshennaya,  i  do pervyh petuhov
provalivalas' v bespamyatstvo. Za  te gody, chto podnevol'noj byla,  otvykla ya
ot pahotnogo truda i rabotu, kotoraya drugim  davalas' igrayuchi,  ele  tyanula.
Tak vymatyvalas' k  vecheru,  chto noch'yu tela svoego  ne chuyala. Vot v  odnu iz
takih nochej  i prividelsya  mne Slaven.  Budto obnimal  menya,  celoval zharko,
putalsya v otrosshih  volosah neposlushnymi pal'cami  i  stonal ot  strasti  da
negi. Ot stona  ya i  prosnulas'. I srazu ponyala  -- ne Slaven laskal menya, a
tiskal tyazhelymi ruchishchami Vazhen. Rinula ya ego, no ne tut-to bylo. Zakryla mne
rot shirokaya ladon', zasheptal nad uhom nastojchivyj golos:
     -- Lyuba ty mne... Ne protiv'sya... Vse dlya tebya sdelayu...
     I  ne ot  takih  otbivat'sya  prihodilos', no ne hotelos' delat'  bol'no
Barylinu synu, ne hotelos' ssorit'sya s novoj sem'ej. Vazhen  pochuyal somneniya,
zaerzal smelee:
     --  Zakrichish'  --  otec   tebya  pogonit.  Komu  nuzhna  togda  budesh'...
Bezdomnaya, bezrodnaya...
     YA  ponyala:  ne  dob'yus'  nichego  siloj   --   pritvorilas'.  Pereborola
otvrashchenie, snikla, dazhe na ego  laski otzyvat'sya stala. Vazhen hot' i rostom
s  Medvedya vymahal, a umishkom  slabovat okazalsya -- uspokoilsya,  otpustil so
rta potnuyu ruku. Plevat' mne  bylo, pogonyat il' ne  pogonyat,  -- stoyal pered
glazami  Slaven,   sil'nyj,  smelyj,  ne  cheta  sosunku,  chto  mnoj  pytalsya
pozabavit'sya. Pochuyala ya  volyu  i zaorala vo  vse  gorlo. Vazhen otkatit'sya ne
uspel,  kak navis nad nim otec s luchinoj v ruke,  a  ryadom  s nim -- Marsha s
zaspannymi, no uzhe vse  ponyavshimi  i  potomu  smushchennymi  glazami. Poka  oni
razbiralis' mezh  soboj da iskali vinovatogo, ya vskochila i  rvanula iz  izby,
cherez tyn, cherez  pole,  v les. Pochemu, ot kogo bezhala  --  ne znayu,  prosto
hotelos'  podal'she ot pohotlivyh  Bazhenovyh ruk da smushchennyh Marshinyh  glaz.
|to  ona zakrasnelas',  a  kakovo  budet  Odarke,  kogda  uznaet?  A  uznaet
nepremenno, chaj, vse vokrug rodichi...
     Bezhala ya po lesu, hlestali  po licu  vetvi, sharahalsya  v ispuge  nochnoj
zver'... Ne bylo mne  bol'she zhizni v tom pechishche, ne bylo pokoya. Upala, kogda
uzhe  sovsem iz sil vybilas' i grud' rvalas'  ot boli i  otchayaniya.  Na udachu,
ochutilas' ryadom malen'kaya pushistaya elochka. Ulozhila ona nizhnie vetvi na zemlyu
-- oborvat' ih, i budet domik v samyj raz dlya menya. I tak zahotelos' mne pod
te  vetvi  zapolzti da skryt'sya ot vsego sveta, chto stala lomat'  ih  golymi
rukami. Plakala smoloj elochka, i ya vmeste s nej. Plakala i molila ne derzhat'
obidy,  potomu  chto i bez  togo ya  uzhe  namuchilas'. Ona  budto  uslyshala  --
poslednie  such'ya  slomilis' legko,  bez  otpora,  i vpustila k  sebe  lesnaya
krasavica,  priobnyala  sverhu  dushistymi  lapami. YA  svoej  slyunoj  ee  rany
zamazala...  Tak  i proderzhalis'  vsyu  noch', obnimaya  drug druzhku da slezami
umyvayas'...
     A na  rassvete otyskal  menya Grom. Vsunulsya opaslivo v  moj domik, uter
lico vlazhnym yazykom. A potom razdvinulis' vetvi  i  sklonilsya ko  mne starik
Pudan:
     -- Ne duri, devka. Vylaz'.
     Vylezla. A  glaza podnyat' stydno --  znayu, stoyat ryadom s Pudanom Barylya
da Vazhen. Poslednego vek by ne videla!
     -- Slushaj,  -- Pudan otpihnul lastyashchegosya  Groma, pripodnyal mne  golovu
rukoj, i  uvidela ya, chto net vozle nego nikogo, -- tebe  v pechishche  i  vpryam'
sejchas sovat'sya ne sled. Stupaj k doroge da zhdi menya tam. V siyu poru po vsem
gorodishcham yarmarki gulyayut. Samoe vremya muzyku moyu torgovat'. So mnoj poedesh'.
     U menya slezy vysohli, edva usham poverila, a vse zhe sprosila:
     -- Kuda?
     -- V Ladogu, kuda zhe eshche? -- udivilsya starik.
     I hotelos' by, no zabyli li  menya v  Ladoge? God -- srok nemalyj, a vse
zhe  vdrug  kto  vspomnit? Ne chasto devki strizhennye po gorodishchu begayut da na
glazah u vseh volosami tryasut -- mol, zamuzhnyaya ya, s muzhem v temnicu hochu...
     --  Net,  ne mogu ya  v Ladogu, --  pomotala  ya  golovoj.  Pudan s  vidu
prostovatym kazalsya, a na dele umnee mnogih  byl. Ne stal vypytyvat', tol'ko
zadumalsya, pochesyvaya tonkimi provornymi pal'cami gustuyu borodu. Dolgo dumal,
tak dolgo, chto ya uzh otchayalas', prisela ryadom s psom, obhvatila mohnatuyu sheyu,
slovno mog on  moej bede pomoch'. Grom  nezhdannoj laske  obradovalsya, zamahal
hvostom, liznut' v guby popytalsya...
     --  Vot  chto, devka. Est'  u menya znakomec. Znayu  ego ne  tak davno, no
zhivet on tiho, na otshibe, vmeste  s dvumya brat'yami, da i chelovek nezlobivyj.
Mozhet, primet tebya... Na vremya...
     Byl  odin  uhazher, a teper'  azh  troe budet!  Hotya  ezheli etot znakomec
godami Pudanu rovnya, to zrya ya somneniyami muchayus'.
     -- Pudan, a kto on?
     -- Ne znayu. -- Starik mechtatel'no posmotrel v rassvetnoe nebo. -- Golos
u nego -- zaslushaesh'sya... I  v instrumentah znaet tolk. A ob ostal'nom ya  ne
sprashival. Da i on chashche il' poet, il' molchit, a govorit redko. Brat'ev ego ya
raza dva vsego  videl.  Ohotniki oni  --  po lesam  motayutsya. Svoih polej ne
imeyut -- lesom zhivut. Nedavno oni zdes'. S proshlogo goda...
     Kol'nulo u menya  gde-to v serdce. Stala otgovarivat' sebya, korit', chto,
mol, nachinayu verit' v voskreshenie bolotnikov, kak  v spasenie brata  veryu, a
skol'ko ni otgovarivala -- ne slushalos' serdce, stuchalo besheno...
     -- Vedi!  -- kriknula.  Bednyj Grom otprygnul, ispugavshis', stariku pod
nogi.
     -- Vot i ladno. No smotri, oni -- parni molodye...
     -- Vedi!
     Ponyal  Pudan --  ne  posporish',  i  poshel  obratno,  k  pechishchu, uprediv
naposledok:
     -- ZHdi u dorogi.
     Kak ya ego dozhdalas', kak ne pobezhala  vperedi  glupoj lenivoj kobyly --
ne znayu. Konchilis' polya, popolzla telega cherez  rytviny i  koryagi, otyskivaya
put' v  redkom lesochke, a  potom i vovse  poshla  po kamenistomu dnu  lesnogo
ruch'ya. U menya uzhe izbolelos' vse ot straha, chto  obmanulas', da ot  nadezhdy,
kogda vyskol'znula  iz  temnoty gusto spletennyh vetvej yasnaya polyanka, a  na
nej -- grubo srabotannyj svezhij domina.
     -- Gej, hozyaeva! -- kriknul, ne slezaya s telegi, Pudan.
     U menya serdce szhalos' v  komok, bit'sya perestalo.  Vyshel na porog  doma
chelovek, prilozhil  ruku  k  glazam  i vdrug  otkryl  izumlenno  rot,  shagnul
vpered...  Zaplyasali po  vetru belye volosy,  nebesnoj sin'yu  sverknuli  pod
solncem chistye  glaza... Upala ya s  telegi,  pobezhala,  poskal'zyvayas',  pod
izumlennym vzglyadom Pudana pryamo k vyshedshemu.  Golosa ne  bylo, lish' sheptala
pro sebya:
     -- Begun, Begun, milen'kij...
     A  vse  zhe  ne  verila,  chto  on  eto, poka  ne tknulas',  zahlebyvayas'
rydaniem, v  shirokuyu  znakomuyu  grud',  ne  vdohnula  privychnyj  bolotnickij
zapah...



     Zimu ya provel v Norangenf'erde. Ruka zazhila, i teper' menya ne ostavlyali
v pokoe, to i  delo  nahodya kakie-to zanyatiya.  Snachala  Rollo pristavil menya
sledit' za vydelkoj shkurok. Delo ya znal, no bit' izmuchennyh, pokrytyh yazvami
rabov ne hotel.
     Dumal, Rollo za eto  i menya uhodit plet'yu, kak inyh oslushnikov,  a togo
huzhe, zastavit vmeste  s  etimi,  uzhe  davno poteryavshimi chelovecheskij  oblik
bedolagami trudit'sya, ochishchaya shkurki ot pristavshih kusochkov myasa i suhozhilij,
no  yarl otnosilsya ko mne s kakim-to strannym uvazheniem i ogranichilsya prostym
nakazaniem -- sil'nym udarom v lico. YA ne stal ogryzat'sya. Zachem? Pereves  v
sile na ego storone, k boli ya  davno privyk, a v obshchem yarl byl prav -- ya zhil
v ego dome, el i pil s ego stola, a rabotat', kak vse, ne zhelal. Tut by i ne
takoj surovyj vzbesilsya. Plyunul by na zvuchnoe imya -- Hel'g...
     Dobruyu   sluzhbu   sosluzhila  mne  ta   rana   na  korable  i  spyativshaya
zhenshchina-klikusha.   Ona   pervaya  nazvala  menya  Hel'ggejstom   --  svyashchennym
prizrakom.  Ona byla  rabynej,  i slova  rabov  ne  imeli  nikakoj ceny,  no
uporstvo, s kotorym  ya greb,  krovavye  kuski myasa  na  vesle i  moe  polnoe
ravnodushie  k  boli zastavili hirdmannov prislushat'sya.  A  potom  pripomnili
dogadku  Rollo pro  poslanca  N'erda i poshli  sheptat'sya tut i  tam.  Surovym
voinam  nravilos'  dumat', budto  privezli  oni na rodnuyu  zemlyu ne prostogo
slovena, a znak moguchego boga  -- pokrovitelya morskih  puteshestvij.  YA ih ne
razocharovyval  -- k  chemu?  Rollo  chasto i  hitro kosilsya  v  moyu storonu, v
holodnyh glazah  svetilos'  znanie pravdy, no i on pochemu-to  molchal. Mozhet,
potomu, chto pervyj pribegnul ko lzhi, a mozhet,  sluhi o duhe morya byli emu na
ruku. V  tu zimu mnogie, dazhe iz otdalennyh f'ordov, vlekomye lyubopytstvom i
slovno  zapamyatovav ob opale yarla, prihodili v  Norangenf'erd.  A  nekotorye
nanimalis'  v druzhinu Rollo  -- ne vsyakomu  yarlu  bogi  tak  yavno vykazyvayut
blagosklonnost'...
     Nesmotrya na vozrast,  u Rollo  ne  bylo  zheny. Byli zhenshchiny-rabyni  dlya
pohotlivyh uteh, byli deti, ot teh zhe rabyn', kotoryh  on i  za lyudej-to  ne
schital.  Devochek yarl ostavlyal materyam  --  on  imi ne  interesovalsya, a  vot
mal'chishek, edva  oni otryvalis' ot materinskoj grudi, otdaval  na vospitanie
materym hirdmannam. Te nataskivali ih na zhivoe, slovno sobak. Zastavlyali bez
sozhaleniya ubivat'  sperva malen'kih  i  pishchashchih bespomoshchnyh  zver'kov, potom
dich' pokrupnee, a potom i rabov, teh, kogo pozvolyal otec. Odnazhdy  ya uvidel,
kak azartno zabivali dvoe synovej  Rollo materogo kabana. Kazalos', zagonchik
vot-vot razvalitsya  ot  udarov  podranennogo  zhivotnogo,  tshchetno pytayushchegosya
vybrat'sya  na volyu,  a ved'  u mal'chishek  byli  tol'ko  nozhi. Kaban'ya  shkura
krepka, i, chtoby  kaban upal, nuzhno ne  prosto shkuru protknut' -- dotyanut'sya
ostriem do serdca zverya, kotoroe gluboko pod levoj lopatkoj stuchit.
     Sneg pokrylsya  burymi pyatnami, kaban vizzhal i sililsya udarit' obidchikov
ostrymi, zagnutymi vverh klykami, mal'chishki uvorachivalis', uverenno vsazhivaya
nozhi  v odno  i  to zhe  mesto. Rana uglublyalas', krov' bila ruch'em, paren'ki
oskal'zyvalis',  perekatyvalis',   vnov'   vskakivali,  sami  uzhe  malo  chem
otlichayas' ot okrovavlennogo zverya. Tam, gde ya rodilsya, davno by uzhe podnyalsya
zhenskij  vizg, a  muzhiki,  zaskochiv v  zagon,  prikryli  by soboj nerazumnyh
detishek,  no  vikingi  prosto  lyubovalis', osuzhdaya ili  pohvalivaya  dejstviya
podrostkov. I  sam  Rollo  smotrel  na smertel'nuyu  zabavu s legkoj ulybkoj,
slovno ne  ego deti, vse v potu i  krovi, srazhalis' so smert'yu. I dazhe kogda
mladshij, Sont, kotoromu edva minulo desyat' vesen, upal pod oshalevshego zverya,
ulybka  ne pokinula gub yarla.  "Esli  ty slab zhit' -- umri!" -- vot byla ego
pravda.  YA  povernulsya  i  poshel  k  domu.  Mozhet,  pravda  vikinga  i  est'
edinstvenno vernaya v etoj zhestokoj zhizni?
     -- Hel'g! -- Menya dognal Bier.
     On  byl iz teh  redkih urman, kotorye ne chuzhdalis' sostradaniya. Bud' on
prostym voinom, nad nim  by  poteshalis',  no on ne  byl  prostym  -- on  byl
skal'dom.  Basennikom il'  bayannikom -- po-slovenski. Slagal skazy o pohodah
yarla,  proslavlyal slavnye deyaniya  hirdmannov. Slov ya ne ponimal,  no  pel on
horosho,  pochti kak  Begun. YA davno uzhe perestal gnat' ot sebya proshloe. Ponyal
--  ubegaya ot  rodnyh mest, sililsya ot sebya  ubezhat' da  ot vospominanij,  a
razve ot nih ubezhish'? Dumayu, dazhe slovenskij irij  ili val'halla vikingov ne
spasut  ot nih.  I  Beguna  vspomnil bez  prezhnej  boli,  a  s  pechal'yu, kak
vspominal vse, chto ostavil daleko-daleko v drugoj zhizni.
     -- Hel'g! -- Bier poshel ryadom  so mnoj, shag v shag. YA pokosilsya na nego.
Strannym, slishkom strannym byl Bier dlya vikinga. Slishkom lyubopytnym, slishkom
naivnym, slishkom  boltlivym... YA  vspomnil,  kak on smeyalsya, kogda ya vpervye
nazval  ego varyagom. Pravda, smeyalsya  ne  srazu, a vnachale podskochil,  budto
uslyshal nechto obidnoe, no, ponyav, chto ya ne so zla, nachal hohotat':
     -- Varyagi  --  zhalkie rybeshki  ryadom  s vikingami --  vol'nymi  akulami
morej!
     YA ne ponimal.  Varyagi  --  eto te, chto  prihodyat s  morya. Vot  Ryurik --
varyag, potomu chto  on s morya. Rollo tozhe s  morya, znachit, i on i ego druzhina
-- varyagi?
     -- Net,  -- terpelivo  ob®yasnil  Bier, -- varyagi zhivut na drugom beregu
morya, na tom, gde sloveny, a vikingi obitayut v skalistyh uzkih f'ordah, tam,
gde i mesto nastoyashchim muzhchinam.
     Pochemu  imenno  zdes',  v  Norangenf'erde, mesto  muzhchinam,  ya ne  stal
domogat'sya, no raznicu ponyal prosto: urmane -- ne varyagi.
     Bier shagal  ryadom, po morskoj  privychke  slegka  prisazhivayas' na kazhdom
shagu i  shiroko rasstavlyaya nogi. Ego, kak  i Beguna kogda-to, zhenshchiny schitali
neveroyatno  krasivym. Tol'ko v otlichie ot svoego slovenskogo sopernika Bieru
eto ochen' nravilos'. Ego raspiralo ot gordosti, kogda grubye, pochti  muzhskie
lica  severnyh zhenshchin zalivala  kraska smushcheniya.  I  govorit' o  zhenshchinah  i
pobedah nad nimi on lyubil...
     -- My budem lovit' zverya, -- skazal on. YA promolchal.
     -- Ty pojdesh' s nami. -- On ne sprashival -- utverzhdal.
     YA dazhe ne slyshal o  predstoyashchej ohote,  tak pochemu Bier tak uveren, chto
menya voz'mut? On poyasnil:
     -- Bez tebya nam bylo malo udachi. Esli tebya poslal N'erd -- udacha budet.
     -- A esli net? -- sprosil ya. Bier zasmeyalsya:
     -- Zachem cheloveku N'erda dumat' o plohom?
     YAsno --  Rollo nadoelo kormit' lishnij rot, no izbavit'sya ot sobstvennoj
legendy  ne  tak-to legko.  Samyj prostoj  sposob -- dokazat'  vsem, chto bog
otvernulsya ot svoego  poslanca.  A posle etogo  s nim mozhno sdelat' vse, chto
ugodno...  YA malo  ponimal yazyk  vikingov, no  iz slyshannogo ponyal tverdo --
vesennij rannij lov redko prinosit udachu. |to kak pojti na medvedya-shatuna po
nestayavshemu  snegu  --  hlopot  mnogo,   a  tolku   chut'.  Hitryj  yarl   vse
predusmotrel. YA byl uveren -- uzh on-to ni kapli ne veril v poslanca boga. Da
i veril li on voobshche  v kakih-libo bogov? Vryad li... Zato pol'zovalsya  chuzhoj
veroj umelo.
     -- Kogda? -- sprosil ya.
     Bier pozhal plechami. Konechno, otkuda emu znat', chto reshit yarl.  Rollo ne
pohodil na ostal'nyh  urmanskih  vozhdej. Te sovetovalis' i sporili so svoimi
hirdmannami, a Rollo vse reshal sam, skrytnichaya do poslednego mgnoveniya. Zato
kak umel ubezhdat', v eto poslednee mgnovenie, nedovol'nyh ili somnevayushchihsya!
Nashi slovenskie obayanniki o takom krasnorechii i ne grezili!
     Bier  shagal,  mechtatel'no ustavivshis'  v zaveshennoe seroj pelenoj nebo.
SHeya ego byla ne zashchishchena, i kadyk begal tuda-syuda pri kazhdom vzdohe. Ostryj,
sovsem  eshche mal'chishechij kadyk... Smotrish'  na nego,  i ne  veritsya, chto etot
tonkosheij podrostok, dazhe ne muzhchina eshche, bez teni sozhaleniya mozhet vybrosit'
za bort rebenka ili  nasmert' zabit'  bezzashchitnogo starika.  A ved' on delal
eto  i ne raz, hot' i ne gordilsya  podobnym. Nevelika chest' ubit' slabogo, a
vot pobit' sil'nogo -- slava.
     YA zasmotrelsya na Biera i, spotknuvshis'  o ch'yu-to podstavlennuyu  nogu, s
razmahu poletel  nosom v sneg.  Protivnye holodnye kom'ya  oblepili  lico, ne
pozvolyaya rassmotret' hohochushchih obidchikov. Hotya chego na nih smotret'? YA  mog,
ne glyadya, nazvat' kazhdogo -- |stud, Brand,  Al'f  i tot, prizemistyj s lysoj
makushkoj, kak ego? Ah  da,  Gundorl'f... Vse prostit'  mne ne mogut, chto  ne
stal rabom. YArla-to boyatsya zadevat', vot i zadirayut menya, kak krajnego...
     Bier chto-to razdrazhenno im vtolkovyval. Gundorl'f smeyalsya  emu v  lico,
otvechal  nebrezhnymi grubymi  zamechaniyami.  YA  pospeshil  podnyat'sya,  poka  ne
razgorelas'  draka,  no  Biera  uzhe zaneslo. Ostryj  yazyk byvaet  huzhe nozha,
nanosit  takie  rany,  za kotorye prihoditsya  zhizn'yu platit'. Sporil Bier  s
Gundorl'fom, a zacepil samogo opytnogo  iz  hirdmannov  -- Al'fa. Tot pervyj
shvatilsya za mech. Privlechennye novoj  zabavoj, podtyagivalis'  drugie urmane,
podzuzhivaya sopernikov, bystro  i umelo ochertili  krug,  vytesniv menya za ego
predely.  Vnutri  ostalis' lish'  raskrasnevshiesya Al'f da ponosyashchij ego Bier.
Skal'd  kazalsya shchuplym i hrupkim podrostkom ryadom s opytnym  morskim volkom.
Al'fa Rollo lyubil. Za  sobach'yu predannost', za  krutoj  norov, za  tupoumie,
pozvolyavshee emu vertet'  gigantom, budto massivnym  toporom  -- opasno, zato
dejstvenno.  Smert'  Al'fa povlechet za soboj  i gibel'  Biera. V  etom  ya ne
somnevalsya. Vozmozhno, dazhe  v  tom  pohode,  o kotorom  predupredil  skal'd.
Byvaet zhe pri  sil'noj volne smyvaet  lyudej s paluby, a osobenno  horosho eto
poluchaetsya,  kogda kto-nibud'  toj volne  pomogaet.  Mal'chishke ne  sledovalo
svyazyvat'sya s Al'fom. YA shagnul v krug.  Vikingi vokrug zagudeli -- slyhannoe
li delo, kto-to osmelilsya  pomeshat' Tyuru svershit' vybor. Bog poedinkov strog
i  spravedliv -- rassudit bez lyudskoj  pomoshchi. Srazu  neskol'ko ruk potashchili
menya nazad. YA otryahnulsya, budto medved' posle  kupaniya, sorval s sebya cepkie
pal'cy i odnim pryzhkom vyshib za predely kruga Biera.  Plecho zanylo ot udara,
soplyak  prinyalsya  podnimat'sya,  zlobno skalyas' i rugayas'  uzhe  na menya.  Ego
priderzhali  -- interesno zhe  vse-taki, chego udumal strannyj chuzhak. "Vot,  --
podumalos' mne,  -- verno,  kogda-to to zhe samoe  chuvstvoval  syn Snovidicy.
Vyshibal nas iz opasnogo  kruga, a my, duraki, lish' skalilis' na nego, nichego
ne ponimaya. Zrya ne pomogli emu smestit' Meslava. Ne hudshim by on byl Knyazem,
da ved' chelovek zadnim umom vsegda krepok".
     Bier vyryvalsya  i oral, starayas'  oskorbit' menya,  da zabyl, vidno,  ot
yarosti,  chto  ne ponimayu ya ego  rugani.  Ne  po-slovenski  oral.  Zato  Al'f
uspokoilsya.  Novaya zabava  pokazalas'  emu nichut' ne huzhe  prezhnej. Prouchit'
chuzhogo vse-taki luchshe, chem ubit' svoego. Drat'sya ya ne umel, i on otlichno eto
znal -- redkij sloven, ne buduchi druzhinnikom, umeet vladet' mechom. Vot lukom
--  drugoe  delo, no  nikto ne sobiralsya  davat'  mne luk.  Da i s mechom  ne
toropilis'. Tak chto  protiv Al'fovogo  mecha byl u menya lish' ohotnichij nozh da
spokojnaya raschetlivost' obrechennogo.
     --  Ty  budesh'  drat'sya? -- pritvorno udivlyalsya  viking,  strashno uvecha
slovenskie slova. -- Ili, kak vsyakij rab, skuchaesh' po hozyajskoj pleti?
     Moe molchanie vyvodilo ego iz sebya. Myasistoe lico bagrovelo:
     -- Syn bludlivoj vendskoj suki! CHto sluchilos' s tvoim hozyainom? Umer ot
starosti, ili ty otravil ego i pobezhal, kak sobaka, spushchennaya s cepi, iskat'
sebe novogo?
     "A  ved' on  pochti  ugadal, -- reshil ya. --  Meslav  perestal  byt' moim
Knyazem -- s etogo vse nachalos'".
     -- Poluchaj!  --  Viking  videl pered soboj bezoruzhnuyu (nozh ne  v  schet)
zhertvu i poetomu udaril  mechom plashmya i legko -- ne  ubit',  lish' posmeyat'sya
nad glupym neuklyuzhim  vendom, a zaodno  i  priyatelej,  stolpivshihsya  vokrug,
posmeshit'. Telo samo vspomnilo legkie, tancuyushchie dvizheniya CHuzhaka,  povtorilo
ih, uklonyayas'. Tolpa ahnula. Al'f promahnulsya! Ego  samogo bol'she vzbesil ne
promah, a  etot druzhnyj vzdoh tolpy. Teper'  on yavno sobiralsya esli ne ubit'
menya, to uzh  tochno pokalechit'. I  preduprezhdat' ob udare bol'she ne pomyshlyal.
Vzmahival, rezko nyryal, menyal na  letu  napravlenie  udara, i vse eto molcha,
bez  edinogo vskrika. Uklonyat'sya  ot  godami narabotannyh  dvizhenij  vikinga
stanovilos' vse trudnee. No  i emu vryad  li kogda popadalsya takoj protivnik.
Boloto  vyrastilo menya. Ono nauchilo  skol'zit' po topyam, vnezapnymi broskami
peremetyvat'  telo s kochki  na  kochku,  podnyrivat' pod zataivshiesya shchupal'ca
toplyaka. Da i zver'  v Pribolot'e nikogda ne byl legkim, vse bol'she materyj,
hitryj,  lovkij. Kuda  tam  urmaninu  do  prytkoj lesnoj koshki,  zashedshej  v
bolotinu v  poiskah pishchi, ili do gromadnoj Skoropei,  umeyushchej odnim  broskom
uzhalit' srazu troih  i v mgnovenie svivayushchej telo  v udushayushchie  kol'ca! Da i
put' k Ladoge sdelal svoe delo. Teper' ya ne byl tak naiven, kak kogda-to, --
znal,  chto pod lyuboj maskoj,  pod lyubym  bezobidnym  zhestom mozhet skryvat'sya
opasnost'.  Ne propuskal obmannyh  dvizhenij  vikinga. Odobryali moi  dejstviya
hirdmanny ili  osuzhdali -- ne znayu. Zabyl ya pro galdyashchuyu tolpu za spinoj, ne
videl, kak prisoedinilsya k nej yarl, kak vnimatel'no, budto tovar na  bazare,
ocenival kazhdoe moe dvizhenie, kazhdyj povorot, kazhdyj vzdoh...
     Nakonec viking ne  vyderzhal.  Poedinok  molchaniya  on  pozorno proigral,
vykriknuv: -- Trus!
     On hotel, chtoby  ya dralsya, a ne pryatalsya ot udarov. Interesno, chem? Tem
nozhom, chto  vryad li dazhe kuricu  zarezhet? Rollo ne dal by mne drugoj,  bolee
ostryj. No  beskonechno pripadat' k zemle  i, vnov' vskakivaya, otprygivat' ot
nesushchego smert' klinka tozhe nevozmozhno.  |h, rogatinu by  mne! Pust' dazhe ne
moyu lyubimuyu, korotkuyu, s  blestyashchimi lezviyami nozhej  na  koncah,  a  obychnuyu
palku s ostro ottochennymi derevyannymi rogami. No spasitel'noj palki ne bylo,
i pomoshchi zhdat' ne  prihodilos'. Ostavalos' lish' odno oruzhie na dvoih -- mech,
zazhatyj  v  ruke  vikinga.  Al'f  sovsem  spyatil  ot  yarosti.  Tem  luchshe...
Uvernuvshis' ot udara, ya demonstrativno otshvyrnul v  storonu nenuzhnyj nozh. Ne
ochen'  v storonu -- lish' tak, chtoby viking  schel menya bezoruzhnym. |to dolzhno
eshche bol'she razozlit' ego -- prishlyj posmel  utverzhdat', chto odoleet moguchego
Al'fa  bez oruzhiya!  A moya  pobeda pridet posle, kogda  on zabudet  pro nozh i
poverit v moe bessilie.
     V  pervom  ya ne oshibsya. Uvidev otbroshennyj  nozh,  Al'f diko vzvyl. No ya
perestaralsya. Izbytok yarosti slovno  vernul emu  zdravyj  rassudok,  i udary
stali tochnee i vyverennee. On  perestal lupit' napropaluyu, a dozhidalsya moego
ryvka, chtoby, predugadav ego, opustit' svoj mech tochno na  to  mesto,  kuda ya
namerevalsya  uskol'znut'. Teper' mne prihodilos' uvilivat'  dvazhdy ot odnogo
udara. Pot bezhal  po glazam, nogi nachinali predatel'ski podkashivat'sya. Zamah
-- pryzhok --  udar -- eshche pryzhok i snova zamah, -- ya zaputalsya v sobstvennyh
uvertkah.  "Sam  sebya  perehitril!" -- stuchalo  v viskah.  CHto-to popalo pod
nogu.  YA  poskol'znulsya  i  upal  na   spinu.  Mech  letel  sverhu,   tut  zhe
vospol'zovavshis' moim promahom. V poslednee mgnovenie  ya ponyal -- viking byl
ne  glupee  menya.  On   hitril,   pritvoryayas'  vzbeshennym,  uspokaival   moyu
nastorozhennost', a zaodno vymatyval. YA posmotrel na opuskayushchijsya  klinok  i,
zasmeyavshis' nad sobstvennoj samouverennost'yu, perekatilsya na zhivot. Holodnoe
zhelezo kosnulos' shcheki. "Nozh!" -- mel'knulo v soznanii. YA vydernul ego iz-pod
sebya  i  metnulsya  obratno,  pryamo  na  vzryhlivshee  primyatyj   sneg  lezvie
urmanskogo mecha.  Viking  uzhe nachal podnimat' ego  dlya poslednego  reshayushchego
udara, kogda ya, okazavshis' pryamo pod nim,  vybrosil vpered pustuyu ladon'  i,
uhvativshis' za zapyast'e ego  ruki, toj,  chto  uderzhivala  mech, odnim  ryvkom
podnyalsya s zemli. V  to zhe mgnovenie, opisav drugoj rukoj dugu, provel tupym
lezviem po ego zhilistoj shee, gde zhila  dusha. Krov' bryznula slaboj strujkoj.
Zato  dusha  zasipela,  vyryvayas'  na  svobodu,  a glaza  Al'fa  okruglilis',
nedoumenno glyadya na moi, budto prirosshie k ego zapyast'yu, pal'cy.
     Dusha -- ptica vol'naya, i esli  pochuyala svobodu,  ne ostanovit ee nikto,
krome Moreny. Da i ta  lish' dlya togo, chtob provodit'  v  sladkogolosyj irij.
Al'fova dusha  ot  prochih ne  otlichalas', bystro pokinula telo, i  stalo ono,
tochno tusha lezhashchego nepodaleku i vse-taki dobitogo mal'chishkami Rollo kabana.
     YA smotrel na poverzhennogo vraga i nichego  ne  chuvstvoval, krome dosady.
Polez, durak,  ne v svoe delo, nachal za pustoslova zastupat'sya, a chego radi?
Blagodarnosti  mne  ot  nego vek  ne  dozhdat'sya.  Von stoit, smotrit volkom.
Konechno,  schitaet  pozorom, chto  za  nego drugoj srazhalsya,  nenavidet' budet
teper' do konca zhizni.  I Rollo  nedobro poglyadyvaet  na ubijcu  ispytannogo
tovarishcha, hotya net, ne tovarishcha -- psa vernogo.
     YAvno  ne ozhidavshie  podobnoj  razvyazki urmane  sperva pritihli, a zatem
zagolosili na raznye lady.

     YA mnogoe ne ponimal, no slyshal  dva chasto povtoryayushchihsya imeni -- svoe i
boga Tyura. Pohozhe,  ne osuzhdali menya za ubijstvo -- chestnyj byl poedinok,  i
vyzhil tot, kto okazalsya bolee lovok. Rollo podnyal ruku, prizyvaya k molchaniyu,
i vyshel ko mne v krug:
     -- Zavtra my ne idem na  lov. Pechal' v nashih serdcah.  Doblestnyj  voin
pal ot mecha!
     Ish', kak gladko stelet, uzhe i tupoj nozh mechom stal!
     A yarl govoril:
     --  Provodim nashego  brata  v dalekuyu  val'hallu so  vsemi  podobayushchimi
pochestyami.
     Odin iz molodyh, edva voshedshih v vozrast godnyh dlya  pohodov mal'chishek,
robko perebil yarla:
     -- A kto zamenit moguchego Al'fa v dalekom pohode? Kto  voz'met ego dolyu
i budet kormit' ego sem'yu?
     Rollo  obvel  tyazhelym vzglyadom  tolpu. Podrostki tyanulis' povyshe, chtoby
zametil. Otcy gordo poglyadyvali na vozmuzhavshih i okrepshih za zimu synovej --
bol'shaya  chest'  zamenit'  Al'fa. Ne tol'ko hirdmannom on byl -- pochti drugom
samogo Rollo!
     Melkie, podtayavshie v vozduhe snezhinki lozhilis' na nepokrytye golovy, no
nikto dazhe  ne  shevel'nulsya. Zataiv dyhanie, zhdali slova  yarla.  A mne zhdat'
bylo nechego.  Ohotu otmenili,  a znachit, i  smert' moyu i  rasplatu za  Al'fa
tozhe.
     YA brosil  nozh, prisel, nabrav prigorshnyu holodnogo snega, raster ego mezh
ispachkannymi  krov'yu ladonyami.  S  pal'cev  potekla  buraya  zhizha,  zakapala,
prodelyvaya v snegu dyrochki-norki.
     -- Ty!
     YA  vskinul golovu -- vzglyanut' na  udostoennogo velikoj chesti  i uvidel
nastavlennyj na menya mech yarla. Povinuyas' ne razumu, a kakim-to gorazdo bolee
sil'nym prikazam, telo,  vygnuvshis' po-koshach'i, otskochilo v storonu, i  lish'
potom do uma doshlo -- mnoj zamenil Rollo mertvogo vikinga!
     Nikto ne  vosprotivilsya  slovu  yarla.  A  esli  i  byli nedovol'nye, to
smolchali -- za  vesnoj  pridet leto, i neizvestno, kogo voz'met yarl v pohody
za  bogatoj dobychej, a kogo ostavit v rodnom f'orde -- bit' kitov i  tyulenej
da za rabami prismatrivat'. YA tozhe podnyalsya,  vyter brezglivo ruki o shtany i
poshel proch' ot nadmennogo yarla. Ne  dozhdetsya on ot menya blagodarnosti -- net
i  ne  budet  bol'she  nado  mnoj Knyazej!  Za  odnogo  slishkom  bol'shaya  cena
plachena...



     More, more, more... Net emu konca i kraya. Katyatsya mrachnye vody nevedomo
kuda, molchalivo gorbyas' pokatymi spinami.  A v durnuyu pogodu vstayut  moguchej
stenoj  pered  drakkarom i gnutsya v  rukah pospeshayushchih  k bezopasnomu beregu
grebcov tyazhelye vesla. Urmane veryat, budto est' na krayu morya ogromnaya yama  i
prikovany tam k bol'shim kamnyam  strashnye chudishcha -- porozhdeniya kovarnogo boga
Loki. Do  pory  oni svyazany  cepyami,  no pridet  strashnyj den' ragnareka,  i
vyrvetsya  na svobodu neukrotimyj  Loki, a sledom  za nim  pojdut ego deti --
volk Fenrir, hozyajka mertvyh Hel' i chudovishchnyj zmej Ermungand.
     "Svershitsya strashnoe, -- poyut skal'dy, -- i pojdet otec na syna i sestra
na  brata, i volk proglotit solnce, i zvezdy upadut s neba. Zemlya pogruzitsya
v more, i pridet na velikuyu bitvu  drakkar  Nagl'far, sotvorennyj  iz nogtej
mertvecov. Povedet tot drakkar temnyj velikan Hryum, skopivshij nemaluyu silu i
zlobu. Obrushitsya most Biverst pod  kopytami ognennogo vojska synov Muspellya,
i pridet vmeste s nimi velikan s mechom, siyayushchim yarche solnca, i imya emu budet
-- Surt. Gromko zatrubit strazh Hejmdall', prizyvaya bogov na poslednyuyu bitvu,
i vyjdut bogi,  i vosstanut ot dolgogo sna ejnherii -- slavnaya druzhina Odina
-- i pojdut na smertnuyu bitvu. Kovarnyj Fenrir pozhret velikogo Odina, no syn
otomstit za otca i razorvet gnusnuyu past'. Tor srazitsya s Ermungandom, a mech
Tyura  budet  razit' strashnogo psa Garma.  Blagodatnogo Frejra ub'et ognennyj
Surt i opalit ognem  ves' mir, i ne spasetsya nichto zhivoe. No uceleyut synov'ya
Tora i vnov' voz'mut volshebnyj molot M'ell'nir. I synovej Odina ne postignet
uchast' otca, i vernutsya iz helya, primirennye mezh soboj, yunyj  bog Bal'dar  i
ego nechayannyj ubijca slepoj Hed, a vechnaya roshcha Homimir ukroet ot ognya Liva i
Livtrasira, i zaroditsya ot nih novoe plemya lyudej".
     YA chasto slushal etu pesn'. Ee lyubil pet' Bier, kogda grustil. Inogda mne
kazalos',  budto  videl   on  strashnyj  ragnarek  i  lish'  pereskazyval  uzhe
perezhitoe. Drozhala  v  ego  golose bol'  i  ne  smolkala dazhe v  konce,  gde
govorilos' pro novoe plemya lyudej. Bier ne Rollo -- verit v svoih bogov. Da i
ya,  zhivya sred'  urman,  stal  verit'  v ih Odina s  razyashchim  kop'em, Tora  s
molotom, v Siv s zolotymi volosami i Idunn s dayushchimi molodost' yablokami. Net
raznicy, kak nazvat' boga -- Perun ili Tor, dolzhno byt', u nih, kak i lyudej,
est'  svoi  potaennye imena, i im sovershenno  bezrazlichno, kak  nazyvayut  ih
malen'kie slabye  sozdaniya. Kak bezrazlichno  eto moguchemu moryu, ili vol'nomu
vetru,  ili  nekolebimoj zemnoj tverdi. Kak  ni nazovi ih -- ne izmenyatsya...
Rollo znal eto davno, a ya nachal ponimat', lish' sejchas, posle zimnej spyachki v
Norangenf'erde  i  mnogih  mesyacev morskogo lova, kogda  izmenchivaya udacha to
nesla  nash  drakkar,  budto  na  kryl'yah, za gorbatoj kitovoj  tushej, a  to,
vnezapno raz®yarivshis', brosala v burlyashchem more, sredi zaputannyh shher. Rollo
ne uhodil daleko ot rodnogo berega i ne speshil na inoj,  ne rybnyj promysel.
Hirdmanny  serdito  kosilis' na  yarla,  a  nekotorye, razuverivshis',  nachali
podumyvat' o drugom, bolee smelom vozhde, no Rollo molchal. Ne hotel otkryvat'
svoi zamysly, ne hotel toropit'sya. Dozhidalsya, kogda otvalyatsya ot hirda ochen'
neterpelivye,  vozropshchut  samye  nedovol'nye,  predadut  ne  slishkom vernye.
Terpelivo zhdal, slovno kot, vysizhivayushchij vozle myshinoj nory svoyu dobychu.
     YA  bol'she ne  zhil u  nego  v dome.  Byl u  menya  svoj  dom, pomen'she  i
potemnee, no vse-taki svoj. Kogda vpervye voshel v  nego, muchilsya ugryzeniyami
sovesti  -- kak-nikak vzyal dobro cheloveka, mnoj ubitogo.  Pered etim ya dolgo
otkazyvalsya  ot  imushchestva  Al'fa,  ne hotel videt' ubitye  gorem  lica  ego
rodichej, no Rollo, ne slushaya ob®yasnenij,  vyshvyrnul menya za dver'. V  nachale
berezozola ne ochen'-to ponochuesh' na golyh kamnyah, i, smirivshis', ya potashchilsya
k Al'fovoj izbe. Vse boltali o bogatstve vikinga, a zhil chut' li  ne v pes'ej
konure, uzkoj, dlinnoj, podelennoj na dve bol'shih pustynnyh  kleti. V pervoj
yutilis' raby i  skot, a v drugoj, pokrepche da poteplee, zhili domochadcy Al'fa
-- sestra-podrostok  da mat' -- hilaya  hvoraya staruha. Oni  boyalis' menya,  ya
boyalsya ih --  tak i zhili ponachalu. YA udivlyalsya, chto oni ni razu ne vspomnili
ob  Al'fe,  ne  plyunuli  mne v  lico za  rodicha, no Bier ob®yasnil, chto lyubil
ubityj viking lish' svoego yarla da svoj mech, a rodnyh naravne s rabami derzhal
vprogolod'. Posle  ego slov poteplelo  v  grudi, budto stayal led  na reke, i
nachal  ya  navodit'  svoi  poryadki. Devchonka,  nazvannaya  v  chest'  odnogo iz
dostoslavnyh pohodov Al'fova  otca Iej, privykla ko mne. Bier perevel mne ee
imya.  Na yazyke odnoj iz teplyh bessnezhnyh stran, kuda hodili drakkary Rollo,
tak nazyvali krasivyj goluboj cvetok --  fialku. Iya i  byla pohozha na cvetok
-- shchuplaya, tihaya i  sovsem nezametnaya,  s chistym, yasnym  i vechno  ispugannym
vzglyadom  sinih, slovno polosy parusov, glaz. Mat'  Al'fa tak i  ne prostila
menya -- zlo smotrela iz ugla i edu ne podavala -- shvyryala na stol, budto eto
moglo  vernut' ej  syna.  Ona umerla v  konce  berezozola.  Poshla  v les  za
hvorostom i ne vernulas', a nemnogo spustya zhenshchiny nashli ee telo. Ona lezhala
na spine licom  vverh, vyazanka valyalas' ryadom, a  sognutyj  starcheskij kulak
vzdymalsya  k  nebu,  budto  grozil  nevidimomu s  zemli  Asgardu,  gde  zhili
bezdushnye bogi, dopustivshie gibel' ee  syna. Po nej i ne plakal nikto, krome
docheri, ostavshejsya krugloj sirotoj. Dnem devchonka  eshche derzhalas', a noch'yu  ya
rasslyshal  tihij pisk, slovno bol'noj  shchenok iskal  priyuta vozle doma. Poshel
smotret' i uvidel svernuvshuyusya v komochek Iyu. Govoryat, lyudi  vezde raznye, no
togda ona nichem ne otlichalas' ot nashih, slovenskih devchonok -- utrata vsegda
utrata, i dlya urman, i dlya sloven...
     YA ne znal, chem uteshit' ee, stoyal, kak obayannyj, i smotrel na sklonennuyu
pepel'nuyu golovushku, no devochka vskinula na menya  ispugannye glaza  i vdrug,
prizhavshis' k nogam, bystro-bystro zabormotala:
     -- Ne goni  menya. Ne  goni. YA vyrastu, pravda, vyrastu. Stanu krasivoj,
prodash' menya kakomu-nibud' yarlu... Tol'ko sejchas ne goni...
     Kto ej naboltal takoe --  ne znayu. Znal -- pridushil by sterveca! YA i ne
sobiralsya ee vygonyat'.  Odnomu v izbe skuchno, da i  peresheptyvaniya  rabov za
stenoj  spat' spokojno  ne davali. Oni  schitali menya dobrym  hozyainom i  mezh
soboj zvali, kak vikingi, Hel'gom, no dazhe zver'  v nevole ne prizhivaetsya, a
uzh cheloveku ona i vovse protivna -- kto znaet, kogda stanet im nevmogotu nad
soboj hozyaev terpet', kogda reshat, chto smert' luchshe nevoli?
     YA podnyal Iyu na  ruki,  otnes v dom i, pokopavshis' v  Al'fovyh sundukah,
vytashchil  paru  krasivyh  zolotyh brasletov, vidat', sberezhennyh vikingom dlya
budushchej  zheny. Nadel ih devchonke na  ruki.  Ona ot moej nevidannoj  shchedrosti
dazhe plakat' perestala. Tol'ko vshlipyvala  zhalko i pozvanivala  brasletami,
razglyadyvaya vitievatyj uzor. A ya slushal  etot perezvon i vspominal pokinutuyu
rodinu.  Nashi  kuznecy  umeli ne huzhe  brasletki  delat', a  mozhet, i nosila
kogda-to eti pobryakushki  kakaya-nibud' slovenskaya krasavica --  Mokoshiny niti
dlinnye, nevedomo otkuda nachalo berut, gde konec otyshchetsya. I tak razberedila
mne Iya dushu, chto oshchutil na gubah vkus Belyaninyh slez -- teh, chto snyal  togda
na beregu Nevo zlym poceluem.
     ZHiva li Belyana, a koli zhiva -- gde ona, chto s nej? Hotelos' verit', chto
otyskala  drevlyanka svoe schast'e, no gde-to gluboko gryz dushu zloj cherv'  --
vdrug  svidimsya,  vdrug  zhdet...  Karie   glaza  smotreli  skvoz'  temen'  s
ukoriznoj,  manili.  Net,  Belyana,  ne  priedu ya.  Razbrosal  svoe  gore  po
slovenskoj zemle -- ne vernus', ne primu ego obratno...
     Iya pritihla, i ya uzhe nachal podremyvat', kogda pochuyal kradushchiesya shagi. YA
zatailsya -- ne hotel vraga  spugnut', a kak on podoshel, vybrosil vpered ruki
i ryvkom svalil  na pol, ne srazu rasslyshav zolotoj  zvon. Ne srazu i ponyal,
chto  eto glupyshka Iya otblagodarit' menya  reshila, da  ne  chem-nibud', a svoim
toshchim telom,  na kotorom ne to chto grudej  -- i kozhi-to ne bylo! Ele otodral
ot  sebya, ulozhil na shkury, a  sam vyshel na kryl'co --  podal'she ot spyativshej
devchonki. ZHenshchin u menya davno ne  bylo -- eshche nenarokom voz'mu ee vo sne, ne
razobrav, kto takaya...
     Sidel  ya na kryl'ce, smotrel na Norangenf'erd, plyvushchij, budto drakkar,
v zolotoj  rassvetnoj  dymke  berezozola,  i vdrug uvidel yarla.  On stoyal  v
prileske,  prislonivshis' lbom k  sosne, i  vyglyadel tak, budto noch' provel v
hele,  sredi mertvyh.  Rollo mne nravilsya, da i kak ne ponravitsya  tot,  kto
tebya v svoem  dome privechal i v raby ne pozvolil otdat'. On menya  ne zval, ya
sam  k  nemu podoshel -- znal, umirat'  budet  gordyj viking,  a na pomoshch' ne
pozovet.
     -- CHego ne spish', Hel'g? --  sprosil on, zaslyshav moi shagi. U nego bylo
ustaloe,  no vovse  ne bol'noe lico.  Potoropilsya ya  s  pomoshch'yu. -- O  bylom
toskuesh'? V Al'dejng'yuborg hochesh'?
     -- A chego tebe ne spitsya, yarl? -- voprosom na vopros otvetil ya.
     On plesnul na menya ledyanym vesel'em glaz, budto morskoj vodoj okatil:
     -- Ty  nastoyashchij syn Gardariki. YA uzhe videl takih -- ne pervyj raz hozhu
na Hol'mgard. Bylo  vremya, kogda  pytalis' moguchie  yarly -- ne Ryuriku  cheta,
sest' Knyaz'yami  v  vashem  gorodishche,  da  ne  vyshlo.  I  ya  tam  byl,  --  on
uhmyl'nulsya,  --  ele nogi unes. Vashemu lyudu odno yarmo lyubo -- to,  chto  sam
vozlozhil. I tashchit' ego budet bezropotno do samogo ragnareka.
     On zamolchal.  Provel  rukoj po sherohovatoj  kore. YA ponimal,  o chem  on
tolkuet, no vse zhe pointeresovalsya:
     -- |to ty o Ryurike, yarl?
     -- Ty ne glup, sloven, tak ne korch' iz sebya glupca! -- otrezal  Rollo i
tut zhe smenil  gnev na milost': -- YA videl, kak sidit v Hol'mgarde Ryurik. On
teper' konung i prinimal menya, kak konung yarla. Smeyalsya,  chto ne budet mne i
rodu moemu pokoya na zemle Norangenf'erda. Emu pervomu skazal ya svoyu mechtu, a
on ne  poveril.  Ostepenilsya,  ne  pomnit bylyh vremen, kogda vstrechalis'  v
more, kak ravnye...
     YArl ulybalsya, vspominaya, ryzhie volosy trepal veter.
     -- YA tozhe  budu konungom,  i kogda  eto sluchitsya, vallandskie Karolingi
sochtut za chest' otdat' mne v zheny svoyu doch' i platit' naznachennuyu dan'.
     -- Kto eto -- Karolingi?
     -- YA  zabyl, chto  ty ne viking, Hel'g. Est' odna  zemlya, s plodorodnymi
ravninami  i shirokimi rekami. Tam legko brat' dobro  siloj, no tam  i  legko
zhit'. Tam ne mret ot goloda skot i ne perevoditsya hleb, a glavnoe, tam ochen'
mnogo pokornyh  rabov,  kotorye  smogut nakormit'  i  odet' moj hird. Esli ya
zavoyuyu  te zemli,  nikto bol'she  ne stanet ih grabit'. Tam budet horosho moim
potomkam i moim rodicham.
     Do  menya postepenno dohodil  smysl  slov  Rollo. On sobiralsya  ostavit'
Norangenf'erd  i, po  primeru Ryurika, osest' na  chuzhih zemlyah! Tol'ko Ryuriku
bylo proshche -- emu nashi raspri pomogli, a kto pomozhet Rollo?
     -- Velikij  Odin, i N'erd, i Frejr,  i  Siv -- bogi pomogut svoim detyam
obresti schast'e, -- ne morgnuv glazom sovral yarl.
     --  Ne  bol'no  ty verish'  svoim  bogam.  -- Vryad  li by  kto iz  urman
osmelilsya skazat' podobnoe yarlu, no ya ne byl urmaninom. -- Ne boish'sya, chto i
oni ostavyat tebya?
     Rollo potemnel:
     -- YA nichego ne boyus', Hel'g. Ni lyudej, ni bogov. YA sumeyu obmanut'  dazhe
vallandskogo  boga, bezropotnogo, slovno  ovca, i proshchayushchego svoih vragov. YA
mogu primirit'sya so vsem, chto pozvolit mne vyzhit' i obresti mogushchestvo.
     YA ne somnevalsya v etom. Tol'ko vot pojdut li za vikingom ego hirdmanny?
Im  ne ochen'-to nuzhna  mirnaya zhizn'.  Hotya pervoe  vremya vryad  li  zhizn'  na
zahvachennyh zemlyah budet mirnoj.
     A ostavlennyj Norangenf'erd? Ego zhenshchiny,  deti,  stariki  i raby?  CHto
budet s nimi? Vernetsya li  za  nimi tot,  komu oni tak  verili? Ladoni Rollo
gladili suhuyu koru, golubye glaza smotreli mimo menya,  budto videli  dalekij
Valland, i mne ne nado bylo sprashivat'. Otvechal za yarla veter, shumel priboj,
krichali  ostrokrylye  chajki.  Net!  Nikogda  ne  vozvratitsya   yarl   v  svoj
Norangenf'erd,  nikogda ne  vspomnit o teh,  kogo  brosil. Potomu i medlit s
otplytiem,  potomu  i zhdet,  kogda  ostanutsya  s  nim  samye  vernye,  samye
predannye.  Tol'ko  oni  uznayut o zamyslah  yarla...  Tol'ko  oni...  Kalenym
zhelezom pronzila mysl' o pustom dome, i devochke, spyashchej, tochno sobachonka, na
polu,  i opasnyh rabah, kotorye, pochuyav duh svobody i bezzashchitnost' devochki,
nabrosyatsya na ee hudoe telo.
     --  YA voz'mu s soboj Iyu,  -- skazal  ya i udivilsya sobstvennoj naglosti.
Rollo eshche ne reshil, brat' li menya, a ya navyazyvayu emu eshche i devchonku.
     On vozmutilsya:
     -- Mne ne nuzhna na drakkare tvoya devka!
     -- Ona pogibnet zdes'.
     Glupo obrashchat'sya k zhalosti togo, kto ee ne imeet.
     -- YA skazal, Hel'g!
     CHto zh, yarl sam ne ostavil mne inogo vyhoda:
     --  Kak  ty  dumaesh', Rollo, chto  skazhut lyudi,  uznav  o  tvoih planah?
Osobenno te, kogo ty brosaesh' zdes', i te, ch'ih materej i detej ty obrekaesh'
na smert' ot  gryaznyh ruk rabov? U menya ved' est'  yazyk,  yarl. A  eshche u menya
est' pobratim  Bier. On skal'd. On ne prosto skazhet  -- spoet  tak, chto dazhe
samye vernye usomnyatsya v tebe.
     Ruka  Rollo  medlenno,  budto  nedoumevaya,  kak posmel  nichtozhnyj  vend
ugrozhat'  velikomu  yarlu, potyanulas' k  mechu. Mne  sledovalo toropit'sya. YArl
zaprosto mog ubit'  menya -- nam  uzhe  prihodilos'  merit'sya siloj v  uchebnyh
poedinkah, i nikogda  ya ne vyhodil pobeditelem, no -- poprobuj ob®yasni, kuda
propal  poslannik   N'erda,  da   dokazhi  perepugannym  zhitelyam,   chto   eto
ischeznovenie  ne k bede.  A  durnye sluhi pered  bol'shim  deyaniem --  plohaya
podmoga... Ostavalos' verit' v  hitrost' i um yarla, podskazyvayushchie emu,  chto
poroj sleduet ustupit' dazhe bolee slabomu. YA zaspeshil:
     -- Moe  molchanie  stoit nedorogo,  yarl.  Vsego lish' Iya.  Ah, kak bystro
soobrazhal viking,  kak  mgnovenno  menyalsya! Pal'cy  Rollo tak i ne kosnulis'
rukoyati mecha,  hmuroe  lico ozarila druzheskaya ulybka. YA byl prav -- yarl znal
svoyu vygodu:
     -- Ty -- sam Loki vo  ploti! Beri  svoyu devku, drakkar  nosil  i  bolee
tyazheluyu noshu.
     On druzheski potrepal menya po plechu,  budto ne pomyshlyal mgnovenie  nazad
prikonchit',  i  bystro poshel  k svoemu bol'shomu  domu. YA  ponimal,  mne  eshche
otol'etsya ego  ustupchivost',  no  mysl' o  devochke grela: ne budet lezhat' na
moej  dushe eshche  odna  smert',  ne  budut  eshche  odni glaza  uprekat'  temnymi
bessonnymi nochami.
     Ni  on,  ni  ya  ne  vspominali o  toj  pamyatnoj vstreche.  Proshel  mesyac
berezozol, zatem travnyj, potom izok. CHuzhie drakkary davno borozdili morskie
prostory i  sobirali bogatye  urozhai,  a Rollo vse ne  dvigalsya s  mesta.  I
tol'ko kogda nastupil cherven' i sluchajnye lyudi ushli iz hirda, on sobral teh,
kogo namerevalsya vzyat' s soboj. Pozval i menya.
     Na etot raz  v bol'shoj izbe na stole ne bylo yastv i pit'ya, i zhenshchiny ne
snovali  tuda-syuda,  predlagaya gostyam  raznye blyuda. Rollo  sidel  vo  glave
stola,  hmurilsya  i vsem vidom pokazyval, chto  sozval  hirdmannov na  vazhnoe
delo. Pri vzglyade  na  nego  vhodivshie  i ozhidavshie  obychnoj pirushki vikingi
smolkali,  tiho prisazhivalis'.  Dazhe sobaki ponimali, chto  proishodit  nechto
strannoe, i, poskulivaya, zhalis' k  sapogam voshedshih.  Rollo nachal govorit' v
polnoj tishine. Snachala rasskazal o  trudnostyah kochevoj zhizni, o  dvuh  novyh
drakkarah,  postroennyh  za zimu,  o  zemle  Valland, gde mozhno zhit' v  svoe
udovol'stvie,  no  o glavnom  smolchal. Uslyshav  znakomoe  nazvanie,  vikingi
poveseleli --  v Valland hodili ne raz i vsegda udachno. Zagomonili, obsuzhdaya
mezh  soboj  bogatye  zemli  val'hov.  Rollo  dal im  nagovorit'sya  i, slovno
dubinoj,  osharashil  novost'yu  --  oni,  svobodnye  deti  morya,  mogut  stat'
povelitelyami  val'hov  i  kruglyj  god est',  pit'  i hozyajstvovat'  v  svoe
udovol'stvie na  plodorodnyh val'hskih zemlyah. Zachem vozit' rabov syuda, esli
mozhno pol'zovat'sya imi pryamo tam, na toj bogatoj zemle, o kotoroj tol'ko chto
vspominali dostoslavnye vikingi? Kto-to zaiknulsya o pohodnoj zhizni, o  slave
i nabegah. YArl, ne  smutivshis', otvetil, chto  esli nadoest  sytaya zhizn',  to
nikto  ne  meshaet  im  otpravit'sya  v   pohod,  tol'ko  ne  iz  dalekogo  ot
Serklangarda i  Miklagarda  f'orda, a pryamo  iz zemli  val'hov, chto  gorazdo
blizhe i  udobnee. Kto-to  vspomnil  o  bogah, i  odnoglazyj Byu,  zadolgo  do
sobraniya znavshij o  namereniyah yarla, nemedlenno sochinil istoriyu  o tom,  kak
videl vo sne vos'minogogo Slejpnira -- konya velikogo Odina -- skachushchim cherez
more  pryamo k  zemle  Valland, a potom  proletelo  skvoz'  t'mu ne  vedayushchee
promaha kop'e  Odina, Gungnir, i votknulos' na poberezh'e.  Tak bog vozglashal
svoyu  volyu. Vral  on  skladno, no vse-taki  pohuzhe nashego  Lisa. Vspomniv  o
bogah, pomyanuli i menya. Rollo vnov' vykrutilsya:
     -- Poslanec N'erda  idet s nami, a daby umilostivit' moguchego boga, ego
poslannika budet soprovozhdat' ta zhenshchina, kotoruyu on pozhelaet.
     Vikingi ostolbeneli -- ya mog  pozhelat' lyubuyu, dazhe obeshchannuyu drugomu, i
mgnovenno uspokoilis', kogda ya gromko zayavil:
     -- Beru Iyu!
     Nekotorye  dazhe stali smeyat'sya -- vzyal  devchonku, ot kotoroj tolku ni v
posteli, ni v sovete ne dozhdesh'sya, a Rollo vkradchivo pointeresovalsya:
     -- Ty sdelal vybor, Hel'g, no  obeshchaesh' li ty blagosklonnost' N'erda  v
nashem pohode?
     Vot i  otomstil za te  ugrozy  v lesu. Skazhu "da" --  otvechu golovoj za
obeshchannoe,  a "net" prosto ne  skazat'... Koli znal by  pobol'she  pro  etogo
N'erda,  mozhet,  i  uklonilsya ot  pryamogo  otveta,  no znanij ne  hvatalo, i
kovarnyj vopros yarla zastig vrasploh. YA reshitel'no mahnul rukoj --  bud' chto
budet!
     -- Da.
     Rollo dovol'no ulybnulsya. Teper' sochtetsya so mnoj za obidu.
     Odnako uzhe  tretij den' more bylo  spokojno. Ne to  chto bezvetrenno, no
uraganov  ne bylo,  i  drakkary  ne  shvyryalo  na pribrezhnye  kamni,  i  dazhe
vstrechnye ne napadali,  a toropilis' ukryt'sya v shherah ili prosto sbezhat' ot
shesti  lovkih morskih hishchnikov Rollo. Navernoe,  udivlyalis'  potom -- pochemu
izvestnyj svoej  zhadnost'yu  i zlost'yu urmanskij yarl ne  pustilsya  vdogon? Ne
vedali, chto prityazal on teper' na bol'shee. A drakkary shli i shli k neznakomoj
mne zemle Valland,  i ladoni grubeli ot postoyannoj grebli, i skvoz' shum voln
slyshalos' penie  Biera,  a na korme iz-pod  tyulen'ej shkury smotreli na  menya
predannye glaza malen'koj devochki  -- sestry togo,  kogo ya ubil v poedinke i
ch'e oruzhie viselo na moem poyase.



     S  mecha  Rollo  kapala  krov',  u  nog  ego  nichkom   lezhali   nasmert'
perepugannye lyudi -- obychnye pahari i remeslenniki, ne raz slyshavshie ranee o
napadeniyah  vikingov na  pribrezhnye zemli...  No nikogda  eshche  ne poyavlyalis'
zhestokie  morskie  vlastiteli na ih  zemle. Mozhet, i prohodili  mimo, no  ne
vryvalis', budto  hozyaeva, ne ubivali vseh,  kto  pytalsya soprotivlyat'sya,  a
glavnoe,  ne  pomyshlyali  zhit'  v  tol'ko  chto  razorennom  gorode.  A  Rollo
namerevalsya i poetomu dal svoim hirdmannam strogij nakaz -- ne zhech' doma, ne
toptat'  posevy, ne grabit' bednoe naselenie. "Vse eto nashe, --  govoril on,
-- a kakoj hozyain sam sebya razoryaet?" Zato perebit' druzhinu mestnogo Knyazya i
rastashchit' dobro val'hskih voinov ne zapreshchal.
     Gorod val'hov  nazyvalsya  Rua  i  stoyal  pryamo  na  beregu  reki  Seny,
dostatochno  daleko  ot morya.  |to byl pervyj  gorod  iz  kamnya,  kotoryj mne
dovelos' uvidet'. Esli  by ne tuman,  blagodatno spryatavshij drakkary yarla  i
pozvolivshij  emu  nezamechennym  podojti k  gorodu,  da  hitrost',  blagodarya
kotoroj my neprimetno minovali  beregovye zemli, --  ne takoj  maloj  krov'yu
dostalsya  by vikingu Rua. Teper'  vse vosslavlyali mudrost' yarla,  a ved' kak
roptali i skrezhetali zubami, skryvayas'  ot lyuboj vstrechnoj lad'i, othodya  ot
berega  pri poyavlenii zhiloj derevushki i pryachas' v nochnoj temnote, kogda dazhe
ukreplennye po  bortam fakely Rollo prikazyval gasit'! Kak kosilis' na nego,
probirayas' cherez uzkij proliv, po odnu storonu kotorogo zhili britty i saksy,
a po  druguyu  val'hi.  Mozhet,  i  izlishnej  byla ostorozhnost' yarla,  no  ona
prinesla  svoi  plody --  gorod ne podozreval o  napadenii,  i privetstvenno
raspahnutye  gorodskie  vorota  pervymi  uvideli, kak  iz  utrennego  tumana
vyskochili,  nacelyas'  na  Rua, hishchnye  mordy  Rollovyh  drakkarov, i, slovno
kromeshniki,  posypalis' s nih  vooruzhennye vikingi. Tonko zavopila  dudka na
gorodskoj bashne i smolkla,  ne uspev  potrevozhit' predrassvetnyj krepkij son
val'hov. Kto-to,  pravda,  pytalsya soprotivlyat'sya, no  s nimi bystro i umelo
raspravilis'.  My  ne mogli  upuskat' udachu,  hotya  grebli vsyu  noch', ni  na
mgnovenie  ne  ostanavlivayas' i ne promeryaya glubinu, a doveryayas' lish' umeniyu
odnoglazogo Byu -- pervogo kormshchika  urman. CHut'e nikogda ne  izmenyalo  emu i
teper' ne podvelo, kak ne podvelo ono i ego yarla. Rollo sdelal pervyj shag  k
svoej  zavetnoj  celi.  Poka  -- po trupam  nemnogih  druzhinnikov i ih zhen s
det'mi, a chto budet dal'she? Zavoevat' legko -- uderzhat' trudno...
     Iya podoshla  ko  mne, robko oterla ladoshkoj  krov'  so shcheki. Krov'  byla
chuzhaya -- ya ne poranilsya da i ubival lish' teh, kto sam per na mech. S det'mi i
zhenshchinami razdelyvalis' drugie.
     Rollo byl umen -- deti mogut otomstit' za otcov, a materi voinov vsegda
budut rozhat' lish'  voinov.  I te, i drugie --  opasny, a znachit,  i ne imeyut
prava zhit'. On ne videl  v  stonushchih zhertvah lyudej --  rezal ih, kak bol'nuyu
skotinu,  bez  malejshego sozhaleniya. Sognutye  k  zemle  prostolyudiny pokorno
vzirali,  kak urmanskij mech  sechet golovy  tem,  kto sovsem  nedavno byl  ih
zashchitoj  i oporoj. I  pochti  vse plakali... Tiho, bezzvuchno,  budto poteryali
golos.  A nad  nimi  neslas'  pesn' Biera. Skal'd  pel ubitym  v  boyu i  tem
hirdamannam, kotorym predstoyalo umeret' uzhe ot ruki svoih. V hirde ne lechili
beznadezhno ranenyh -- dobivali.
     Golova gorodskogo  starejshiny, uzhe  lishennaya  tela, strashno vypuchennymi
glazami smotrela na ubijstvo ego vernyh  voinov, na  mechi  i topory, sekushchie
tela ego rodni. U nego byla krasivaya molodaya zhena s temnymi smolyanymi kosami
i  slegka udlinennymi glazami. Ona so strahu gotova byla na vse --  celovala
yarlu nogi, tryasushchimisya rukami tvorila krest, vzyvaya k svoemu bogu. Ej nichego
ne  pomoglo. Ni  bog,  ni yarl. Smeyas',  hirdamanny povolokli  ee  za  volosy
podal'she ot krovavoj  bojni -- nasladit'sya molodym telom, a potom ubit'.  Ne
bud'  ona  zhenoj  starejshiny,  mozhet,  i  ostavili  by  krasivuyu  rabynyu  --
kak-nikak, ne  chasto popadayutsya  pokornye i  prekrasnye plennicy, da i stoyat
oni nedeshevo.
     Rollo nravilos' smotret' na stonushchih  gorozhan, nravilas' ih bezropotnaya
pokornost'. Strah -- pervaya stupen' dlinnogo vshoda, vedushchego k prekloneniyu.
     Vremya  ot vremeni hirdmanny privodili  k  nemu  pojmannyh  pri  popytke
sbezhat'  iz goroda plennikov.  Rollo  staralsya sam ne ubivat' -- delal  znak
Temnomu  Olafu ili molodomu, zlomu,  tochno golodnyj volk,  Rangval'du,  i te
hladnokrovno raspravlyalis' s pojmannymi.
     -- Holeg...
     YA obernulsya  na  golos. Moguchie ruki Temnogo derzhali za volosy moloduyu,
na snosyah, zhenshchinu. Ona stoyala na kolenyah, i ee kruglyj zhivot, pochti kasayas'
zemli,  bezzashchitno vypiral vpered. Rangval'd primeryalsya  nozhom k  obnazhennoj
shee, no ona umolyayushche smotrela na menya i, vidno, ne rasslyshav v  pylu boya moe
imya, sheptala:
     -- Holeg...
     Pochemu vybrala menya  eta zhenshchina? Mozhet, otlichalo  menya nechto nevidimoe
ot ostal'nyh hirdmannov ili dala ej nelepuyu  nadezhdu doverchivost' zhmushchejsya k
moemu plechu Ii --  ne znayu,  tol'ko glyadela ona tak,  chto  drognulo serdce i
ponyal  --  ne  proshchu  sebe,  koli  ne  popytayus'  hotya  by...  Sdelal shag  k
Rangval'du,  bystro perehvatil opuskayushcheesya  zapyast'e. Nozh povis  v vozduhe,
nad sudorozhno vzdragivayushchim belym gorlom. Olaf neponimayushche vzglyanul na menya.
Rollo  zatailsya v ozhidanii  nepriyatnostej, a  val'hi dazhe plakat' perestali,
vpivshis' v menya sumasshedshimi glazami.
     -- Ne meshaj, Hel'g.
     Menya Olaf poprosil, a bud' na moem meste kto inoj -- uzhe otshvyrnul by v
storonu,  kak kotenka. Posle otmennoj pogody  na  more i udachnogo prohoda po
nochnoj  chuzhoj reke urmane  stali otnosit'sya ko  mne  s pochteniem. Dazhe samye
nedoverchivye  ne  mogli  vspomnit',   chtoby  im  tak   vezlo.  Obizhat'  menya
stanovilos' opasno. Bogi mogut rasserdit'sya.
     -- Otpusti  ee, Olaf, --  tverdo skazal ya i  vospol'zovalsya izlyublennym
dovodom samogo Rollo: -- Bogi tak hotyat.
     Olaf rasteryalsya. S odnoj storony -- volya yarla, s drugoj -- nedozvolenie
Asov... Nelegkaya  zadacha dlya ne  priuchennogo  k vyboru hirdmanna. Nakonec on
povernulsya k  yarlu, ozhidaya, chto skazhet tot.  Lico  u Rollo,  kazalos', stalo
kamennym, a glaza uzhe ne morozili -- pronzali holodom skvoz' kol'chugu.
     -- Delaj, chto ya velel, -- suho skazal on Olafu, i tot, poveselev, vnov'
potyanul  volosy plennicy vverh. Teper' gnev  Asov  upadet na  yarla --  ne na
nego.  Rangval'd s  usmeshkoj  vyrvalsya  iz  moih  ruk,  zanes nozh, i  v  eto
mgnovenie chto-to tonko svistnulo. YA srazu uznal etot zvuk. Tak poet smertnuyu
pesn' ohotnich'ya strela. Ne dumaya, vskinul mech, chut' ne srezav borodu  Rollo,
i  strela  razocharovanno  zvyaknula  o  zhelezo  --  ne  v  mech  celila,  a  v
nezashchishchennuyu   sheyu  yarla.  Upala  na  zemlyu...  Dlinnaya,  hishchnaya,  okovannaya
zhelezom... Olaf mgnovenno opredelil strelyavshego, ukazal vikingam na kamennuyu
galereyu. Hirdmanny  rvanulis' tuda, no spustya nemnogo vyshli, razvodya rukami,
-- strelka tam ne okazalos'. Mezhdu tem zhenshchina vse eshche ozhidala svoej smerti.
Ee  glaza sledili za kazhdym moim dvizheniem,  perekatyvaya  pod vekami krasnye
vspuhshie  zhilki.  Rollo  zadumchivo  potiral sheyu,  budto  chuvstvoval  na  nej
holodnoe zhalo strely, kogda vpered vystupil Byu. Tot samyj  Byu, kotoryj  chashche
vseh upominal  bogov i lyubil  predrekat' ih  volyu. Ran'she ya schital ego slova
chistoj lozh'yu, vydumkoj vo  blago  Rollo, no  teper' mne prishlos' ubedit'sya v
svoej oshibke. Odnoglazyj veril vo vse, chto govoril.  Vozmozhno, on byl chem-to
vrode nashej Snovidicy.
     Kogda  on  proiznosil  prorochestva,  lico  u   nego  razglazhivalos'  i,
kazalos', dazhe slepoj glaz priotkryvalsya, zhelaya uvidet' belyj svet vmeste so
svoim zryachim sobratom.
     -- Ne ubivaj zhenshchinu, -- skazal Byu. -- Hel'g prav. Asy daruyut ej zhizn'.
     Rollo,  vse eshche  uporstvuya,  molchal.  Rangval'd zhdal.  Hirdmanny zhdali.
Val'hi zhdali.
     -- Bogi chut' ne otnyali u tebya zhizn' za nepovinovenie, -- dobavil Byu, --
strelka-to ne bylo...
     Hirdmanny zashumeli, poglyadyvaya to na menya, to na surovo  nahmurivshegosya
yarla. Pochti tret' sobravshihsya byla  soglasna s Byu. Rollo ponimal, chto eshche ne
voshel v  polnuyu silu, ne  smozhet uderzhat'sya  protiv hirda. Luchshe  potom  mne
pripomnit'...
     -- Otpusti zhenshchinu, -- negromko velel  on Olafu. -- Pust' Hel'g voz'met
ee v blagodarnost' za moyu zhizn'.
     I zasmeyalsya bespechno, svodya ssoru k shutke:
     -- On ochen'  lyubit zhenshchin, etot poslanec  N'erda!  Veselyas',  hirdmanny
pihnuli  beremennuyu  ko mne v nogi, i ona, ne verya v svoyu udachu, prizhalas' k
gryaznym  sapogam,  ishcha zashchity. YA ne pytalsya  podnyat' ee. Sama vstanet, kogda
vernutsya sily, a poka -- pust' lezhit, ne napominaya o  sebe. CHem men'she budet
tolkat'sya na vidu, tem luchshe i dlya nee, i dlya menya. Iya, vse ponimaya, tozhe ne
sklonilas' k nej. "A Belyana, -- podumalos' vdrug, -- prezrela by vse strahi,
pomogla..." I kak vsegda  pri vospominanii o Belyane,  zanyla v grudi sladkaya
bol' -- gde ona, chto s nej?
     YArl ne zabyl o plennice i, uluchiv moment, negromko sprosil:
     -- K chemu tebe eta zhenshchina, Hel'g? Neuzheli tak ponravilas'? Ne luchshe li
bylo poslushat' slovo yarla, a ne perechit' emu radi pustoj prihoti?
     -- Tak hoteli bogi, yarl. On razveselilsya:
     --  Ty  ochen' bystro  uchish'sya, sloven.  Tak bystro,  chto  skoro stanesh'
opasen.
     I, oborvav smeh, poshel k  kamennoj  rukotvornoj glybe --  domu  byvshego
starejshiny. Za nim potyanulis' Rangval'd, i Olaf, i Byu, i Bier, i ya so svoimi
babami. Horosho hot' Iya dogadalas' ne vhodit' sledom za mnoj, na potehu vsemu
hirdu.
     Dom byl  bol'shoj,  s  uzkimi perehodami mezh  komnat,  shitymi zolotom  i
serebrom kartinami na stenah,  myagkimi  kovrami i raznymi ukrasheniyami. Rollo
nashel bol'shuyu zalu v samom nizu zdaniya, opredelil:
     -- Zdes' budem zhit', poka ne pojdem dal'she.
     Vot  uzh ne ozhidal,  chto yarlu ne hvatit etogo  goroda!  Ne nasytil  svoyu
zhadnost' i samolyubie. On zametil moj vzglyad:
     --  YA budu konungom, a ne  prostym yarlom! YA voz'mu mnogo gorodov, ochen'
mnogo!
     Kto znal togda, naskol'ko prav yarl?  CHto eshche ne  odin  gorod  i ne  dva
poklonyatsya ego mechu, chto gody i gody bitv na chuzhoj zemle prinesut emu  to, o
chem  vsegda  mechtal  -- bogatstvo,  vlast', zhenu-korolevnu,  detej-gercogov?
Velikih gercogov Normandskih... Navernoe, nikto. A  ya  veril  emu. Pri  vsej
hitrosti i peremenchivosti bylo v nem nechto nepreklonnoe, nesgibaemoe, takoe,
chto popyatilas' by ot nego sama Morena.
     I  ona pyatilas'. Ne  hotela  otstupit'sya -- bezhala  za  ego  drakkarami
malen'kimi  rechushkami,  rasstilalas'  pered  vikingami  plodorodnymi polyami,
vstavala na puti kamennymi i derevyannymi stenami, katilas' morskimi  valami,
zaderzhivalas'  vmeste  s ego  hirdmannami v  zahvachennyh gorodah, a  vse  zhe
boyalas' shvatit'  urmanskogo yarla, boyalas' oblomat' ob nego ostryj zub svoej
kosy.
     SHli mesyacy, mel'kali predo mnoj  ispugannye val'hskie plemena,  goryashchie
nepokornye  derevni,  mertvye  deti s bezzashchitnymi blednymi licami, rydayushchie
zhenshchiny, bogatye pirushki,  krovavye bitvy. Ostavalis'  v  polonennyh gorodah
znakomye,  uzhe  pobratavshiesya  krov'yu  vikingi  --  osel  v  Rua  dozhidat'sya
vozvrashcheniya  yarla  odnoglazyj   Byu,  krasavec-volk  Rangval'd  zaderzhalsya  v
malen'kom gorodke Fler... Na  beregu morya, v gorode alemannov SHerbre sleg ot
rany  Temnyj Olaf. Tayal hird Rollo, i umnyj  yarl ponyal -- pora ostanovit'sya.
Pora gotovit'sya  k glavnomu  -- oborone. Ni odin  konung,  ni odin  Knyaz' ne
otdadut bez boya svoyu zemlyu. A potomok Karolingov tem bolee, i Rollo vernulsya
v Rua. A ya vmeste s nim. YA uvazhal yarla. U nego mnogomu mozhno bylo nauchit'sya,
i ya uchilsya. Uchilsya videt'  dal'she  svoego nosa, uchilsya  lgat'  radi  pobedy,
uchilsya ubivat', kogda eto neobhodimo, dazhe bezzashchitnyh i nenavidet' krov'...
Pravda, poslednyaya nauka prihodila  sama,  bez pomoshchi  Rollo.  Kogda vnezapno
padayut  bezdyhannymi ryadom  s toboj  sovsem neznakomye i blizkie lyudi, kogda
chuzhuyu  krov' ne  mozhesh' steret' s mecha  i  korish'  sebya, ne uspevaya prikryt'
druga,  nevol'no  voznikaet  vopros:  "Zachem?"   CHem   meshali   drug   drugu
sladkogolosyj  Bier  i  neizvestnyj borodatyj  val'h  v  pognutoj  ot  udara
kol'chuge? Pochemu ih tela mirno lezhali ryadom,  smeshivaya urmanskuyu i val'hskuyu
krov',  a  zhivymi  oni ne  mogli  primirit'sya?  Derutsya  li  po-prezhnemu  ih
osvobozhdennye dushi, ili  odna nashla mesto v val'halle, a drugaya ushla v  svoj
raj? A  mozhet, eto odno  i to  zhe mesto, i tam oni mirno sosedstvuyut  drug s
drugom, ne ssoryas' iz-za  tela  toj, chto nikogda ne pytalas'  podelit' svoih
detej? Mertvecy ne prihodili ko mne nochami, i krovi ne  bylo v moih snah, no
dusha  stanovilos' zhestkoj  i  kolyuchej, kak kaban'ya  shchetina.  I Rollo uzhe  ne
nazyval menya, kak prezhde, slovenom, a imenoval bratom, budto i vpryam' lyubil.
A mozhet, dejstvitel'no, zadel ya nechayanno nevidimuyu strunu urmanskogo serdca?
Skol'ko raz prikryval  ya Rollo ot smerti, skol'ko raz on otvodil  ot menya ee
cepkie ruki... Sejchas uzhe ne soschitat'... Lish' shramy  napominayut... Tot, chto
na  boku,  ploskij i  korotkij, -- ot  mecha, nacelennogo  v  zhivot  yarla,  a
perekosivshij  lico  i tonkoj  krasnoj polosoj razrezavshij shcheku -- ot shal'noj
strely... Kazhdyj shram -- pamyat'. Kazhdyj shram -- bol'...
     --  Holeg!  Holeg!  -- Bezhala k  pristani  Rua moloduha s gluzdyrem  na
rukah. Na ee tonkoj shee blestel rabskij oshejnik.
     YA  vspomnil -- ta zhenshchina, kotoruyu edva spas...  Kak eshche uznala menya? I
Rollo vspomnil, usmehnulsya uzhe bezzlobno, skazal:
     -- Tvoi zhenshchiny ochen' verny tebe, Hel'g.
     V otvet  i  ya  ulybnulsya. Na mig predstavil sebe Belyanu. Budto eto  ona
bezhit k drakkaru,  neset  na rukah moego syna, i obnyal val'hanku radostno, s
teplotoj v dushe. Na drakkare zasmeyalis':
     -- Ty myagok, kak kitovyj zhir, Hel'g!
     A potom ya uvidel ee. Net, ne tu, chto mnogo raz obnimal vo sne, ne tu, u
kotoroj prosil proshcheniya  za svoj  truslivyj pobeg, a  druguyu, chto plakala na
holodnyh  kamnyah, umolyaya  menya ne  gnat' ee iz domu, tu, chto  obeshchala  stat'
krasavicej i vypolnila  obeshchannoe! Iya!  Pered  nej rasstupalis', budto pered
korolevoj, i  sam Rollo voshishchenno  ahnul, glyadya  v nalitye slezami ogromnye
glaza.
     Iya tak i ostalas' nevysokoj, no zato kakoj  ladnoj sdelalas' ee figura,
kak  razrumyanilos' lico, kakoj lebedinoj stala pohodka! Takuyu ya ne ottolknul
by toj noch'yu...
     Ona ne brosilas' mne na sheyu, lish' zlo strel'nula glazami na rydayushchuyu ot
radosti rabynyu:
     -- Stupaj obratno i ne smej ubegat' bez moego dozvoleniya!
     I tol'ko potom sklonila peredo mnoj golovu:
     -- YA rada...
     YA peremahnul cherez vysokij bort, vzyal  tonkoe  lico  v  ladon' i krepko
poceloval v podatlivye guby:
     -- YA tozhe.
     Rollo ochutilsya ryadom, rvanul menya  za ruku -- nedosug, mol, lyubovat'sya,
delo zhdet,  i ya s trudom otlepilsya ot drozhashchego devich'ego  tela. Potrepal Iyu
po shcheke i poshel vsled za yarlom, k ozhidayushchemu na poroge Byu.  Tot,  kak vernyj
pes, ustereg dobro hozyaina i radovalsya etomu, skalya v shirokoj uhmylke redkie
zuby.  Uzhe v dome rasskazal, chto vse by  ladno,  no zapryatalis' po  lesam te
val'hi, chto eshche pri zahvate Rua sbezhali, i teper' dosazhdayut melkimi stychkami
da podzhogami.
     --  Raspravilsya by  s nimi, --  dosadoval Byu, -- da  bez tebya, yarl,  ne
reshilsya hirdmannov v les vesti.
     Rollo odobril. Prinesli vina. Mestnogo, s terpkim sladkim zapahom. Edu.
Poshlo  vesel'e s p'yanym udal'stvom i  gromkimi hvastlivymi razgovorami. YA ne
hotel pit'. Pushche lyubogo vina manil devichij obraz. Myagkij, poslushnyj, chistyj.
     Iya  zhdala  menya.  Tak  zhdala,  kak zhdet  lyubaya  zhenshchina svoego  pervogo
zhelannogo muzhchinu, s naivnymi  laskami i obvorozhitel'noj neposredstvennost'yu
devstvennosti. Ee volosy  pahli teplom, glaza svetilis' v temnote malen'kimi
zvezdami, a guby obzhigali neumeloj strast'yu... Davno u menya ne bylo zhenshchiny.
Mozhet,  potomu  i vzyal ee,  slovno samuyu  zhelannuyu, samuyu lyubimuyu...  I  imya
sheptal: -- Iya...
     A videl  vse-taki pered  soboj druguyu. Temnookuyu,  pohozhuyu  na  ladnogo
paren'ka s ostrizhennymi temnymi volosami.
     Mozhet,  potomu i  plakal tak, navzryd, i vinilsya,  spustya dva dnya,  nad
mertvym telom Ii...
     Te lesnye val'hi vse-taki napali na gorod. Na  chto oni nadeyalis'  -- ne
znayu. Verno,  prosto nadoelo po lesu skitat'sya, ili nenavist'  ne  pozvolila
tait'sya dal'she -- vyshli oni i stali puskat' cherez stenu goryashchie strely.
     YA obnimal Iyu, otogreval vozle ee chistoty zakochenevshee serdce, sheptal ej
laskovye slova, kogda uvidel  vspolohi. Ne pomnyu, kak natyanul kol'chugu, kak,
shvativ mech,  vyskochil  na dvor, a  glavnoe,  kak ne zametil letyashchej  v  sheyu
strely  i  vyskochivshej sledom  urmanki.  |to  ona  uvidela moyu  smert',  ona
kinulas', zaslonyaya svoim  pochti obnazhennym telom, i osela, vshlipnuv, k moim
nogam, rassypav po syromu gryaznomu snegu sechenya rusye volosy...
     Govorili potom, chto sam Rollo ne mog ostanovit' menya.  SHeptalis', budto
ya  odin perebil chut' li ne vseh  lesnyh strelkov.  A  ya togo ne pomnyu. Pomnyu
slezy,  kativshiesya iz glaz, i vinu za to, chto nikogda ne lyubil po-nastoyashchemu
urmanskuyu fialku...
     Dva dnya zalival svoyu bol' vinom i eshche dva  szhigal molchaniem, a na pyatyj
nashel v zakutkah doma svoyu rabynyu s rebenkom i povolok ee k Rollo. Ona znala
pro Iyu, plakala, krichala, umolyaya hot' syna poshchadit'.
     Rollo ya nashel  v bol'shoj  zale v  okruzhenii  materyh hirdmannov. Uvidev
menya, on obradovalsya:
     -- Hel'g! YA dumal, chto ty uzhe ne vernesh'sya iz togo strannogo mira, kuda
ushel.
     YA ne slushal yarla. Hvatilo s menya vojny i krovi. No pered tem kak  ujti,
nuzhno bylo zavershit' eshche odno delo.
     --  Voz'mi  etu zhenshchinu, Rollo.  -- YA  tolknul  rabynyu vpered.  Ona  ne
uderzhalas' na nogah, ruhnula pered  otshatnuvshimisya vikingami na  pol, povodya
bezumnymi glazami.  -- YA  osvobozhdayu ee,  a ty nazovesh' ee  sestroj! Ee  syn
budet zvat' tebya stryem.
     |to bylo nagloe trebovanie. Nazvat' sestroj rabynyu?!  Takoe oskorblenie
lish' krov'yu smyvayut! Odnako, vidat', vse zhe lyubil menya Rollo. Uvidel v  moih
glazah tverdoe reshenie i lish' sprosil:
     -- Ona zhena tebe?
     Vse znali otvet,  i yarl, konechno, znal. No on pytalsya  pomoch' mne, i ya,
ne dumaya, sovral:
     -- Teper' -- da!
     Rabynya potyanulas' ko mne, zalopotala:
     -- Holeg, Holeg...
     --  Togda i  govorit'  ne o chem.  -- Rollo lenivo  potyanulsya.  Moguchij,
gibkij, budto lesnaya koshka, i ne poverish', chto  uzhe davno spravil  tridcatuyu
vesnu. -- Ty mne brat -- ona tebe zhena, stalo byt', mne -- sestra...  Tol'ko
s chego ty ob etom razgovor zavel?
     Teper' predstoyalo skazat' samoe vazhnoe:
     -- YA uhozhu obratno, Rollo. On udivilsya:
     -- V Norangenf'erd?
     -- Net. Obratno, v  Al'dejng'yuborg. Hirdmanny vokrug zashumeli.  YA davno
stal svoim.
     Ne prosto svoim -- yarl  doveril mne drakkar  s komandoj.  Vperedi zhdali
bogatye urozhai  dani s polonennoj  zemli  -- kakoj durak  otkazhetsya ot vsego
etogo? Hotya ya po-prezhnemu byl poslancem N'erda. Mozhet, moj uhod oznachal, chto
bol'she  ne  pridetsya,  doveryayas' volnam i  N'erdu,  snimat'sya s etoj zemli i
teper' oni navsegda stali hozyaevami vallandskogo poberezh'ya?
     Vikingi shumeli, Rollo molchal, a potom vdrug ozverelo polosnul  mechom po
gladkim plitam pola. Vysek iskry i potuh vmeste s nimi:
     -- YA ne otkazyvayus' ot dannogo slova. |to moya  sestra. I  ya ne  sporyu s
bogami -- ty mozhesh' ujti, kogda pozhelaesh'.
     YA sobiralsya ves' den'. Ne veshchi skladyval -- vospominaniya. Sidel, gladil
rukoj eshche hranyashchie zapah zhenskogo tela shkury da videl pered glazami laskovuyu
ulybku Ii, ee detskie nezhnye  ruki i shelkovistye volosy. Zvalas' ona cvetkom
i umerla, kak cvetok, skorotechno, do vremeni...
     Pod vecher prishel Rollo. Odin i bez mecha. Dlya vikinga eto  vse ravno chto
golym prijti. Oznachaet bezrazdel'noe doverie.
     --  YA znayu, tebya ne uderzhat', Hel'g. Siloj poprobuyu -- sdohnesh', laskoj
-- ne poddash'sya. Poroda vasha, vendskaya, vsya takova. -- YArl sel ryadom, zakryl
glaza. -- YA dam tebe drakkar, Hel'g. Na nem ty pojdesh' v Hol'mgard. Peredash'
Ryuriku  moi  slova  i  bogatye  dary moej zemli.  Skazhesh',  chto  ya  vypolnil
zadumannoe, i teper' emu ne vzyat' nado mnoj verh. A potom, koli zahochesh', --
vernesh'sya. YA zapomnyu tebya, Hel'g.
     -- Drakkaru nuzhny opytnye grebcy. Kto pojdet so mnoj?
     --  YA sam najdu  tebe  grebcov.  Rabov u menya teper'  mnogo.  A kormchim
pojdet Ottar. I s nim eshche te, kto skuchaet po rodnym beregam.
     CHto  zh, i  zdes'  yarlu ne  izmenila  smekalka. Otpravit' vmeste so mnoj
nedovol'nyh  --  chem  ploho?   A  zaodno  i  pripomnit'  varyagu  Ryuriku  ego
nasmeshki... No kto mne poruchitsya, chto vikingi  poprostu ne izbavyatsya ot menya
po doroge? Im nuzhno vovse ne tuda, kuda mne.
     -- Oni hotyat domoj, a ne v Hol'mgard, yarl.
     -- Sejchas  lish' nachalo vesny. -- Rollo hitro soshchuril glaza. -- Netrudno
zajti v Norangenf'erd, glyanut',  chto da kak. A potom ty  -- hozyain drakkara,
tebe i reshat', kuda idti.
     Ladno. Dumayu, ne osmelyatsya vikingi podnyat' ruku na N'erdova poslanca. A
morem  do  Ladogi  dojdu  bystree,  da  i  bezopasnee  tak, chem  v  odinochku
neznakomymi zemlyami. YArl ulovil hod moih myslej, usmehnulsya, vydavaya nakonec
pravdu:
     -- Ty stanovish'sya opasen mne,  sloven. Tebya mnogie lyubyat, a menya bol'she
boyatsya. Mne ne hotelos' by tvoej sluchajnoj smerti.
     Verno, urmane, osobenno iz molodyh, uvazhali menya ne men'she, chem yarla. A
mestnye vse ne mogli zabyt', kak  spas tu zhenshchinu, nosyashchuyu vo chreve rebenka,
i  zvali  myagko, na  svoj  maner  -- Holeg. Sopernik  Rollo  ne  nuzhen...  YA
podtolknul yarla plechom:
     -- Tebe nikto ne opasen, yarl. Ty slishkom izvorotliv.
     -- Vozmozhno, vozmozhno, -- ulybnulsya on i vyskol'znul za dver'.
     V tu, poslednyuyu, noch' v Vallande mne ploho spalos'. Terzali somneniya, i
grustno  bylo  rasstavat'sya s temi, kto ne  raz s mechom v ruke stoyal so mnoj
plechom  k plechu, i  brezzhila slabaya  nadezhda uvidet' rodimuyu zemlyu, i  muchil
strah, chto vse-taki ne uvizhu ee... A pered samym rassvetom zadremal i  uzrel
vo sne  Biera.  Vyshel  skal'd  iz temnoty  i zapel  svoyu lyubimuyu  pesn'  pro
ragnarek.  A  za nim molchalivo stoyali  bogi -- vse  vperemeshku,  i  nashi,  i
urmanskie,  i dazhe  bog val'hov s zheleznym venkom  na  golove i stradaniem v
umnyh  glazah. Vse slushali  malen'kogo skal'da. A  potom on podoshel ko  mne,
prikosnulsya,  kak chasto eto delal, k  izgolov'yu  rukoj, budto hotel opravit'
sbivshuyusya shkuru, i polozhil malen'koe zheleznoe ukrashenie:
     -- Voz'mi, Oleg.
     . I vse bogi kivnuli, soglashayas'. A ya otvetil:
     -- Voz'mu, brat.
     I takoj yasnyj byl  son, chto poutru ya nevol'no potyanulsya  v  izgolov'e i
nashchupal pal'cami kroshechnyj kusochek zheleza. Ne verya, vytashchil na svet za vituyu
cepochku. Siyaya solnechnymi blikami, budto predveshchaya novuyu zhizn', lezhal na moej
ladoni dar bogov -- malen'kij krest, i smotrel s nego  stradayushchimi i dobrymi
glazami raspyatyj bog val'hov. Bogi i lyudi Vallanda proshchali menya...



     Zima vydalas' snezhnoj. Eli kichilis' gromadnymi belymi shapkami na ostryh
makushkah,  kutali  vetvi  v teplye  snegovye  odeyala,  tonkie  prut'ya  ol'hi
stydlivo  prikryvali nagotu  serebryanym  ineem,  a  belye  glubokie  sugroby
napirali na les, gordo vykativ vpered tolstye zhivoty.
     Po glubokomu snegu nelegko  vyslezhivat' zverya -- on daleko ot logova ne
othodit, lenitsya, budto chelovek, a to i zimnyuyu shubu berezhet -- raz v god ona
u nego takaya bogataya. Vot Medved'  s Lisom i propadali v lesu, ostavlyaya menya
s Belyanoj hlopotat' po hozyajstvu. Drevlyanka ochen' izmenilas' s togo vremeni,
kak  propal  Slaven.  YA ne zhelal verit'  v ee putannye rosskazni,  budto  on
dobrovol'no  otpravilsya  v rabstvo k urmanam.  YA s detstva znal  Slavena. On
skoree  umer by,  chem  stal  rabom.  Smerti  on men'she strashilsya... A Belyana
zhdala...  YA  dazhe  ne dumal, chto  drevlyanka  tak  privyazalas' k rodichu moemu
narochitomu. Kazalos',  ran'she ona vse bol'she na CHuzhaka poglyadyvala, a teper'
pri imeni  Slavena krivilos' u nee lico i chudilos', budto vot-vot pobegut po
belym devich'im shchekam dolgo sderzhivaemye slezy.
     V tot  den', kogda ona poyavilas'  vozle  nashego doma, ya glazam svoim ne
poveril.  Podumal,  budto  obmanyvaet vesennee solnce,  shalovlivymi  blikami
preobrazhaya neznakomoe lico v to, kotoroe uzhe ne chayal  uvidet'. Pudan dazhe ne
tak udivilsya, kak ya, hotya dolgo ne mog v tolk vzyat', chto my s Belyanoj starye
znakomcy. Menya-to  on s  pozaproshloj oseni  znal. My togda  tol'ko  nachinali
obzhivat'sya na  novom  meste --  vybrali  krepkij da bol'shoj kamen', po samuyu
verhushku v  zemlyu vrosshij, i stavili na  nem dobrotnyj  srub. Ne bol'shoj, no
chtob  na dolgoe vremya hvatilo. Rabotali ne pokladaya ruk --  ustal'  pomogala
zabyt' o propavshih druz'yah, ob umershem CHuzhake, o zlopamyatnom Knyaze...
     Medved' s  Lisom molcha dushevnuyu muku preterpeli, a ya ne  smog -- uhodil
pod  vecher  podal'she ot doma, sadilsya na pervuyu udobnuyu koryagu i pel-plakal,
poka ne konchalis' slezy. V  odin iz teh vecherov i zastal menya  Pudan. Nogi u
nego bol'nye, hilye, a ne polenilsya -- podkralsya neprimetno da prisel ryadom.
YA ego uvidel, no pesnyu ne oborval -- chuvstvo togda takoe bylo, chto  i  Leshij
zamolchat' ne  zastavil  by.  A on tiho posidel, dozhdalsya,  kogda  zamolchu, i
vytashchil iz-za  poyasa  svirel'.  YA  ran'she podobnogo  diva ne  videl -- glaza
vylupil. On mne  pervym eto chudo  pokazal. I igrat' menya nauchil tozhe on. Tak
igrat', chtoby perelivalsya  v  svirel'ke zvuk,  slovno v solov'inom gorlyshke,
trepetal  pod  veterkom  osinovymi  list'yami, sryvalsya vniz  sokolom i vnov'
vzdymalsya k solnyshku.
     Starik umen okazalsya -- ne provedyval, ne rassprashival menya o  proshlom,
prinyal novogo znakomca takim, kakov est', ne dopytyvayas'. Ne vsyakij na takoe
sposoben. A mozhet, i vpryam' ego, krome muzyki, nichego ne interesovalo.  On i
na Lisa s Medvedem lish' glyanul mel'kom i zabyl tut zhe. Da i o sebe ne boltal
popustu. Potomu i ne vedal ya,  chto uzhe pochti dva goda kak zhivet v ego pechishche
Belyana, tait ot vseh svoe  gore... Znal by  ran'she -- begom pobezhal vyruchat'
drevlyanku, ne dopustil by oskorbleniya ot soplivogo  sramnika, koemu zheny dlya
lyubovnyh uteh ne hvatalo.
     YA dolgo eshche iz-za nego kipyatilsya, vse poryvalsya shodit' da prouchit', no
Belyana otgovorila.  "Puskaj,  --  skazala, -- zhivet spokojno. Ego  i tak uzhe
presvetlye bogi nakazali -- lishili prodolzheniya roda".
     Dobroe  serdce  u  drevlyanki,  i,  koli  pozvolit  svetlyj Dazhd'bog  da
posmotrit v ee storonu Lada-krasa, najdet Belyana zamenu Slavenu, uteshitsya na
drugom muzhskom  pleche. Tol'ko  vryad li eto  vyjdet, esli budet zatvornicej v
chetyreh stenah sidet' da s brat'yami po gluhim mestam na ohotu hodit'...
     ZHal' bylo devku -- krasivaya, molodaya, a chahla, plakala nochami v'yuzhnymi,
hot' i  ne  zhalovalas'.  Vot ya i ne  vyderzhal.  Kak  proshel pervyj  vesennij
prazdnik i  sgorelo  dotla solomennoe  chuchelo kovarnoj Moreny, posmevshej  na
svetlogo  Dazhd'boga  zamahnut'sya,  tak zavel ya razgovor o tom,  chto  pora by
zverinye  shkurki, za dva goda skoplennye, na inoj tovar smenyat'. I ne Pudana
o tom prosit', kak ran'she, a samim s®ezdit'...
     --  Ty chto, spyatil?  --  udivilsya  Lis,  edva vyslushav. -- Teplo  tebe,
sytno, chego eshche nado?
     --  I  to verno, -- podderzhal brata Medved',  -- a,  ne  privedi  bogi,
vspomnit nas kto v Ladoge? Vremeni proshlo nemalo, no vdrug?
     YA  na Belyanu  posmotrel.  Sidela ona,  budto  i ne slyshala  dazhe, o chem
sporim,  smotrela  bezuchastno   v  okoshko  na  rasplyvchatye  za  pomaslennoj
holstinoj  derev'ya,  perebirala tonkimi  pal'cami kraj vyshitoj ponevy. Nuzhno
bylo ee hot' nemnogo  vstryahnut', ot grustnyh myslej otorvat'... Ved' horosha
stala neobychajno! Konechno, ne cheta Vasilise -- mechte moej dalekoj,  a vse zhe
ne  mozhet byt'  takogo, chtob v  bol'shom gorodishche ne  priglyanulas'  horoshemu,
statnomu parnyu. A tam, glyadish', i drognet zhenskoe serdce, zabudet byloe...
     Brat'ya-ohotniki,  nichego  ne   ponimaya,  morgali  na  menya  udivlennymi
glazami.
     --  A my ne v Ladogu pojdem, -- nashelsya ya, -- vverh, v Novye Dubovniki.
Tam nas nikto ne znaet. A chto voj  Meslavovy tam zhivut,  tak to nam na ruku.
Nikto ne zapodozrit...
     Naschet voev u menya svoi  mysli  byli. Devki k  oruzhiyu,  k muzhskoj  sile
sklonnost'  imeyut. U  voya  bol'she  shansov  Belyanino  serdce  pokorit'.  Da i
opasnosti ya, vpryam', nikakoj ne videl -- kto eshche pomnit bolotnikov, dve zimy
nazad vzbudorazhivshih berega Mutnoj? Nebos', sam Knyaz' uzhe pozabyl...
     YA  ne  tol'ko radi Belyany staralsya, byla i svoya koryst'. Ne umel ya  bez
novyh lyudej  i veselyh razgovorov zhit'.  Skol'ko pomnil sebya --  vsegda byli
vokrug lyudi. Dobrye  i zlye,  razgovorchivye i  ne ochen', zhadnye i shchedrye  --
raznye. Vsegda bylo mne s kem poobshchat'sya da dushu otvesti. A tut vtoruyu zimu,
slovno zver'  dikij, v odinochku promayalsya. S  brat'ev-ohotnikov chto tolku --
lish' hrapyat po nocham il' za stolom rot nabivayut...
     Medved' rasteryanno glyanul na brata. Tot vstal, proshelsya po gornice:
     --  Slushaj, Begun. Ezheli u  tebya  ot dolgogo molchaniya yazyk cheshetsya, tak
ezzhaj, kuda pozhelaesh', a nas -- ne tyani.
     -- YA  zh  ne tol'ko boltat',  a i prodavat'  tozhe.  Ne  spravlyus'  odin.
Belyana, poedesh'?
     Ona otorvalas' ot okonca, smerila umnymi pechal'nymi glazami:
     -- Net.  Ne hochu na lyudi.  I zadumka tvoya mne ne nravitsya.  Est'  u nas
vse, chto nuzhno, a chego net, to ded Pudan privezet, koli poprosim.
     -- YA  s toboj  poedu, -- neozhidanno  reshilsya  Medved', --  spravlyu sebe
topor,  a  to  Pudan  vse  kakie-to  melkie  privozit,  smotret'  stydno.  V
Dubovnikah, verno, horoshie topory est'...
     Lis ogorchenno mahnul rukoj:
     -- Nu ladno,  koli  hotite, poedem vmeste,  tol'ko v  spory da ssory ne
vstrevat', i kak meha prodadim -- srazu domoj otpravimsya.
     Tak i reshili  za Belyanu  ee  sud'bu. Prishlos' ej  ehat' -- negozhe devke
odnoj v lesu zhit'.
     V puti derzhalis' podal'she ot Ladogi i prochih poselenij. Koli nadumali v
Dubovniki, tak tol'ko tam i ostanovimsya. Donka, u Bazhena odolzhennaya, shla dlya
svoih let hodko -- spustya dva dnya vytyanula povozku k porogam.
     Novye Dubovniki, chto stoyat  na  porogah  Mutnoj, gorodishche strogoe -- ne
drugim cheta.  Izdali vidat' -- zhivut v nem voj, a  ne masterovoj da lapotnyj
lyud. Krepkij tyn vysitsya stenoj vokrug goroda, spuskaetsya k Mutnoj,  tyanetsya
cherez nee  visyashchimi  na  krepkih  cepyah  brevnami  i okanchivaetsya na  drugoj
storone  reki  vysokimi  dozornymi  bashnyami.  SHCHeritsya  na  putnika  krepkimi
ablamami gorodskaya stena. Ugrozhayushche  navisayut ogromnye katy.  Sun'sya kto  --
poletyat katy  vniz,  podavyat  da  pomnut  nezvanyh obidchikov.  Mutnaya  vozle
gorodishcha  suzhaetsya,  pryachet  pod  gladkoj  poverhnost'yu ostrye kamni, temnye
koryagi, neozhidannye  stremniny.  Nikto, dazhe opytnye varyazhskie  kormshchiki  ne
reshayutsya prohodit'  porogi  bez provodnikov, znayushchih  vse  rechnye  hitrosti.
Dubovniki  tem  i zhivut, chto  vstrechayut idushchie v Novograd  suda da pravyat ih
cherez porogi. A teh,  chto podozreniya  vyzyvayut, obratno zavorachivayut.  Hotya,
nahodnikov na  slovenskoe  dobro  nemnogo vyiskivaetsya.  Znayut  nrav  i silu
Novogradskogo  Knyazya... No na vsyakij  sluchaj peregorodili voj reku brevnami,
skreplennymi  mezh soboj tyazheloj cep'yu. Ne zahochesh',  a pered takoj pregradoj
ostanovish'sya. Tut-to i vyyasnyat  -- kto  takov, zachem v  Novograd  idesh',  da
voz'mut  s tebya  poshlinu za  svobodnyj prohod. Poshlinu  vzymat' lish' nedavno
nachali, po veleniyu Ryurika. Ne mozhet varyag zadarma dobro delat' -- ne hvataet
emu slovenskogo razmahu, zato uma  da  raschetlivosti v  izbytke. I  ved' kak
hiter -- ne svoih voev otryadil  v Novye Dubovniki, a  prisovetoval  Meslavu.
Knyaz'ya vse  na lico raznyatsya, a nutrom vse odinakovy -- pol'stilsya Meslav na
zamorskoe dobro  i na bogatuyu poshlinu, postavil voev  na porogah. S toj pory
shla poshlina v Ladozhskuyu kaznu, a potom Ryurik iz nee svoyu dolyu  otchislyal, kak
by dan'... Ponachalu  Meslav  sam  chasten'ko v  gorodishche  navedyvalsya, a  kak
zdorov'em oslab  --  perestal.  Zato  iz Novogo  Goroda kazhduyu osen' naezzhal
|rik, Ryurikov yarl, so svoej druzhinoj, gostil nedolgo, zabiral  prichitayushchuyusya
Ryuriku dan' i  vnov' propadal na  god. A bol'she  nad  voyami Knyazej ne  bylo.
Potomu i zhili gorozhane privol'no da vol'gotno -- sami  sebe hozyaeva. Stavili
svoi dvory -- ne  men'she, chem  dvory Ladozhskih narochityh. ZHenilis', zavodili
detishek  i  dazhe  remeslami  pomyshlyali,  ne gnushayas'  ni  ratnogo  dela,  ni
torgovli. Po vesne, edva vskryvalsya led na Mutnoj, v preddverii dolgozhdannyh
gostej s bogatoj dobychej ustraivali v gorodishche igrishcha da gulyan'ya, i shumel po
vsemu gorodishchu torg -- lyudi na vesel'e padki, a prodazha na prazdnike -- delo
pribyl'noe.  Prihodili  v  eti  dni  v Dubovniki kuznecy so svoimi, lyubimymi
voyami, tovarami,  kozhemyaki  s  myagkimi nogovicami  i  raskrashennymi  kozhami,
ohotniki  iz lesnyh dalekih  pechishch -- vse speshili predlozhit' pervyj tovar do
poyavleniya zamorskih ladej. U voev dlya gostej byli otvedeny doma  special'nye
-- raspolagajsya, gde hochesh', da zhivi, tol'ko zaplati za vhod v gorodishche.
     My legko smeshalis' s pestroj tolpoj v®ezzhayushchih  v vorota.  Ohotniki kak
ohotniki,  i devka s  nimi,  sestra, vidat', -- nichem my ot prochih kupcov ne
otlichalis'.
     Torgovye dni  letyat bystro, osobenno esli est' na tovar spros.  A vozle
nashego voza lyudi stenoj stoyali...
     Medved' s Lisom plohogo zverya ne bili, a Belyana umela shkurki vydelyvat'
tak, chto kunij meh sverkal-serebrilsya lunnym svetom,  a ryzhij lisij budto  s
samim solncem yarkost'yu sporil.  Menya  zazyvat'  postavili, mol, yazyk  horosho
podveshen. Lis s®yazvil naposledok:
     -- Ty zh hotel pogovorit', vot teper' nagovorish'sya -- azh toshno stanet.
     S temi  slovami  i  poshel  k postoyalomu dvoru -- otsypat'sya. I  Medved'
sledom.  A Belyana pozhalela  menya, ostalas'.  Ona  torgovoe delo  luchshe  menya
znala. Protyagivala,  potupyas',  zhenam voev myagkie meha,  vstryahivala ih  pod
solncem, sovetovala:
     -- |to na opushku pojdet, a to -- na shubu...
     I  ved' tak  umela  podat', chto  ostanavlivalis' chopornye  da  nadutye,
nachinali  schitat' monety, prikidyvat',  ne dorog li meh. Podhodili i te, chto
ne mehom, a chistym devich'im licom  lyubovalis', bol'shimi pechal'nymi  glazami.
Osobenno povadilsya odin  molodoj voj.  Statnyj, prigozhij, vezhlivyj  -- lyuboj
devke para. Meha pokupal da s Belyanoj  zagovarival, a ona otvechala korotko i
k drugomu pokupatelyu shla,  budto i ne podmechala vlyublennyh glaz  parnya. Menya
azh  zlost'  vzyala  --  do smerti,  chto  li, budet  po  umershemu  stradat'  i
pechalit'sya?! CHut' ne nakrichal na nee, a potom zaglyanul v karie glaza, uvidel
v nih  maluyu,  pochti  uzhe  ugasshuyu nadezhdu  i  ne  smog  vyrugat',  yazyk  ne
povernulsya...
     Tak torgovali den' i  drugoj, a k koncu vtorogo dnya sluchilos' strannoe.
Stoyali  my  vozle  voza, podschityvali  vyruchennye den'gi  i  vdrug  uslyshali
holodnyj skripuchij golos:
     -- Izdaleka li prishli?
     Lyudi raznye byvayut. Vstrechayutsya i takie, komu do vsego delo est'. Na to
obizhat'sya glupo, no  ton  neznakomca mne  ne  ponravilsya. I lico  ego  tozhe.
Hudoe,  vysohshee,  slovno vysosali iz  nego  vsyu krov'. Slivalas' seraya kozha
neznakomca s  ego odezhdoj, neprimetnoj s vidu da chudnogo cveta i pokroya.  Ne
sluchalos' mne  vstrechat' ran'she  takoj cvet --  budto  tuman zagustel  i leg
tyazheloj ten'yu na prostornyj ohaben', a potom, postepenno temneya, skatilsya po
nogam  do ugol'no-chernyh  sapog  i  zatailsya  tam syroj  promozgloj  vlagoj.
Nevysokaya,  otorochennaya kun'im  mehom shapka  napolzala na vskinutye k viskam
brovi, skryvala volosy, a pod neyu,  tochno ugol'ya, goreli, prozhigaya naskvoz',
bezdonnye  glaza.  Pokazalos' dazhe, budto polyhayut v nih krasnye ogon'ki  --
dunesh',  i  razgoritsya v  pustyh glaznicah  zloe plamya. Ne  hotelos' s takim
razgovarivat', no on terpelivo zhdal, i ya otvetil korotko:
     -- Izdaleka. -- I otvernulsya.
     -- A ty, devushka, iz drevlyan? -- ne otstaval on.
     Belyana cherez silu ulybnulas'  -- nelovko  vykazyvat' nepriyazn' cheloveku
lish' za to,  chto zagovoril  s toboj, da  i odezhda  neznakomca vydavala v nem
cheloveka ne bednogo. No voem on tozhe ne byl, eto tochno...
     -- Dogadliv ty, -- podtverdila ona.
     -- I  chto zhe drevlyanka delaet  zdes',  vmeste  s bolotnym  slovenom? Ne
zamyshlyaet li kakuyu novuyu kozn' protiv Knyazya-kormil'ca?
     YA  ne srazu obernulsya, ne srazu pridumal, kak  otvetit', a potom reshil:
"Bud' chto budet! CHelovek etot  mne  neznakom, a znachit, i  nas ne  znaet, ne
smozhet nichego dokazat'. Budu tverdit', chto oboznalsya on".
     Belyana, stoya spinoj  k  temnomu, po-prezhnemu  perekladyvala neprodazhnye
meha.  Ne  vskriknula,   ne   vzdrognula,  lish'  ruki  zatryaslis'   budto  v
lihoradke...
     --  Oshibaesh'sya... --  nachal  ya, oborachivayas',  a zakonchit' ne  uspel --
neznakomca i sled prostyl.
     V  torgovom  ryadu sutoloka i sueta delo privychnoe -- zateryat'sya v tolpe
lyuboj  smozhet,  a  vse-taki  neobychno etot  chelovek  ushel... Zadal  kovarnyj
vopros, smutil i ischez, budto nikogda ego i ne bylo.
     Vozle nas  ukladyval pozhitki dlya dal'nej  dorogi k domu ohotnik iz chudi
-- Peresvet. Ego i reshilsya sprosit':
     -- Ty tut muzhika  ne  vidal? Strannogo takogo,  v  temnom  ohabene? Vot
zdes' stoyal...
     YA vytyanul ruku,  ukazal, gde videl neznakomca. Peresvet sunul vyruchku v
ruki zhene i ravnodushno pozhal plechami. Ta okazalas' bolee slovoohotliva:
     -- On ukral u vas chto?
     -- Net-net,  --  uspokoila  ee Belyana, --  prosto  ushel,  ne  storgovav
nichego...
     --  Byvaet,  --  Vsemila  vskinulas' na  zagruzhennuyu  telegu.  Peresvet
chmoknul, i povozka popolzla proch', razgonyaya tesnyashchihsya lyudej... Tol'ko pered
dvumya postoronilas' --  Lisom da Medvedem. Bol'she -- pered  Medvedem, potomu
kak nikomu ne hochetsya na etakuyu glybu naskakivat'. Dazhe loshadi...
     -- Kak dela?  Nagovorilsya il'  net? -- pointeresovalsya, podhodya, Lis, a
potom uvidel drozhashchie Belyaniny ruki i nastorozhilsya: -- CHto sluchilos'?
     YA rasstraivat' ego ne hotel, da i nasmeshki predvidel, chto, mol, govoril
zhe vam --  ne  sled  sovat'sya v Dubovniki,  no esli Lis chto zapodozril -- ot
nego uzhe ne  izbavish'sya.  Prishlos' rasskazat' o temnom cheloveke. Lis zahodil
krugami, tochno zver' v kletke:
     -- Sobirajtes'. Uezzhat' nado. Medved' kryaknul nedovol'no:
     -- Kuda zh k nochi-to? Perezhdem do sveta, a tam i poedem.
     Belyana, umayavshis' za den', poddaknula:
     --  Nechego opasat'sya. Koli  tot temnyj nas vydat' hotel, to davno by uzh
eto sdelal. Znat', drugoe chto-to u nego na ume. Mozhet, prosto proveryal -- te
li my, kogo Knyaz' iskal, a potom ispugalsya, chto ne te, i ushel, nepriyatnostej
ne dozhidayas'...
     Vrode verno Belyana podmetila, a vse zhe ploho mne spalos'. Vse kazalos',
brodit pod  oknom  temnyj neznakomec, prislushivaetsya da prinyuhivaetsya, budto
ne chelovek on, ne zver' -- nelyud' kakaya-to... Noch'yu tak namayalsya, chto k utru
uzhe  vo vsem s Lisom  soglashat'sya stal -- i chto poezdka eta  nikomu ne nuzhna
byla, i chto zrya vchera ne uehali, i dazhe chto sam ya -- pustomelya durnoj...
     Loshadka shla hodko,  i  lyudej vstrechalos' nemnogo  --  Rano  vyehali, do
svetu. Uzh i gorodskie vorota pokazalis'... Lis  rasslabilsya, otpustil vozhzhi,
i  vdrug metnulsya pryamo pered  loshadinoj mordoj vcherashnij neznakomec, cyknul
zvonko. Donka pryadnula ushami, rvanulas' v  storonu. Lis  zaoral, podnimayas',
da  pozdno -- poletela s telegi  poklazha  pryamo na brazhku voev,  stoyavshih  v
storonke. Poka  Lis uspokaival  loshad', a ya v  poiskah temnogo  po  storonam
oziralsya, Medved' podnyal s zemli upavshuyu Belyanu i podoshel k voyam:
     -- Prostite, lyudi dobrye. Ne privykla nasha loshadenka k gorodam...
     Ponyal ya, chto sluchilos' nepopravimoe,  tol'ko kogda  oseksya  Medved'  na
poluslove  da  ahnula  priglushenno Belyana,  zazhimaya,  ladon'yu  rot.  A kogda
razglyadel, na kogo svalilos' nashe dobro, to i sam chut' ne vskriknul...
     Stoyal pered nami, tarashcha izumlennye glaza, Mikola. Tot samyj, s kotorym
v pozaproshluyu osen' pocapalsya Medved', tot, iz-za kogo nas v temnicu Meslava
upryatali. ZHal', ne tol'ko my pamyatlivy okazalis' -- on tozhe.
     --  Vyazhi  ih!  --  zaoral  stoyashchim  ryadom priyatelyam. --  |to bolotniki!
Gunnarovy ubijcy! Meslav ih uzh vtoroj god ishchet!
     -- Byl ty stervecom, -- ogryznulsya Medved', -- im i  ostalsya. Nikogo my
ne ubivali i Gunnara etogo vovse ne znaem.
     Uzh  luchshe  by on  ne slovami  otvechal, a  udarami.  Togda,  glyadish',  i
raskidali  by  Dubovnickih  voev,  utekli za  vorota,  a tam  -- ishchi vetra v
pole...
     No  druzhinniki svoe  delo  znali  --  oshcherilis' mechami, a odin dernul k
vorotam, i  zasipeli, shodyas', tyazhelye  stvory  --  zaperli nas  v gorodishche.
Belyana  pervaya  ponyala  --  luchshe  dobrom  sdat'sya, nashi prostupki  --  delo
proshloe, mozhet, sgovorimsya polyubovno s Meslavom, a to i otkupimsya...
     -- Vyazhite. -- Porhnuli tonkie ruki pod oskalennye mechi. A za nej sledom
brosili oruzhie brat'ya-ohotniki. Da i mne vybor byl nebogat...
     Dubovniki -- ne  Ladoga,  gorodishche  podnevol'nyj. V samom  gorodishche  ne
ubili  my nikogo, krovi ne  prolili, a  za staruyu obidu  dolzhen byl  s  nami
skvitat'sya  ne  gorodskoj  lyud,  a  Ladozhskij  Knyaz'. A  do  togo  gorodskoj
starejshina  razbiral  --  ne  naklepali  l'  na  chestnyh  lyudej  napraslinu.
Svetozar-boyarin  stoyal  starshim  nad  Dubovickimi voyami,  k  nemu-to  nas  i
pritashchili.
     Sidel boyarin v svetloj gornice, po  obe ruki  ot nego  dva voya. Oba  iz
narochityh  muzhej. Krasivye,  holenye, zolotom da kamen'yami  s golovy  do pyat
obveshannye.  Svetozar otlichalsya ot nih  --  odevalsya prosto, tol'ko tkan' na
ego rubahe byla nedesheva i oruzhie blestelo  zamyslovatoj vyaz'yu po rukoyati. YA
Knyazya ne boyalsya, tak i boyarinu bez straha v glaza glyanul. Dumal, uvizhu v nih
napyshchennuyu spes', a uvidel  strogost'  da  vdumchivost'. Net, takoj  zazrya ne
zasudit. Ego  by  Meslavu  v  sovetchiki,  kogda  budut nashe  delo razbirat',
pravyh-vinovatyh iskat'...
     -- Vy li te, kogo Meslav razyskival? -- spokojno sprosil boyarin.
     Potekla po gornice gustaya plavnaya rech' -- ne sovrat', ne vydumat'... Da
i nadoelo tait'sya ot vseh, budto i vpryam' my chego durnoe zamyshlyali...
     -- My, -- otvetila za vseh Belyana. I ne poboyalas' zhe surovogo boyarskogo
vzglyada!
     --  Tol'ko nikakogo Gunnara my  ne znaem i ego ne  ubivali,  -- dobavil
Medved'.
     --  Razve ne vy dva  leta  tomu na Knyazh'yu lad'yu naleteli?  -- vkradchivo
zashelestelo szadi.
     Povernulsya  ya  na  golos  i ostolbenel. Stoyal  v temnom uglu  vcherashnij
neznakomec, prozhigal ognennymi glazami.
     -- My, no...
     -- Ah, durno  lgat' boyarinu!  -- perebil neznakomec.  Proshel kradushchimsya
shagom, vstal  za  spinoj Svetozara,  ruki  na plechi  dvum  razryazhennym  voyam
polozhil, budto opersya na nih: -- Kaznit' ih  nadobno, boyarin. A to utekut iz
temnicy  prezhde,  chem  o nih  Meslava  izvestyat.  Iz  Ladozhskoj-to utekli...
Svetozar pokachal golovoj:
     -- Mozhet, ne  zatem ih iskali,  chtob kaznit'. Veleno slovit' bylo, a ne
zhizni lishit'. Speshit' nekuda, dozhdemsya Knyazh'ego slova.
     --  CHto zh  vy molchite,  horobry?!  -- perekinulsya  na  sidyashchih  ryadom s
boyarinom neznakomec.  -- Ne vashih li druzej  oni opozorili, ne  ih li  krov'
prolili na toj lad'e?
     I vnov' sklonilsya k Svetozaru, zasheptal:
     --  I  stoit li takoj malost'yu Meslava  bespokoit'? On, nebos', drugimi
delami zanyat...
     Smotrel  ya  na temnogo i ponyat'  ne mog, chego eto  on tak  smerti nashej
dobivaetsya? Ved'  ne  vstrechalis'  dazhe nikogda... I otkuda  tol'ko vybralsya
etakij chervyak, iz kakoj pomojnoj yamy?!
     A on mezh tem sovsem nad boyarinom navis, sheptat' stal tiho, edva slyshno.
U Svetozara glaza pomutneli, slovno kuvshin medovuhi vypil, soshlis' sobolinye
brovi na perenos'e, budto sililsya boyarin ponyat' chto-to, a ne mog.
     --  Ne slushaj, boyarin!! -- Belyana rvanulas' vpered, kriknula zvonko, azh
zolotye  ukrasheniya  narochityh zazveneli. -- Vorozhit, podlyj!  Zastavlyaet emu
verit'!
     Otshatnulsya  temnyj  ot boyarina, glaza szhalis'  v uzkie shchelki, kazalos',
otkroet  rot  --  i  vymetnetsya  iz  nego  tonkoe zmeinoe  zhalo.  Odnako  ne
vymetnulos', lish' zasipel tonko:
     -- Vidish', kakoj poklep vozvodyat... Kaznil by ty ih, boyarin.
     No Svetozar prosvetlel, uspokoilsya:
     -- Net. Poshlem k Meslavu gonca, puskaj sam reshaet, chto s nimi delat'. A
poka -- v temnice posidyat, o zhizni svoej nikchemnoj podumayut.
     Temnyj sklonilsya,  ne perecha  bol'she,  provodil nas do dverej skol'zkim
holodnym vzglyadom. Ot  takogo i pomeret' bez  vsyakoj  kazni mozhno. Byvayut zhe
lyudi  --  chuzhaya smert'  im v  radost'! Ne znayu,  kakim bogam etot  prohindej
klanyaetsya, no uzh tochno ne nashim! Skoree  Morene temnoj il' Triglavu-vseyadcu,
lyudskoj plot'yu ne brezguyushchemu. I otkuda vzyalsya takoj? Nelyud'...



     Urmane  lyubyat  more. Tak lyubyat, chto,  kazhetsya, daj im volyu  -- i smenyat
goryachuyu krasnuyu krov' na solenuyu  morskuyu vodicu. Potomu i vse pesni u nih o
morskih dalyah,  pohodah, shvatkah s  vodyanymi chudishchami. CHasto  ya  eti  pesni
slushal. I na vol'nyh pirushkah, i na smertnom odre pominali vikingi more, ego
groznyj golos i volny, vzdymayushchiesya  vyshe neba. No  odno delo v krugu druzej
da za bratinoj pro te volny  slushat', a drugoe -- uvidet' nayavu zavisshuyu nad
golovoj  ogromnuyu  vodyanuyu  ruku,  budto razdumyvayushchuyu: "A  ne  sbrosit'  li
nichtozhnogo chelovechishku, posmevshego nazvat' sebya morehodom, ne posmotret' li,
kakov budet sej morehod na dne morskom? Sumeet li tam byt' tak hvastliv, kak
naverhu?"  A  potom  b'et stremitel'nyj kulak  volny o palubu  i, rastekayas'
moguchim potokom,  krenit  drakkar na bort --  bahvalitsya vol'noj siloj. V to
mgnovenie kazhetsya, chto ne vyderzhit isterzannoe sudno, pojdet kren dal'she, no
drakkar,  budto chelovek, boretsya  za  zhizn' -- vypryamlyaetsya s tyazhkim stonom,
motaet  tyazhelym mordastym nosom  i vnov' padaet nabok,  otbroshennyj serditoj
volnoj...
     YA privyk k mysli o smerti, a vse  zhe obidno bylo umirat',  vidya po odnu
storonu  ostrova  danov,  a  po  druguyu  surovye  urmanskie  kraya.  ZHdala za
Varyazhskim  morem  i  za  ozerom Nevo rodnaya zemlica,  prizyvala... Izdaleka,
skvoz' voj Pozvizda slyshal ya ee golos... Mog by -- peshkom pobezhal po volnam,
sryvayas' na sklonah, budto na lyzhah  s zimnih krutyh gor. Ne iz straha  pred
Morskim Hozyainom pobezhal, a iz boyazni ne uvidet' rodimyj  kraj, ne isprosit'
u nego proshcheniya za svoyu prezhnyuyu  slabost' i durost'. Tol'ko ne  mog ya bezhat'
-- ne derzhala  voda chelovech'i  nogi, da i ruki byli  skrucheny  za  spinoj, a
poperek  zhivota  davila  krepkaya verevka. Takaya krepkaya,  chto  dazhe Morskomu
Hozyainu ne pod silu bylo ee razorvat', kak ni yarilsya.
     Vikingi  plenili  menya  dnem,  pod  yasnym solnechnym nebom, a  k  vecheru
naletel  veter, vzvylo more, vzdybilos' moguchimi volnami. Urmane druzhno seli
na  vesla,  dazhe  ne posmotreli, chto okazalis' ryadom s rabami, --  zhit' vsem
hochetsya... A pro menya to  li zabyli, to li boyalis', kak by chego  plohogo  ne
uchudil, v otmestku za  predatel'stvo, nadumannoe lysym Gundrol'fom.  Nedarom
menya Rollo o  nem uprezhdal,  nedarom,  kogda  na drakkar vshodili, probezhala
pred nim  solnechnaya  ten'.  Bud' ya  povnimatel'nej  -- ne  sidel  by  sejchas
pritorochennyj k machte. No togda o durnom ne dumalos', vot i proshli mimo ushej
prorochestva  Byu da mudrye  (a  kogda u nego byli inye?) sovety Rollo. Speshil
ya... Tak speshil, chto ne srazu zametil skol'zyashchie po pravuyu ruku znakomye uzhe
ostrova  danov,  ne obratil  vnimaniya na hmuroe, otyagoshchennoe somneniyami lico
Ottara. Da esli by i  zametil -- ne  mnogoe  smog sdelat'.  Znal zaranee  --
nadumayut urmane pojti  v svoj Norangenf'erd, i ne ostanovit ih ni moe slovo,
ni  moj  mech.  Rollo by, mozhet, hitrost'yu  da  smekalkoj  vzyal, no  ya --  ne
urmanskij yarl. YA dazhe ne  soprotivlyalsya pochti, kogda naleteli skopom urmane,
skrutili i privyazali k machte. Ottar da eshche neskol'ko  staryh znakomcev, poka
vyazali, vinovatilis':
     -- Prosti, Hel'g. Ne derzhi zla. Vot provedaem sem'i da rodichej i pojdem
v tvoyu Gardariku. Ty poterpi nemnogo.
     Obidy u menya ne bylo, ponimal ih, a razgovarivat'  vse zhe ne  hotel. Im
domoj  nuzhno,  tak  ved'  i  ya ne v  gosti sobiralsya... Ottar,  vidya, chto ne
otvechu, nemnogo potolkalsya vozle, a potom otoshel, pechal'no vzdyhaya. Askol'd,
Svavil'd, Gall' i molodoj  |jnar opaslivo kosilis'  v  morskuyu  dal',  budto
ozhidali  nemedlennoj  kary za prostupok. Kak-nikak poslannika  N'erda nel'zya
obizhat' beznakazanno.  Da  i raby, ponimaya ih  rech',  volnovalis'.  Blizhe  k
vecheru Gundrol'f otvazhilsya priblizit'sya ko mne. (
     -- Hel'g, -- nachal on izdaleka, -- sam znaesh', skol'ko my doma ne byli,
ni dobychi, ni rabov ne privozili... Mozhet, uzhe i doma nashi sgnili, i zhenshchiny
k drugim ushli,  i deti  umerli... Nuzhno nam domoj, vot i prishlos'  tak... Ne
po-horoshemu...
     CHego emu ot menya nuzhno bylo? Proshcheniya? Povinoveniya?
     -- Ty,  Hel'g,  --  bormotal  Gundrol'f,  -- poprosi  N'erda,  chtob  ne
serdilsya, ne sbival s puti. Tebe on ne otkazhet...
     On  snyal shapku,  i na lysine zaprygali, veselyas',  otbleski zatuhayushchego
solnca.
     "Rab,  --  podumalos'  vdrug.  --  Rab i  trus. Glaza  sobach'i,  serdce
zmeinoe, a telo meduzy. Budto ne znayu  ya,  chto net u  tebya detej,  a zhenshchiny
tvoi i tak ne zhivut dolgo. Ot poboev tvoih umirayut..."
     Menya razobralo. Zlost'  plesnula na yazyk, obozhgla,  ne  sderzhal obidnyh
slov:
     -- Vek tebe doma ne vidat'! Zverinaya nora -- tvoj dom!
     Skazal i  ne zametil,  chto  ne  tol'ko Gundrol'f  prislushivalsya k  moim
slovam,  a kogda zametil -- stalo stydno za potuhshie glaza vikingov, za svoyu
bessmyslennuyu zlobu. CHut' proshcheniya  ne poprosil. Uzhe i  rot  otkryval, kogda
razdalsya  krik. Krichal Svavil'd, ukazyvaya  na  gorizont. Urmane zasuetilis',
ispuganno tycha pal'cami v  nebo,  pokazyvaya  na malen'koe dymchatoe  oblachko,
slovno  zastryavshee mezh  krayami  morya  i neba.  Budto  privlechennyj  krikami,
naletel  Pozvizd, vzvihril  sedoj borodoj  vodnuyu glad', podnyal  ee  i povel
vojnoj protiv nashego drakkara.
     Ne bahvalilis' vikingi,  kogda govorili, budto nevedom im v more strah.
Ni odin ne  zakrichal v uzhase, ne upal na  koleni  v mol'be k  mogushchestvennym
Asam. Dazhe trusovatyj Gundrol'f, ne shchadya ladonej, nalegal na vesla i molchal.
Grebli  vse, kogo  ne  poglotilo  more,  ne  sbrosil  za  bort razgulyavshijsya
Pozvizd. Vse, krome menya. A ya i hotel by pomoch', da meshali svyazannye ruki.
     Drakkar podnyalo kverhu i  vdrug, vnezapno, brosilo na bort. Zahrusteli,
lomayas',  vesla,  zastonal  prosmolennyj  korpus. Machta potyanula vniz, budto
girya. YA  chuvstvoval bol' i otchayanie iznurennogo neravnoj bitvoj sudna. Telom
oshchushchal predatel'skij ves tonkonogoj machty...
     -- Rubi! -- zaoral ya otchayanno grebushchemu oblomkom vesla  Ottaru. -- Rubi
machtu!
     On neponimayushche posmotrel na menya. Temnoe lico oskalilos' v bezzhalostnoj
ulybke. Viking ne pozvolit moryu posmeyat'sya nad  soboj -- dazhe v smertnyj chas
sohranit ulybku. Po nej ya i ponyal -- Ottar gotovilsya k vstreche s Asami i uzhe
ne  slyshal  moih slov, a esli slyshal,  to vryad  li  umom ponimal. Odnako  on
otorvalsya ot vesla i pochti polzkom dobralsya do menya:
     -- CHto, Hel'g?
     -- Machtu! Rubi!
     On  vskinul glaza. Drakkar peresilil  eshche  odnu  volnu. Plesnula v lico
solenaya vlaga, razverzlas' pered glazami temnaya puchina.  Zahlebyvayas', ya ele
vydohnul: -- Rubi...
     Viking vcepilsya  odnoj rukoj v moi  verevki, drugoj vytyanul iz-za poyasa
topor i, chto-to vykrikivaya, nachal umelo podsekat' machtu. YA razobral:
     -- Esli... za... bort -- zhit'. Esli net...
     Askol'd, tochno uloviv  moment, podskochil k Ottaru -- pomogat'. Oni edva
derzhalis' na nogah, zahlebyvalis' volnami, visli na  verevkah, otbrasyvaemye
udarami vody i vetra, no  ne ostanavlivalis'. Pojdi sejchas drakkar ko dnu, i
togda  by  ne   ostavili  svoej   raboty.   Eshche  kto-to   podobralsya,  nachal
raskachivat'...  YA  ne mog  videt',  chto proishodit  nad  moej golovoj,  lish'
chuvstvoval spinoj  kazhdyj udar  da vremya ot vremeni, natyagivayas' pod ch'im-to
telom, vrezalas' v zhivot sklizkaya ot vody verevka.
     Tresk  ruhnuvshej  machty  potonul  v zavyvaniyah  vetra. Drakkar eshche  raz
zavalilsya nabok, i osvobozhdennaya machta, pochti ne povrediv borta, plavno ushla
v vodu. Tol'ko  togda Askol'd  dogadalsya rezanut' nozhom po  styagivayushchim  moi
ruki putam. YA  pokrutil zatekshimi  kistyami, nablyudaya,  kak  hishchnyj rot  morya
vsasyval v sebya dolgozhdannuyu dobychu, a potom, ne chuya teplogo zhivogo aromata,
brezglivo  vyplevyval   ee   obratno.  Odnako   zhadnost'   Morskogo  Hozyaina
bespredel'na, i vnov' tyanulis' ogromnye  guby k machte, vnov' probovali ee na
vkus...
     YA  ne  pochuvstvoval,  kogda  oslab  veter,  i  volny,  uzhe  ne  pytayas'
perekinut' drakkar vverh  dnishchem, zakachali ego  na shirokih  kruglyh  spinah.
Zato oshchutil ustremlennye na menya vzglyady. Nikogda ne dovodilos' mne videt' u
vikingov takih pokayannyh lic. I u rabov  v glazah stoyali slezy, budto uzreli
odno iz chudes svoego raspyatogo boga. I vse zhdali... CHego?
     -- Prosti, velikij N'erd!
     Askol'd  vyronil  iz ruk topor.  Tyazheloe  blestyashchee lezvie votknulos' v
palubu, drognuv rukoyat'yu, i togda ya urazumel. Nado zhe bylo takomu sovpadeniyu
sluchit'sya! Budto nakazalo more oslushnikov, nanesshih obidu poslancu N'erda, i
utihlo,  edva ego osvobodili! Tut  sam Rollo smutilsya by,  zasomnevalsya... A
eti i vovse ponurilis'... I ved' velyu sejchas idti v Ladogu -- pojdut. Rukami
gresti  budut,  a  pojdut. No, vidat', ne vypala  mne sud'ba  uvidet' rodnye
kraya. Varyazhskoe more i ostrova danov -- plohoe mesto dlya odinokogo drakkara,
na kotorom  i hirdmannov-to  --  raz,  dva i  obchelsya...  Da i  rabov,  koli
poschitat',  nemnogo ostalos' -- more vseh beret, ne razbiraya,  kto rab,  kto
gospodin.   S   takoj   komandoj  nam  lyubaya  vstrechnaya  lad'ya  --   ugrozoj
stanovilas'...
     YA podnyalsya, okinul vzglyadom dar Rollo, i uzhasnulsya.
     CHto sotvorilo more s krasavcem drakkarom, nedavno strashivshim pribrezhnye
derevni  alemannov?  Kuda podevalis'  gordyj profil',  hishchnaya morda, gladkie
boka?
     Budto  pokalechennye  ruki,  viseli oblomki  vesel,  proboinami  glyadeli
borta,  a  vmesto  strojnoj vysokoj  machty  torchal  kurguzyj  penek  s arshin
vysotoj. Obyknovennyj plot  i tot glyadelsya luchshe...  Net, ne dojti nam ni do
Ladogi,  ni  do Norangenf'erda. Perehvatyat pohozhie na Rollo yarly  zadolgo do
znakomyh mest.
     Poshatyvayas', podoshel Gundrol'f.  Ego krepko prilozhilo  veslom -- pravaya
brov'  zaplyla bagrovym  sinyakom. Strah  metalsya v  vodyanistyh glazah,  ruki
drozhali.  CHto  by  sotvoril  s  nim  Rollo?  Verno,  ubil,  kak  on  togo  i
zasluzhivaet. ZHal', ne yarl ya -- ne nauchilsya eshche chuzhimi zhiznyami rasporyazhat'sya,
tochno razmennymi  monetami.  Gundrol'f  brosil na  menya vinovatyj  vzglyad  i
yurknul  za  spiny sgrudivshihsya  hirdmannov. Ustalye  lica, ponikshie  figury,
pokayannye glaza... Ponimayut ved',  chto stali legkoj dobychej, teper'  zhdut ot
menya spaseniya, slovno i vpryam' ya N'erdom  poslan. Dlya nih eta vera poslednyaya
-- drugih ne ostalos', a poslednee i podlyj tat' ne zaberet, posovestitsya...
     --  Gresti vse budem, -- skazal ya, --  vesel  hvatit. Uhodit'  nado.  K
Norangenf'erdu.
     Prosvetleli lica. Nadolgo li...
     Drakkar  kovylyal po vodnoj gladi, slovno  utka  s perebitoj lapoj, hotya
staralis' izo vseh sil i pot bezhal po dorozhkam, protorennym  na kozhe solenoj
vodoj.  Trudilis'  by  tak ran'she  -- davno by uzhe v Ladoge byli,  a teper',
kazalos',  budto prikovan  drakkar k podvodnomu kamnyu -- ne sdvinesh'. Ladoni
skol'zili po veslu, prygali v glazah  krasnye murashi,  no nevidimaya cep'  ne
rvalas', uderzhivala...
     Ryadom so  mnoj  pyhtel Ottar.  Horoshij paren'.  Sverstnik mne pochti.  K
molodoj zhene i pervencu vozvrashchalsya. Uvidet' mechtal. A teper' uvidit li?
     -- CHuzhoj!
     |jnar pervym  zametil opasnost', zakrichal, uprezhdaya,  da  chto tolku? Ni
oboronit' sebya,  ni  ujti  ot akul'emordogo  drakkara  s  yarkimi  polosatymi
parusami my ne mogli. Derzhali morskie puty...
     Nebo raz®yasnelo, i za pervym stremitel'nym parusom vyskol'znul  vtoroj,
tretij... Nevedomyj morehod uvidel izranennyj korabl' -- nessya  k  dobyche na
polnom hodu. YA ne hotel videt' lica teh, kto priblizhalsya,  -- do boya v glaza
vragu luchshe  ne  glyadet'. Ubivat'  budet  legche.  A ubivat'  pridetsya, inache
voz'mut v rabstvo, zakuyut  v tyazhelye  cepi, i cherez paru  let  Uzhe ne  smogu
vspomnit', ni otkuda ya rodom, ni imeni novogo zvuchnogo Oleg, koim narek menya
skal'd-pobratim.
     Povel glazami na hirdmannov. Oni tozhe derzhali ruki na oruzhii, sdavat'sya
ne sobiralis'.
     -- Kto takov? -- kriknuli s priblizhayushchegosya drakkara.
     -- Oleg, hirdmann Rollo, yarla Norangenskogo i konunga Normandii  zemel'
Vallanda.  --  YA  ne  skryval dannoe bogami  imya i ot  Rollo  pered  smert'yu
otrekat'sya ne hotel. ZHelal ya togo ili net, a on vse-taki stal mne bratom.
     -- Kak  skazal?  -- udivilis' prishlye,  i  v eto vremya s  drugogo borta
podoshel eshche odin drakkar.
     Vzyali nas v kleshchi. Nikakim mechom ne razorvesh'... No pochemu ne napadayut?
Ne prinyato u vikingov vesti dolgie razgovory pered shvatkoj.
     Zabrezzhila nebesnoj sin'yu nelepaya nadezhda, vskinul golovu, posmotrel na
sprashivayushchego. U nego byl tonkij profil', dlinnye shelkovistye belye volosy i
temnye  serye  glaza.  |tot,  v  otlichie  ot  Rollo, i  odezhdoj, i  povadkoj
vydelyalsya iz ostal'nogo hirda. YArl... Svobodnaya, vol'naya, hvatkaya zveryuga, s
chelovech'im telom i umom.
     -- CHto ty skazal o Rollo, Hel'g? Povtori, -- bystro perevel moe imya  na
svoj yazyk belovolosyj yarl.
     YA pokorno povtoril, chaj, ne prelomlyus':
     -- Konung Normandskij zemel' Vallanda.
     -- Ai da Rollo!  -- radostno zavopili s drugogo borta. YA obernulsya. Eshche
yarl? Ne mnogovato li? A glavnoe -- pochemu ne napadayut? CHego zhdut?
     -- YA vsegda govoril -- on pervym iz nas stanet konungom. -- Belovolosyj
podal znak komande. Na bort moego drakkara poleteli kryuch'ya. YA potyanul mech.
     -- Ne nado, -- shepnul edva slyshno Ottar -- |to Ingol'f i Lejf -- starye
znakomcy. Oni  s  Rollo  kogda-to  na  Hol'mgard hodili  i vybiralis' iz toj
zavaruhi vmeste. Kazhetsya, im ne do dobychi...
     Ottar byl  prav. Prishel'cy  yavno  ne speshili  s  zahvatom povrezhdennogo
drakkara.
     Belovolosyj pereprygnul cherez prolom v bortu, oglyadel palubu.
     -- Kuda zhe poslal tebya Rollo? Gde ego dobycha?
     YA ispodlob'ya glyanul  na  hozyajstvennogo yarla. Mozhet, on i ne  sobiralsya
nas grabit', no ved' i pomogat' tozhe ne dumal:
     -- Dobychu vzyalo more.
     -- Ty govorish' kak vend. -- Lejf podozritel'no vskinulsya. -- Ty rab?
     --  YA hirdmann.  YA  byl s Rollo v Vallande. |to  moj drakkar.  I vpred'
poosteregis' oskorblyat' menya.
     -- S chego by eto? -- druzhelyubno pointeresovalsya yarl.
     Vpered vyshel Gundrol'f. Privetstvoval Lejfa kak  horoshego  znakomogo  i
toroplivo  zabormotal  chto-to  vpolgolosa. YA znal,  o  chem on  rasskazyvaet,
potomu i ne prislushivalsya. Smotrel v storonu...
     Ingol'fu, vtoromu  yarlu, nadoelo torchat'  vozle isterzannogo sudna,  na
kotorom dazhe  pozhivit'sya bylo  nechem,  i  on otvel  svoj  drakkar. Polosatye
pticy-parusa parili nad vodoj, budto  zhdali poputnogo vetra, chtoby sorvat'sya
s morskih grebnej i vzletet' v nebesnuyu vys', tuda, gde im i mesto.
     -- Ty brat moego brata?
     YA chut' ne zastonal ot zlosti. CHto naboltal emu lysyj prohvost?!
     -- Ty brat Rollo? -- ne unimalsya yarl.
     -- Da.
     Lejf eshche raz zadumchivo osmotrel moj drakkar:
     -- V  drugoe vremya my mogli by  povzdorit', no ne  sejchas. Tvoj drakkar
ochen' ploh. More, dany ili vagry bystro voz'mut ego.  Ty ne uspeesh' dojti do
Norangenf'erda.
     -- YA znayu, -- otvetil ya, -- no vse zhe poprobuyu.
     -- CHem Rollo priruchil tebya, sloven? Ili ty vpravdu poslan emu bogami?
     YA neopredelenno motnul golovoj.  Durackij vopros, i otvet ne luchshe. YArl
soobrazhal bystro i, podobno Rollo, malo veril v bogov:
     -- CHem ty mozhesh' zaplatit' za pomoshch', Hel'g?
     -- Rabami. Bol'she net nichego, ty zhe vidish'.
     --  Raby mne nuzhny. -- Belovolosyj nakonec perestal brodit' po palube i
ostanovilsya naprotiv menya.
     On byl  vysok, no  hud i tonok  v kosti. I lico u nego bylo  beloe, pod
stat' volosam. -- YA  tozhe stanu konungom. Na bol'shom Islandskom ostrove. Moj
put' lezhit mimo Norangenf'erda. I mne nekogda ssorit'sya s brat'yami. YA pomogu
tebe -- ty otdash' mne vseh rabov. Tak?
     Vpervye dovodilos' mne slyshat',  chtoby viking pomogal beznadezhnomu... I
rodstvo kazalos' neveroyatnym. |tak u menya skoro vse urmanskie yarly v brat'yah
okazhutsya...
     Lejf zhdal otveta, i ya reshilsya, protyanul emu ruku:
     -- Tak.
     Oh,  znal by ran'she,  chto  zhdalo  nas  v  Norangene, ne stal  by  stol'
pospeshno soglashat'sya.  Ne radi sebya -- radi  teh, kto  shel  so mnoj...  Radi
Ottara, Askol'da, |jnara... Mozhet, dlya  nih  smert' v more byla  luchshe,  chem
zrelishche razorennogo f'orda, gde  na meste krepkih domin zhalobno cherneli lish'
obuglennye ostovy i tol'ko dva shchurilis' uzkimi oknami -- yarla i moj. Te dva,
v kotorye nikto ne sobiralsya vozvrashchat'sya.
     Izredka  popadalis' na  pepelishche golodnye  oborvannye lyudi, smotreli na
nas neponimayushche. Skol'ko ya ni vglyadyvalsya -- ne  mog ih priznat'. Da i  oni,
pohozhe,  nas ne uznavali, a mozhet, umom tronulis'  -- ni radosti, ni gorya ne
otrazhalos'  v  pustyh  glazah.  Ottar,  ne  verya, metalsya  sredi  goloveshek,
nastojchivo  zval zhenu i vdrug, postignuv, chto  nikto ne  otzovetsya,  sel  na
zemlyu i bezzvuchno zaplakal. Gnev vikinga strashen, a slezy eshche strashnej. Esli
zaplakal syn morya, znachit, umiraet ego dusha i ne zhit' emu uzhe na etom svete.
YA  podoshel k  Ottaru, obnyal ego  za  plechi. Urmane  narod surovyj, k teplu i
uchastiyu  ne privykshij, no Ottar, budto rebenok,  tknulsya v  moe plecho,  stal
neumelo,  vshlipami,  zhalovat'sya. Na  chto, on,  navernoe,  i sam  ne znal...
Potihon'ku podhodili ostal'nye. Rasteryannye, vse eshche ne veryashchie...
     ZHal', Lejf  dotyanul nas lish'  do  vhoda v uzkij f'ord. On by protashchil i
dal'she, da sami poprosili ne pozorit' pered rodichami. Reshili  --  hot' bitye
pridem, no na svoih veslah. Rasplatilis' s yarlom  i razoshlis'. Teper' krichi,
zovi --  ne uslyshit... A to vzyal by ponikshih hirdmannov k  sebe na sluzhbu --
mozhet, na Islandskom ostrove postroili by oni novoe gnezdo...
     --  Ty!  Ty  vinovat!  --  Ko  mne  s perekoshennoj  grimasoj  podskochil
Gundrol'f. -- Ty skazal, chto ne uvizhu ya doma! Ty naklikal bedu!
     YA posmotrel na nego i vdrug  pochuvstvoval vnutri ledenyashchij holod, budto
zamerlo  vse  i  dazhe  serdce  perestalo   bit'sya.  Ne  truslivym  pokazalsya
Gundrol'f, ne zhalkim. Ego prosto ne stalo. Stoyala predo mnoj pustaya obolochka
i izdavala nelepye zvuki.
     -- Zatknis', -- skazal ya spokojno. Vidat', slishkom spokojno, potomu chto
on mgnovenno smolk, a vikingi opaslivo otshatnulis'.
     --  Hel'g!  Hel'g! Ty  chto? -- Sperva ya ne ponyal,  kto  krichit, a potom
pochuvstvoval na plechah  teplo chuzhih  ruk i stolknulsya s  ispugannymi glazami
Ottara. Ot moego vida u nego dazhe slezy  vysohli. -- Hel'g! Sejchas ne uhodi!
Ne ostavlyaj sejchas! -- molil on.
     -- Da kuda ya denus'? -- udivilsya ya.
     On otpustil moyu odezhdu, rasteryanno pozhal plechami:
     -- Ne znayu, tol'ko ty stal takim...
     YA ne ponimal. Viking smutilsya, silyas' podobrat' nuzhnye slova:
     -- Takim... budto... Budto tam... V Vallande... Posle Ii...
     Tak i ne sumev ob®yasnit', on  ogorchenno mahnul rukoj. Ladno, kakim by ya
emu  ni pokazalsya, a bez  menya urmanam ne obojtis'. Po sebe znal, kak tupeyut
ot gorya, kak brosayut vse na volyu bogov.
     YA vstal, obvel vzglyadom pritihshih, razdavlennyh neschast'em lyudej:
     -- Obojdite  vse  zakoulki  f'orda.  Najdite  mne hot'  odnogo  vidoka,
sposobnogo razgovarivat',  ili tashchite  syuda lyubogo, kto pokazhetsya  znakomym.
Gundrol'f, pojdesh' s Ottarom. -- Mne ne hotelos' otpuskat' predatelya-vikinga
odnogo -- malo li chto emu v golovu vzbredet.
     Urmane  razbrelis'   sporo.  Podgonyala  vozmozhnost'  uznat'   o  gibeli
Norangena, da  i  poiski vesti  bylo legche, chem sidet' i pominat'  byloe.  YA
poshel  k  svoemu  domu. Tam vse ostalos'  netronutym,  razve tol'ko utvar' v
besporyadke valyalas' po polu.
     Mne  ne  nuzhen  byl vidok --  ya  i sam mog rasskazat',  chto sluchilos' v
Norangenf'erde.  I  Rollo, chto voeval  sejchas daleko v Rua, tozhe mog. On etu
bedu  predvidel. Znal, chto, koli ne  vernutsya k zime zashchitniki  f'orda, raby
pochuyut svobodu i smetut Norangen,  ne shchadya nikogo, kak ne shchadili ih samih. YA
vedal, chto delaet s lyud'mi rabstvo --  Belyana rasskazala,  potomu i ne hotel
predstavlyat', chto  bylo dal'she. Hvatit s  menya  vospominanij  o  Vallandskoj
krovi da urmanskoj krasavice,  lyubivshej menya bol'she zhizni. Horosho, chto  uvez
ee. Tam umerla bystro, mozhet, i ne ponyav dazhe, chto eto konec, a zdes'...
     --  Hel'g! -- Askol'd vtolknul  v dom temnogo cheloveka, s golovy do pyat
ukutannogo  shkurami. Na  ego  shee  blestel  rabskij oshejnik.  Sledom  tolpoj
vvalilis' poslannye na poiski vikingi. -- |to rab Rollo. YA znayu ego.
     YA  vglyadelsya  v  temnye  glaza  raba. On  byl  star.  Ochen'  star. Dazhe
neponyatno, k chemu umnyj yarl ostavil zhit' takogo starika.
     -- Kak tebya zovut, rab?
     Voroh shkur izdal kakoj-to harkayushchij zvuk i  zatryassya v smehe, s  trudom
vygovarivaya urmanskuyu rech':
     -- YA svobodnyj chelovek, Holeg!
     -- Ty znaesh' menya?
     -- Konechno, Holeg. YA pomnyu tebya. Ty vened. Glupcy verili, chto ty poslan
N'erdom, tol'ko umnyj Rollo znal pravdu. I ya.
     Hirdmanny nedoverchivo poglyadyvali to na menya, to na naglogo raba, stol'
vol'no  boltayushchego s gospodinom. Oni yavno nedoumevali,  pochemu ya ne isprobuyu
na ego plechah knut il', na hudoj konec, kulak, no vmeshivat'sya ne reshalis'. V
konce koncov, derzil-to on  ne im, a mne, da i rasskazat' mog mnogoe. Odnako
ispytyvat' ih terpenie ne stoilo, i ne  hotelos', chtoby uslyshali o  strashnoj
sud'be rodichej iz ust glumyashchegosya raba. YA bystro oglyadel ugryumye lica.
     Pohozhe, nikto ne silen v slovenskom...
     -- Ty govorish' na moem  yazyke? -- bystro sprosil ya po-slovenski.  Glupo
bylo nadeyat'sya, no rab otvetil: -- Da. Nastala moya ochered' udivit'sya:
     -- Kto ty?
     --  Ochen'  dolgo nikto ne sprashival  moe imya.  YA boyus' vspominat'  ego.
Kazhetsya, kogda-to menya zvali  Kallist, chto oznachalo -- samyj krasivyj. YA byl
grekom. No  razve  ya nuzhen tebe?  Ty  davno znaesh' pravdu, kak  i Rollo. I ya
ponimayu,  pochemu ty ne rasskazyvaesh'  im. Ty zhaleesh'... Rollo  obmanul ih. I
oni  bol'she ne koroli  morya,  a vsego  lish'  obmanutye deti. Deti  ne dolzhny
slushat' strashnye skazy -- ot etogo oni chahnut...
     Starik zamolchal,  a  potom  vyprostal  iz  shkur  toshchuyu ruku i ukazal  v
storonu morya:
     -- Rollo stal konungom? Tam, v Vallande? Teper' ya ne udivlyalsya starosti
raba. YArl cenil  um ne men'she, chem silu. Konechno, lish' do teh por,  poka mog
ego ispol'zovat'.
     -- On stanet im, -- otvetil ya greku.
     Tot zakutalsya poplotnee v svoi shkury, pechal'no posmotrel na menya:
     -- Stanet...  --  i neozhidanno zagovoril o  drugom:  -- Kogda my  ubili
vseh, kogo smogli, i sozhgli doma, chtoby nichto ne napominalo o nashem  pozore,
to vzyali  ostavlennye Rollo nedostroennye  drakkary.  Vse  hoteli domoj. I ya
hotel, no ya znal, chto more opasnej f'orda, i ne poshel so smel'chakami. Mnogie
ne poshli s nimi. A potom poyavilis' lyudi konunga Haral'da. Oni tri dnya iskali
po lesam teh, kto ubezhal  ot nashej mesti, no nikogo ne nashli, potomu  chto my
vseh otyskali  namnogo ran'she. Nam ne hvatalo pishchi, a chelovech'e myaso ne huzhe
kaban'ego... Togda  oni  stali lovit' nas  i dazhe pojmali neskol'kih,  -- on
siplo zasmeyalsya. -- A menya net.
     -- Vy ubivali i detej? -- sprosil ya, uzhe znaya otvet.
     -- A razve oni ne ubivali nashih detej?
     YA dazhe ne  zametil mel'knuvshij v  vozduhe mech Ottara.  Lish' uvidel, kak
vyskochila iz voroha shkur, budto obretya sobstvennuyu zhizn', sedaya  golova raba
i plesnul vsled za nej fontan krovi. YA vse glyadel na  etu golovu, ne uznavaya
v  nej  togo,  kto  vsego  mig  nazad  govoril  so mnoj,  i  vdrug  ee  guby
shevel'nulis'.
     -- YA svobodnyj... -- ugadal ya ih dvizhenie. A potom bezzhiznennym kulem k
moim nogam upalo telo greka. Samyj krasivyj umer...
     -- YA ponimayu slovenskij. -- Ottar, ne vytiraya mech,  zhalil menya glazami.
-- Oni ubili moyu zhenu i syna, Hel'g. Pervogo syna...
     YA sderzhalsya. Mertvecu uzhe ne pomozhesh', a zhivomu eshche zhit':
     --   On  nichtozhnyj  rab.  I   ty  vsego  lish'   nakazal  raba.  Nezachem
opravdyvat'sya predo mnoj.
     -- Ty teper' moj yarl, Hel'g. -- Ottar vyter mech o telo  greka. -- Rollo
predal nas.
     On pereshel na urmanskij, i ostal'nye soglasno zakivali. Dazhe Gundrol'f.
Teper'  ya  -- vladelec razorennogo  f'orda,  gorsti hirdmannov  i  razbitogo
drakkara.  Byla  daleko  slovenskaya  zemlya,  a  stala  eshche  dal'she.  CHerven'
konchalsya,  unosya poslednee  letnee  teplo,  za  nim  pridet  ognennyj zarev,
vetrenyj revun, studenyj gruden' i -- proshchaj, mechta o Ladoge.
     Ottar, budto uslyshal moi mysli, tiho skazal:
     -- My  mozhem pochinit'  drakkar. Bystro pochinit',  bystree rabov.  Togda
uspeem v tvoyu Gardariku do togo, kak led skuet vody Mutnoj.
     YA  podumal,  chto  oslyshalsya.  No  hirdmanny smotreli pechal'no-ser'ezno.
Askol'd podtverdil:
     -- Nam nechego delat'  zdes', tol'ko  vspominat'.  Da i etogo Haral'd ne
pozvolit -- ne prostit, chto poshli za Rollo, oslushavshis' tinga. A v Gardarike
my smozhem nanyat'sya k Ryuriku.
     I opyat' oni zashumeli, zagovorili.
     YA  vyglyanul v raspahnutuyu dver'. Naprasno.  Ne uvidel vysokuyu  machtu...
Lish' pomnil, chto stoit na vode,  derzhitsya chudom, izurodovannyj drakkar. Vryad
li pospeem... No vdrug...



     Temnyj vorozhil  nad Svetozarom. YA ne videla,  tol'ko  chuvstvovala,  kak
vypolzayut  iz ego pohozhego na treshchinu v drevesnoj kore rta  lipkie nevidimye
niti,  kak  opletayut glaza  i  ushi  boyarina, ne davaya  prosochit'sya  tolkovym
sovetam i zamutnyaya razum. Umelo vorozhil Temnyj, da tol'ko razgadannaya volshba
toj sily, chto popervu nesla, uzhe ne imeet. Vstryahnulsya  boyarin,  ne poddalsya
na gnusnye nasheptyvaniya... Hotya -- segodnya ne poddalsya, zavtra ustoit, a chto
cherez  den'-drugoj budet? Pered tem kak zahlopnulas' dver' temnicy, uspela ya
lico Temnogo razglyadet' -- usmehalsya on, slovno navernyaka znal: nikuda my ot
nego  ne  denemsya.  Kto  on,  pochemu tak nas  nenavidit,  chego dobivaetsya ot
boyarina?
     V temnice  sidi ves' den' da dumaj, drugih zabot netu, vot i lomali  my
golovy,  prikidyvaya, chto k chemu,  tol'ko ponyat' tak i ne smogli... A Temnyj,
vidat', v to  vremya potihon'ku klepal  na  nas da obayal Svetozara -- brosili
nas v  temnicu  bez put,  a  na  drugoj  den' yavilis'  druzhinniki  s pozhilym
kuznecom  i zakovali,  budto  lihih razbojnikov, v cepi.  Temnyj sam s  nimi
prishel. S ulybkoj na gadkom zhab'em lice  sledil za  rabotoj kuzneca,  dergal
cepi, proveryaya na prochnost'.
     -- Ty chego na nas zub tochish'? --  ne  vyderzhal Begun. -- Mozhet, obideli
tebya chem?
     Temnyj tonko zasmeyalsya i, sklonivshis', chtoby  ne rasslyshali ni  kuznec,
ni strazha, shepnul:
     -- Dlya hozyaina svoego starayus'.
     U Beguna lico vytyanulos', ne mog ponyat', a Lis soobrazil, zasheptal:
     --  CHego  zh  tvoj hozyain cherez nas dobivaetsya? Temnyj usmehnulsya, legko
shevel'nul uzkimi toshchimi plechami:
     -- Uvidish', uvidish'...
     -- Ezheli ty nashej smerti u boyarina vyprosish', tak ne uvizhu, -- pechal'no
vzdohnul Lis.
     Temnomu ego  shutka  ponravilas'.  Belye,  ostrye,  tochno  u zverya, zuby
oskalilis' v ulybke:
     -- Ne bojsya. Mozhet, zhivymi vy mne bol'she prigodites'...
     Ego nevesomyj plashch skol'znul po moim, skreplennym cep'yu nogam, i obdalo
vdrug kakim-to  holodom.  CHto by ni zamyshlyal  etot  nelyud' -- dobra zhdat' ne
prihodilos'.  Dazhe kuznec,  eshche  raz proveriv  svoyu rabotu,  splyunul na pol,
provozhaya vzglyadom udalyayushchuyusya spinu Temnogo:
     -- I kak Svetozar tol'ko ego terpit?!
     -- A otkuda on vzyalsya? -- vospol'zovalsya  razgovorchivost'yu kuzneca Lis.
-- Neuzhto vsegda zdes' zhil?
     --  Ty  chto?!  --  vozmutilsya  tot. --  Gost'  on  Svetozarov.  Priehal
otkuda-to s  yuga eshche letom da  i  zagostilsya. Boyarin  ego nevzlyubil  sperva,
potom  privyk, a teper' i ne  rasstaetsya s nim, vo vseh delah sovetuetsya. Da
tol'ko budet  s etogo gorodishchu  ne  dobro,  a hudo... Lyubit Temnyj  na lyudej
klepat',  ni odna ssora bez nego  ne  obhoditsya. Vas-to, nebos', tozhe po ego
navetu zaperli?
     -- Da ne sovsem. -- Medved' poshevelilsya, zvyaknul kandalami.  --  Hot' i
solgal on, budto ubili my kakogo-to Gunnara...
     Kuznec vskinul na Medvedya bystrye pytlivye glaza, otpustil zakreplennye
zven'ya:
     -- |rikova brata?
     -- Da pochem mne znat'! YA etogo Gunnara i v glaza ne videl!
     --  |j, kuznec! Sdelal svoe  delo i  uhodi! --  vsunulsya v  uzkuyu dver'
druzhinnik. -- |ti bolotnye ubijcy kogo hochesh' zagovoryat -- obmanut, a ya tebya
k nim sazhat' ne hochu.
     Kuznec  zatoropilsya,   sobiraya  instrumenty,  otvernulsya,  starayas'  ne
glyadet' na nas.
     -- Odno skazhi, -- vzmolilsya Begun, --  kak ubili |rikova  brata, kogda?
Ved' ne znaem my nichego.
     Golos u nego  byl takoj, chto  kamen'  szhalilsya  by, i kuznec, prodolzhaya
gromyhat' zhelezom, skorogovorkoj zabormotal:
     -- Dva leta nazad  vezli Gunnara k Ryuriku na sud. CHego-to  ne  podelili
oni s  Meslavom  --  chego, tochno  ne vedayu... A dal'she  raznoe boltayut. Odni
govoryat, budto  naleteli  vorogi na  tu  lad'yu, zastrelili  Gunnara i v reku
prygnuli. Drugie -- budto oni spasti Gunnara ot Ryurikova gneva hoteli, da ne
vyshlo, vot i ubili, chtob ne pozorilsya  pered rodichem.  A eshche shepchutsya, budto
ne lyudi to  byli, a zlye  duhi. Vse naslyshany --  |rikov brat s temnymi, nam
nevedomymi bogami znalsya -- koldunom slyl...  Kak by ono ni bylo, a poklyalsya
|rik teh vorogov ubit' svoej rukoj, da i Meslav ih ishchet...
     Kuznec okinul nas vzglyadom, usmehnulsya:
     -- Plohi vashi dela, koli vy i  est' te samye...  Tol'ko voj, chto na toj
lad'e shli, govorili o tenyah besplotnyh i bogatyryah moguchih...
     -- A my?
     -- Ne pohozhi vy ni na teni, ni na bogatyrej... Lyudi kak lyudi.
     On vskinul na plechi tyazhelyj meshok, vylez naruzhu.  Dver' zahlopnulas' za
ego kryazhistoj figuroj, zabrenchali zasovami nashi storozha.
     -- A ved' eto my na tu lad'yu napali... -- zadumchivo  prosheptal Begun. I
ot  slov ego stalo  vdrug  strashno --  kak ob®yasnim Meslavu,  chto sputali  i
lad'yu, i lyudej na nej... Da i stanet li on slushat'? Rech' ne o prostom holope
idet,  a ob  imenitom  rodiche  Ryurikova yarla.  Meslavu s |rikom ssorit'sya ne
rezon  --  proshche otdat' emu  negodyaev-ubijc -- vot, mol,  kak sohranyayu  tvoi
interesy, varyazhskij brat, --  svoih ne  zhaleyu...  A zaodno i za  sobstvennye
obidy pokvitat'sya... Odna nadezhda na presvetlyh bogov  -- ne  popustyat takoj
nespravedlivosti, podadut Meslavu znak, opredelyat nashu vinu. Zato, esli |rik
o nas proznaet, tut i bogi  ne spasut. Godami holenaya yarost'  shepotka pravdy
ne slushaet --  po-svoemu sudit. Dlya |rika to mest' krovnaya  -- svyataya. Tut i
slovene  i  varyagi  odinakovo  myslyat  --  za  krov'  krov'yu  rasplachivat'sya
nadobno...
     -- Tak my zh ego ne ubivali! -- slovno podslushav, skazal Medved'.
     -- Aga, tol'ko poprobuj eto Meslavu ob®yasni... --  nachal Lis i smolk na
poluslove, zaslyshav shelestyashchij govorok Temnogo:
     -- Ne Meslavu, sloven, ne Meslavu -- |riku...
     YA  pripodnyalas', oborachivayas'.  Temnyj stoyal u dverej, budto prosochilsya
skvoz' nih, blestel isstuplennymi glazami:
     -- YAk |riku davno uzh cheloveka otpravil. A  goncu boyarskomu,  k  Meslavu
poslannomu, ne  povezlo  -- upal  s sedla.  Da tak nelovko, chto sheyu svernul.
Znayu o tom lish' ya da moi slugi.
     -- A Svetozar?
     --  K chemu  boyarina  volnovat'?  Tak,  glyadish', i ne nachnet  sporit'  s
|rikom, ne podnimet svoih voev...
     -- CHto ty zadumal? -- U menya i dogadok  ne bylo,  a te, chto poyavlyalis',
otgonyala, budto koshmarnye videniya. On zahihikal:
     --  Veselo  budet!  |rik  stanet  trebovat'  svoih  prav,  glupec-voyaka
Svetozar zhdat'  resheniya svoego  Knyazya.  Mne i  samomu interesno,  kto pervyj
podnimet voev -- n'yar ili sloven...
     Medved'  dernulsya  v krepkih kandalah tak, chto kazalos'  -- ne vyderzhat
tolstye zven'ya,  odnako vyderzhali -- kuznec  hot' i star byl, da opyten. Lis
procedil skvoz' zuby:
     -- Ah ty, mraz'!  Dumaesh', stanut  iz-za nas voenachal'niki ssorit'sya, a
tam  i  Knyaz'ya  razrugayutsya, i  pol'etsya na  mnogostradal'nuyu  zemlicu krov'
rekoj? Ne vyjdet etogo...
     -- Vyjdet. -- Temnyj poter uzkie ladoni.  -- Ne bud'  ya YAdun,  koli  ne
smogu svoemu hozyainu mnogo svezhej krovi da mertvyh tel prepodnest'!
     YAdun! YA o nem tol'ko v skazkah slyshala. Odin iz Bessmertnyh, porozhdenie
Moreny i  cheloveka, vernyj  prihvosten'  Triglava.  Ne bylo  podlee  nego da
kovarnee.  Pokazalos' mne,  budto ne  nayavu  vse proishodit,  a  vo  sne. Ne
polagalos'  YAdunu byt' sredi  zhivyh -- bogam  da Bessmertnym mesto  v  svoem
mire, lyudyam v  svoem, a koli oni  putat'sya nachinayut,  znat',  gryadut bol'shie
bedy.
     A kak proshel pervyj ispoloh, ponyala  -- nikakoj Temnyj  ne YAdun, prosto
klanyaetsya on Triglavu, pervee ostal'nyh bogov Vseeda  pochitaet, vot i vybral
imya,  tomu  priyatnoe. I proyasnilos' vse -- i  nenavist' ego, i zhazhda  krovi.
ZHrecy Triglava  schitayut,  budto  predpochitaet  temnyj  bog inoj  ede  svezhuyu
chelovech'yu krov' i tepluyu plot'.  V rodnyh  krayah ya ih  inogda vstrechala,  da
tol'ko ni odnogo normal'nogo ne videla -- vse byli bezumcami, vse ubijstvami
i  koznyami  bredili. Okazalsya by  sejchas ryadom CHuzhak,  mozhet, on i  sumel by
vrazumit' Temnogo,  no vedun umer,  a nikto  drugoj ne mog  vernut' rassudok
sumasshedshemu zhrecu.
     -- Poshel by ty, -- vdrug prenebrezhitel'no skazal Lis, -- a to boltaesh',
sam ne vedaya chego... Iz tebya YAdun, kak iz menya Solnce krasnoe.
     Temnyj ne ponyal sperva,  vylupilsya nedoumenno, a potom vyskochil naruzhu,
slovno oshparennyj. Naposledok zlo hlopnul dver'yu:
     -- Pridet moe vremya, pozhaleesh' ob etih slovah! V nogah polzat' stanesh',
sapogi lizat'...
     Lis fyrknul v zapertuyu  dver', no nichego ne otvetil. Vidat', tozhe ponyal
-- Temnyj ne shutit. Mozhet, on s uma sprygnul, a mozhet, verit tak, chto na vse
gotov,  tol'ko  ot planov svoih ne otstupitsya, stravit  mezh soboj varyagov  i
sloven.  |riku  ubijc  brata  kaznit'  nejmetsya,  Svetozaru  slova  Knyazh'ego
dozhdat'sya -- shvatyatsya boyarin da yarl, kak cepnye psy, tol'ko kloch'ya poletyat.
Nam-to  chto -- vse odno nedolgo zhit' ostalos', da tol'ko vedaya, chto po nashej
vine  lyudskaya krov' Mat'-zemlyu pitaet, umirat' v sto krat tyazhelee.  Uzh luchshe
by Temnyj srazu ugovoril boyarina nas kaznit'. Hotya |rik i togo by ne prostil
-- klyalsya ved' svoej rukoj...
     Metalas' ya na  cepi, slovno  volchica  slovlennaya, muchila sebya strashnymi
myslyami,  rvalas'  na  kusochki  ot  bessil'noj  nemoshchi.   Krichat'  hotelos',
uprezhdat'  ob opasnosti,  a  chto tolku? Krichi ne krichi  -- nikto ne uslyshit.
Mozhno by i sluchajnomu  cheloveku o kovarnom  zamysle povedat', da tol'ko zhrec
Triglavov pozabotitsya, chtoby nikto k temnice i blizko ne podhodil...
     Vremya  v zastenke medlenno  tyanulos'  --  ne  to  chto na vole. CHas dnem
oborachivalsya,  den'  --  mesyacem... Skol'ko  teh  mesyacev proshlo...  Mne  uzh
kazat'sya stalo,  chto  zabyl o  nas  Svetozar i Temnyj  syskal druguyu  zhertvu
svoemu  krovavomu  bogu, kogda raspahnulas' dver' i voshel  v  nee tot  samyj
kuznec,  chto   nashi  cepi  k   kryuch'yam  prilazhival.  Za  nim  dvoe  molodshih
druzhinnikov.  Temnyj na sej raz  ne yavilsya, vidat', zhdal snaruzhi, predvkushaya
udovol'stvie, shchuril bezumno goryashchie glaza...
     -- Boyarin Svetozar velel privesti plennikov. Otklepaj ih, -- velel odin
iz molodshih  kuznecu. Tot  molcha prinyalsya za rabotu. YA zametila ego ugryumyj,
budto podavlennyj,  vzglyad  i  ponyala -- chto-to  ne  tak! Lezhala  na  serdce
kuzneca nevedomaya tyazhest', meshala retivomu bit'sya...
     On podoshel  ko mne, prisel na kortochki, nashchupyvaya v polut'me kol'co,  i
vdrug shepnul:
     -- Kto-to pozval |rika. On...
     -- Potoropis', kuznec! -- Molodshemu voyu  nravilos'  komandovat' pozhilym
kryazhistym muzhikom, godyashchimsya emu v otcy. -- Svetozar ne lyubit dolgo zhdat'!
     Kuznec  nashchupal kol'co, tyuknul molotom  po zubilu,  i zhelezo  zvyaknulo,
raspadayas'.  Pod  pristal'nym  vzglyadom  voya  on  poshel  k  Lisu,  ne  uspev
doskazat'. Da i bez ego podskazok  vse yasno bylo. Ne lgal Temnyj pro gonca k
|riku,  a znachit,  i  ostal'noe  ne  lgal.  Lezhal  gde-to  so slomannoj sheej
Svetozarov  poslannik v Ladogu.  Tol'ko ot nelovkosti li konya  slomalas'  ta
sheya? I ved' ne uvidit boyarin, ne uznaet, chto priyutil v svoem dome ubijcu...
     I  tut menya  tochno  gromom  udarilo! Glupec  Temnyj  sam  sebya  nakazal
hvastovstvom i  boltlivost'yu! Vse uznaet Svetozar...  I poka nas  veli cherez
oslepitel'no yarkij dvor i prostornye boyarskie horomy, ya vse sheptala pro sebya
spasitel'nye slova, budto zabyt' boyalas'. Nichego ne videla, ne slyshala, poka
ne  soobrazila,  chto  sidit  predo mnoj  Svetozar. Togda vyplesnula  to, chto
derzhala tak dolgo,  vyskazala so strahom -- vdrug ne nastorozhitsya boyarin, ne
pochuet bedy?
     -- Temnyj ubil tvoego gonca, Svetozar! Potomu i net  vestej iz  Ladogi.
Prover' moi slova...
     --  Pogodi. --  Boyarin  sdelal  znak, i zdorovyj detinushka  iz molodshih
krepko prihvatil menya pod lokti. YA dernulas' -- ne hotela na sebe chuzhie ruki
terpet',  i  togda lish'  razglyadela,  chto  vsya  gornica zapolnena  voyami.  I
Dubovickimi,  i  prishlymi --  |rikovymi. To li  u varyazhskogo  yarla  voj byli
postarshe, to  li otlichalis'  oni  ot nashih  povadkoj,  a tol'ko, nesmotrya na
odinakovuyu odezhku, ya srazu razobrala gde ch'i. I  |rika uznala, hot'  do togo
ni  razu  ne  videla.  On  sidel  ryadom  so  Svetozarom  i smotrel  s  takoj
nenavist'yu, chto  neponyatno bylo --  kakaya  sila uderzhivaet  ego na  meste --
drugoj by uzhe davno sorvalsya i  pronzil  mechom bratovyh ubijc. Glaza u |rika
byli strannye -- chut' rastyanutye k viskam, budto u kota, i zelenogo zmeinogo
cveta v seredke. Rovnye brovi temnymi dugami vskidyvalis' vysoko nad nimi, a
na  pokrytye kol'chugoj shirokie plechi  svobodno, kak u prostolyudina, lozhilis'
svetlo-rusye volosy. |rik i pohodil, i ne pohodil na ubitogo varyaga s lad'i.
A vse-taki bol'she pohodil...  Mozhet, eto shodstvo  i vynudilo menya rvanut'sya
iz sil'nyh ruk derzhavshego za lokotki voya:
     -- Ne ubivali my tvoego brata!
     Vsego  na mig izmenilsya vzglyad yarla. Vrode promel'knulo v nem somnenie,
a potom vnov' zatyanul grozovoj tuman. Tomu i prichina byla -- stoyal za spinoj
yarla Temnyj, nasheptyval edva slyshno.
     Voj dernul menya nazad, bol'no vykruchivaya ruki:
     -- Stoj, sterva! I molchi, pokuda ne sprosyat!
     On by,  mozhet, eshche i stuknul menya dlya nauki, tol'ko Svetozar  ostanovil
ego zhestom, povernulsya k |riku:
     --  Vidish', eti lyudi otricayut svoyu vinu. Bud' ya uveren, ya nemedlenno by
otdal ih tebe, no poka...
     --  Konechno,  otricayut!  -- |rik  ne  govoril,  layal  zlobno. -- Oni  s
maloletstva ko lzhi privychnye, chego by teper' ne solgat'? Im zhit' hochetsya.
     -- Kak vsem  trusam, -- ugodlivo podskazal szadi Temnyj, i |rik pokorno
kivnul:
     -- Kak vsem trusam...
     Svetozaru teper'  nikto ne  meshal  dumat', ne nasheptyval  na uho,  i on
nachal spokojno ubezhdat' bushuyushchego yarla:
     --  Oni  mogut  lgat', no  neuzheli ty  obvinish'  vo  lzhi  menya?  YA ved'
poobeshchal, dozhdavshis' pozvoleniya svoego Knyazya, otdat' ih tebe.
     Temnyj  sklonilsya k samomu uhu |rika, i  tot, slovno  udivlyayas'  samomu
sebe, neuverenno sprosil:
     --  A  poslal li ty gonca  svoemu  Knyazyu? Mozhet, prosto  tyanesh'  vremya,
nadeyas' spasti etih? Skol'ko oni dali tebe zolota? YA dam bol'she!
     |to  uzhe  bylo   oskorblenie.   Svetozarovy  voj   drognuli,  vcepilis'
pobelevshimi  pal'cami v rukoyati mechej. Hirdmanny |rika  rasteryanno zashumeli,
pereglyadyvayas'.  Vidat', ne  chasto  ih yarl pozvolyal  sebe oskorblyat' hozyaina
Dubovnikov.
     Pol'zuyas' tishinoj, ya vnov' dernulas' vpered:
     -- Gonca ubil Temnyj! On hochet possorit' vas! On sam ob etom skazal!
     -- Kakaya nelepost'! -- pritvorno vozmutilsya  tot. --  Kogda ya mog takoe
skazat', esli uzhe tretij den' ne vyhozhu iz gornicy?
     Svetozar kivnul:
     --  Verno. Ty vsegda ryadom  so mnoj. No pochemu molchit Meslav? Gonec uzhe
davno dolzhen byl vernut'sya s otvetom...
     --  ZHrec  ubil  ego!!!  --  istoshno vykriknula  ya,  prezhde chem  grubaya,
pahnushchaya chesnokom ladon' ne zazhala mne rot.
     Medved' gluho zavorchal, nadvigayas' na skrutivshego menya druzhinnika, i na
nem nemedlenno  povisli srazu dvoe Svetozarovyh voev. Kraem glaza ya zametila
v uglu szhavshegosya v komochek kuzneca.
     -- Oni napali na  lad'yu s  Gunnarom! -- obvinyayushche proiznes Temnyj. Dazhe
dlya pushchej vazhnosti vytyanul vpered toshchij palec, budto protknut' im hotel.
     -- No my ne znali... -- Medved' ne uspel zakonchit'.
     |rik podskochil, ryknul, vydergivaya iz nozhen mech:
     -- Priznalis'!
     -- My  hoteli  pomoch'... -- nachal bylo Lis, no, ne dogovoriv, obrechenno
mahnul rukoj. -- Da vy vse ravno ne poverite!
     -- Ne poveryu. -- Spokojnyj  golos |rika byl, pozhaluj, strashnee, chem ego
gnev. Tot obeshchal lish' bystruyu smert', a  etot dolgie i  strashnye mucheniya. --
Vy napali na lad'yu! Iz-za vas umer moj brat!
     -- Da, no...
     -- Molchi! -- Mne udalos' vyvernut'sya. Slova Lisa byli bespolezny -- yarl
ponimal tol'ko te,  chto dokazyvali nashu vinu. CHem  bol'she  opravdyvalsya Lis,
tem bol'she zlilsya |rik.
     Odnako Svetozar slyshal vse. On zadumchivo ter  pal'cami lokotki udobnogo
kresla, perevodil  obespokoennyj vzglyad s Lisa  na  zhreca i, nakonec, podnyal
ruku, trebuya tishiny:
     -- Mne trudno sudit' o vine etih lyudej. YA budu zhdat' voli Meslava. Esli
ty, yarl, ne doveryaesh' moim goncam, mozhesh' sam poehat' v Ladogu.
     -- CHtoby ubijcy brata uspeli udrat' podal'she?!
     -- Ty zabyvaesh'sya, yarl!
     -- A ty prodaesh' svoyu chest', boyarin!
     Temnyj  uzhe   vostorzhenno  potiral  ruki,  predvkushaya   udachu,   kogda,
perekryvaya vykriki voev, zagovoril  Begun.  On shagnul  vpered,  protyagivaya k
|riku skovannye ruki. V  raskrytyh  rakovinoj  ladonyah blestela snyataya s shei
nevedomaya moneta. Ta, s lad'i.
     -- Pogodi, |rik! Vzglyani, stal by  tvoj brat davat' eto  svoim ubijcam?
Posmotri, cep' ne povrezhdena, a znachit, ya ne mog sorvat' ee s mertvogo.
     YArl  ne  srazu  povernulsya  na  golos  Beguna.  Emu  s trudom udavalos'
sderzhivat'sya ot soblazna perebit' pryamo zdes'  i sejchas prodazhnogo boyarina i
kuchku podlyh ubijc, zashchishchaemyh im. YArl byl ubezhden v nashej vine. On ne zhelal
slushat' Beguna ili smotret' na ego monetu. Zato Temnyj uvidel obereg srazu i
ispuganno popyatilsya.
     -- Otkuda u tebya eto? -- |rik nakonec razglyadel  monetu i,  ubrav  mech,
vzyal ee s ladoni Beguna.
     -- Ee dal mne pered smert'yu tvoj brat.
     Oh, esli by smotrel  Begun na menya, kak na n'yara, ya by dazhe v zavedomuyu
lozh' poverila...
     |rik zakolebalsya, gladya monetu pal'cami, a potom povernulsya k Temnomu:
     -- CHto skazhesh' ty, moj sovetchik?
     U  Svetozara  brovi  udivlenno  popolzli  vverh.  Kazhetsya,  on  nachinal
somnevat'sya v chestnosti svoego nedavnego sovetnika i gostya...
     Temnyj pozhal plechami:
     -- Nikto ne znaet, chto sluchilos' na  toj lad'e... On mog snyat' monetu s
mertvogo, ne povrediv cepi...
     -- Mozhet, yarl podozhdet, poka vyyasnitsya pravda? -- vmeshalsya Svetozar. On
ne  prostil  |riku obidy  i  govoril holodno, nadmenno. --  YA poshlyu v Ladogu
drugogo gonca, i cherez dva  dnya  on privezet otvet  Knyazya. Esli  budet na to
Knyazh'ya volya, yarl poluchit etih plennikov.
     |rik  uspokoilsya.  Kazalos',  on dazhe  nachal sozhalet' o svoej pospeshnoj
goryachnosti.  Glaza ego  potuhli i uverennost' uletuchilas'. On uzhe ne byl tak
ubezhden v svoej pravote. Temnyj tozhe perestal ulybat'sya.
     --  Horosho, -- ustalo  skazal yarl. -- CHerez  dva dnya ya voz'mu ih zhizni,
esli ne po vole vashego Meslava, to protiv nee...
     Krovavaya bojnya byla otsrochena. Bol'shego ot yarla  nel'zya bylo ozhidat' --
Temnyj sovsem zamorochil ego.
     V  temnice vse tot zhe kuznec prikoval nas k kryukam.  Poka  on monotonno
tyukal  molotom, zaklepyvaya  razbitye  zven'ya, ya dumala.  Konechno, mozhno bylo
ponadeyat'sya na Svetozarova  gonca, no  kto znaet, ne postignet li ego uchast'
pervogo? A vremeni malo -- cherez dva dnya |rik potrebuet nashi zhizni, i Temnyj
postaraetsya dostavit' udovol'stvie svoemu bogu...
     -- Vassa! -- vdrug radostno zavopil Begun.
     S chego eto on vspomnil o ladozhskoj krasavice?
     -- Vassa, -- nachal ob®yasnyat'  on. --  Temnyj ne znaet o Vasse! Esli ona
pojdet k Meslavu i rasskazhet emu vse, bez utajki...
     -- To Meslav ub'et nas sam, -- zakonchil za nego Lis.
     --  Da  net  zhe!  --  Begun  chut'  ne  bilsya  v cepyah,  meshaya  rabotat'
terpelivomu  kuznecu. -- Meslav  prosto otdast nas  |riku!  Nikto  bol'she ne
umret!
     -- Verno. --  Medved', gromyhnuv cepyami, dotyanulsya do  Beguna,  hlopnul
ego po  plechu i  tut zhe ogorchenno oseksya: --  No otkuda Vasse  znat' o nashih
bedah? Stryj vryad li dazhe sluham prosochit'sya pozvolit...
     Pokazalos' mne ili vpryam' molot kuzneca priostanovilsya pri imeni Stryya?
Pochemu by i net?  Kuznec ladozhskij  vpolne mog  znat' kuzneca dubovickogo. A
esli tak...
     --  Kuznec!  -- YA hotela  shepnut' tiho, chtoby  ne  uslyshal druzhinnik  u
dverej,  no  vyshlo,  slovno  kriknula  vo  vse  gorlo.  Vidat',  kogda dolgo
chesnochnoj ladon'yu rot zatykayut, nevol'no orat' nachinaesh'...
     -- YA ponyal, -- neozhidanno bystro otozvalsya kuznec, -- rasskazhu Stryyu.
     -- Ne emu! -- zasheptal Begun. -- Sestre ego, Vasse!
     --  Emu,  -- upryamo  vozrazil kuznec.  --  YA ego s  maloletstva znayu --
horoshij chelovek, chestnyj. Koli pravda vasha, to on vas v bede ne ostavit.
     -- Vasse... -- zastonal Begun.
     --  Ne  vertis'!  -- razozlilsya kuznec.  -- Rabotat'  meshaesh'! A budesh'
nastaivat', tak vovse nikomu o vas skazyvat' ne stanu...
     Begun  pokorno zamolchal. Kuznec  zaklepal  poslednie  zven'ya  i  vyshel,
soprovozhdaemyj tyazhelym vzdohom Medvedya. Zahlopnulas' za nim dver',  zamknula
ot nas  svetlyj mir,  gde  smeyalis', nichego  ne vedaya o navisshej bede, lyudi,
pirovali,  zabyvaya za bratinoj obidy, Svetozar s |rikom, skakal  k Ladoge na
vzmylennom kone bystryj boyarskij gonec, i stoyala na vysokom beregu izbushka s
prezhnej moej sopernicej, a nyne -- edinstvennoj nashej nadezhdoj...



     Oh, uzh eti  starshie brat'ya! Vsyu zhizn'  hodyat za mladshej sestroj, slovno
za nedoumkoj kakoj, sledyat,  kak  by chego ne  natvorila, i togo ne ponimayut,
chto ot ih zabot tol'ko huzhe  stanovitsya. Vot ne prognal by menya Stryj, kogda
yavilsya k nemu  gost' iz Dubovnikov, -- ne bezhala by ya sejchas, sbivaya  nogi i
carapaya lico, skvoz'  kustarnik, a shla by  k Ladozhskomu  Knyazyu,  uprezhdat' o
bede, s nim vmeste...
     Dogoda -- staryj Dubovickij kuznec -- byl u nas  neredkim gostem, pochti
na vse  prazdniki navedyvalsya, no  na sej raz lico u nego bylo ozabochennoe i
ruki drozhali.  Bratec podmetil neladnoe -- poslal  menya  za vodoj, kotoroj i
bez togo v izbytke bylo, da  tol'ko ya daleko ne ushla -- spryatalas' za teplym
korov'im  bokom v  sosednej kleti  i ves'  ih razgovor  podslushala. Mozhet, i
nekrasivo  eto  bylo,  da  togo  stoilo  --  rasskaz  Dogody  menya  napryamuyu
zatragival.  A govoril on  o tom, chto, mol, pojmali bolotnikov, pokushavshihsya
dva leta tomu na Knyazh'yu lad'yu,  i-de  molili oni peredat' mne, chtob bezhala k
Meslavu i vse, chto vedayu, emu rasskazala, inache scepyatsya Svetozar s |rikom i
mnogie polyagut iz-za maloj ssory.
     -- YA  reshil sperva tebe skazat',  -- ob®yasnyal,  utiraya lico, Dogoda. --
Devki -- chto kuricy, po  lyubomu delu raskvohchutsya, a tolku --  chut'. Da i ne
znayu ya, chto dumat' -- vrode horoshie oni lyudi, eti bolotniki, a chto na Knyazh'yu
lad'yu naleteli, ne  otpirayutsya...  Nado  li pomogat' im -- ne razberu, vot i
nadumal ponachalu tvoego soveta sprosit'...
     -- Horoshie-to oni horoshie, da shumu ot  nih mnogovato. -- Brat podnyalsya,
zahodil po kleti. Poskripyval  pod gruznym  telom doshchatyj  pol. -- Verno  ty
sdelal,  chto  nichego Vasse  ne povedal... Ne hochu  ya  sestru  v  takie  dela
vputyvat'. Upredit' Knyazya, mozhet, i  nado,  da tol'ko, koli obeshchal  Svetozar
gonca v Ladogu poslat', to nechego glupoj devke na Knyazhij dvor begat'...
     --  Vot i ladno, -- uspokoilsya Dogoda. --  U nas pogovarivayut, vernulsya
izdaleka Knyazhij synok i vsem teper' vmesto starogo Knyazya zapravlyaet. CHelovek
on neznaemyj  -- uvidit  tvoyu sestru,  na ee krasu pozaritsya,  a  Meslav emu
potakaet vo vsem...
     YA  nastorozhilas'. Slyshala  i ran'she sluhi,  mol, est'  u Meslava syn ot
Ladovity, da ne ochen' v te sluhi verila -- skol' zhila v Ladoge, a Knyazhicha ne
videla  ni razu. Lyudi boltali, budto  boyalsya  za  nego Meslav -- nespokojnoe
bylo togda vremya, mnogie sred' boyar na Knyazh'e mesto metili -- vot i otpravil
synka s varyagami v chuzhuyu zemlyu. Kto veril tem skazam, kto net, da shlo vremya,
zabyli Knyazhicha, i poslednie gody vovse o nem ne vspominali.
     S lyud'mi my malo vstrechalis' i  v  Ladogu ne hodili, kak pered  smert'yu
Izok prosil, potomu i propustili vozvrashchenie Meslavova syna.
     Bratec  moj  razgovorilsya s  gostem, nachal k stolu usazhivat'  -- byl on
nynche za hozyaina  -- Neulyba, kak soshel sneg, ushla pervuyu  zelen' sobirat' i
do sej pory ne  vernulas'. Ona kazhduyu  vesnu za  travkami uhodila, govorila,
budto pervaya trava -- samaya sil'naya, potomu chto vmeste s solnyshkom morozy da
holoda perebaryvaet.  Pered uhodom,  stoya na  poroge,  chasten'ko napominala,
chto, mozhet, i ne vernetsya uzhe  -- starye nogi otkazat' mogut, podvesti...  YA
ot ee slov otmahivalas', ulybalas' -- ne verilos', chto kogda-nibud' sbudetsya
ee predskazanie. Do toj pory ne verilos', poka ne umer na moih  rukah rodnoj
brat...  Togda  vpervye  ya poznala Morenu,  oshchutila ee  ledenyashchee dyhanie...
Togda,  navernoe, i ponyala, chto pryatalas' vsyu svoyu maluyu  zhizn', a  ne  zhila
vovse.  Vsemu svoe vremya prihodit -- vidat',  i mne  prispelo. Ne  v silah ya
byla  bol'she spokojno  zhit'  -- prikosnulas'  k  vol'nosti i ne mogla zabyt'
togo.  Strashnymi  pokazalis'  devich'i mechty  o  tihom  domike  da o  krepkom
krasivom  parne, o sytosti i dostatke.  Neuzheli suzhdeno vsyu zhizn' v  sladkoj
dremotnoj nevole  promayat'sya? Uzh luchshe, kak  Izok,  ot  lihoj strely  smert'
prinyat'! Ah, kak nachala zavidovat' Belyane, ee nekazistoj krasote, ee vol'noj
zhizni! SHla ona s bolotnikami na lyuboe delo, budto ravnaya, nichego ne boyalas',
ni ot kogo ne pryatalas'... Ne to chto ya -- tihonya bezropotnaya... Hotelos' mne
togda lish' odnogo -- dozhdat'sya  bolotnikov i ujti s nimi, koli voz'mut, kuda
glaza glyadyat. Tol'ko ne uspeli my ih zastat' -- Slaven s Belyanoj ran'she izbu
pokinuli, chem moego brata  Mat'-syra zemlya priyutila... A ostal'nye bolotniki
tak i ne  poyavilis'. Neulyba pogovarivala, budto Slaven ih zhivymi  vstretit'
uzhe ne chayal, da tol'ko ya znala  -- nyanyushka-rechka takih ne voz'met. Ej smelye
po serdcu -- vyneset na bereg, laskovymi rukami ulozhit v pribrezhnyj kamysh...
Dolgo ya zhdala ih, vot uzh pochti  razuverilas' i --  na tebe! Prishel  nezhdanno
Dogoda i takoe rasskazyvaet!
     YA uzh bylo nachala  vylezat'  iz svoego ukrytiya, poglazhivaya rukami tepluyu
mordu Nochki -- chtob ne zamychala sduru, -- kak vdrug ponyala: ved' ponesu  ya k
Knyazyu ne poslanie -- smertnyj prigovor bolotnikam. Meslav otdast ih |riku...
Nogi u menya podognulis', rashotelos' bezhat' izo vseh  sil k Meslavovu dvoru.
Osela ya obratno na teploe seno i rasslyshala golos Dogody:
     -- Devka s nimi v cepyah sidit, oh i  otvazhnaya!  Dvazhdy v  boyarskij spor
vstrevala, pravdu svoyu dokazyvala, a kak ponyala, chto nekomu izvestie Meslavu
peredat', tak snikla vsya, chut' ne  zaplakala.  Sderzhalas', odnako... Kremen'
devka!
     Belyana!  Revnivo  stuknula  po   serdcu  obida  --  kak  o  nej  kuznec
otzyvaetsya! Belyana smerti ne strashilas', a ya, poslednyaya k pravde nitochka, --
strushu? Bud' chto budet, peredam poslanie Knyazyu.
     Vylezla ya tihon'ko iz izby i pobezhala chto  bylo  mochi, chtob ne dumat' o
svoem postupke, ne somnevat'sya, ne kayat'sya... A mysli vse zhe v golovu lezli,
ne  slushalis'...  Mozhet,  ugovoryu  Meslava  ne  gnevat'sya  na  bolotnikov --
kak-nikak  dva goda pochti proshlo, negozhe  tak  dolgo starye obidy hranit'...
Mozhet, sumeet on spasti bolotnikov, polyubovno sgovorit'sya s |rikom...
     Nadezhdy-to  ya leleyala,  da sama v nih ne verila -- ne  stanet Meslav  s
|rikom iz-za svoih staryh nedrugov sporit'...
     Vechernyaya Ladoga  na dnevnuyu ne pohodit. Osobenno  v nachale leta,  kogda
stoit dlinnyj den', na vse vremeni hvataet, zamorskie korabli  eshche  ne hodyat
po  edva prosnuvshejsya Mutnoj, lish' begayut  po nevskryvshemusya  u  berega l'du
malye vatazhki  iz gorodishcha v  gorodishche i taskayut na sanyah dobro  na prodazhu.
|ta zima snezhnoj byla, vsyu zlost' i  silu  vmeste  so snegami vymela, vot  i
vskrylsya  led  na  Mutnoj azh  v  seredine  travenya  mesyaca.  Kryahtela  reka,
sbrasyvaya poslednie ledyanye okovy,  i stoyala nad neyu v belom vechernem  svete
Ladoga, vysilas' novymi kamennymi stenami.
     YA  na  doma  i  zapozdalye  molodye  vatazhki  ne  glyadela  --  pryamikom
napravilas' na Knyazhij dvor, vot tol'ko zabyla, chto voj tozhe lyudi. Sideli oni
na  krylechke, govorili o  chem-to  negromko, a kak vorvalas' ya, s ispolohom v
glazah,  tak vskochili,  na menya  ustavilis'. A  ya  --  na nih. Skazat'  bylo
hotela, chto,  mol,  k Knyazyu mne nadobno, da ele  dyshala --  ne mogla i slova
vymolvit'.
     -- Otkuda takaya krasa? -- udivilsya odin iz voev.
     YA  o  krasote  svoej  dikovinnoj s  maloletstva  naslyshana,  privykla k
pohvalam i cepkim vzglyadam, a uzh kak pered nej muzhiki sklonyayutsya, navidalas'
--  bol'she  nekuda, potomu  i ne  smutilas'. Vskinula  golovu, otdyshalas'  i
prikazala druzhinniku, budto psu cepnomu:
     -- Provodi k Meslavu!
     On opeshil sperva, a potom postoronilsya:
     -- Pojdem, kol' ne shutish'.
     Vot  i voj  ostalis' za  spinoj,  vot i  poslednyaya  stupen'  podo  mnoj
skripnula,  sejchas otkroetsya dver' i ne  budet  mne  inoj  dorogi, krome kak
obrech' bolotnikov na smert' ot |rikovoj ruki...
     --  Stoj,  -- prikazal  za  moej  spinoj vlastnyj  molodoj  golos.  Voj
ostanovilsya, priderzhal menya za rukav. YA obernulas'.
     Garceval u kryl'ca statnyj voronoj zherebec  s beloj otmetinoj na lbu. U
ego  tonkih nog suetilis'  dva  raba, priderzhivali  pod  uzdcy.  A  vershnik,
soskochiv nazem', neodobritel'no poglyadyval na menya, terebya v holenyh pal'cah
kozhanye rukavicy.
     -- Knyazhich! -- shepnul mne voj. YA  sklonila golovu. Knyazhich  legko vzbezhal
po  stupenyam,  vstal  naprotiv.  Mne  v  lico emu glyadet'  ne hotelos' da  i
govorit'  tozhe  -- ne  k  nemu  shla, k otcu ego, vot  i smotrela na  vysokie
sapogi, sil'nye nogi v kozhanyh varyazhskih shtanah i uzornuyu rukoyat' kinzhala za
poyasom. A eshche videla uzkie, nikogda ne znavshie raboty ruki Knyazhicha. Na belyh
zapyast'yah,   perelivayas',  blesteli  chudnye  zolotye  braslety,  pohozhie  na
glotayushchih sobstvennyj hvost zmeek. Nebos', Meslav za takie brasletki  mnogoe
otdal,  a  etot nosit ih  nebrezhno, budto bezdelicu! Ne  znayu,  chto menya tak
razozlilo, no  tol'ko  ot zlosti  vskinula  glaza i  stolknulas'  vzglyadom s
Knyazhichem. Nikogda na menya tak muzhchiny ne smotreli! Videla v muzhskih vzglyadah
i voshishchenie, i preklonenie,  i  nedoverie, a u starikov  neredko  sozhalenie
proskal'zyvalo -- ponimali,  chto proshli  ih  luchshie gody,  utekla molodost'.
Knyazhich ne tak glyadel, on slovno pricenivalsya -- holodno, lenivo, ravnodushno.
Lico u nego  bylo tonkoe, po-svoemu krasivoe,  guby lenivo ulybalis', i ves'
on  byl kakim-to holenym, nadmennym,  budto porodistyj, ne znavshij hozyajskoj
pleti  kon'. Sberegal ego Knyaz'  ot lyuboj obidy, ot lyubogo nedruga --  vot i
vyros etakij lenivyj krasavec  pod  nyanyushkinym  berezhlivym prismotrom. Srazu
vidat', zhizn' chelovecheskaya dlya nego -- zvuk pustoj. Ne teryal  Knyazhich druzej,
ne pechalilsya po bezvremenno ushedshej lyubvi, da i o rodine svoej v chuzhedal'nem
krayu ne bol'no toskoval. U takogo pomoshchi prosit' -- tochno derevu molit'sya --
kuda veter poduet, tuda i sklonitsya. Net, ne dlya ego ushej moe poslanie...
     -- Devka k Meslavu idet, -- poyasnil voj.
     -- Zachem?
     I golos  molodogo  nagleca  mne  ne  ponravilsya. On  ne sprosil  voya --
otvechat' prikazal. YA na  vopros ne otozvalas', a  moj provozhatyj zameshkalsya,
zabormotal:
     -- Ona ne skazyvala... YA dumal...
     -- Zachem? -- Knyazhich ispytuyushche ustavilsya na  menya. Pust' hot' pytaet  --
nichego ne skazhu!
     -- So mnoj pojdesh', --  velel on, ponyav, chto  ne dozhdetsya otveta. Legko
otstranil voya, shagnul v izbu. Dazhe ne usomnilsya, chto ya poslushayus'!
     Za ego spinoj nedovol'no zashumeli horobry:
     -- Ne v  otca poshel... Da i  ne v mat'-pevun'yu... Stroit iz  sebya... Za
otcovu spinu pryachetsya...
     U  Meslava ne izba byla -- horomina, i kleti v nej prostornye, bol'shie,
ne  na nego odnogo rasschitany. Uvidev  menya,  on podnyalsya s vysokih polatej,
otoslal zhestom temnoglazogo raba, rastiravshego ustalye nogi Knyazya.
     YA Meslava na  Ladovitinoj  svad'be  videla, da  skol'ko s teh  por vody
uteklo!  Postarel  Knyaz',  osunulsya, zablestelo serebro  v  kudryavoj borode,
popolzlo   po   viskam,  tol'ko  glaza  ostalis'   prezhnimi   --   surovymi,
nepreklonnymi... Knyazhich  pred otcovskim vzglyadom stushevalsya, proskol'znul za
Meslavovu spinu i zamer  tam molchalivoj  ten'yu. Dazhe  ne poklonilsya otcu kak
polozheno.
     -- CHto tebe  nadobno,  devka? -- pokosilsya na menya  Meslav. -- V etakoe
vremya  tebe  by  s  parnyami gulyat'  da  suzhenogo  privorazhivat', a  ty Knyazya
trebuesh'...
     YA glaza poshire raspahnula, unyala drozh' v tele i vypalila edinoj frazoj,
budto zaranee zauchennoe:
     -- V Novyh Dubovnikah beda, Knyaz'! |rik ot Svetozara plennikov trebuet,
teh, chto brata  ego dva leta tomu ubili, a  boyarin tvoego slova  zhdet.  Hudo
budet, kol' possoryatsya!
     -- CHto zh Svetozar gonca luchshe devki ne syskal?
     Meslav podnyalsya,  dlinnaya  rubashka  prikryla  bol'nye  nogi,  proshlepal
bosikom po  gladkomu derevu, poblizhe k teploj stene. On  i rostom vrode nizhe
stal, chem togda, na Ladovitinoj svad'be, a mozhet,  ya podrosla,  ved' byla-to
togda vovse devchonkoj.
     -- Posylal boyarin gonca, da nedobrye lyudi ego sgubili.
     Dumala ya --  zasuetitsya  Meslav, nachnet rassprashivat' o tom, otkuda vse
znayu i kto poslal, no on lish' vzdohnul tyazhelo:
     -- Idi, devka, domoj. Otvet boyarinu zavtra  dam. I  zametiv,  chto ya eshche
zhdu chego-to, dobavil:
     -- Da ne cherez tebya, glupaya, cherez svoego poslannika.
     Mne  nichego  ne  ostavalos' delat', kak poklon otbit'  i napravit'sya  k
dveri, a za spinoj uslyshala vdrug golos Knyazhicha:
     -- Ne ustupaj |riku, otec.
     -- Ne  hochu, da  pridetsya,  -- otvetil Meslav.  -- Ne to  vremya sejchas,
chtoby  s  varyagami  drat'sya. Luchshe maloe  otdat'  dobroj  volej,  chem mnogoe
lyudskoj krov'yu.
     YA u dveri podzaderzhalas', rasslyshala:
     -- Ne ustupaj. Ne budet krovi...
     Oh,  i  zmej  Knyazhich!  Naplevat'  emu na  zhizni  lyudskie! Da  lyuboj  iz
bolotnikov ego v sto krat luchshe!
     YA  k Neulybe ne poshla.  Noch' est' noch', v odinochku ne ochen'-to po  lesu
pohodish'.  Stoyala  u reki  pustaya Stryeva  kuznya, v nee-to ya i  otpravilas'.
Svernulas' vozle davno ostyvshego gorna kalachikom, a zasnut'  ne mogla -- vse
vspominala bolotnikov. Ved' znali -- ne poshchadit ih Knyaz', a sebya ne pozhaleli
radi mira v rodnoj  zemle.  Nedarom tak rvalos'  k nim moe  serdce  -- chuyalo
moguchuyu, shirokuyu moshch', ne vsyakomu cheloveku dostupnuyu.
     V  zabroshennoj  kuzne  bylo holodno,  zabytye hozyainom  moloty i  kleshchi
mrachno pobleskivali v lunnom svete, budto vmeste so mnoj pechalilis' o sud'be
bolotnikov. YA i ne srazu ponyala, chto est' eshche  kto-to  v dome, krome menya. A
kogda  urazumela,  tak  dazhe  dyshat'  perestala.  Pokazalos',  budto  brodit
besshumno mezh  nakovalen prizrachnaya ten', prinyuhivaetsya  i  priglyadyvaetsya --
net li kogo? A potom ten' zagovorila negromko shamkaya, slovno staruha staraya,
sama s soboj po nocham  govoryashchaya. Tol'ko znala  ya  etu staruhu. Izdrevle  ee
pustodomkoj  zvali,  a  koe-gde  poprostu  kikimoroj.  Uvidet'  ee  nemnogim
prihodilos'  -- pugliva  ona  byla, zato lenivye  da neradivye devki  po  ee
milosti chasten'ko poutru nad izorvannoj pryazhej slezy prolivali.
     --  Glupaya, glupaya devka! -- shelestela pustodomka.  --  V mutnoj vodice
rybku  ne  vysmotrish'. Vseed  krovi prosit, iz temnoj  storony  YAduna vyvel,
zapret  narushil.  Glupaya,  lenivaya  devka... Pryazhu ne  pryadet,  hozyajstvo ne
vedet. Kto YAduna Bessmertnogo ubit' mozhet? Ne glupaya zhe devka, net! Nikto ne
mozhet. Magura, zolotym shelomom horobrov bodryashchaya, chashu zhivuyu  podnosyashchaya,  i
to --  ne mozhet.  Lish' obratno prognat'... Ah, glupaya devka! Zachem volh noch'
ostanovit' hochet? Ujdet poslednij volh, kto ostanetsya? CHto nadelala, glupaya!
     YA sebe cenu znala, i prichitaniya bestolkovoj nechisti nadoeli.
     --  Poshla  proch'!  -- prikriknula ya  na  pustodomku i budto prosnulas'.
Nikogo v  kuzne ne bylo,  nikto ne sheptal bessmyslenno, a za oknom  i vpryam'
postukivali  konskie kopyta  i razgovarivali  dvoe. Knyazhicha  golos  ya  srazu
priznala, a drugogo, kak ni sililas', uznat' ne smogla.
     -- Poedesh' v Dubovniki,  -- gromko, ne strashas' sluchajnogo uha, govoril
Knyazhich. --  Svetozaru  velish'  do  zavtrashnego rassveta  |riku  ne ustupat',
plennyh ne vydavat'. Da delaj vid, budto oni Meslavu samomu nuzhny...
     --   Mozhet,  |riku  vsyu  pravdu  srazu   skazat'?  --  perebil  Knyazhicha
neznakomec. Po govoru razobrala -- bulgarin.
     Knyazhich nedovol'no hmyknul:
     -- Delaj lish'  to,  chto  ya  velyu!  K |riku  i  nosa  ne  kazhi da pomimo
Svetozara ni s kem ne razgovarivaj.
     -- A esli on sprosit: "Zachem rassveta zhdat'?" -- snova vstryal bulgarin.
     --  Pridumaj  chto-nibud', -- otmahnulsya ego sobesednik. --  Na to ty  i
letopisec, chtoby nebylicy sochinyat'.
     -- No hot' Svetozaru mozhno skazat'?
     --  Slushaj,  --  razozlilsya Knyazhich,  --  nikomu pravdy  ne  govori!  Ni
Svetozaru, ni eshche komu. Vse odno -- nikto tebe ne poverit.
     -- No...
     -- Delaj, kak ya velyu!
     SHCHelknula plet', zastuchali kopyta, i nastupila tishina -- ni  shoroha,  ni
zvuka, slovno vse  mne  primereshchilos'.  YA ostorozhno  priotkryla dveri kuzni,
vysunulas' naruzhu. Net, ne pomereshchilos'. Skakal  po beregu, proch' ot Ladogi,
vershnik.  Ne  Knyazhich, drugoj  --  v  dlinnom dorozhnom ohabene  da  s  temnoj
golovoj, a Knyazhicha  i sled prostyl. Vidat', ugovoril slugu na podloe delo  i
skrylsya v otcovy horomy.
     CHto  zhe budet teper'? Vsego dva dnya soglasilsya  zhdat' |rik, a o tret'ej
nochi razgovora ne bylo. Neuzheli Knyazhich varyagov so slovenami rassorit' hochet?
No zachem? Pobezhat' k  Meslavu,  rasskazat', chto zadumal ego  syn, -- tak  ne
poverit ved'...
     I tut menya osenilo. Konechno, ya vpered vershnika ne uspeyu, no koli bystro
pobegu,  to  za  den',  mozhet, i  doberus' do Dubovnikov.  Peredam Svetozaru
istinnye slova  Meslava, a tam bud' chto budet! Ne spasu bolotnikov, tak hot'
sovest' ochishchu pered temi, komu v toj, gotovyashchejsya drake polech' suzhdeno...
     I ya pobezhala. Tak pobezhala, kak nikogda v zhizni ne begala.



     Trudno dni schitat',  sveta  dnevnogo ne vidya,  i chto  srok nash  prispel
ponyala ya lish',  kogda zaskripeli  zasovy  na  dveryah  da vpustili  v temnicu
druzhinnikov s kuznecom. Tol'ko ne prezhnij byl kuznec -- drugoj.
     -- A kuda tot, chto zakovyval nas, delsya? -- vyalo pointeresovalsya Begun.
     -- Hvoraet. Vtoroj  den'  iz  domu ne  vyhodit,  --  dobrodushno otvetil
starshij voj.
     Legko emu davalos' dobrym  byt' -- chaj, poslednij rassvet my vstrechali.
Nikomu ne hochetsya, chtoby unesli umirayushchie  v serdce obidu il' zlost'. Potomu
i  vel nas voj ostorozhno, vezhlivo, budto ne prestupnikov  na kazn', a dobryh
druzej v gosti...
     Dazhe Temnyj, pristavshij  po puti,  ne ceplyal po  lyubomu povodu,  a  vse
bol'she ugryumo  pomalkival. Mozhet, uspel kuznec otnesti vest' Vasilise, a  ta
peredat' Meslavu? Togda i vpryam' Temnomu radosti malo -- ne budet bitvy,  ne
budet mnogih smertej... Nikakih ne budet, krome nashej...
     Den'  slovno  pobalovat'  nas  reshil naposledok --  vydalsya  po-letnemu
teplyj, solnechnyj. Klonil ustaloe telo Hore k zapadu, laskal myagkim vechernim
svetom  vse zhivoe, i ottogo kazalos' ono milee i krashe, chem obychno. A mozhet,
ottogo  tak  kazalos',  chto znala  --  ne  uvidet' mne  drugogo  zakata,  ne
provodit' uzh bolee solnyshko na  pokoj,  ne predstavit',  kak devica-vechernyaya
Zarya uvodit s nebes belyh Perunovyh konej. Ran'she myslila -- vstrechu smert',
kak podobaet drevlyanke, s ulybkoj, a teper'  umirat'  strashno stalo.  Ponyala
vdrug  --  ostanutsya  na belom svete  i derev'ya eti, i  doma, i raznye lyudi,
tol'ko menya sred' nih ne budet. Nikogda...
     -- CHto poblednela? -- podobralsya ko mne Temnyj. -- Neuzhto ispugalas'?
     Menya ego shepotok, slovno plet', hlestnul -- ves' ispug vybil. Telo samo
vypryamilos', guby ulybnulis':
     -- Nikogda tebe ne videt' moego straha, YAdun!
     --  Kak znat',  kak znat'...  -- zashelestel  Temnyj, a ot menya vse-taki
otstal.
     YA   dumala,  povedut  nas  pryamo  k  |riku  na   raspravu  --   srok-to
ustanovlennyj vyshel ves', no druzhinniki vpihnuli nas v tesnuyu klet', doverhu
zabituyu  raznoj ruhlyad'yu, i, zaperev na zamok, ushli. Kaby  ne cepi, mozhet, i
poprobovali  by  my  vybrat'sya  da  utech',  no okovy  na  rukah  i nogah  ne
pozvolyali. Sideli my, smotreli  drug  na druga, a govorit'  ne mogli.  Pered
strashnym vsegda tak  --  slova v golove mechutsya,  a na yazyk ne idut, v gorle
zastrevayut. Potomu obychno i  ne uspevaesh'  samoe vazhnoe v  svoej zhizni slovo
skazat'.
     Skripnul zasov, i voshel v klet' hudoj vysokij chelovek.  YA ego ran'she ni
razu ne videla, da i on  nas oglyadyval s  interesom, budto kakuyu  dikovinku.
Glaza u nego byli teplye, dobrye, rot  myagkij, volos temnyj i kudryavyj -- ne
pohodil neznakomec na |rikova hirdmanna.
     -- Menya zovut Konstantin, -- skazal on.
     Po vygovoru  pochuyala v nem chuzhezemca, no ne s severa -- tam ne  govoryat
-- tyavkayut, a skoree, iz bulgar, chto sosedstvuyut s Car'gradom.
     -- YA letopisec.
     -- I chego zhe zdes' ishchesh'? -- nedruzhelyubno ogryznulsya Lis. -- Posmotret'
zhelaesh', kak my smert' vstretim?
     --  Net,  --  spokojno otvetil  Konstantin.  --  Menya  Ladozhskij Knyazhich
prislal. Velel peredat', chtob derzhalis' do rassveta, a tam on vas vyruchit.
     -- My Knyazhicha v glaza ne vidali, s chego by  emu  o nas bespokoit'sya? --
ne unimalsya Lis.
     Konstantin hlopnul sebya ladoshkoj po vysokomu, s zalysinoj, lbu, ohnul:
     -- Kak zhe  ya  zabyl! Preduprezhdal on,  budto vy ego pod  drugim  imenem
znaete.
     -- Kakim  zhe? -- teper' i menya interes razobral. Kak-nikak,  lyubopytno,
chto za nevedomyj drug o nashih zhiznyah hlopochet? Da eshche i Knyazhich pritom? Skol'
ne vspominala,  ni odnogo Knyazhicha na moej pamyati ne bylo. A mozhet,  Slaven?!
Malo li,  sputal inozemec  syna Starejshiny s synom  Knyazya...  On vernulsya...
Net... Nel'zya verit' v to, chego byt'  ne mozhet, osobenno kogda zhit'-to vsego
nichego ostalos'.
     -- Vy nazyvali ego CHuzhakom, -- vnyatno proiznes letopisec.
     YA  na  nogah ne ustoyala,  shlepnulas' na  myagkuyu grudu  staroj odezhki, a
Medved' vypuchil  glaza na bulgarina,  tochno  sam Perun  ego gromovoj streloj
pronzil.
     --  Putaesh' ty  chto-to,  -- opravilsya  ot  potryaseniya Lis. -- CHuzhak  --
bednogo bolotnickogo roda, da i umer on davno.
     --  Tak vy chto, nichego ne  znaete?  -- Sedye lohmatye  brovi  letopisca
popolzli vverh, lob nad nimi sobralsya morshchinkami, -- Ved' uzh dva goda proshlo
-- neuzheli nikto vam ne rasskazal? On goncov za vami vo vse kraya rassylal...
Dumal, vam vse uzh  davno yasno  stalo... Dumal, obizheny vy na  ego nedoverie,
potomu i ne hotite vozvrashchat'sya s mirom... Ostavil vas v pokoe...
     --  Ne  bormochi nevest'  chego!  Tolkom  govori!  --  ryavknul, vyjdya  iz
terpeniya, Lis. A Begun lish' molcha zakival belesoj golovoj.
     U menya  mysli putalis'. Ne  mogla ponyat', chto  neset  Konstantin, o chem
govorit... On oglyadel nashi izumlennye lica, vzdohnul tyazhelo:
     -- Mne molchat' o pravde veleno, da ladno, narushu slovo. Letopiscu vrat'
ne vpervoj. Tol'ko s chego nachat'-to?
     -- Nachni s chego hosh', da poskoree! Il' ne znaesh', chto nashim  zhiznyam uzhe
srok vyshel?
     Konstantin sel, sobralsya s duhom, prikryl glaza i nachal:
     -- Bolee dvadcati  vesen nazad byla u Meslava  zhena -- Ladovita. Umerla
ona v rodah,  a na  svet yavila mal'chika.  Znaharki ego  pestovali, govorili,
budto ne prostoj eto rebenok. Vremya bylo smutnoe, mnogie na Ladogu zarilis',
ispugalsya za syna Knyaz',  pustil sluh, budto otpravil ego s vernymi lyud'mi v
varyazhskie zemli, na vospitanie. A na  samom  dele  otdal  mal'chonku sluchajno
zabredshej v Ladogu bolotnoj Snovidice. Luchshego i pridumat' nel'zya bylo. Kto,
krome  Snovidicy,  smozhet peredavat' synu vesti ot otca? Kto  spryachet luchshe,
chem bolotnaya koldun'ya? Kto cherez vorozhbu lyubuyu bedu pochuet i sberezhet ot nee
rebenka? A  k tomu zhe net u Knyazya  cheloveka  nadezhnej -- Snovidica s nim  ne
serdcem, ne golovoj -- duhom povyazana...
     Medved' tiho ohnul, spryatal v bol'shie ladoni pobelevshee lico -- nachinal
verit' rasskazchiku. Da i  Lis  s Begunom uzhe ne tarashchilis', lish'  smotreli s
interesom i  ustalym osuzhdeniem. YA ih ponimala -- stol'ko verst otshagali bok
o bok s CHuzhakom,  zhizni svoej dlya nego ne zhaleli, a on  do poslednego pravdu
skryval. Dazhe  v  temnice Knyazh'ej ne otkrylsya.  Vyhodit, vse nashi podvigi da
goresti  byli  oshibkoj?  Kak  pozvolil  CHuzhak  takomu sluchit'sya?  Pochemu  ne
priznalsya?  Ne  sluchilos'  by  togda stol'kih bed, i  ne zhdali by my  sejchas
kazni, a zhili sebe v  udovol'stvie. I Slaven, moj Slaven, ne pogib by! Vse ya
mogla  by CHuzhaku prostit' -- vse-taki on  menya ot varyazh'ej pleti, ot rabskoj
uchasti  izbavil -- vse, krome smerti  Slavena...  Ran'she teploj bol'yu CHuzhaka
pominala,  a  teper'  perevernulas'  dusha  i stala  sovsem inache  bolet'  --
dosadno, budto plyunuli v nee i gryaznym sapogom tot plevok vmyali.
     --  SHel on  s vami  k otcu pod chuzhim  imenem da pod kapyushonom,  chtob ne
priznal  nikto  nenarokom,  --  govoril  letopisec. --  Ot vas  dazhe tailsya.
Nakazala emu Snovidica nikomu ne otkryvat'sya, poka otca ne uvidit, -- vot on
i molchal. A  kak priznal ego  otec, tak  poslal on za vami samyh  doblestnyh
voev.
     --  A my teh voev pobili i udrali, -- pokachal golovoj Begun, slovno  ni
odnomu slovu Konstantina ne veril.
     --  Tak i  est'... Knyazhich tozhe  sperva ne ponyal,  v chem  delo, a  kogda
napali vy  na lad'yu  i pytalis'  spasti kolduna, na nej otpravlennogo, togda
soobrazil -- vy-to ego prestupnikom schitaete. Razoslal za vami vezde goncov,
da tak i ne nashli oni vas...
     --  Vyhodit, --  soobrazil Lis, -- na Meslava  ne on, a  Gunnar,  |rika
brat, pokushalsya?
     --  Verno. Gunnar davno  Ladogoj bredil, vse  mechtal v  nej  svoe maloe
Knyazhestvo postavit'.  Da i o syne Meslava  znal, ne hotel  dopustit',  chtoby
poluchil nevedomyj Knyazhich otcovo nasledstvo. Knyazhich ego vorozhbu srazu  pochuyal
i  otravu,  koej temnyj koldun  Meslava opaival,  raspoznal.  Vinu Gunnarovu
dokazali i povezli  ego k  Ryuriku, na sud da  poruganie... On ved'  gostem k
Meslavu priezzhal, zhil budto brat rodnoj, ni v chem otkaza ne vedal. Tak-to...
     My  molchali.  CHto govorit', kogda vse  na  svoi mesta  stalo, i  ponyali
vdrug,  chto  ne zhili vovse  -- lish'  oshibalis'...  Kak skazal tam, na lad'e,
Gunnar? "Vek oshibat'sya?.."  Pravdoj vyshli ego slova, a mozhet, i ne prosto to
slova byli -- prorochestvo... Da i  CHuzhak...  Neuzheli nikomu ne  veril?  Znal
ved',  chto  ne  vydadim,  naoborot, krepche za nego stoyat' budem, v celosti k
otcu dovedem? ZHgla obida, dushila...
     -- CHto zhe vy molchite? -- udivilsya letopisec. -- Neuzhto ne rady?
     -- Horosho, konechno, chto CHuzhak zhiv, tol'ko  byl  on chuzhakom,  chuzhakom  i
ostalsya, -- vzdohnul Medved'. -- Ne ponyat' mne ego...
     Konstantin  rasteryanno zamorgal.  Ispytuyushche probezhal  bystrymi  temnymi
glazami po licam i, ne uvidev na nih ozhidaemoj radosti, snik:
     -- Knyazhich -- ne prostoj chelovek...
     -- Mozhet,  on  i  vovse  ne  chelovek?!  -- perebil Begun. --  U  lyubogo
cheloveka chuvstva est', a est' li oni u tvoego Knyazhicha?
     Konstantin opeshil, smolk. Begun zametalsya po tesnoj kleti:
     -- My!.. Za nego!.. A on!.. Stol'ko molchat'... Razve mozhno tak?
     -- Zatknis'! -- Lis, zvyaknuv kandalami, perehvatil Beguna, otbrosil ego
na  pol. -- Vse  chto bylo -- delo proshloe.  Ne  nam ego  korit'  -- sami, ne
razobravshis', v peklo sunulis', sami teper' i rashlebyvaem. Ne o tom  dumat'
nado, kak  zhili, a o tom, kak vyzhit'. Kak |riku  pravdu  otkryt' i zastavit'
ego nam poverit'.
     -- Ne smozhete  vy  yarla ubedit', --  ostanovil ego bulgarin. --  Knyazhich
skazal -- net pravde mesta tam,  gde stroit kozni temnyj Bessmertnyj. Prosil
vas lyubym sposobom proderzhat'sya do rassveta, a eshche upredil, chtob s |rikom ne
sporili, ne perechili  emu. Na  to Svetozar est'. U yarla sejchas glaza  na vas
cherez pelenu glyadyat -- vse ne tak vidyat. Prezhde chem pravdu dokazyvat', nuzhno
zhrecov  Triglava  proch'  prognat',  a  na  to,  on  skazal,  tol'ko  velikaya
Perunnica, deva-voitel'nica,  sposobna.  Obeshchal  s  rassvetom u  nee  pomoshchi
isprosit'...
     Teper' ya  i  vovse  zaputalas'. Slyshala  i  ran'she,  konechno, o Magure,
Perunovoj docheri, znala, chto podaet ona pavshim voyam chashu i celuet ih v guby,
chtoby ne zabyvali oni v svetlom  irii  proshchal'nyj poceluj bogini. Znala, chto
veet ona nad bitvami, bodrit smelyh siyaniem zolotogo shlema, a vot  chto mozhno
s  nej, budto s obychnoj devkoj, pogovorit' -- vpervye slyshala. Hotya CHuzhak --
vedun, mozhet, on i znaet tajnye  puti k bogam. Ved' opoil uzhe raz bolotnikov
tak, chto pochudilos' im, budto perenes ih cherez volny morskie da neprohodimoe
boloto dikovinnyj  Zmej. Slaven dolgo potom divu davalsya,  kak zhe vyshlo, chto
zasnuli oni  v odnom  meste, prosnulis'  v drugom, i vse  odin i tot  zhe son
videli. Ne  mog on poverit'  v  ob®yasneniya veduna,  budto proshli  oni tajnoj
tropoj v inoj mir, gde  Zmei, bogi i  kromeshniki raznye obitayut. Da i ya  tem
ob®yasneniyam ne verila. Lyuboj  znaet --  zhivut bogi na belokamennom  ostrove,
posredi  morya,  gde  lezhit  kamen' Alatyr',  skryvaet  silu  zemli  nashej da
privechaet kazhdoe utro devicu Zaryu... Tam zhe i Magura-voitel'nica obitaet, da
tol'ko ne dobezhat' k nej posuhu, ne poprosit' pomoshchi...
     -- YA  uzhe  u Svetozara  byl,  -- prodolzhal bulgarin, -- vyprosil u nego
razgovora s vami  i peredal  slova Knyazhicha -- ne otdavat'  yarlu plennikov do
utrennej zari. Svetozar ne durak, ponyal,  nadobno  vas iz temnicy  uvest', v
drugoe mesto spryatat', pro kotoroe |rik ne vedaet, vot i zaper tut...
     -- Temnyj! -- chut' ne zastonal Begun.
     -- Kto -- temnyj? -- ne ponyal Konstantin.
     -- Nas syuda privel zhrec Triglava, -- poyasnila ya. -- On teper' vse |riku
rasskazhet, da tak, chto boyarin tomu hudshim lzhecom pokazhetsya!
     -- No Svetozar za vami vernyh lyudej posylal...
     -- Ty zhe  sam  govoril -- net  mesta pravde tam, gde  temnye teni  svet
zastilayut. Proschitalsya boyarin.
     Letopisec zadumalsya. Sklonil na tonkie  pal'cy  seduyu  golovu,  zakusil
gubu, a potom vdrug vstal rezko:
     --  Koli tak,  to  sejchas Temnyj na  boyarina kleveshchet.  A my  ego plany
porushim, avos' vremya vyigraem.
     On sharahnul nogoj po dveri. U menya dazhe duh perehvatilo  -- ved' starik
uzhe, a  stol'ko  zadornoj  molodoj sily  bylo v  ego slovah, stol'ko very vo
vzore,  chto nevol'no  podnyalas'  vsled  za  nim. Druzhinnik snaruzhi raspahnul
dver'.
     -- Vedi k boyarinu da pozhivee, -- velel Konstantin.
     -- Boyarin...
     -- YA znayu, chto prikazal  boyarin! -- ryknul  na nego letopisec. -- Vedi,
govoryu, a to sami pojdem, skazhem -- ne usledil.
     Voj prikinul  v ume, chto luchshe. Odnomu emu s nami ne  spravit'sya,  hot'
est' na nas cepi, hot' net ih.
     -- Ladno, -- smirilsya, -- idem.
     Daleko idti ne prishlos'. Uzhe za vtoroj dver'yu poslyshalis' zlye golosa i
zvon oruzhiya. Ne zloj poka eshche zvon...
     -- Boyarin otpustil ubijc tvoego brata, yarl!  -- vizzhal Temnyj. YA by ego
golos s tysyach'yu takih zhe  ne sputala. -- A esli ne  otpustil, tak spryatal ot
tvoego spravedlivogo gneva! Veli svyazat' podlogo da obyshchi ves' dom!
     Konstantin, raspahnuv  dver',  hladnokrovno shagnul  vnutr'  i  pryamo  s
poroga soobshchil:
     -- Privel plennikov po tvoemu prikazu, svetlyj boyarin.
     Ne  znayu, kto  udivilsya  bol'she,  Temnyj  ili  sam Svetozar,  a  tol'ko
zamolchali  vse  vokrug,  stihli, slovno  pered uraganom.  Temnyj  popyatilsya,
tknulsya v grud' stoyashchego pozadi nego  |rika.  Pokazalos' mne, budto otpihnul
ego n'yar s otvrashcheniem, slovno  yadovituyu zmeyu. Da i glaza yarla  ne  polyhali
gnevom, kak v  proshlyj raz.  On  srazu  proshel k Begunu  i zamer pered  nim,
vglyadyvayas' v  lico plennika.  A  ved'  horosh soboj okazalsya  etot proklyatyj
varyag! Teper', kogda on uverilsya v svoej pravote, eto bylo osobenno zametno.
Za takim, verno, devki dlinnym hvostom begali...
     --  YA  mnogo  dumal,  bolotnik.  --  YArl  smotrel  Begunu  v  glaza.  YA
ispugalas'. Otvernetsya pevun ili,  smutivshis',  opustit vzglyad -- i podumaet
yarl hudshee,  no Begun sderzhalsya, ne drognul. -- Moj brat,  nesomnenno, otdal
tebe svoj amulet, no kak?
     Begun u nas boltat' master, no, vidno, pripomnil nakaz CHuzhaka, smolchal.
Stranno vse-taki -- ne proshla eshche obida na veduna, a ego slova  slushaemsya...
Vidat', vera v nego sil'nee pustyh obid.
     -- CHto ty  molchish'?  -- nedoumenno sprosil |rik.  Begun ne otvetil,  no
glaz po-prezhnemu ne opustil.
     -- Ty chto, yazyk proglotil?
     Neozhidanno ya oshchutila,  kak zlost' i durman obmana spolzayut s |rika.  On
stanovilsya  vse bolee i bolee  pohozhim na cheloveka, zhelayushchego uznat' pravdu,
dazhe ne slishkom priyatnuyu dlya sebya. Begun molchal.
     -- |kij nerazgovorchivyj, -- uzhe sovsem myagko skazal |rik i obernulsya ko
mne:  -- Mozhet ty,  devka, ob®yasnish',  chto k  chemu? V  proshlyj raz tebya dazhe
Svetozarov voj zatknut' ne mog.
     V  gornice  budto  dyshat'  stalo  legche.  Zasmeyalis'   hirdmanny  yarla,
podderzhali ih voj Svetozara.
     Vspomnili,  kak ya prokusila  ladon'  strazhnika,  chtoby  vykriknut' svoyu
pravdu.  No  na  etot raz ya molchala.  Molchala  i  chuvstvovala,  kak  speshit,
toropitsya k  rassvetu  bezostanovochnoe vremya, kak  blizhe  i blizhe stanovitsya
spasenie...
     --  Da chto sluchilos'?  --  |rik povernulsya k  Svetozaru. -- Ne ponimayu!
Kogda ya ne hotel slushat' -- oni krichali, kogda hochu -- molchat?
     -- Mozhet,  podozhdat' do rassveta? -- vkradchivo predlozhil  boyarin. -- Za
noch' moi lyudi sumeyut vytashchit' iz plennikov pravdu.
     Molodec  Svetozar!  Povernul  delo  tak,  chto, mozhet,  vse  i bez ssory
reshitsya.
     -- I to verno, -- soglasilsya yarl. -- Vremya pozdnee, da i nedolgo  uzh do
rassveta ostalos'...
     |rik sdelal znak. Ego hirdmanny, peregovarivayas', nachali podnimat'sya, i
tut sluchilos' nepopravimoe. Budto vihr'  vorvalsya v  gornicu.  Tol'ko byli u
togo vihrya ogromnye vasil'kovye glaza  da zolotaya  kosa do pyat.  Vasilisa! V
izodrannoj po podolu poneve, s  izbitymi v krov' nogami, s dorozhkami pota po
viskam, no takaya  zhe krasivaya, kak  prezhde. Za nej vbezhal starik-prisluzhnik,
zaohal, opravdyvayas',  i, ponyav,  chto  nikto na  nego ne obrashchaet  vnimaniya,
pospeshno skrylsya za dver'yu. |rik vozzrilsya na Vassu, slovno kazhennik. A ona,
ruhnuv na  pol pered  Svetozarom,  na  letu pojmala  ego vzglyad  i ispuganno
otpryanula.  A ne  smotret'  na  yarla uzhe ne  mogla. Popalas' devka na  yarkuyu
zelen' glaz, na volnistye, do plech, volosy, na krasivoe lico...
     --  Poslushaj  slovo Meslava,  Svetozar! -- zadyhayas', vymolvila ona. --
Otdaj plennikov  |riku, ne  tyani do rassveta! Znayu, etot, -- ona  ukazala na
Konstantina rukoj, --  velel tebe ih do rassveta skryvat', da tol'ko ty togo
ne slushaj...
     -- CHto ya govoril, yarl! -- vyskochil vpered Temnyj. -- Sgovor zdes'!  Vse
-- sgovor!
     Begun  glyadel na Vassu s nezhnost'yu, pohozhe, dazhe ne slyshal, kak ona, po
gluposti, nashu smert' klikala,  zato Lis srazu vse ponyal, skaknul k devke da
legko podtolknul ee nogoj, ruki-to svyazany byli.

     -- Smotri!  -- Temnyj ukazal na nego |riku.  -- Pravdu na tvoih glazah,
yarl, nogami popirayut! Dopustish' li?!
     |rik  vz®yarilsya.  Propal  chelovek,  ostalsya  vmesto  nego  bezzhalostnyj
ubijca. Vydernuv mech, rvanulsya k Lisu:
     -- Zdes' i sejchas!
     Medved'  ne  byl by samim  soboyu, koli pozvolil by  brata zhizni  lishit'
popered sebya. Prygnul pod  mech,  zaslonyaya Lisa,  da tol'ko chto on mog protiv
n'yara?  U |rika  predki  ne sotnyu let bilis',  voinskoe umenie  u  nego ne v
rukah, v dushe kipelo. Lisa  on ne dostal, no  Medvedya  obognul legko, slovno
derevyannyj stolb,  dazhe  voloska na ego golove ne  srezal, da eshche i poyasnit'
uspel:
     -- Ego -- pervym!
     Mezh tem  uzhe i  ego hirdmanny  potashchili  iz nozhen mechi,  da  i nashi  ne
dremali,  perekryvali  varyagam vyhody, sbivalis'  malymi kuchkami u dverej  i
okon.  A  za  promaslennoj  holstinoj  uzhe serebrilos'  predutrennee zarevo.
Vot-vot i zarya... Konstantin shagnul vpered:
     -- Pogodite, ob®yasnyu vse.
     Otkuda-to metnulas' ruka Temnogo, vonzila v grud'  letopisca  malen'koe
zloe lezvie kinzhala.
     -- Mraz'... -- prosheptal on, osedaya.
     Vot ona -- pervaya  krov', dal'she legche budet ubivat'... Begun zanes nad
Temnym skruchennye cep'yu  ruki --  ne ubit', tak hot' pokalechit' podlogo,  no
tot lovko uskol'znul za podospevshego |rikova hirdmanna.
     A vse zhe  mechi eshche ne zveneli, prosto bychilis'  voj drug protiv  druga,
nabiralis' dolzhnoj  yarosti...  |rik vnov' rezanul mechom  vozduh,  na sej raz
sboku, budto  pytalsya Lisa popolam rassech', da  vyrosla na  puti mecha Vassa.
Drozhala vsya, glaza goreli ispoloshno, a zakryla bolotnika soboj, ne dopustila
ego pogibeli.  N'yar  neimovernym  usiliem otvel udar -- minovala Lisa skoraya
smert'...
     -- Vpered! -- neizvestno  kogo podbodril Temnyj. -- Ili sobralis' zdes'
trusy, krovi pugayushchiesya?!
     V  takoe mgnovenie  lyuboe slovo  --  signal,  lyuboj  krik --  prizyv...
Zvyaknuli mechi, stolknulis'... Vse... YA zakryla glaza...
     -- Stojte!
     Ot  takogo  golosa  ne  zahochesh', a zamresh'  na meste, slovno  kamennoe
izvayanie.  Zvonkij  golos,  devichij,  tol'ko  sila  v  nem  nechelovech'ya.   YA
povernut'sya  ne  uspela.  Skol'znul  po shchekam veterok,  i proshla  v  gornicu
devushka. A sledom za nej -- CHuzhak! Tol'ko ya ne na  nego smotrela --  na devu
volshebnuyu...
     Neuzhto dovelos'  Perunovu doch' uzret'? Byla ona v prostom belom plat'e,
hrupkaya  i nevesomaya, dunesh' -- rasplyvetsya tumanom, no shla mezhdu oskalennyh
mechej  bestrepetno,  goloj ladon'yu opuskala  k zemle ih  ostrye  zhala. CHuzhak
opustilsya na koleni vozle letopisca:
     -- Konstantin!
     YA hotela uzh ob®yasnit' vse, no tot sam otkryl glaza:
     -- Gde ya?
     CHuzhak  zasmeyalsya. Neprivychno  bylo  videt'  ego  s  otkrytym licom i  v
bogatoj knyazheskoj odezhde. I Vassa smotrela na nego, budto na divo kakoe.
     -- Oh,  verno  ya kol'chuzhku  poddel...  --  potiraya  ushiblennoe kinzhalom
mesto,  zakryahtel Konstantin.  U menya tyazhest' spala  s  serdca  -- zhivoj, ne
ranen dazhe...
     CHuzhak vozilsya  uzhe s okovami Medvedya. Edva snyal  ih  i popal  v  grubye
ob®yatiya ohotnika:
     -- CHuzhak! Gde zh ty byl-to?
     -- CHuzhak... -- udivlenno prosheptala Vassa.
     --  Oh, dolgo ob®yasnyat'...  -- Lis poter osvobozhdennye  zapyast'ya. -- No
eto tochno CHuzhak. Tol'ko on v  poslednij  moment poyavit'sya mozhet da ot smerti
uberech'. Emu eto delo privychno...
     -- Knyazhich... -- Svetozar, probivshis' skvoz' ochumelo glyadyashchih na devushku
v belom voev, sklonilsya pered CHuzhakom. -- YA zhdal.
     Krome  nego, nikto i ne poklonilsya Knyazhichu.  Zavorozhila vseh poslannica
Magury.  Teper' ya uzh ne somnevalas',  chto devushka -- lish' zhrica ee -- ne ona
sama. Izdavna izvestno -- bogi lish'  izbrannym yavlyayutsya, a zdes' uzh vsyako ne
izbrannye  sobralis'...  ZHrica  otyskala sred'  voev  sklonennogo  do  zemli
Temnogo, zagovorila:
     -- Vstan', YAdun!
     Tot podnyalsya pokorno, tol'ko glaza pryatal po-prezhnemu.
     -- Posmotri na shlem Perunnicy! -- prikazala devushka.
     YA  nikakogo  shlema  ne videla, no Temnyj vskinul  vverh golovu  i vdrug
zavopil otchayanno, hvatayas' za glaza:
     -- Slepit! Slepit!! Uberi!!!
     Zakryv  lico rukami, on upal na  koleni, zasharil po polu v poiskah shcheli
ili eshche kakoj temnoj lazejki, zhalobno zaskulil:
     -- Domoj, domoj, v temnotu... Slepit... I vdrug vozzval otchayanno:
     -- Spasi, Triglav!
     I ruhnul bezdyhannym u nog zhricy. Ona povernulas' k CHuzhaku:
     -- YA ispolnila, chto obeshchala, volh.  Kogda  ty ispolnish' svoe  obeshchanie?
Bogi ne zhdut dolgo.
     -- Skoro. Mne nuzhny sily. -- CHuzhak vytyanul vpered ruki. -- Mnogo sil. I
osvobozhdenie.
     -- Volh!!! -- Kazalos', ne chelovek -- sami nebesa, vzvyli v yarosti. Kak
uspela upredit' ryvok |rika belaya  zhrica, ya dazhe ponyat'  ne  smogla,  tol'ko
ochutilas' ona mezh nim i CHuzhakom,  razvela ladoni v storony, uperlas' oboim v
grud'. No  i ona ne mogla sderzhat' yarosti, polyhavshej v glazah. Konechno! Kak
govoril tot Zmej, iz Slavenova sna: "N'yary i volhi -- vechnye vragi. Ne odnoj
sotnej  let  ta vrazhda vypestovana, ne odnoj  bitvoj skreplena..."  Vse-taki
prava okazalas' Neulyba -- volh nash CHuzhak! U Beguna rot priotkrylsya poteshno,
slovno  u malysha, zavidevshego nechto  neponyatnoe i nevoobrazimo zamanchivoe...
Mne dazhe smeshno stalo.
     -- Ne  dlya  togo ya zdes',  chtob staruyu  vrazhdu razduvat',  -- upreknula
vzdybivshihsya  sopernikov  zhrica.  --  Ne gnevi val'kirij, |rik!  Ne  trevozh'
Maguru, Knyazhich! Razojdites' mirom.
     CHuzhak sderzhal zlost', otstupil.
     -- Nikogda eshche ya  ego takim ne videl, -- prosheptal mne na  uho Lis.  --
Pohozhe, est' i na nego uprava...
     |rik so stukom votknul mech v pol:
     --  Pust'  idet, kuda  hochet! Tol'ko  moi  plenniki  so mnoj v Novograd
otpravyatsya! YA sumeyu po pravde razobrat'!
     -- Teper' sumeesh', -- ogryznulsya CHuzhak.
     YA  pochuyala,  kak  kopitsya v  nem  durnaya sila,  vot-vot  plesnet naruzhu
yadovitym plamenem.
     -- Slushaj, |rik. Obeshchaj, chto budem my  ne plennikami, a gostyami u tebya,
poka  vse  reshitsya, --  togda sami  s toboj  otpravimsya,  kuda  skazhesh',  --
zataratorila pospeshno.
     Slyshal li menya yarl? A esli slyshal, to i glazom ne povel, vse smotrel na
CHuzhaka.
     --  YA  s  vami...  --  neizvestno  otkuda  vylezla  Vassa.  Ozhgla  yarla
vasil'kovymi glazami,  ogladila  zelenoe  plamya  belozuboj  ulybkoj.  Tut  i
kamennyj drognul by.
     -- Ladno,  -- soglasilsya |rik, -- budete gostyami. YA i bez togo ponyal --
ne hoteli vy Gunnara ubivat'.
     --  Tak-to  luchshe. --  Medved'  ohapil yarla za plechi,  potyanul ot volha
podal'she.
     A kuda zhe zhrica Magurova delas'? Za sporom da suetoj  nikto ne zametil,
kak ona potihon'ku vyshla...






     Bezhali po nebu oblaka,  plakali goryuchimi slezami nad holodeyushchej zemlej,
stuchali  dozhdevymi kaplyami po  vode, pokryvali  ee  melkimi murashkami, i  ne
verilos'  dazhe,  chto  brodilo  nedavno  beregami  teploe   leto  --  gulyalo,
veselilos', urozhaj sobiralo, yarmarkami teshilo... Uzh i  ladej stalo  men'she u
shirokoj novogradskoj pristani, i na polyah  zatoporshchilas' sternya, i prinyalis'
za spelye plody ryabiny gotovyashchiesya k dal'nemu pereletu pticy.
     Vse leto progostevali my v  Novograde u |rika. Mozhet, druz'yami emu i ne
stali,  no i vrazhda bylaya  utekla,  budto  oblaka nebesnye,  --  i sleda  ne
ostalos'.  Medved' s Lisom uvleklis'  voinskoj naukoj,  orudovali  mechami ne
huzhe opytnyh horobrov. |rik dazhe v svoyu druzhinu ih zval, a chto zvat' --  oni
uzh davno sebya voyami chislili. Da i Begun  ot nih ne otstaval, a vse-taki  ego
bol'she   znali   po   pesnyam   i   skazam   dikovinnym.   Na   eto   oni   s
Konstantinom-bulgarinom okazalis'  neprevzojdennymi masterami. Letopisec byl
chelovekom  v zdeshnih  krayah  izvestnym  -- vodili  s  nim druzhbu i Ryurik,  i
Meslav, i dalekie Knyaz'ya Kievy, i sam car' Vasilij iz Car'grada. Pro Vasiliya
skazyval  Konstantin chudnuyu  istoriyu  -- budto v  molodosti byl  on  prostym
smerdom  i zhil v  makedonskom grade Oreste.  A potom  pokidala ego  zhizn' po
raznym stanam da  gorodam -- iv plenu u  bulgar byl, i  po vshodam grecheskih
hramov pobiralsya,  i vsyakoj  nuzhdy izvedal. Tak by  on i dozhil do konca dnej
svoih,  da odnazhdy uvidel klyuchnik  carya Mihaila son, budto lezhit na stupenyah
hrama  budushchij car'. Trizhdy  povtorilsya  tot  son, i ponyal  caredvorec,  chto
skazana volya boga. Otpravilsya on k  hramu i  nashel  tam spyashchego  na stupenyah
Vasiliya.  Bedolaga so sna  i  ne ponyal dazhe,  kto  ego budit  da  kuda vesti
sobiraetsya, a  potom i vovse chut' s  uma ne soshel,  uvidav pered soboj carya.
Klyuchnik  vytolkal  ostolbenevshego  da obomlevshego  Vasiliya v  nogi  Mihailu,
rasskazal  svoj  son. Car'  nad  Vasiliem  posmeyalsya sperva,  a potom,  tozhe
vidat',  smehu radi, ostavil pri sebe  komisom. Mihail  byl glup,  doverilsya
byvshemu  pobirushke,  a  tot  pozhil  vo  dvorce  vdostal',  dozhdalsya  momenta
udobnogo,  da i  votknul  svoemu blagodetelyu  mech v  zhivot. Nashi za takoe  s
zhivogo  by shkuru sodrali, a tam  ego vzamen starogo  novym carem vozglasili.
Pravda,  koli skazam letopisca verit',  tak Mihaila davno sledovalo ubit' --
uzh  bol'no byl  zol  i zhaden. Ne lyubil ego  narod, potomu i pochtili Vasiliya,
budto izbavitelya...
     Istoriya byla strannaya, no  krasivaya. Mne  ona  nravilas',  a  Belyane ne
ochen'.  Ne  hotela  ona  bol'she verit'  v skazki, gde smerdy i  raby  caryami
stanovyatsya, --  davno uzh poznala, kak zhizn' zhestoka, da i  Slavena staralas'
zabyt'. Ustala  zhdat' i  nadeyat'sya...  Tol'ko ya ej  bol'she  zavidovala,  chem
zhalela, hot' i  vinila  sebya  v zhestokoserdosti.  Prizhilas'  ona sredi voev,
budto v sem'e rodnoj. Drat'sya vyuchilas' ne  huzhe  inogo horobra, v shutkah da
ostrotah ot nih ne otstavala, i  lyubili ee otorvannye ot svoej krovnoj rodni
druzhinniki, slovno sestru  men'shuyu.  Sam |rik ee  uvazhal -- nikogda mimo bez
teplogo slova  ne prohodil, a to, byvalo, i  na pir k Ryuriku  zval vmeste  s
voyami, slovno  byla  ona  odnim iz ego horobrov. A menya, esli by pozval, tak
tol'ko na tom piru ej prisluzhivat'...
     Stranna Mokoshina pryazha, sputany niti -- ya  vsej dushoj Belyaninoj  udaloj
doli  zhelala, chtoby hlopali menya po plechu  opytnye  voj i  s tajnoj zavist'yu
kosilis' na metko pushchennuyu mnoyu strelu molodshie, a ona toskovala-plakala bez
slez o tom, chego bylo u menya v dostatke, --  o tihoj  i  spokojnoj  zhizni...
CHasten'ko ya  videla ee sidyashchej u pristani, s nadezhdoj vglyadyvayushchejsya v  lica
privezennyh urmanami  rabov. Tol'ko vremya ne ostanovish' -- shlo-uhodilo leto,
i ladej urmanskih stanovilos' vse  men'she, i teper' ona uzhe ne vsmatrivalas'
v prishlyh, a  molcha  glyadela  na bystruyu vodu i dumala o chem-to svoem... YA v
takie mgnoveniya k  nej ne  podhodila, chuyala serdcem -- nel'zya meshat', a sama
molila nyanyushku-rechku, chtob prinesla ej po bystroj vode vestochku, pust'  dazhe
o smerti milogo, lish' by osvobodila ee ot davyashchej neizvestnosti.
     Stoyala  ya  obychno  v otdalenii, smotrela  na  sognutuyu Belyaninu  spinu,
plakala s  neyu  vmeste tihonechko,  no odnazhdy ne vyderzhala, podoshla, prisela
molcha ryadom -- ne slovami, tak hot'  uchastiem pomoch'... Ona sperva slovno ne
zametila menya, a potom zagovorila rovno, holodno:
     --  CHto zh  ty, Vassa, |rika muchaesh'? Il' ne vidish',  chto sohnet po tebe
yarl?
     YA ot neozhidannosti rasteryalas'  -- |rik menya zamechat' ne  zamechal, dazhe
ne zdorovalsya pri vstreche. Drugie voj podarki nosili, u kryl'ca podzhidali, a
on  lish'  kosil  izredka yarkimi glazami i klikal  Belyanu, koli k nam  v  dom
zahodil.  ZHili-to my u nego,  da  samogo redko videli  -- on bol'she  vremeni
provodil  na  Knyazh'em dvore, sredi voev, chem v sobstvennoj izbe so  slugami.
Byvalo, konechno, zaglyadyval i k nam, da bol'she iz vezhlivosti -- vot, mol, ne
zabyl  o  vas,  gosti  dorogie, pomnyu.  I to razgovarival  s  muzhikami  da s
Belyanoj, a menya storonilsya, slovno chumnoj. YA vtajne obizhalas', zarekalas' ne
zasmatrivat'sya  na  sil'noe,  lovkoe,  kak  u  rysi,  telo yarla, na  zelenye
vspolohi v ego  udivitel'nyh  glazah, delala  vid,  budto vovse ego znat' ne
zhelayu,  no  skakalo  ispugannym  zajcem  serdce  v  grudi, edva slyshala  ego
sil'nyj,  rezkij golos, bystrye, myagkie shagi... Hotelos', chtoby zametil menya
|rik, chtoby  hot' slovo  vymolvil,  ko  mne  obrashchayas'...  Zlilas' na  nego,
revnovala  k lyuboj  devke  prigozhej,  a  oni  vozle  nego  tabunami  hodili,
zamanivali  tolstymi kosami  i laskovymi vzorami. |rik na  nih ne  glyadel, a
koli udostaival kakuyu  vnimaniem, tak slovno shchenka -- prilaskal  i zabyl tut
zhe. Tol'ko mne i toj laski  ne dostavalos'...  Oh,  zhestoka Belyana! Nedobroe
delo nad chuzhoj lyubov'yu nasmehat'sya, shutki o nej shutit'! A ona prodolzhila:
     -- Vizhu,  tebe  on po serdcu,  tak chego zhdesh'? Neuzheli ne shutit? U menya
zabolelo v grudi, zashchemilo -- mogut li ee slova pravdoj byt'? A esli?..
     -- CHto delat'-to?  -- bespomoshchno  probormotala ya. --  On ved' ko mne ne
podoshel ni razu, slova dobrogo ne skazal...
     -- |kaya ty gordaya! -- Belyana brosila v reku kamushek, ulybnulas' gor'ko.
-- Neuchenaya eshche.  YA tozhe  ran'she spesiva  byla,  a  teper' za  tu spes' sebya
kazhduyu noch' kaznyu...
     Ona podnyalas', ustalo otryahnula s ponevy nalipshuyu travu:
     -- |rik  sam  k tebe ne  podojdet  lyubvi tvoej vyprashivat'  i  dorogimi
podarkami tebya  pokupat'  ne  stanet.  Emu  lyubov',  chto  kost'  v  gorle --
vyplyunut' hochetsya, da nikak...
     -- Pochemu? -- ele proshelestela ya.
     -- On iz  n'yarov poslednij.  Ni ot kogo on lyubvi ne videl, vot i sam ee
darit' ne nauchilsya. S maloletstva  odnu nauku  znal -- zhizn' svoyu spasat'...
Ne do lyubvi bylo.
     Ah, ne zamolkala by Belyana, govorila by eshche i eshche pro krasavca yarla! No
ona otvernulas', uhodit' sobralas'...
     -- Pogodi, -- poprosila ya. -- Posidi so mnoj nemnogo, rasskazhi o nem.
     Pod  ee  vnimatel'nym vzglyadom  napolz  na shcheki predatel'skij  rumyanec.
Stydno vdrug  stalo  -- pokazalos', usmehnetsya ona  glupoj pros'be,  no  ona
spokojno  sela,  sorvala travinku, pokusala ee nemnogo, a  potom  neozhidanno
zagovorila o svoem:
     --  Mne by kogo poprosit'  rasskazat' o Slavene... Nekogo... Dazhe  bogi
nichego o nem povedat' ne mogut. YA uzh skol'ko ih molila...
     YA staralas' ne smotret' na  nee. Znala -- takie glaza  luchshe ne videt',
inache budut presledovat', napominaya o vechnoj zhenskoj toske.
     -- |rik  ponimaet menya. -- Belyana otbrosila izmyatuyu travinku, hrustnula
somknutymi pal'cami. --  A ya ponimayu ego. I nechego mne o nem rasskazyvat' --
esli ne dura, sama ot nego  vse uslyshish', a  koli dura -- tak i znat' tebe o
ego zhizni ne sled...
     Usmehnulas':
     -- Pojdu vse zhe...
     YA  ee bol'she i ne  pytalas' uderzhat'.  Sidela, smotrela na udalyayushchuyusya,
gordo  vypryamlennuyu ee figuru i  dumala,  mozhet, vpryam', pojti  k  |riku  da
skazat' emu, tak, mol, i tak, lyub ty mne -- hochesh', primi menya kakaya est', a
net -- ujdu, ne obizhus'...
     To li Belyana menya razzadorila, to li sama bol'she sderzhivat'sya ne mogla,
tak  tyanuli koshach'i  glaza n'yara, a tol'ko  po doroge k domu uvidela u nashih
vorot |rika i ponyala -- ne smolchu...
     Razgovarival on  o chem-to  s  Medvedem,  ulybalsya,  a  zametil  menya, i
spolzla s lica ulybka, zaledeneli glaza. Smelost' moya pod ego vzglyadom tayat'
stala, zametalis'  v  dushe somneniya --  oh, oshiblas'  Belyana, oh,  na chto zhe
tolknula! Stydom opalilo shcheki,  i dazhe privetlivyj  kivok  Medvedya pokazalsya
kakim-to strannym, slovno dogadyvalsya ohotnik obo vsem, chto u menya na serdce
tvorilos'. Holodno  smotrel |rik, zhestko... Primeshalas' k stydu obida -- chem
zhe ya emu ne glyanulas'?! Verno, ot obidy i reshimost' vernulas'.
     -- CHto v sobstvennyj dom ne zahodish', yarl? -- nahal'no sprosila. -- Ili
gosti tvoi tebe ne po dushe?
     U Medvedya rot priotkrylsya -- sililsya ponyat',  s chego  eto  ya  na  |rika
vz®elas'.  Da  i  tot  opeshil, vsmotrelsya  pristal'no  mne  v  glaza,  budto
proveryal, ne smeyus' li... Ot ih rasteryannosti stalo mne vdrug legko, veselo,
i pobezhali slova sami:
     -- Zahodi, ne stoj u vorot. -- YA povela rukoj, priglashaya yarla vojti. --
Da ne smotri na menya tak, chaj, ya -- ne Triglav, ne s®em.
     -- Vassa?! -- ohnul Medved', a |rik vdrug ulybnulsya svetlo:
     -- Na Triglava ty, i verno, ne pohozha... A koli zovesh', tak zajdu, a to
eshche obidish'sya.
     -- A chto mne  obizhat'sya?  --  okonchatel'no osmelela  ya. --  Privykla uzh
besplotnoj ten'yu hodit'.
     -- Horosha besplotnaya -- skol'ko  voev u tvoego kryl'ca utra dozhidaetsya!
Vporu  samoj  druzhinu  sobirat',  --  zasmeyalsya  |rik.  Tak  zasmeyalsya,  chto
zahotelos'  obnyat'  ego krepko, prizhat'sya  k  shirokoj grudi  --  ne  glazami
radost' ego uvidet', serdcem pochuyat'...
     -- Na chto mne druzhina bez yarla?
     Medved'  urazumel  nakonec,  chto  razgovor  lish'   dvoe  vedut,  otoshel
tihon'ko. Izognulis' dugami sobol'i brovi  n'yara -- vrode yasen namek,  da ne
veritsya, a  potom protyanul ko mne  ruku, provel  ostorozhno  po shcheke do samoj
shei. Laskovo provel, slovno pytalsya na oshchup' zapomnit'. Obdalo  menya  zharom,
ladoni sami  potyanulis'  k ego  sil'noj  ruke,  obhvatili bespomoshchno krepkoe
zapyast'e. Odnogo lish' mne v to mgnovenie hotelos' -- chtob ne ubiral on ruku,
ne ostavlyal menya  odnu...  Golova  sama sklonilas',  zazhala ego  pal'cy  mezh
plechom i shchekoj,  nalilis' slezami glaza-predateli. Ego budto ko mne tolknulo
chto-to -- ochutilas' u samoj grudi  yarla, tak blizko, chto serdce ego slyshala,
sozhgli poceluem ego goryachie  guby. Byla do togo ya  odnoj polovinkoj, a s nim
ryadom stala celaya...
     S  etogo vechera |rik  menya  izbegat' perestal. Kazalos', budto  plotinu
kakuyu u nego vnutri prorvalo, azh luchilsya ves' schast'em. Dazhe te horobry, chto
s detstva ego znali,  teper' poglyadyvali s udivleniem da kachali golovami.  YA
tozhe  osmelela, stala s drugimi devkami prohazhivat'sya vdol'  Knyazh'ego dvora,
gde druzhinniki veli beskonechnye  shutejnye  bitvy.  Mozhet,  lyubov' mne  glaza
zastila, a mozhet, i vpryam', byl  |rik luchshim sred' voev -- trudno razobrat',
tol'ko nikto protiv nego ustoyat' ne mog, s mechom li, s toporom li... Slyshala
ya  bajki o zagovorennyh mechah, chto razyat bez  promaha, i o strelah, koi mimo
celi ne letayut, tol'ko vryad li by im  udalos' do  yarla dotyanut'sya. Bral on v
ruki mech i slovno  perekidyvalsya v  duh bestelesnyj  neuyazvimyj  -- udarish',
glyad', a pred toboyu pusto, obhvatish', i  utechet skvoz' pal'cy, budto voda...
Strashno bylo ego takim videt'... Mozhet, usmotrela by ran'she, tak poboyalas' i
podojti k nemu, no teper' znala uzhe, kak dalos' yarlu voinskoe umenie. Mnogoe
o ego zhizni znala -- ne odin vecher vmeste korotali. Otkryvalsya on ponemnogu,
opaslivo,  slovno rechnaya  rakovina,  -- rasskazyval ob  odinokom  detstve, o
nazvanom brate Gunnare, o Ryurike, vzyavshem sirotu v hird, o narushivshih klyatvu
vernosti Askol'de i Dire, o shvatkah, o chuzhih zemlyah...
     YA  bol'she  slushala, samoj nechego  bylo povedat', razve chto rasskazat' o
dobroj znaharke da ostavlennom v ee izbushke brate... YA o Strye ne pechalilas'
-- sam on sebe  dorogu vybral, i ne  ego vina, chto ne po puti nam okazalos'.
CHuzhak obeshchal  navestit' ego, uspokoit'...  Nashi CHuzhaka chasto vspominali. Lis
smeyalsya:
     --  Knyazhich  on il' net,  a popomnite moe  slovo  -- stanet hudo,  on iz
mertvyh vosstanet i spaset! Privyk uzhe...
     Belyana tol'ko kachala golovoj, a Begun kak-to raz obmolvilsya:
     -- Nedolgo CHuzhak v Ladoge prosidit -- ne mesto emu tam...
     -- Ty opoloumel sovsem! -- vskinulsya Medved'. -- Gde zhe emu mesto, koli
ne podle otca-Knyazya?
     --  Ne znayu. -- Begun  zakatil mechtatel'no glaza i, pomyavshis', dobavil:
-- Tesno emu na etoj zemle... Emu by tuda, k svoim...
     Kuda k svoim on govorit' ne stal, i bez togo yasno bylo -- ushel vmeste s
volhami ih  mir,  a  v  ostavshemsya im mesta net,  dazhe rodichi ih  dal'nie --
volhvy -- i te v nem  dolgo ne zhivut. Inogda  mne kazalos', chto ne stoyala by
mezh |rikom i CHuzhakom vekovaya stena nenavisti, tak nikto luchshe nih drug druga
ne  ponyal by... Raznye oni byli, slovno  den' i noch', no odno bez drugogo ne
byvaet: Solnce da  Mesyac --  rodnye brat'ya... Mnogo raz hotela  ya s |rikom o
tom razgovor  zavesti, no edva imya  volha upominala, zagoralas' v ego glazah
ledenyashchaya  zlost'. Ladno  hot'  s detstva  postigla nemudrenuyu  bab'yu  nauku
laskoj muzhika  uspokaivat'.  On  ot moih  nezhnyh slov  potihon'ku  ottaival,
uprekal:
     -- Iz-za Volhov nash rod vymer!  Ne prostili kolduny proklyatye nezvanogo
vtorzheniya -- nalozhili na rod n'yarov proklyatie. Da eshche skazali -- ne  pokinet
etu zemlyu poslednij volh, poka ne poklonitsya emu v  nogi potomok n'yarov i ne
priznaet svoego  bessiliya.  I vash volh  lish' odnoj mechtoj zhivet  -- menya  na
kolenyah uvidet'! Nikogda tomu ne byvat'!
     -- Prosti, prosti,  --  uspokaivala ego ya, -- ne hochesh' dazhe slyshat'  o
nem, ne budu i govorit'...
     Mirilis' my bystro,  no i ssorilis' ne chasto. Za vse  leto  mozhet  paru
raz, da i to po pustyakam.  A v groznik mesyac nazval menya |rik zhenoj. Nikto i
ne udivilsya osobenno, vse videli, k  chemu delo shlo. Sgovarivali  nas Ryurik s
Belyanoj  --  rodni ni  u yarla, ni  u menya ne bylo.  Stryj dazhe k svad'be  ne
priehal --  obidelsya,  vidat', na sestru-stroptivicu...  Poluchilas'  svad'ba
skromnoj,  tihoj,  bez podarkov i kichlivyh obeshchanij -- da nam togo i ne nado
bylo. Smutilo lish' odno. Pervaya noch'  byla u nas, slovno  son  skazochnyj, ne
verilos' dazhe, chto vozmozhno takoe  schast'e, i vdrug szhal menya |rik tak,  chto
kostochki hrustnuli, i shepnul tiho, ele razobrala:
     -- Ne grusti dolgo, koli ne stanet menya...
     YA ispugalas', drognula, vyryvayas' iz kol'ca sil'nyh ruk:
     -- CHto ty? Pochemu?..
     -- Da tak, -- vnezapno podobrev otozvalsya on. -- YA vse-taki voj. Vsyakoe
mozhet stat'sya...
     Lzhivoe chto-to  bylo  v ego golose,  no ne pozvolil vypytat', zakryl moj
okruglivshijsya rot myagkim poceluem, zastavil zabyt', o chem sprosit' hotela. A
na rassvete  postuchali  v dver'. |rik vstal tiho,  chtob  menya  ne trevozhit',
vyshel na kryl'co, zagovoril  s kem-to. Menya slovno tolknulo  nevidimoj rukoj
za nim sledom -- vyglyanula v shchel'.
     Stoyal u  nashego poroga starik  v  prostoj  dobrotnoj odezhde, s dorozhnym
posohom v  rukah, uzkim, budto  vysohshim licom  pod kloch'yami  seryh volos  i
govoril moemu muzhu:
     -- Ty, yarl, dogovor nash krov'yu skrepil, krov'yu i rastorgat' budesh'!
     -- Obmannyj dogovor... -- vozrazil |rik. Starik zasmeyalsya, utersya uzkoj
ladon'yu:
     -- Znachit, ne stanesh' za rod kvitat'sya?
     -- Pri chem tut moj rod?
     --  Kak  zhe?  Il' zapamyatoval? Obeshchal  za brata otomstit',  krov' ubijc
prolit', a ni kapli ne proronil.
     -- Ujdi luchshe, -- holodno  skazal |rik. --  A  to i na starost' tvoyu ne
poglyazhu... Ne stanu ya po  podlomu naushcheniyu teh ubivat', chto s zhenoj moej  na
odnoj zemle vyrosli...
     -- Tebya v  zabyvchivosti  uprekayu, a sam-to  i zabyl, chto ty zhenilsya! --
vnov' zahihikal starik. -- Slyhal, slyhal, kakaya ona u tebya krasavica!
     Pochudilas' mne  v ego golose tajnaya  ugroza. Pobezhal  holodok po  kozhe,
slovno posmotrel nedobrym vzglyadom  kto-to nevidimyj. Zahotelos' spryatat'sya,
ukryt'sya, a est' li zashchita nadezhnej, chem shirokaya muzhnina grud'? Vyskochila ya,
kinulas' k  |riku, obnyala  ego za  sheyu, a kogda  smogla sil nabrat'sya,  chtob
vzglyanut' na starika, ego uzhe ne bylo, tol'ko shepotok plaval v vozduhe:
     -- YAdunu krasavicy po serdcu...
     Tri dnya ya potom usnut' ne mogla, vse kazalos', budto smotryat iz temnoty
zlye nechelovecheskie  glaza,  oshchupyvayut s nog  do  golovy, pricenivayutsya.  Ne
spasala ot teh  glaz ni lyubov'  yarla, ni  vernost' druzej...  Kak podstupala
temnota k okoncu, tak hotelos' zaryt'sya v teploe loskutnoe odeyalo s golovoj,
budto v  detstve,  kogda  ot vspolohov  Perunovyh pryatalas',  i  sidet' tam,
dozhidayas'  rassveta. Tri  dnya  ya  muchilas',  a  na chetvertyj  ne  vyderzhala,
rasplakalas' u |rika na pleche.
     -- Ne tvoe eto delo, -- neumelo uspokaival on. -- U menya s tem starikom
svoi schety, a ty, verno, ne ponyala so sna, o chem rech'...
     -- Rasskazhi  pravdu, rasskazhi... -- zahlebyvayas' slezami, molila ya.  --
Koli muchat' menya ne hochesh', rasskazhi...
     ZHenskie slezy i kamen' rastopit' mogut, chego uzh o slabom muzhskom serdce
govorit'...   Poupiralsya  |rik,   pootnekivalsya,   a  potom  vse-taki  nachal
rasskazyvat':
     -- Kogda ubili Gunnara i prishla v Ladogu lad'ya s izvestiem,  ya  ot gorya
sebya poteryal. Hot' i ne rodnoj byl brat, a vse  zhe edinstvennaya blizkaya dusha
na vsem belom svete. Lyubil ya ego,  a chto zabavlyalsya on  koldovstvom, tak  ot
togo nikomu huda ne bylo...
     Muzh oseksya, pokosilsya na menya, uvidel zalitoe slezami udivlennoe lico i
popravilsya:
     -- Do pory ne bylo... No togda  ya o ego postupke  ne vedal, potomu i ne
iskal ubijcam opravdaniya -- nenavidel ih lyuto. V te gor'kie dni i poyavilsya v
moem dome starik, kotorogo ty boish'sya. Otkuda on prishel, kak v dome okazalsya
-- ne pomnyu, a tol'ko sdruzhilsya s nim krepko. Umel on i bol'  moyu uteshit', i
nenavist' razzadorit'. A odnazhdy obmolvilsya, chto poskol'ku  sam v  vedovstve
smyslit, to mozhet mne v poimke ubijc posobit' -- sprosit' u svoego boga, gde
skryvayutsya  podlye,  no  pered  tem  nuzhno  nash  ugovor krov'yu  skrepit'.  YA
udivilsya, a on otvetil -- da  napishi prosto, poreshu, mol, ubijc brata  svoej
rukoj bezo vsyakogo  suda.  Ne znayu, chto na menya togda nashlo, a pis'mena, chto
on  mne  podsunul,  ya  krov'yu  skrepil. Starik v  tot  zhe  den' propal i  ne
poyavlyalsya bol'she. YA pro nego zabyl uzh, a dva leta spustya yavilsya ko mne gonec
YAduna  s vest'yu, chto pojmany ubijcy  brata i ukryvaet  ih Dubovickij boyarin,
Svetozar. YA  emu ne  poveril sperva  -- so Svetozarom  ne  pervyj god druzhbu
vodil, no polez on  za pazuhu  i dostal ottuda  dogovor, tot samyj, chto ya so
starikom zaklyuchil. "Obeshchali my  tebe pomoch' vorogov syskat', vot i nashli, --
skazal. -- Hochesh', ed' v Dubovniki, sam vse uvidish'..." Vskolyhnulas' vo mne
bylaya zlost', vzyal vernyh voev i poskakal v Dubovniki...  Nu a dal'she ty vse
sama znaesh'.
     YA,  i  verno,  znala --  ne  ostavyat teper'  |rika v  pokoe prisluzhniki
Triboga, tak prosto ot nego ne otstupyatsya -- pochuyali zapah chelovech'ej krovi.
A plakat' perestala, da i  strah pochemu-to proshel. Mozhet, potomu, chto tverdo
ponyala  -- ne  pozvolyu  podlomu  Vseedu  lapu k  svoemu lyubimomu  protyanut'!
Kost'mi na doroge Temnyh slug lyagu, a muzha zashchishchu, zakroyu, ne dobyt' im ego,
ne dostat'!
     --  Ne  pugajsya, -- pokayanno bormotal |rik.  --  Slyshala ty lish' ugrozy
pustye... CHto mne starik sdelat' mozhet?
     -- Glupyj, --  zasmeyalas' ya i, eshche chuvstvuya  na gubah  solonovatyj vkus
slez, obnyala rusuyu golovu muzha, prityanula  k grudi. -- Ne boyus' ya... S toboj
nichego ne boyus'...



     V chistyh Ryurikovyh horomah  bylo tesno  ot  naroda. Otmechali  radostnoe
sobytie  --  rodilsya u Novogradskogo Knyazya syn, a posemu pozvolyalos' v  etot
den' lyubomu, dazhe rabu, vojti na Knyazhij dvor, poveselit'sya ot dushi da nabit'
vechno golodnoe bryuho. Pravda, u druzhiny byli svoi stoly, u Knyazya s rodnej --
svoj,  a dlya smerdov stoyali dlinnye  lavki pryamo  na dvore  -- ugoshchajsya  kto
hochesh'...
     YA hot' i chuvstvovala sebya voem, a k zastol'yam s medovym vesel'em vse zhe
priuchit'sya ne mogla. A  inogda i druzhinniki, vypiv lishku, vspominali pro moyu
zhenskuyu sut', lezli s p'yanymi laskami. YA na nih obidy ne derzhala, sama poroj
mayalas'  bez laskovogo vzglyada i  nezhnogo  slova,  ponimala  -- nesladko  im
prihoditsya,  osobenno  tem, kto  pribilsya k Novogradskoj  druzhine iz dal'nih
kraev, kto vidit bessonnymi  mutornymi nochami rodnye lica, chuet  teplo davno
utrachennogo  ochaga... |rik tozhe takim neprikayannym  byl, a teper' radovalas'
dusha, na nego glyadya, -- evon kak poveselel, gordelivo priobnyav moloduyu zhenu.
Est'  chem  gordit'sya, takuyu krasavicu  podi-ka  syshchi --  glaza  vasil'kovye,
slovno ozernaya glad' na zakate, volosy zolotye, slovno pshenica  spelaya, shcheki
-- belye lilii. Smotrit na muzha neotryvno, ostal'nyh i ne zamechaet. Dazhe te,
chto nochami pod ee oknami prohazhivalis', hot' i zavidovali yarlu, a priznavali
-- ladnaya poluchilas' para, glyanesh', i zalyubuesh'sya.
     Medved' uzhe napilsya izryadno -- u Novogradskogo Knyazya ne tol'ko medovuha
byla, podavali  i  vina,  s terpkim  zapahom  i duryashchim vkusom. Lis,  uvidev
osoloveluyu rozhu brata, vspomnil o Begune, zavopil:
     -- Poveseli lyudej,  pevun,  potesh'  serdce pesnej! Druzhinniki pritihli.
Beguna vse znali,  lyubili ego za chistyj golos i nezlobivyj nrav. On i sejchas
vykruchivat'sya da cenu sebe nabivat' ne stal, sprosil tol'ko:
     -- Veseluyu spet' il' pechal'nuyu?
     Ryurik podnyalsya, ogladil ladon'yu gustye usy:
     -- Veseluyu. Radost' u nas, ne pechal'!
     Begun soglasno kivnul, zadumalsya, pripominaya takuyu pesnyu, chtoby vsem po
vkusu prishlas'. Konstantin vstal iz-za Knyazh'ego stola, podoshel k nemu:
     -- SHutejnoe chto-nibud'... CHtob posmeyat'sya zastavila...
     Begun  opyat' kivnul, vytyanul iz-za poyasa tonkuyu svirel', zavel  veseluyu
plyasovuyu melodiyu, a potom oborvalsya  vdrug na samoj vysokoj note i prodolzhil
pesnyu uzhe golosom. On ne prosto pel, a priplyasyval da pokazyval, o chem poet,
otchego kazalas' pesenka vdvoe poteshnej:

     Kak po nebu svetla lad'ya plyvet,
     A za neyu krasna devka idet.
     Prosit, molit, rukavom utiraetsya,
     O svoej neschastnoj dole ubivaetsya:
     "Kaby dali by mne bogi dobra,
     Kaby dali by mne zlata-serebra,
     Da roditelya takogo, chtob ne bil,
     Da milogo muzhen'ka, chtob lyubil..."
     Uslyhala ee plach dobra Dolya,
     Otvechala: "Bud' na to tvoya volya,
     No sosedke, chtob obidy ne nosila,
     Dam ya vdvoe, chego ty poprosila".
     Zavopila molodushka, zastenala,
     Bely ruki k nebesam zalomala:
     "Ah, poslushaj, sladka Dolya, moj skaz,
     Zaberi ty u menya odin glaz!
     Ne zabud' lish' obeshchan'e svoe --
     Oba srazu zaberi u nee!"

     Uzhe  izryadno zahmelevshie  voj  ponachalu ne  ponyali smysla pesni,  Ryurik
urazumel  pervym,  rashohotalsya,  zaglushaya  vozobnovivsheesya  penie  svireli.
Sledom, bagroveya, zashelsya smehom |rik, a potom uzh i  ostal'nye soobrazili --
pokatilos'  vesel'e volnoj  do samogo  dvora, gde  golosa Beguna i slyshno ne
bylo.  YA  znala  --  takie  pesenki,  kogda  k  mestu spety,  nadolgo  lyudyam
zapomnyatsya,  budut vspominat'  ot slovechka  do  slovechka,  peredavat'  detyam
svoim. Begunu zakrichali:
     -- Eshche spoj, eshche!
     On,  ulybayas', kival, a sam  kosilsya na  Ryurika  --  mozhet,  ugadaet po
kakomu-nibud'  znaku,  chto zhelaet  uslyshat'  svetlyj  Knyaz'. I  ugadal-taki,
vzbodrilsya, zapel dlinnuyu krasivuyu pesnyu  o bystrom sokole, ot ch'ego ostrogo
klyuva  ni  odna  dobycha ne uskol'znet.  I  ved'  hiter okazalsya,  vstavil  v
starinnuyu pesnyu slova o sokolenke, v  otcovskom gnezde  podrastayushchem! Ryuriku
pesnya  glyanulas'  -- poslal holopa  podnesti pevcu kovsh  s  vinom, ulybnulsya
obodryayushche. Kto  v  silah  ostanovit'  pochuyavshego slavu  pevuna?  Verno, lish'
Morena,  da  i ta ne  prervet,  doslushaet -- dazhe ona pesnyu cenit,  v'yuzhnymi
zimnimi vecherami  bez nee ne obhoditsya. Pravda, pesni u  nee  vse tyaguchie da
tosklivye, kak  te, chto v  moej  dushe stonali... Vnov' vspomnilsya Slaven,  i
dushno  vdrug  stalo  v prostornoj  gornice,  zahotelos'  na  volyu,  k  tihoj
rechen'ke, chto unesla moego milogo...
     Na beregu nikogo ne bylo, kak-nikak osen' uzh nadvinulas'. Prishlye lad'i
ushli davno, a te rasshivy, chto ostalis', vsyu zimu,  vidat', zdes' prostoyat. V
nochnom vozduhe nosilis'  osennie zapahi, napominali tu strashnuyu osen', kogda
vynyrnula,  nevest'  otkuda,  urmanskaya  lad'ya, podhvatila  moego serdechnogo
druga i unesla na pogibel'. I do  togo  ya zamechtalas', chto pokazalos', slyshu
plesk  lodejnyh  vesel, negromkie vykriki  urman. Golovoj pomotala i zamerla
ostolbenelo  --  vyhodila iz-za  porosshego kustarnikom berega  uzkaya  hishchnaya
morda lad'i...  Toj samoj!  Ne  mogla ya oshibit'sya -- skol'ko raz vo  sne  ee
videla,  namertvo zapomnila zverinyj  lik! Okromya  menya okazalis' na  beregu
zorkie mal'chishki, pobezhali s gromkimi voplyami na Knyazhij dvor. Kto by ni byli
chuzhezemcy, v stol' pozdnee vremya prishedshie k Novogradu, a v takoj den' Ryurik
ih bez ugoshcheniya ne otpustit...
     Narod  tolpoj  vyvalil so dvora  smotret'  na  strannyh urman,  da i ya,
vmeste so vsemi, k beregu poblizhe podoshla, vytyanula s nadezhdoj sheyu i chut' ne
zaplakala ot obidy -- ne bylo na lad'e rabov, sideli na veslah sami vikingi.
Po  vsemu  vidat', pobyvali oni vo mnogih peredelkah -- na sobravshihsya lyudej
dazhe  vnimaniya  ne  obrashchali.  Pristali  molcha,  k beregu  zakrepili  tugimi
verevkami  lad'yu,  a  shodit'  na  bereg ne speshili,  poryadki  znali,  zhdali
Knyazh'ego  slova. I  lyudi  na beregu tozhe  zhdali, oshchupyvali  glazami prishlyh,
ocenivali, vo skol'ko  obojdutsya Knyazyu novye druzhinniki,  -- vse znayut, koli
prishli na  zimu glyadya,  znachit, zimovat' ostanutsya,  a to poklonyatsya Ryuriku,
mol,  primi pod krepkoe  krylo, yasnyj sokol. On primet -- horoshie voj na ves
zolota, a eti, sudya po vsemu, ne prosto horoshi...
     Ryurik  podoshel   v  okruzhenii  narochitoj   chadi,  naryadnyj,  dovol'nyj,
privetlivyj. Smutilsya, uvidev mordu lad'i:
     --  Znakom  mne etot drakkar...  Gde  zhe vash yarl, voj? Vpered  vystupil
vysokij urmanin. Serdce u menya vdrug zadrozhalo, zabilos', vsyu v zhar brosilo,
slovno  prikosnulas'  goryachej rukoj k  telu  Poludennica. Pochemu  zahotelos'
podbezhat'  k tomu  urmaninu? I  glaza prikovalis'  k  strogomu profilyu -- ne
otderesh'... Na mig  vsego  pokazalos' v lice  ego chto-to znakomoe, no  vyshla
luna, osvetila bezobraznyj shram  cherez  vsyu  shcheku,  pronzila menya  ledenyashchim
svetom -- ne tot... Slovno povtoryaya moi mysli, Ryurik skazal vsluh:
     -- YA znayu vashego yarla. |to ne on!
     -- On, -- tverdo otvetil odin iz derzhavshihsya chut' pozadi vozhaka  urman.
Ostal'nye lish' molcha sklonili golovy.
     Blestelo holodno  oruzhie, plyasal lunnyj svet po vode, serebril  ustalye
lica. |to kakim zhe uporstvom obladat'  nadobno, chtob v  odinochku reshit'sya po
revunu mesyacu  surovoe Varyazhskoe more i holodnoe  more  Nevo odolet'! Smely,
odnako, eti prishlye...
     Staralas'  ya  sebya  zastavit' voshishchat'sya imi,  a u samoj mysli, slovno
belki,  metalis'  v golove,  ceplyali mahon'kimi kogotkami:  "Slaven, Slaven,
Slaven..."
     -- A ty chto skazhesh'? -- obratilsya Ryurik k prishlomu yarlu. Tot ravnodushno
pozhal  plechami, otvetil,  i vnov' pochudilos' mne  chto-to znakomoe  v hriplom
layushchem golose:
     --  Moi lyudi ustali. Neuzheli Knyaz'  Hol'mgarda otkazhet v priyute ustalym
gostyam?  Ili  emu vazhnee  uznat',  gde ih prezhnij  yarl?  Tak na  to ya  smogu
otvetit', k tomu zhe Rollo sam prosil menya ob etom.
     --  Ty derzok, gost'. --  |rik vystupil vpered,  zacepil chuzhaka bystrym
vzglyadom.  YA  videla --  emu  nravitsya  smelost' prishlogo  yarla, no odernut'
nadmennogo gostya sledovalo -- chaj, ne na svoej zemle.
     -- YA ustal, -- korotko otvetil tot.
     "Slaven,  Slaven,  Slaven..."  --  razdirali serdce ostrye kogotki,  ne
ostavlyali v pokoe. Kazalsya znakomym i bezobraznyj profil' prishel'ca, i chuzhoj
ego golos, i dazhe urmanskoe nazvanie Novograda on proiznes kak-to znakomo...
     --  CHto  s  toboj?   --  uchastlivo  sprosil  podospevshij  poglazet'  na
nahodnikov Lis. -- Nehorosho?
     -- Slaven! -- vydavila ya priznanie, ukazyvaya rukoj na prishlogo yarla.
     -- CHto  ty?! --  ispugalsya Lis, brosil  udivlennyj  vzglyad  na lad'yu i,
podhvativ  menya pod ruki,  povel s pristani  proch'. Horosho,  chto  podhvatit'
dogadalsya  -- ne  derzhali pochemu-to nogi, podkashivalis'. I vse  stoyal  pered
glazami inozemnyj  yarl, slyshalsya ego ustalyj, s hripotcoj, golos.  Na Knyazhij
dvor ya  ne poshla, boyalas'  uvidet' ego  i vnov'  oshibit'sya -- ne  smoglo  by
serdce  etogo vynesti... Lis uspel nashih obezhat',  povedat', chto hudo mne, i
oni obespokoenno tolkalis' po izbe, kosyas' na menya ispugannymi glazami.
     Otsideli  my v  dome do utra, potomu  i  ne  videli,  kak  prinyal Ryurik
chuzhezemca, kak, prikusiv gubu, vyslushal ego rasskaz i, nedolgo dumaya, prinyal
na sluzhbu novyh druzhinnikov.
     Utro vsegda  razumnee  vechera,  prinosit ono  yasnyj svet ne  tol'ko  na
zemlyu, no  i v mysli lyudskie. S rassvetom perestala tryasti  menya  lihoradka,
polegchalo  na  dushe.  Da i  den'  proshel, kak obychno, no  vse-taki  ne mogla
vybrosit' iz golovy prishlogo yarla. Hodila po Knyazh'emu dvoru, ubirala  vmeste
s devkami ostatki pira, a sama kosilas' opaslivo na dveri, slovno zhdala, chto
vot-vot vyjdet on na kryl'co, i uvizhu ne yarla zamorskogo, a moego Slavena...
No gosti otsypalis',  ne vyhodili, i k vecheru mne uzhe smeshnoj stala kazat'sya
sobstvennaya  oshibka -- ved' chut'  ne spyatila, slovno zatmenie kakoe nashlo --
uvidela lad'yu znakomuyu i tut zhe stala na nej Slavena otyskivat', da ne sred'
prostyh hirdmannov, a samogo yarla vybrala! Vot uzh, vpryam', durnaya golova!
     Korila  sebya,  posmeivalas',  a  k  vecheru nogi  sami poshli  k  lad'e u
pristani, gde uzhe delovito snovali vcherashnie pozdnie gosti. Kak by podojti k
nim,  sprosit' o milom?  Mozhet, pomnyat eshche shal'nogo slovena, zabrosivshego na
ih lad'yu toporik? No  tot  urmanin  govoril,  chto smenila  lad'ya  hozyaina...
Znachit, i zdes' nikto mne ne skazhet o Slavene...
     YA prisela v otdalenii na beregu, ustavilas' v temnuyu vodu. Plyli po nej
list'ya-korabliki,  da ne  pustye  -- kazhdyj  svoj gruz  vez.  Kto -- palochku
maluyu,  kto --  bukahu  nerazumnuyu, kto  -- iglu sosnovuyu...  SHli  po Mutnoj
raznocvetnye ladejki, zheltye da burye, pravilis' moguchej rukoj reki... Tak i
s lyud'mi  -- tashchit ih neumolimoe vremya, podtalkivayut  k nevedomomu bogi, a v
kazhdom svoj ogonek zalozhen, svoya dusha...
     -- Hel'g!  Hel'g! -- radostno zagomonili na lad'e. Znachit, prishel... On
snyal kol'chugu, vidat', sumel uboltat' Ryurika, znal, chto pod  Knyazh'ej zashchitoj
emu nikakoj vorog ne strashen, a vzamen odel  beluyu prostuyu rubahu da  poverh
nee kozhanuyu  bezrukavku.  V etom naryade stal on eshche bol'she pohozh na Slavena,
tol'ko ya uzhe nadezhdami sebya ne  teshila --  slyshala ego imya, da i govoril  on
po-urmanski legko, svobodno, a moj Slaven i slova ne znal.
     Hirdmanny ego  obstupili,  skuchilis', gomonya, budto vorony. V  vechernem
sumrake yarkim belym  pyatnom  mayachila sred' temnyh  siluetov rubaha yarla.  On
tolkoval chto-to, i  po  dvizheniyam ponyala  -- budut urmane zimovat' u  Knyazya,
gotovyat lad'yu k dolgoj zimnej stoyanke. Zakrepili po  bortam dlinnye verevki,
ulozhili pod ladejnyj nos brevna-katyshi -- sobralis' tashchit'  ee na  bereg.  V
tom, chto srazu posle pira za  rabotu  vzyalis',  tozhe  bylo chto-to  chuzhoe. Iz
nashih ni odin ne vyshel, dopivali vcherashnee i tiskali devok po zakoulkam, eshche
ne oklemavshis' ot  razudalogo  vesel'ya, -- kakaya tam rabota! A eti trudilis'
slazhenno,  zhal',  berega  Mutnoj  krutost'yu  slavyatsya  --   ne  shla   lad'ya,
zavalivalas'  na bok.  Dlinnye  volosy prishlogo yarla razmetalis'  po  vetru,
kozhanka sletela na zemlyu. On vezde uspeval -- i  na svoih lyudej pokrikivat',
i  samomu  tashchit', i malejshij kren ugadyvat'.  Vidat',  ne raz  takie  kruchi
odoleval. To i delo k nemu podskakivali hirdmanny, sprashivali chto-to:
     -- Hel'g... Hel'g...
     Lad'ya, potreskivaya i shatayas' vysokoj machtoj, vypolzla nakonec na bereg.
Urmane zavopili radostno, zaprygali. Mel'kala sred' nih u samogo borta belaya
rubashka, i pokazalos' mne vdrug, chto krenitsya machta i lozhitsya lad'ya na bort.
Tot samyj  bort, gde stoyal yarl. Rvanula menya s holma nevedomaya sila, kubarem
pronesla mezh ostolbenevshih ot izumleniya urman,  podbrosila k prishlomu yarlu i
tam  tol'ko  pozvolila  opomnit'sya,   oglyadet'sya.   Tam  lish'   ponyala,  chto
pomereshchilos'  mne,  budto  padaet lad'ya... A esli by  i padala, mne do etogo
kakoe  delo bylo?!  CHego  ispugalas',  zachem  kinulas'  spasat'  neznakomogo
urmanina?  Ne ya li  dva  goda nazad tak ves'  ih podlyj  rod nenavidela, chto
lyubogo na meste poreshit' byla gotova? Ne oni li brata  moego bespomoshchnogo na
beregu, sred' mertvyh tel brosili? I etot yarl takov zhe okazalsya -- menya i ne
uvidel eshche, a mech uzhe nagotove v ruke derzhal...
     Stoyala  ya  pered nim s opushchennoj golovoj, smotrela na sapogi iz dorogoj
kozhi  i stydilas'  glaza podnyat'.  Poprobuj ob®yasni,  chego pobezhala k  nemu,
slovno vsyu zhizn' tol'ko ego i zhdala...
     --  Oh,  lyubyat tebya  baby, Hel'g! -- zasmeyalsya  kto-to  iz urman.  Menya
slovno molniej pronzilo. Slyshala ya uzhe eti slova!  Slyshala, tol'ko ne upomnyu
gde!   Drognula   pelena  pamyati,   spala...  Slaven!  Hrupkaya   devushka   s
glazami-ozerami za ego plechom... Veshchij moj son...
     --  Belyana? -- neuverenno  sprosil  menya  golos,  tak pohozhij na  golos
Slavena. Urmane pochuyali neladnoe v golose yarla, nastorozhilis'.
     -- Belyana, ty li?
     Oh,  Slaven! Znat' by  tebe,  skol'ko  slez ya prolila  o tvoej konchine,
skol'ko gorya prichinil tvoj uhod -- ne  sprashival by tak udivlenno,  obnyal by
hot' za tu pechal', chto nosila v serdce dva s lishkom goda. Ne znala ved', chto
stanesh'  vol'nym yarlom  i  imya voz'mesh' novoe, zvuchnoe  --  Hel'g... Mechtala
dolgimi odinokimi nochami, kak uvizhu tebya, kak obnimu krepko, a vot uvidela i
stoyat' ne mogu -- nogi otkazyvayut...
     Hotelos'  by  mne  skazat'  vse  eto,  da  zastrevali  slova  v  gorle,
vyryvalis' redkimi bessvyaznymi vshlipami...
     Slaven  ryavknul na svoih urman,  i oni poslushno razoshlis'. Tol'ko togda
on berezhno podhvatil moe  oslabshee telo, ostorozhno opustil na zemlyu. Sam sel
ryadom, ne pritragivayas', slovno chuzhoj, neznakomyj...
     --  YA  mnogoe  hotel  tebe skazat', -- priznalsya tiho.  -- Da tol'ko ne
dumal, chto vstretit' dovedetsya...
     Znachit, i on  menya pomnil,  ne zabyval? A devushka  s ozernymi  glazami?
A...
     Ponyala -- ya splyu i  vizhu  tot staryj son, tol'ko izmenennyj nemnogo. Vo
sne  vse mozhno -- i revnovat', i plakat',  i  voprosy  zadavat', te, kotorye
nayavu sama sebe ne zadash':
     -- Kto ona?
     Vo sne vsegda tak -- tolkom eshche ne sprosish', a otvet uzhe zvenit v ushah:
     -- Iya -- fialka..
     -- YA zhdala tebya. Vse vremya.
     -- Vizhu...
     I vse. Ni laskovyh slov, ni trogatel'nyh obeshchanij, nichego... Vo sne tak
ne byvaet! Ne dolzhno byt'!
     -- YA lyublyu tebya.
     -- Ty uzhe govorila  eto. Pomnish'?  --  Vot  i opustilas'  na  moe plecho
znakomaya ruka,  potepleli glaza, prevrashchayas'  v prezhnie -- dobrye  i nemnogo
grustnye. -- Togda ya sovershil oshibku. Strusil. Sbezhal. Prosti.
     Za chto mne ego proshchat'?  On by prostil! Za pozdnie priznaniya, za glupuyu
veru  v volha,  sputannuyu s lyubov'yu... Lish' by  ne  konchalsya sladkij son, ne
uhodilo vdal' teplo rodnogo tela.
     YA ne sderzhalas', zaplakala.  Dva goda zapirala slezy na zheleznyj zamok,
takoj,  chto  i razryv-trave  ne  pod  silu  odolet',  a  tut  ne  vyderzhala,
rasplakalas' vzahleb, kak togda, na Barylinoj zaimke...
     --  Vse budet horosho, uspokojsya. -- Slaven  provel rukoj po moim shchekam,
uter slezy. Ruka byla znakomaya,  myagkaya, zhivaya, budto i ne vo sne  vovse. --
Slaven ot tebya sbezhal, a Oleg, koli primesh', ostanetsya...
     -- Kakoj Oleg? -- ne ponyala ya.
     -- Hel'g  po-slovenski -- Oleg, -- poyasnil mne Slaven. -- Menya tak bogi
narekli,  kogda  krov' nevinnuyu  prostili.  Da  to dolgij skaz... Uspeyu  eshche
povedat'.
     Tut tol'ko i doshlo do menya, chto vse eto -- ne  son.  CHto sidit ryadom so
mnoj  moj Slaven, ne takoj, kak  prezhde, no  vse-taki  moj pogibshij  Slaven,
obnimaet menya,  utiraet slezy, slovno  glupoj nesmyshlenoj devchonke, nazyvaet
sebya Olegom, a urmane zovut ego Hel'gom i yarlom, i ta chernaya lad'ya na beregu
-- ego...
     Pomutilos'  u menya  v golove,  poplylo,  pered  glazami  dorogoe  lico,
zavertelos' sumatoshno vechernee nebo, otbrosilo menya na spinu v zhuhluyu travu,
tol'ko i uspela shepnut':
     -- Ne uhodi, Oleg...



     Gladok i krepok led na  Mutnoj. Begayut po  nemu na lyzhah iz gorodishcha  v
gorodishche malye  da  bol'shie  vatazhki,  prokladyvayut  u  beregov  raskatannuyu
dorogu.
     |rik  sobiralsya idti po  zamerzshemu  pritoku  v  Lyubolyady --  mestechko,
znamenitoe pushnym zverem,  i zashel pozvat' menya. Posle moego vozvrashcheniya  on
vovse perestal byvat' v sobstvennom  dome, hotya, verno, nikogda ego  i domom
ne schital. Sprosit'  ego  -- ne pojmet, nebos', dazhe, o chem sprashivayu.  ZHili
oni s Vassoj u Ryurika i,  pohozhe, svoim hozyajstvom obzavodit'sya ne  speshili.
Drugie novogradskie boyare chem tol'ko svoyu spes' ne teshili -- horomy stavili,
chut' ne vyshe Knyazh'ih, a |rik, hot' i zhenilsya, a vse po-pohodnomu zhil, slovno
lish'  na  nedolgoe  vremya  zaderzhalsya  v  Novom  Gorode. Vassa  terpela,  ne
zhalovalas', da i na chto zhalovat'sya -- privykla k tesnote Neulybinoj izbenki,
v  Knyazh'ih horomah  lyubaya  klet'  bol'she. Tak  chto  zimovali  my  v ogromnom
|rikovom dome vol'gotno, slovno hozyaeva, odnoj sem'ej -- ya, Belyana, Medved',
Lis  da  Begun.  Priyatel'  Beguna,  bulgarin,  zahodil  chasten'ko,  ser'ezno
rassprashival menya o Norangene i Vallande i staratel'no chirikal po vydelannoj
telyatine, zapisyvaya  moi rasskazy. YA ne lyubil vspominat' ni to, ni drugoe --
zhila eshche pamyat', kolola zapomnivshimisya  navsegda  licami,  no Konstantin  ne
otstaval, travil mne dushu pros'bami.  A mozhet,  i  horosho, chto  zapisyval on
bajki o nikomu ne izvestnom v zdeshnih krayah  skal'de  Biere, o hrupkoj,  kak
cvetok, Ie, ob umnom  i izvorotlivom Rollo... Smotrel ya na  ego pis'mena,  i
poyavlyalos'  strannoe  oshchushchenie, budto  ozhivayut moi  druz'ya, vstayut iz praha,
kladut na  telyatinu zhivye  ruki --  prikosnesh'sya, i  pochuesh' eshche ne  ushedshee
teplo... Konstantin obeshchal, chto dazhe  cherez mnogo let poyavitsya eto chuvstvo u
lyubogo, kto prochtet pis'mena.
     -- Da chto ty  eshche delat'  mozhesh', krome kak pisat'? -- vz®elsya  na nego
odnazhdy za chto-to Begun.
     Bulgarin ne obidelsya, skrivil guby v snishoditel'noj ulybke:
     -- A chto umeesh' ty, krome kak pet'?
     I preduprezhdaya yarostnye vozrazheniya Beguna, dobavil:
     -- Tebya budut pomnit' po pesnyam, menya po  pis'menam, ego, -- kivnul  na
menya, -- po voinskim delam... Kazhdomu svoe...
     Konstantin  byl umen,  znal, kak osadit'. Ne nashemu  bolotnomu pevunu s
nim tyagat'sya. Begun i poloviny togo ne znal, chto letopiscu dovelos'  uzret'.
Tot byval v raznyh stranah, znavalsya s Knyaz'yami i  druzej imel sred'  raznyh
plemen -- ot pechenegov  do urman. Byli u  nego  i svoi uchitelya, vrode kak iz
Soluni,  blizkih  k  bulgaram  zemel',  so  strannymi  imenami --  Kirill da
Mefodij.  Letopisec  pochital  ih  samymi  mudrymi lyud'mi  na  svete. Kak  ni
stranno,  |rik tozhe slyhal o nih i naschet ih uma ne sporil, hotya  vo  mnogom
oni s Konstantinom ne shodilis'.
     |rik  so  svoim  predlozheniem,  bol'she  pohozhim  na  pros'bu,  nagryanul
nepogozhim, v'yuzhnym dnem, kogda ne  to  chto v Lyubolyady -- k sosedu v gosti ne
pojdesh'.  Odnako on prishel, stryahnul s teploj shuby osevshij snezhok, podoshel k
okoncu  i skvoz'  holstinu uvidel  bredushchuyu ot reki  Belyanu s koromyslom  na
plechah. I vmesto obychnyh slov privetstviya vydohnul:
     -- Ne  pojdesh' li so mnoj v Lyubolyady? Znayu -- tvoi bez tebya ne ujdut, a
delo tam zatevaetsya zharkoe -- ne vyplatili mestnye polozhennuyu dan' Knyazyu, da
i poslannye tuda horobry nazad ne vorotilis'.
     YA pokachal golovoj:
     -- Zachem tebe moi lyudi? Svoih ne hvataet?
     -- Lyudej mnogo, no koli sloven s  soboj brat', mogut na svoih ne pojti,
a koli prishlyh -- mnogo lishnej krovi prol'yut.
     Umnyj.  Vse rasschital,  vse  produmal.  Prav, kak vsegda,  -- kto luchshe
rassudit, kak ne ya, napolovinu sloven, napolovinu urmanin?
     Belyana  voshla v  dver',  postavila vedra,  ne  uroniv  ni kapli, uterla
mokroe ot snezhinok lico i nedoverchivo  pokosilas' na yarla, slovno pochuyala, o
chem prosit.
     -- Dobrogo zdorov'ya tebe, |rik.
     -- I tebe togo zhe, hozyayushka.
     Mozhet,  ego bespechnost' i mogla kogo obmanut', da  tol'ko ne  moyu zhenu.
Ona srazu nastorozhilas', zasharila ispugannymi glazami po nashim hmurym licam.
Pri  nej  ne pogovorish' -- smela stala, vstryanet v besedu,  ne otpustit.  Ne
ob®yasnish' ej,  chto bez  menya  hudo  mozhet sluchit'sya. Kak by  ni byla umna, a
vse-taki baba -- ona i est' baba. YA nakinul na plechi tepluyu telogreyu, kivnul
|riku  i,  spinoj  chuvstvuya  obizhennyj vzglyad  zheny, obernulsya na poroge: --
Skoro budu...
     V'yuga vertelas',  posvistyvala,  kazalos',  skruchivaetsya  kol'cami  nad
zemlej strashnyj snezhnyj zmej,  tancuet Morene  svadebnuyu  plyasku. Eshche  i  ne
vyjdya iz domu, ya pochuyal -- plohoj nynche den', durnoj. V takoj delo zatevat',
chto vodu reshetom nosit',  -- ne budet proku. |rik shel ryadom, otplevyvalsya ot
zaletevshego v rot  snega. YA pomnil  Bierovy skazy o zelenoglazyh belovolosyh
n'yarah. Ne vedal Bier, chto zhiv odin iz nih,  nazyval ih ejnheriyami, to  est'
pogibshimi  voinami.  Ran'she, ochen'  davno,  zhili n'yary  ne tak  uzh daleko ot
Norangerf'erda, mozhno skazat', po sosedstvu. |rik svoej  rodiny ne pomnil, s
maloletstva  ros u varyagov, no predaniya  rodnoj  zemli i imena svoih bogov v
krovi nosil,  mozhet, potomu  i  chuvstvoval menya  luchshe drugih,  chto  sam byl
napolovinu n'yar,  a napolovinu varyag? On mne  nravilsya -- smel, chesten, umen
--  vse pri  nem, a vse-taki ne cheta Rollo il' Ryuriku. Te drug druga stoili,
oba videli daleko, v  melkie draki ne vvyazyvalis', a uzh esli dralis', tak za
takoj kush,  kotoryj vsej prolitoj  krovi stoil. |rik, mozhet,  i posmelee  da
polovchee ih byl, a razmahu ne hvatalo...
     On  pochuvstvoval  moj vzglyad, ulybnulsya.  Druzhelyuben, a  ved'  znaet, ya
Norangenskim yarlom uchen, mogu za  plohoe slovo i mech v  spinu vsadit'... Moi
guby raspolzlis' v otvetnoj ulybke.  I etomu  Rollo nauchil -- pryatat' tajnye
pomysly, skryvat' za maskoj istinnoe lico...
     Hirdmanny menya ne  zabyli,  zashumeli, edva  vvalilsya v izbu,  obstupiv,
zahlopali  po plecham sil'nymi ladonyami. CHto ni  govori, a byli oni mne budto
rodichi -- cherez mnogoe vmeste proshli, i cherez gore, i cherez radost'.
     --  Oleg!  --  Ottar sdavil menya v druzheskih ob®yatiyah i upreknul: -- Ty
sovsem  redko  zahodish' k nam.  Neuzheli zhenshchina sdelala  iz  tebya  laskovogo
ruchnogo kotenka, i teper', zimnimi  vecherami,  ty  predpochitaesh' murlykat' u
nee na kolenyah, a ne razdelyat' krov so svoimi starymi druz'yami?
     Askol'd zasmeyalsya, podtolknul Ottara pod lokot':
     -- Oleg, navernoe,  uchit murlykat' ee. Govoryat, ona horosho deretsya,  no
mozhet li voin byt' zhenshchinoj?
     Znachit, moya Belyana  uzhe stala pritchej vo yazyceh? YA i sam chasto slyshal o
ee umenii  srazhat'sya  naravne  s  muzhchinami  i  v muzhskom plat'e tozhe  videl
neredko.
     --  CHtoby legche  dvigat'sya,  --  ob®yasnyala ona,  i  ya ponimal,  no  kak
vtolkovat'  zakorenevshim v  upryamstve  lyudyam, chto sut'  ne  v  odezhde,  a  v
cheloveke, chto  ee  nosit, i glupo  klejmit'  Belyanu pozorom lish'  za muzhskie
porty?
     Na  hirdmannov ya  ne  obidelsya -- vikingi shutili grubo, no  bez zla. Za
gody,  prozhitye s  nimi, ya privyk k  takim  shutkam, no  slashchavaya  fizionomiya
Gundrol'fa, ehidno, slovno lis'ya morda iz nory, vysovyvayushchayasya iz-za krepkih
spin,  razdrazhala.  Ottar  pochuvstvoval zakipayushchuyu vo  mne  zlost',  perevel
razgovor na drugoe:
     -- CHem ty obespokoen, Oleg?
     Tem, chto hochu pozvat' vas na ocherednoj razboj,  tem, chto nuzhno nakazat'
moih  soplemennikov,  tem,  chto Knyaz' trebuet povinoveniya ot ne zhelayushchih emu
povinovat'sya, a  my dolzhny  pomoch'  emu v etom...  CHto ya dolzhen otvetit' im,
obmanutym sobstvennym yarlom, poteryavshim svoyu rodinu i  neveroyatnymi usiliyami
prignavshim  edva zhivoj drakkar  k beregam  Mutnoj? CHto by ya  ni  skazal, oni
pojdut za mnoj -- v peklo, pod zemlyu, v vodu...
     --  Knyaz' prosit nas shodit' v Lyubolyady, -- uklonchivo otvetil ya.  Ottar
ponyal, nasupilsya, a Askol'd bespechno zayavil:
     -- Kogda?
     --  Sprosi luchshe zachem,  -- vstryal Gundrol'f. Vot  ved' kleshch, ne siloj,
tak podlost'yu napakostit' sumeet!
     |rik  vydvinulsya iz-za  moej spiny,  myagkim, pochti  laskovym  dvizheniem
otkinul Gundrol'fa v dal'nij ugol:
     -- Zakroj past', Lysyj.
     Gundrol'f   otletel  poteshno,  da  i  yarl  branilsya  bezzlobno,   budto
razgovarival s lyubimoj  sobakoj. Vokrug zasmeyalis'. Viking ne vstal, ostalsya
sidet' v uglu, bormocha zlye posuly. YA ih uzhe na pamyat' znal, a |rik, vidat',
net, potomu chto, edva rasslyshav,  rezko zayavil, tknuv pal'cem v uzhe  izryadno
strusivshego hirdmanna:
     -- Ty pojdesh' vperedi vseh, i pervaya strela budet tvoej.
     Tut i do Askol'da doshlo --  ne v gosti idem,  spolzla  s  bezusogo lica
bezzabotnaya ulybka.
     Oni vse  ponyali i  k  zavtrashnemu utru reshat, kakim  budet otvet Knyazyu.
Bol'she mne nechego bylo delat' v druzhinnoj  izbe, da i |riku tozhe. On vyshel v
zavyvayushchuyu purgu, a ya, pered tem kak shagnut'  sledom,  eshche uspel uslyshat' za
spinoj shepot Gundrol'fa:
     -- Ty poplatish'sya, n'yar! Poplatish'sya!
     Belyana proplakala vsyu noch'. Za dva goda ona nauchilas' plakat' bezzvuchno
i besslezno, a mne legche  bylo by uslyshat' ot  nee obychnye zhenskie stenaniya.
Strashno i  bol'no bylo  videt' ee sognuvshejsya, postarevshej, s suhimi, slovno
vospalennymi  glazami  na  mertvenno  belom lice.  Tshchetno  ya  ubezhdal  ee  v
neobhodimosti razluki, tshchetno obeshchal vskore vorotit'sya, i dazhe razumnye rechi
o  tom,  chto  voj ne mozhet  vechno sidet' pod  podolom  u  zheny,  na  nee  ne
dejstvovali  -- ni slezinki  ne proronila, zataiv v sebe szhigayushchuyu tosku.  A
nautro prishel Svavil'd:
     -- My reshili. Idesh' ty -- idem i my.
     -- Kuda eto ty sobralsya? -- udivilsya Begun.
     -- V Lyubolyady. -- YA ne hotel rasskazyvat' emu o pros'be  |rika. K  chemu
druzej volnovat', i bez togo uzh namayalis'.
     -- Bez nas? -- eshche bol'she udivilsya Begun.
     Nu kak emu, nerazumnomu, vtolkovat',  chto na brannoe  delo  idem  da na
podloe --  iz-za Knyazh'ego slova krov'  slovenskuyu prolivat'. Ne pojmet ved',
dazhe esli vse rastolkuyu. A Lis bez ob®yasnenij ponyal, vstal peredo mnoj:
     -- Ty izmenilsya. Teper' ty dejstvitel'no bol'she Oleg, chem Slaven. Urman
svoih beresh', a nas --  opasaesh'sya! Kogda-to ty veril nam, chto  zhe sluchilos'
teper'? Mozhet, prishla vmeste s chuzhim imenem v tvoe telo chuzhaya dusha?  Kto ty?
Oleg ili Slaven?
     --  Pogodi,  -- osadil  brata Medved' i povernulsya  ko mne. -- I ty  ne
uvilivaj. Ob®yasni, v chem delo.
     Legko  trebovat'  ob®yasnenij.  Tol'ko  kak  ih dat'? Svavil'd  negromko
kashlyanul, napominaya o sebe.
     -- Stupaj k |riku, peredaj emu reshenie hirda, -- skazal ya vikingu.
     On, dovol'nyj tem, chto mozhet ne  prisutstvovat' pri tyagostnyh razborkah
mezh rodichami, bystro ischez za dver'yu. Medved' vse smotrel  na menya  --  zhdal
ob®yasnenij.  YA otkryl bylo rot, no  nichego ne uspel  skazat', uslyshal rovnyj
golos Belyany:
     -- Tebe, Medved', krovi malo?  Povoevat' hochesh'? A koli so  svoimi?  Ne
otstupish', ne pomeshaesh'?
     -- So svoimi... -- ohotnik ozadachenno poter zatylok.
     --  On za  dan'yu idet.  S  |rikom.  --  Belyana,  gromyhaya,  perestavila
kakie-to gorshki, zakonchila: -- S mechom idet. K slovenam...
     Vot tak -- korotko i  yasno. Brat'ya vylupili glaza na Belyanu, a ya tol'ko
i mog, chto voznosit' hvalu ee vyderzhke i blagorazumiyu.
     -- YA tozhe pojdu! -- upersya Begun.
     -- Durak! -- ryavknul Medved'.  -- Ne podnimetsya  u tebya  ruka na svoih!
Sidi doma da pomalkivaj!
     -- Slaven, mozhet, vse-taki... -- snikaya, poprosil Begun.
     Ah, kakaya bol' terzala dushu, kakaya  nenavist'  ko vsemu etomu zhestokomu
miru, kogda, nakinuv telogreyu, rvanulsya ot prosyashchih glaz na dvor, vykriknul:
     -- Oleg! YA -- Oleg!
     V  metel' da moroz po dvoru nedolgo pogulyaesh', a v teplom hlevu  vsegda
ukromnoe mesto syshchetsya. V lyubuyu stuzhu sogreet besslovesnaya skotina, razdelit
bol', glyadya ustalymi, uzhe davno poznavshimi zhestokost' zhizni, glazami.
     Dvorovyj pes Pustok,  prozvannyj tak  za  svoyu  len'  i nesposobnost' k
ohote, ispuganno szhalsya  v komok i  zarychal na  skripnuvshuyu dver' hleva, no,
raspoznav vo mne  starogo  znakomca,  predanno  zavilyal pushistym  hvostom i,
slovno vse ponimaya, liznul ruku shershavym yazykom.
     -- Oni ne obidelis' na tebya.
     YA podnyal golovu. Rastiraya snegom pokrasnevshie ot moroza ruki, nado mnoj
stoyala Belyana:
     -- Oni vse ponimayut i, pover', lyubyat tebya nichut' ne men'she, chem prezhde.
     -- Do kakih por? Poka eshche pomnyat staroe? Poka nadeyutsya uvidet' prezhnego
Slavena?
     -- Net.  Poka  ty ne predash' ih. -- Belyana vzdohnula, opustilas' ryadom,
popravlyaya s®ehavshuyu  s  moego  plecha telogreyu. Tol'ko teper'  ya zametil, chto
byla ona bez shuby,  lish' v domashnej odezhke... Pobezhala za mnoj, ne vspomnila
dazhe  o  holode... YA  perekinul telogreyu na nee. Ona blagodarno ulybnulas' i
prodolzhila: -- Oni znayut, kak tebe nelegko. Znayut, chto esli ty idesh' s mechom
na  svoih, znachit, tak nuzhno. Znayut,  chto  tol'ko  ty smozhesh' razobrat'sya po
spravedlivosti  mezh  slovenami i varyazhskim  Knyazem. Vse znayut...  Prosto  im
obidno. Potom obida ujdet, ostanetsya ponimanie.
     YA  ne otryvayas' smotrel na ee  shevelyashchiesya guby. CHto  sdelal  ya v svoej
zhizni, chem zasluzhil ee lyubov'?
     -- Esli by oni hoteli idti s toboj, dumaesh',  ty mog by ih uderzhat'? --
Ona veselo tryahnula golovoj,  slovno sbrasyvaya tyagostnye  dumy:  --  Net, im
zdes' nravitsya. Medvedyu po vkusu Knyazhij stol, Lisu -- novogradskie  devki, a
Begunu -- slava luchshego pesennika...
     -- A tebe?
     Ona ne ponyala, nahmurilas'.
     -- CHto nravitsya  zdes' tebe? Ty  umeesh' bit'sya  i ne boish'sya krovi. CHto
derzhit tebya?
     YA vpervye videl ee takoj  smushchennoj.  Ona pokrasnela i  prevratilas'  v
obyknovennuyu  robkuyu zhenshchinu, sovsem ne pohozhuyu na moyu Belyanu.  Ona skryvala
chto-to, no chto?
     -- YA pojdu s toboj, hotya beremennoj zhenshchine ne mesto sredi voev.
     Ona skazala ob etom tak obydenno, chto ya dazhe  ne ponyal snachala, a kogda
osoznal, vmeste  s  radost'yu voshla v serdce  trevoga.  Vstala pered  glazami
rabynya  iz  Rua,  ee  ogromnyj, upiravshijsya v zemlyu zhivot, skoshennye v nemom
krike  glaza  i  nozh vikinga u belogo gorla. Net, ne  opuskayutsya raskalennye
shvatkoj i napoennye krov'yu vragov mechi pered edva zarodivshejsya zhizn'yu. Bogi
skupy na miloserdie...
     -- Net! -- otrezal ya. -- Ostanesh'sya zdes' i sohranish' mne syna.
     Ona  bylo otkryla rot  -- vozrazit', no stolknulas' so  mnoj glazami i,
vshlipnuv, kivnula.
     -- Stupaj domoj, -- ya postaralsya smyagchit' ogrubevshij golos, --  ya skoro
pridu.
     I opyat' ona  lish' molcha kivnula. Ushla,  podobrav  podol.  YA provodil ee
glazami, no ona ne obernulas'.
     Rebenok... YA ne mog predstavit' sebya  otcom, mozhet, potomu i radosti ne
oshchushchal.  Navernoe,  radost'  prihodit pozzhe, vmeste  s rozhdeniem  malen'kogo
sushchestva, nadelennogo tvoej  krov'yu. ZHenshchiny  nosyat v sebe etu tihuyu radost'
tak dolgo, chto  privykayut k nej,  a muzhchinu  ona  oglushaet,  kak razdavshijsya
sredi yasnogo neba grom. Tol'ko ne  Perunova strela letit v otcovskoe serdce,
a gromkij trebovatel'nyj krik pervenca...
     V Vallande, v gorode Rua, begaet mal'chishka, mat' kotorogo videla smert'
ego otca, a  potom na  kolenyah umolyala  dikogo  prishel'ca, pokazavshegosya  ej
dobree drugih:
     -- Holeg... Holeg...
     Znaet  li malysh, zovushchij surovogo  yarla stryem, o svoem nastoyashchem otce?
CHto nosit v chistoj  detskoj dushe -- nenavist' k vikingam ili krohotnuyu iskru
very v dobro, eshche do ego rozhdeniya podarennuyu mnoj ego materi?
     Pustok, delovito vykusyvaya sherst', ustroilsya na moih nogah, sogrevaya ih
mohnatym  telom. YA pochesal  ego  za uhom,  no,  zanyatyj  svoim delom,  on ne
obratil na moyu lasku nikakogo vnimaniya.
     A esli eto budet devochka?
     -- Ty zdes'? -- Besshumno voznik |rik, navis nado mnoj, prenebrezhitel'no
ottolknuv potyanuvshuyusya k  nemu korov'yu  mordu. -- Svavil'd prihodil. Pojdem,
mnogoe nuzhno obgovorit'.
     YA  podnyalsya. Oh, Lis, verno ne  uznat' tebe nikogda,  kak  gor'ka  tvoya
pravda. Ne vernula mne rodimaya zemlya prezhnego  pokoya. Ne opravdalis' naivnye
nadezhdy na  vozvrashchenie proshlogo. Vymylo  moyu  dushu solenoe  more,  vygryzla
ostrymi  mechami Vallandskaya  zemlya,  oputala  rusymi  volosami  Norangenskaya
fialka...  Zvon  oruzhiya stal mne milee  solov'inyh pesen,  zhestkaya podstilka
luchshe myagkogo lozha... Unesla Slavena polnovodnaya reka, a vzamen vybrosila na
bereg  bezrodnogo, neprikayannogo Olega.  Emu li o detyah  mechtat',  emu  li o
druz'yah pechalit'sya, emu li ot bitvy bezhat'?
     -- Zahodi.  --  |rik raspahnul  dver'  druzhinnoj  izby,  propuskaya menya
vpered.  Hlopnula  ona  za  mnoj,  zakryla  navsegda put'  k  prezhnej zhizni,
otrezala po zhivomu kusok ploti, luchshij kusok,  da tol'ko Olegu i k etomu  ne
privykat', spravitsya... Ne s takim spravlyalsya...



     Druzhina  ushla   v  Lyubolyady  pogozhim  moroznym  dnem,   kogda  solnyshko
priplyasyvalo  na spinah  sugrobov ozornymi  blikami,  slovno posmeivayas' nad
nabirayushchej silu zimoj.  Voj shli nalegke, bez sanej i provizii -- do Lyubolyad,
esli  napryamki, vsego den' hodu,  a esli po Veryazhe, to, mozhet, para dnej, ne
bol'she. YA  vyshla  provodit', poproshchat'sya, a Belyana dazhe ne vyglyanula, da i u
Olega vid byl hmuryj. YA putalas', ne znala, kak teper' nazyvat' ego -- to li
novym  urmanskim imenem, to li starym slovenskim, no  videla zhestkie ledyanye
glaza, videla rassechennoe shramom lico, i guby sami proiznosili -- Oleg.
     |rik, kak i obeshchal,  vzyal  s soboj  Gundrol'fa, vytolkal  ego vpered --
lyzhnyu prokladyvat'. Vid  u  urmanina byl nedovol'nyj, no  poprobuj vozrazit'
yarlu, za spinoj  kotorogo ne prosto  tolpa  lyudskaya -- druzhina Novogradskogo
Knyazya. I on ponuro  poplelsya vniz, na  led, pochti po  koleno provalivayas'  v
sneg, -- ne pomogali i  lyzhi.  Za nim potyanulis' ostal'nye. Sperva otchetlivo
vyrisovyvalis' v rassvetnoj dymke udalyayushchiesya figury s  ostroverhimi shapkami
na  golovah  i pritorochennymi za  spinoj mechami,  potom prevratilis'  oni  v
chernye tochki na belom snegu, a potom i vovse skrylis' iz vidu.
     YA svoimi glazami videla,  kak ushel |rik,  sama vytirala  zamerzayushchie na
moroze slezinki o ego  plecho, a vse-taki ne mogla do konca poverit', chto net
ego v  Novom  Grade. Kazalos',  zajdu na Knyazhij  dvor, a  on tam  beseduet s
druzhinnikami,  ili  sidit za stolom  v  svetloj gornice,  ili  v  svoem dome
slushaet bajki Beguna da poglyadyvaet zelenymi glazami na vechno hmurogo Olega.
|riku Oleg nravilsya, a mne prezhnij Slaven bol'she po dushe byl.  Gulyala v  nem
vol'naya bezzabotnaya sila -- nichem ne uderzhish', a teper' szhalas' ona v temnyj
komok,  spryatalas' tak, chto i  ne zapodozrish', lish' te, kto ran'she ego znal,
videli -- zacepi Olega po-nastoyashchemu, i, slovno kop'e, vymetnetsya ona iz ego
tela, pronzit, dazhe  ohnut'  ne  uspeesh'. Kak zhila s nim Belyana, kak terpela
surovyj  nrav  muzha? On, nebos',  i slova laskovogo skazat'  ne  mog, a koli
obnimal,  tak, verno, grubo, slovno v poedinke bilsya. Vspomnila ya pro Belyanu
i nogi sami ponesli k nej.  Dumala -- uteshu,  pomogu s  gorem spravit'sya,  a
voshla i,  slovno  na pregradu, naporolas' na  ee  spokojnyj  strogij vzglyad.
Trudilas' Belyana po hozyajstvu, ogorchat'sya i ne dumala, lish'  sprosila,  menya
uvidev:
     -- Provodila?
     -- YA-to svoego provodila, a vot tvoj bez provodov poshel.
     Belyana  otzhala vzdutoe testo i,  ne vytiraya  ruk, ostorozhno zabrala pod
kiku vypolzshij lokon:
     -- YA ego vsyu noch' provozhala, hvatit i togo...
     Ne hotela ona boltat' o muzhe. Ne possorilis' li?
     --  A tebe negozhe v  odnoj  izbe s voyami  zhit'. --  Ona govorila rovno,
plavno, a ruki suetilis', myali testo,  raskatyvali  ego tonkoj prostynej. --
CHem tol'ko |rik dumal, kogda tebya v Ryurikovoj izbe ostavlyal...
     --  Da  chto ty! -- YA zasmeyalas'. -- Neuzheli  vpryam' dumaesh', stanet kto
glaza na yarlovu zhenu pyalit'? Da i vernetsya on cherez den'-drugoj.
     -- Vernetsya li...
     Tut tol'ko ya ponyala, chto ne na progulku ushel moj lyubyj, ne  na ohotu --
na  smertnuyu draku i, mozhet stat'sya,  ne dovedetsya  mne bol'she  zaglyanut'  v
goryachie,  nezhnye glaza  muzha. Strah oholodil  dushu,  vpolz  podloj zmeej  na
serdce, skrutilsya tam, vyvorachivaya menya naiznanku.
     -- CHto s toboj? -- Belyana zametila, prinyalas' uspokaivat'. -- Ne hotela
ya  tebya  pugat'.  Vernutsya  oni.  Konechno,  vernutsya!  Oleg poshel delo mirom
ulazhivat', a koli ne vyjdet -- chto lyubolyadskie muzhiki protiv Knyazh'ej druzhiny
mogut? Ty  sama |rika v boyu videla, neuzhto podstavitsya on pod muzhickij udar?
|kaya ty...
     Ot ee slov zahotelos' zaplakat'. Da i obidno vdrug stalo -- uteshaet ona
menya, slovno mat' nerazumnuyu dochku, a  ved' odnogodki my. Otkuda sila v  nej
takaya, chto slezinki ne vyzhmesh', hot'  pytaj?  Pochemu  mne  toj sily ne dano?
Mozhet, ne chuyala by togda sebya bezzashchitnoj da glupoj...
     -- Pozhivi-ka  poka u nas, -- reshila Belyana.  -- I  tebe  spokojnej, i u
menya tyazhest' s serdca spadet.
     -- CHto za tyazhest'?
     --  Ne  znayu. Nehoroshee u menya predchuvstvie -- ne sled tebe v Ryurikovyh
horomah zhit', nekomu tam o tebe pozabotit'sya.
     --  Uh!  Baby chto  soroki  -- ujti ne uspeesh', a oni  uzhe vse  kostochki
muzh'yam peremyli. -- Lis vvalilsya v izbu,  prinesya s  soboj holodnuyu moroznuyu
svezhest'. -- O chem rech' vedem, krasavicy?
     --  Pustomelya  ty, -- bezzlobno rugnul brata vhodyashchij sledom Medved' i,
uvidev menya, ulybnulsya. -- Nakonec-to v etot dom nastoyashchaya hozyajka prishla.
     YA glyanula na Belyanu -- ne obidelas' li, na ona smeyalas':
     -- Govorish' o  nej,  a  glyadish'-to  v kotel...  Medved' potyanul  nosom,
dogadlivo otozvalsya:
     -- Aga.
     Za stolom vnov'  zaveli  rech'  o tom, gde mne  zhit', vozvrashcheniya  |rika
dozhidayas'. YA i sama nachala podumyvat', mozhet, prava Belyana -- vse  zdes' mne
starye znakomcy, veselej budet, da i muzha ne odna budu zhdat'...
     -- Ladno, -- soglasilas'. --  Bud' po-vashemu.  Perenesla k nim nehitryj
svoj skarb i ostalas' nochevat' vozle Belyany, tam, gde ran'she Oleg spal.
     Drevlyanka lezhala tiho, ne  shevelyas', i dyshala vrode rovno, spokojno, no
chuyala ya -- ne  spitsya  ej, odolevayut tyagostnye  mysli. Ona-to  k tem  myslyam
davno  privykla,  a mne  bylo  vnove,  ele  sderzhivalas',  chtoby  ne  zavyt'
po-volch'i,  kogda v dremote  vmesto sil'nogo muzhnina plecha natykalas'  na ee
myagkuyu kozhu. Pervuyu noch' promayalas' bez  sna, zato  v druguyu usnula, tochno v
yamu bezdonnuyu provalilas', potomu i ne  uslyshala, kak Belyana vstala  i vyshla
na  kryl'co, ne uvidela, kak vglyadyvalas' ona v  zatyanutoe  moroznoj  dymkoj
nebo i tiho shevelila gubami, glyadya na vzdymayushcheesya za lesom bagrovoe zarevo.
Prosnulas' ya ot prikosnoveniya ee holodnoj ruki.
     -- Pojdem, -- pozvala drevlyanka vpolgolosa. -- Posmotrish'...
     So sna ya  ne  ponyala, kuda ona tyanet, no pokorno nakinula na  ispodnicu
dlinnyj zipun i, poshatyvayas', vybrela na kryl'co. Golye nogi obdalo utrennim
shchipuchim  morozcem, holodnye  ladoni  rassveta potyanulis' ko  mne,  oglazhivaya
razomlevshee ot domashnego tepla telo.
     -- Smotri. -- Belyana  protyanula ruku, pokazyvaya mne  na edva rozoveyushchee
nad lesom nebo. -- Smotri!
     YA  vglyadelas'.  To li  pokazalos', to  li v  samom dele plyli vdali nad
lesom ne oblaka -- zloveshchie ugol'nye kluby dyma.
     -- Lyubolyady! -- Belyana szhala moyu ruku. -- Lyubolyady goryat!
     Tol'ko togda ya urazumela. Verno, v tu storonu ushel  |rik s  druzhinoj. YA
do rezi  v glazah ustavilas' na dym. Ot Belyaninogo  vskrika prosnulsya Begun,
vyshel k nam:
     -- CHego razgomonilis'?
     --  Lyubolyady!  --  slovno  zavorozhennaya povtorila  Belyana. --  Lyubolyady
goryat! Oni zhgut pechishche!
     -- Kto zhget?  CHto zazrya boltaesh'? -- nachal bylo Begun, no, vglyadevshis',
oseksya i  nyrnul  obratno  v  izbu,  a  cherez  mgnovenie  vyskochil  vmeste s
brat'yami-ohotnikami.   My  sbilis'  na   krylechke,  molchalivo   glyadya,  kak,
po-zmeinomu izvivayas', polzet v chistoe nebo temnyj strashnyj dym.
     -- On ne mog... -- tiho prosheptal Begun. -- Tam zhe svoi...
     -- Zato  on teper'  chuzhoj! -- zhestko  otrezal  Lis, ne otryvaya glaz  ot
dymnogo oblaka.
     -- CHto ty ponimaesh'?!  -- Belyana  razvernulas', s siloj  vrezala emu po
shcheke krepkoj malen'koj ladon'yu. -- |to ne on!!!
     --  Svihnulas' ty  so  svoej  lyubov'yu!  --  Lis otprygnul, buravya  zlym
vzglyadom raskrasnevshuyusya drevlyanku. --  Ne  vidish', kem on  stal?! On i tebya
ub'et, koli nado budet!
     -- Nu i pust'!  Pust'  ub'et! Pust' luchshe ub'et... -- I ona, neozhidanno
zakativ  glaza,  osela na sneg. Begun ne  uspel podhvatit', a Lis, mgnovenno
zabyv ssoru, rvanulsya k nej:
     -- Prosti... Prosti...
     Podsunul  ruki  pod  obmyakshee telo, berezhno  pones  v izbu.  Molchalivoj
gur'boj  my  potyanulis'  za  nim.  Teplo  ee  razbudilo  il'  ugovory   Lisa
podejstvovali, no eshche ne otkryvaya glaz, ona prosheptala:
     -- Ne veryu...
     -- I  ya ne  veryu, -- podderzhal  Medved'. --  Slaven  chuzhie doma zhech' ne
stanet. Podrat'sya mozhet, ubit', koli kto na nego zamahnetsya,  tozhe mozhet, no
zhech' doma...
     I vse,  slovno po prikazu, povernulis'  v moyu storonu. Surovye  vzglyady
nozhami skol'zili  po  serdcu -- |rik!  Pechishche zhget |rik! U  Belyany v  glazah
svetilos' sozhalenie  --  mol, zhal' mne tebya, devochka, da nichego ne podelaesh'
-- varyagam chuzhie  doma  szhigat' -- delo privychnoe. YA i sama  znala -- |rik v
svoej zhizni ne odnu derevnyu podzheg, da tol'ko serdcu ne prikazhesh'.  Dazhe dym
ot slovenskogo pechishcha ne mog izbavit' menya ot lyubvi. CHto  zhe oni glyadyat tak,
slovno ne  |rik, a ya sama  zhgu Lyubolyady?! Lis dazhe otodvinulsya slegka, budto
zabolela ya kakoj-to nevedomoj bolezn'yu.
     Drognulo u menya chto-to vnutri, rvanulos' proch' ot osuzhdayushchih glaz. Koli
oni ot menya otkazyvayutsya, to i mne vozle nih ne mesto!
     Telo  gorelo,  lish' holodil  pol bosye  nogi,  poka  ukladyvala nedavno
prinesennye veshchi, natyagivala tepluyu telogreyu.
     -- Pogodi... --  Begun potyanulsya uspokoit'  menya,  no Lis dernul ego za
plecho:
     -- Pust' idet, koli hochet!
     Hlopnula za mnoj dver', vytolknula menya v svetloe utro.
     Vot i vse.  Vot i konchilas' moya korotkaya druzhba s bolotnikami. Ne nuzhna
ya im... Nikomu ne nuzhna! Dazhe v bol'shoj Ryurikovoj izbe nikto menya ne zhdet...
Rodnoj brat ot menya otvernulsya...
     Stoyala  ya  na  poroge,  smotrela  na dalekij  dym  i  utirala molcha  ne
uspevayushchie  zamerzat'  slezy.  Sovsem  nedavno  mechtala  vstretit'  vmeste s
druz'yami radostnye dni Solncevorota,  te dni, posle kotoryh nachinayut ubyvat'
sily  ledyanoj  Moreny,  stanovitsya  yarche  telo Horsa,  dol'she  krasuetsya  na
nebosklone, predveshchaya skoryj  prihod dobrogo  teplogo vremeni. Kazalos', vse
uladilos' i  nichto uzhe ne pomeshaet zazhit'  spokojno da  schastlivo, i  vot na
tebe  -- otvernulis' druz'ya, vygnali, a za  chto?! Za lyubov' moyu? Za  muzhninu
vernost' Knyazyu? Za podozreniya? A ved' eshche neizvestno, |rik li zheg  Lyubolyady.
Mozhet, eto ih hvalenyj Slaven! Oni v nem vse svoego Starejshinu videli, a moi
nezamutnennye  starymi  vospominaniyami glaza srazu razglyadeli -- stal  on na
vse sposoben posle  togo, kak  pozhil u  vikingov. Da  i kak on  tam  v  yarly
vybilsya? Ved'  nikomu o tom  ne skazyval,  a  tol'ko vryad li izbrali  ego za
dobrotu i pokladistyj nrav! A shramy svoi gde nazhil? Govorit, v Vallande, a ya
pro takuyu zemlyu i ne slyshala nikogda. Gde ona, takaya, da i est' li voobshche?
     -- Slava bogam!
     Kipya yarost'yu, ya ne zametila vynyrnuvshego iz-za ugla cheloveka na  lyzhah.
|to on menya uglyadel, voskliknul radostno, bodro podbezhal k kryl'cu.
     Gundrol'f! On zhe s |rikom ushel! Otkuda...
     -- Skoree!
     Srazu bylo vidno -- chto-to s nim neladnoe tvorilos'. Glaza u Gundrol'fa
goreli, telo tryasla lihoradka,  i  oziralsya on postoyanno, slovno boyalsya, chto
vot-vot  vyskochat  iz-za  ugla  ubijcy,  votknut  v  spinu ostryj kinzhal.  YA
soobrazit' nichego ne uspela, lish' samoe glavnoe sprosila:
     -- Gde |rik?
     -- Beda! Idem zhe! Idem! -- zadyhayas', toropil on. Serdce zashlos' bol'yu.
Kakaya beda? CHto s moim muzhem? Zabyv obidy, ya rvanulas' obratno, no Gundrol'f
vcepilsya mertvoj  hvatkoj, povis na  plechah. -- Ne  govori im!  Ne govori...
Hudo budet... Hel'g lyutuet v Lyubolyadah! On... |rika...
     Oleg! Oh, ne zrya muchili  menya podozreniya, ne  zrya videla v  vernuvshemsya
syne bolotnogo Starejshiny chto-to opasnoe!
     --  CHto?! CHto?!  --  Zabyv  obo  vsem  na svete,  ya  tryasla Gundrol'fa,
trebovala otveta.
     -- Ne mogu... -- Zashelsya tyazhelym  kashlem viking. -- Govorit'... Rana...
Sama uvidish'... Pojdem...
     CHto moglo sluchit'sya? CHto? Oleg napal na |rika? Pochemu? Rodilas' smutnaya
dogadka,  pererosla v uverennost' -- za  sozhzhennoe  selo reshil otomstit'!  A
mozhet, net? Nichego ne  skazhu bolotnikam -- ko mne gonec |rika pribezhal, sama
i razberus'...
     YA szhala zuby.
     "Nuzhno derzhat'sya, derzhat'sya..." -- kolotilos' v golove.
     -- Vedi, -- pihnula ya Gundrol'fa.
     Dumala, povedet on k Ryurikovym horomam, no viking potyanul menya  vniz, k
zasnezhennoj  pristani. YA  zametila  na ego golove nestayavshie snezhinki. Kogda
eto  sneg poshel, ved' utro yasnym obeshchalo byt'? I tut zhe prividelos'  blednoe
lico |rika, snezhinki, lezhashchie na ego zakrytyh vekah ledenyashchim gruzom. Net!!!
     -- On zhiv? -- sprosila ya. Gluho sprosila --  tyazhelo bylo bezhat' bez lyzh
po  glubokomu  snegu.  Gundrol'f povernul  ko mne  seroe ot ustalosti  lico.
Teper', kogda vokrug ne bylo ni dushi i nikto ne mog napast' iz-za  ugla, ego
perestalo kolotit' i vrode rana bol'she ne bespokoila tak sil'no:
     -- ZHiv, zhiv, no...
     YA  ne  uspela  uznat'  --  chto  no?  Ot temnogo, poluzasypannogo snegom
Olegova drakkara otdelilis' neskol'ko figur, bystro pobezhali navstrechu.
     -- Gde on? -- snova sprosila ya. -- Kto eti lyudi?
     --  Oni  pomogut  tebe. --  Gundrol'f  oglyanulsya.  Za  nami  pustynnymi
beregami vzdymalsya Novyj Gorod, nad golovoj nabirala  silu metel', a vperedi
neslis' lyzhniki, i ya  ne  uznavala ni odnogo lica.  Hotya,  net! Vse oni byli
chem-to  shozhi...  Gde zhe ya videla  eti goryashchie glaza,  eti tonkie guby,  eti
kostlyavye  ruki? YAdun! Eshche ne ponimaya  opasnosti,  no uzhe yasno pochuyav ee,  ya
dernulas'  obratno.  Nogi  uvyazali v  sugrobah, kotomka  za  plechami  meshala
bezhat'. YA otbrosila  ee  v storonu. Gundrol'f,  rashohotavshis', legko nagnal
menya, vcepilsya v plecho:
     -- Popalas'!
     -- Svoloch'! --  YA razvernulas'  i  so  vsej sily ukusila derzhashchuyu  menya
ruku.  Viking  vzvizgnul,  otpustil.  YA  vnov'  pobezhala.  Vperedi  poyavilsya
odinokij   lyzhnik.  Spasenie!   YA   zakrichala.  Lyzhnik   priblizhalsya,  legko
preodolevaya sugroby. Esli potoroplyus', on vstretit menya ran'she, chem  dogonyat
Temnye... YA uzhe  perestala chto-libo  razbirat'  --  pot zastilal glaza, nogi
vyazli  v  snegu,  tol'ko  chuvstvovala  --  lyzhnik vse  blizhe,  blizhe...  Eshche
nemnogo...  Spasena!  YA  tknulas'  v  grud'  neznakomca,  vskinula  na  nego
blagodarnye glaza, i krik zamer v gorle. Uhmylyayas', na menya smotrel Temnyj.
     -- YAdunu krasavicy po serdcu! -- skazal on, lovko zazhimaya uzkoj ladon'yu
v mehovoj rukavice moj rot.
     Podospeli ostal'nye, skrutili tak, chto i shevel'nut'sya ne mogla.
     -- Bystree! -- potoraplival YAdun.
     U menya ne bylo straha, vidno, ne uspela ispugat'sya kak sleduet, zanyataya
bitvoj  so  snezhnymi sugrobami,  no obidno  bylo  do  boli.  Pochemu poverila
Gundrol'fu?  Znala zhe -- ne  doveryaet emu  |rik... Pochemu nichego  ne skazala
bolotnikam?  Obidelas'... A kak zhe |rik? CHto  budet s nim, kogda  ne  najdet
menya doma? CHto smogut  skazat' emu bolotniki?  CHto vygnali menya i ya propala?
CHto zhe nadelala moya glupost' i gordost'! Hot' by kto vyshel na bereg, uvidel,
kak tashchat menya chuzhie lyudi...
     -- Bystree. -- YAdun nervnichal, speshil.  -- I tak slishkom dolgo vozilis'
s devkoj!
     Ego pomoshchniki bystro soorudili iz kozhi volokushu, brosili  menya  na nee,
ukryli  sverhu  shkurami. Neuzheli  vse eto vzapravdu so mnoj  proishodit?  No
pochemu ya ne boyus'?
     -- Sledy... -- skazal odin iz Temnyh.
     -- Morena pozabotitsya o nih, -- bystro otvetil YAdun, -- zametet, pokuda
hvatyatsya.
     V speshke on sovsem pozabyl pro Gundrol'fa, no tot napomnil emu zhalobnym
poskulivaniem:
     -- CHto ty dash' mne za nee? Ty obeshchal...
     -- Tebe  malo  uvidet'  nepobedimogo yarla  sokrushennym, a  nenavistnogo
slovena opozorennym svoimi zhe druz'yami?
     -- No ya dumal...
     -- Ty hochesh' eshche chto-to? -- perebil ego YAdun.
     -- Da.
     Posledovalo nedolgoe molchanie, a potom YAdun glubokomyslenno zametil:
     --  Tvoe  userdie  i  vpryam' zasluzhivaet  nagrady. YA sdelayu tebe  samyj
luchshij podarok.  YA podaryu tebe...  -- On  na  mgnovenie  zamolchal, a  zatem,
razrubaya  vozduh,  korotko  svistnul  mech  i vshlipnul  predsmertnym  stonom
chelovek. -- Osvobozhdenie ot zhizni! -- gromko zakonchil YAdun.
     Tyazheloe telo upalo v  sneg, hrustnulo naled'yu...  Gundrol'fa bol'she  ne
bylo...
     -- Vpered, -- prikazal YAdun. -- Nas zhdut...
     Volokusha dernulas', poehala.  YA  zadyhalas' ot nabivshegosya v rot meha s
rukavicy YAduna, ot temnoty, ot strashnogo ponimaniya, chto menya navsegda uvozyat
iz etogo svetlogo mira.
     --   |rik!  --  poprobovala  kriknut',   no  tol'ko  hriplo   zamychala.
Bespolezno...
     A volokusha polzla po snegu, shvyryala menya iz storony v storonu,  uvozila
ot moego nedolgogo no schast'ya.



     Potrevozhennyj lyud'mi zayac vysoko podkidyvaya zadnie lapy, soprovozhdaemyj
ulyulyukan'em razogrevshihsya ot  bystrogo bega  voev,  perebezhal  nam  dorogu i
skrylsya v zasypannyh snegom  kustah.  |rik, posmeivayas', zapustil emu  vsled
snezhkom,  bespechno hmyknul.  Ne znayu,  no pochudilos'  vdrug  chto-to  stranno
nepravil'noe v yarkom solnechnom dne, v rasstilayushchihsya belymi odeyalami lyadinah
i dazhe v uzhe pokazavshihsya v raspadke Lyubolyadah.
     |rik znakom priostanovil druzhinu, i strelki, davno uzhe  ottochivshie svoe
masterstvo  na  takih  zhe stroptivyh pechishchah, besshumnymi  tenyami skrylis'  v
pereleske. Kaby ne lyzhnye sledy, nikto i ne zapodozril by...  Sledy! Vot chto
nastorozhilo menya! Vot chto  pokazalos' nelepym! Sneg  vokrug pechishcha  stelilsya
rovno  da  gladko, bez  edinogo chelovech'ego sleda, a  gde eto  vidano, chtoby
ohotniki v takie pogozhie den'ki po izbam sideli?
     -- |rik! -- pozval ya.
     -- V chem delo? --  YArl  nedovol'no otorvalsya  ot brannyh prigotovlenij,
podoshel ko mne, gotovyas' vyslushat', no v glazah uzhe prygali opasnye ogon'ki.
Emu neterpelos' korshunom vorvat'sya  v Lyubolyady i mechom dokazat' vlast' Knyazya
nepokornym sel'chanam. A ya, naoborot, ne speshil. Golovy rubit' vsegda uspeem,
a vot pravdy doznat'sya lish' u zhivyh mozhno.
     Sperva  uznat'  nadobno,  pochemu  ne zaplatili Lyubolyadcy  dan'  i  kuda
propali eshche  osen'yu poslannye v pechishche druzhinniki. Tak i  podmyvalo odernut'
voinstvennogo  yarla: "Oholonis' da delo delaj, a  ne  po duri  mechom  mahaj!
Odnoj siloj malogo  dob'esh'sya, a vot ezheli  k tomu um da hitrost' prilozhish',
to i druz'yam ugodish', i vragov ne nazhivesh'". No  koli  posmeyu skazat' takoe,
sam ne namnogo umnej okazhus'. YA vzdohnul:
     --  Naprasno  idem v pechishche, |rik. Net tam nikogo.  On sperva opeshil, a
potom rasserdilsya:
     -- Mne ne do shutok, Oleg!
     -- A ya i ne shuchu. Ty posmotri -- nigde nikakih sledov ne vidat'. Verno,
ushli Lyubolyadcy eshche po oseni. O skoroj mesti Ryurika vse naslyshany, vot oni ee
dozhidat'sya i ne stali...
     |rik zasharil glazami po  chistomu netronutomu snegu, poveryaya moi  slova,
i, udostoverivshis', zlo sdernul s golovy shapku, shvyrnul v sugrob:
     -- Ushli!!!
     Bez Rollovoj  nauki  i  ya  by  tak  oserchal,  a  teper'  nauchilsya  sebya
sderzhivat',  da i  radovalsya vtajne, chto ne pridetsya  so svoimi  zhe voevat'.
Podnyal |rikovu shapku, stryahnul s meha nalipshij sneg:
     -- Ne zlis',  yarl.  Vse hozyajstvo  oni  zabrat'  ne  mogli,  chto-nibud'
ostavili. Soberesh' dobro i otvezesh' Ryuriku vzamen dani.
     On mrachno kivnul:
     -- Vse do poslednego zaberu i doma spalyu, chtob vernut'sya ne mogli!
     I to ladno, chto iskat' ushedshih  ne kinulsya.  Hotya  nashih  ohotnikov  po
lesam gonyat', chto s zavyazannymi glazami v chistom pole zajca lovit'.
     Uzhe  ne tayas', |rik vzmahnul  rukoj, soskol'znul  so sklona k pechishchu. YA
svoih  priderzhal  -- mozhet, ushli lyudi, a mozhet, provedali  o nas i sidyat  po
izbam, dozhidayutsya.  Strelu i v okno  vypustit'  mozhno. No  opasalsya zrya -- u
yarla,  vidat', na opasnost'  svoj  osobyj nyuh imelsya --  ego  druzhinniki uzhe
mayachili mezh domov, silyas' otkryt' zasypannye snegom dveri, a napadat' na nih
nikto i ne dumal.
     YA obvel glazami svoih hirdmannov.  Predannymi psami  stoyali  vozle,  ne
shevelyas', zhdali signala. Takimi by lyuboj Knyaz' gordilsya, da tol'ko vcepilis'
oni,  budto  kleshchi,  v davnishnyuyu  vydumku Rollo, ne  hoteli otkazyvat'sya  ot
mysli,   chto   ya  --   bogami  oblaskannyj   izbrannik.  Lyubuyu  udachu   moej
bogoizbrannosti pripisyvali. Vot  i sejchas  Ottar edva ulybnulsya,  pokazyvaya
iz-pod obledenevshih usov yarkie guby:
     -- Bogi vnov' blagovolyat tebe, Oleg.
     CHto zh, koli tak emu proshche... YA perestupil s nogi na nogu. Lyzhi poslushno
skripnuli, ustavilis' tupymi nosami na pechishche.
     -- Poshli.
     |rik vstretil menya u doma Starejshiny, pokosilsya nedovol'no:
     -- Kuda propal?
     -- A k chemu ya tebe nuzhen? -- vozrazil ya. -- CHaj, draki net.
     YArl  ne  otvetil,  nervno  postukivaya  o  sneg  otkuda-to  vyvorochennym
kolyshkom. Ego horobry vozilis' u krepkih  dverej Starejshinskoj  izby, silyas'
toporami sbit' namerzshij na zheleznye zasovy led. Delo shlo vyalo.
     --  Vzyali by kakoe brevno da  vyshibli, -- posovetoval ya. -- Vse odno --
nekomu zdes' bol'she zhit'.
     |rik ponyal svoyu promashku, vz®elsya na vzmokshih ot usilij voev:
     -- Vy chto, sami do togo dodumat'sya ne mogli?
     -- Tak ved' i ty ne mog, -- nebrezhno uronil Ottar.
     N'yar opalil ego zelenym ognem,  no vnov' smolchal.  To li svyazyvat'sya ne
zahotel, to li sam pochuyal, chto ne prav. YA znal, pochemu nervnichaet n'yar. Ne o
pechishche on  dumal, ne o Knyazh'ej dani, a ob ostavlennoj v Ryurikovoj izbe zhene.
Do nego lish' proshloj noch'yu  doshlo, chto  ostalas' ona odna-odineshen'ka  sred'
chuzhih lyudej. On i menya razbudil, zatryas, slovno spyatil:
     -- Oleg! Otprav' cheloveka v Novyj Gorod. Pust' velit Vasse k vashim idti
zhit', pokuda menya net.
     -- Sam i otprav', -- vyalo ogryznulsya ya.
     I  bez  togo son  ne shel, muchali  predchuvstviya, a tut eshche  on so  svoej
lyubov'yu!
     -- Tvoemu poslancu ona bol'she poverit, da i bolotniki tozhe.
     YA nakonec urazumel, o chem tolkuet yarl:
     -- Belyana sama ee pozovet. Govorili my ob etom pered pohodom.
     On togda vrode uspokoilsya, da, vidat', vse zhe ostalis' somneniya, motali
dushu yarlu, tumanili zdravyj um.  Vot i zlilsya ponaprasnu  i vel sebya, slovno
nikogda ranee chuzhih  dverej ne lomal.  Verno govoryat -- dazhe samye mudrye ot
lyubvi glupeyut.
     Dver'  s  treskom  vyletela,  i  srazu  pahnulo  iz starejshinskoj  izby
smradnym zapahom. V Vallande mne chasto dovodilos'  ostavat'sya  v zahvachennyh
derevnyah po  neskol'ku dnej, poka ubirali  trupy, chuyat'  etot  zapah.  Zapah
Moreny...
     -- Tam vse  mertvye!  -- Iz izby  vyskochil  molodoj druzhinnik, vpilsya v
lico yarla shiroko otkrytymi ispugannymi glazami. -- I baby, i deti... Vse...
     -- Ubitye? -- peresprosil |rik. Paren' otricatel'no zamotal golovoj:
     -- Mertvye!
     |rik hmyknul,  otodvinul perepugannogo yunca, uverenno  pereshagnul cherez
porog. Ne znayu, chto zastavilo menya  posledovat' za  yarlom -- lyubopytstvo ili
strannoe oshchushchenie, budto vmeste s zapahom tleniya sochitsya iz raspahnutoj izby
nevedomaya  zlaya sila, tyanetsya koryavymi rukami  k  brodyashchim v otdalenii voyam.
Ottar, nedolgo dumaya,  voshel sledom  i ohnul, uvidev  lezhashchij nichkom posredi
gornicy trup. Moloda byla zhenshchina il' stara, teper' uzhe bylo ne razobrat' --
sinyushnye pyatna pokryli  ssohshuyusya, no eshche  sberegaemuyu holodom kozhu, volosy,
vyprostavshis' iz-pod domashnego  platka,  zakryvali lico.  Na polatyah  v uglu
lezhal eshche  odin trup  -- pomen'she, verno, syn Starejshiny. S povalushi kubarem
skatilsya Askol'd:
     -- Tam eshche troe. Vse v yazvah,  pyatnah... Mor kakoj-to... |rik brezglivo
pomorshchilsya:
     -- CHto zhe oni, vsej derevnej chto li vymerli? I rasporyadilsya:
     -- Hlyust, voz'mi lyudej, projdi po sosednim izbam, glyan', chto da kak.
     Vysochennyj druzhinnik, odin iz staryh |rikovyh voev, chut' li  ne zadevaya
golovoj potolok, dvinulsya k porogu. YA, po-prezhnemu  vglyadyvayas' v zhenshchinu na
polu, shagnul, pregrazhdaya emu put'. Voj vskinul na menya nedoumennye glaza:
     -- Ty chego?
     YA  i sam  ne mog  eshche soobrazit',  kakoe predchuvstvie shevelitsya vnutri,
znal tol'ko, chto gde-to uzhe videl takie pyatna... Ili slyshal o nih... No gde?
Mysli bilis' lihoradochno.  Bylo  chto-to ochen'  vazhnoe, chto nado bylo sdelat'
nemedlenno, poka mor ne perekinulsya na vnov' prishedshih.
     "Rollo, -- usluzhlivo podskazala pamyat'. -- Rollo govoril tebe ob etom".
Net, ne  Rollo.  Valland...  Mor... Sedye volosy,  drozhashchie ruki,  napoennyj
bol'yu vospominanij vzor... CHuma!!!
     Odna staruha v Vallande skazyvala  mne o  strashnoj,  nevedomoj  v nashih
krayah  bolezni, pokryvayushchej  telo yazvami  i ubivayushchej lyudej odnogo za drugim
tak bystro, chto nekotorye dazhe ne uspevali ponyat', chto s nimi sluchilos'.  Ta
bolezn'  unesla vseh ee rodichej. Kogda ona  rasskazyvala, to nikak ne  mogla
unyat' svoi  ruki -- oni, slovno zhivya  otdel'no,  drozha, risovali na ee  lice
bol'shie okruglye pyatna, tak pohozhie na te, chto prinesla s soboj v slovenskoe
pechishche zagadochnaya CHuma.
     Hlyust poproboval obojti menya, no ya vnov' zastupil emu dorogu:
     -- Ty nikuda ne pojdesh'!
     I  ne obrashchaya  vnimaniya  na  okruglivshiesya glaza  voya, velel  molchalivo
zhdushchemu Ottaru:
     --  Prosledi, chtoby  nikto nichego ne  trogal. Pust'  gotovyat ogon'. Vse
budem zhech'!
     -- Kak mne ob®yasnit' -- pochemu? -- nevozmutimo  sprosil Ottar, ni kapli
ne somnevayas' v moej pravote. Poslancy bogov ne oshibayutsya.
     --  Skazhesh'  -- eto selo prinadlezhit  Morene. Vzyat' chto-libo  u  nee --
znachit umeret' i prinesti smert' v svoj dom. Ogon' ochistit zdes' vse.
     Urmanin kivnul, proskol'znul mimo  menya na dvor, gortanno vykriknul moe
prikazanie.
     --  Kak ty  smeesh'?! -- peredo  mnoj vyros  raz®yarennyj |rik,  no vsego
mgnovenie potrebovalos' Askol'du, chtoby vstat' mezh nami,  prikryvaya menya  ot
vozmozhnoj opasnosti. Vovremya... N'yar  videl, kak ya  vosprotivilsya ego ukazu.
On, nesomnenno, schel eto predatel'stvom.
     -- YA  znayu etot mor.  -- YA  govoril spokojno, rovno, silyas'  unyat' gnev
|rika. -- On  zovetsya CHumoj  i gubit lyudej celymi gorodishchami. Spasti ot nego
mozhet lish' ogon'.
     -- CHush'! Slovenskie bajki!
     Oh,  vzyat'  by  sejchas dubinu da projtis' eyu  po spine  upryamogo  yarla!
Mozhet, togda proyasnilos' by u nego v golove?
     YA sderzhalsya, prodolzhil:
     -- Esli  voz'mesh' otsyuda hot' odnu bezdelicu -- privezesh' v Novyj Gorod
samu Morenu. Ona prosto tak ne otdast svoe dobro.
     --  Voj! -- ryknul |rik. -- Uberite otsyuda etogo trusa! Nash  Knyaz' zhdet
bogatoj dani!
     YA prikinul na  glaz  -- te druzhinniki, chto  ostalis'  vo dvore, vryad li
rasslyshali slova yarla,  da i Ottar s |jnarom sumeyut  ih priderzhat'. Zdes'  u
menya  est' Askol'd, Gundrol'f, Gaal'  i Svavil'd. U |rika nemnogim men'she --
Hlyust, Doroda,  Mecheslav.  Odnako sam  yarl b'etsya za  semeryh. Sila  na  ego
storone...
     -- Pogodi, |rik! YA otdam Knyazyu svoj drakkar. On stoit etoj dani.
     Bessmyslenno...  Zlost' uzhe  burlila  v nem i  lish'  zhdala  vozmozhnosti
vyrvat'sya na volyu. Holodnyj raschetlivyj um yarla uzhe pokinul ego:
     -- Predatel'!
     Vidyat bogi, ya nikogo ne hotel ubivat'. |rik prosto ne ostavil mne inogo
vyhoda.  Luchshe  polozhit'  zdes'  gorstku  druzhinnikov  i  samomu polech', chem
pustit' kovarnuyu i stremitel'nuyu CHumu na  rodnye berega, k  svoim sorodicham.
Prosti, Rollo, ne poshla vprok tvoya nauka vyzhivat'... YA potyanul iz nozhen mech.
Slovno otrazhenie v vode, moe dvizhenie povtoril Askol'd. Za nim Gaal'. Starik
Svavil'd eshche kolebalsya v nereshitel'nosti.
     -- Svavil'd, -- prikazal ya, -- zapali fakel. Kogda upadet  poslednij iz
nas, podozhgi izbu.
     --  Vypusti  menya,  Oleg, --  neozhidanno  robko  poprosil Gundrol'f  i,
vytyanuv vpered pustye ruki, dobavil:
     -- YA nichego ne trogal.
     CHto zh, baba s vozu -- kobyle legche.
     --  Idi. --  YA postoronilsya.  Starayas' ne prikasat'sya ko mne, Gundrol'f
vyskol'znul  naruzhu. Kak by tam shum ne podnyal... Hotya navryad li  -- Ottar za
nim priglyadit...
     |rik provodil glazami Gundrol'fa i vdrug  do nego doshlo -- ya  sobiralsya
umeret' zdes', v neravnom  boyu otstaivaya svoyu  pravotu. On svel na perenos'e
brovi, nedoumenno pomotal golovoj, glyadya mne v glaza:
     -- Ty zhe umresh'?
     --  Verno.  --  YA ne  snimal  s mecha  ruki,  nogi  privychno  pokachivali
napryazhennoe telo. Nachal ponimat' opasnost' yarl  ili net, a vrasploh emu menya
ne zastat'. -- No  moi soplemenniki  v Novom Gorode  budut zhit'.  Da i  tvoj
Knyaz' tozhe.
     -- YA ne ponimayu! -- K n'yaru vozvrashchalsya rassudok. -- Ty spokojno shel so
mnoj ubivat' svoih  sloven, a teper' ty gotov szhech' vseh i  vsya, chtoby takie
zhe slovene ostalis' zhit'.
     -- YA shel ne ubivat', a vershit' sud. Spravedlivyj sud.
     Druzhinniki  zatravlenno perevodili  glaza s menya  na  |rika i,  pohozhe,
sovsem zaputalis' v  nashem spore. |rik zakusil  gubu, obdumyvaya  moj  otvet.
Fakel  v  ruke  u Svavil'da uzhe zanyalsya temnym  smolyanym  dymom. Nakonec yarl
reshilsya:
     -- Uhodim. Nichego  ne  brat',  -- i  spokojno,  slovno ne on  dokazyval
obratnoe, velel Svavil'du: -- ZHgi!
     Na dvore  nas  obstupili vozbuzhdennye voj. Okazyvaetsya, oni vskryli eshche
neskol'ko izb i nashli  tam lish' trupy. Slava bogam, oni dogadalis' nichego ne
trogat', poka yarl ne  dast  na to razresheniya.  Rollovy hirdmanny vryad li  by
terpeli tak dolgo...
     -- Oleg, -- otozval menya v storonu Ottar. -- Gundrol'f ushel.
     -- Kuda ushel? -- ne ponyal ya.
     -- Ne znayu. YA ne usledil.
     -- Da lyad s nim, s Gundrol'fom, -- ya mahnul rukoj. -- Pust'  idet, kuda
hochet!
     Lyudi |rika uzhe vzlamyvali  poslednie izby i vyklikali hozyaev, v nadezhde
uslyshat'  hot' odin  zhivoj golos.  Naprasno...  Vse  bylo tak, kak  govorila
vallandskaya staruha, -- nikogo ne ostalos', krome smerti.
     --  Nikogo. --  Hlyust podoshel k yarlu,  ozabochenno  poglyadyvaya  na menya.
Vidat',  boyalsya  -- opyat'  nachnu sporit'. Ne naprasno boyalsya --  protivorecha
emu, izdaleka donessya zvonkij golos:
     -- Nashli! ZHivaya!
     YA sorvalsya s mesta, zaoral, sryvayas' na tonkij sip:
     -- Ne podhodite k nej! |to CHuma!
     --  YA  ne  CHuma.  --  Za  spinoj   molodogo  voya  stoyala,  poshatyvayas',
prostovolosaya bosaya zhenshchina  v oborvannyh lohmot'yah.  -- YA dazhe ne znayu, kto
takaya CHuma. YA zhrica ZHivy. Istochnika, ubivayushchego lyubuyu hvor'.
     Na hudom uzkom lice zhenshchiny, gluboko zapav vnutr', siyali yasnym razumnym
svetom chistye  golubye glaza. Zato ves' ostal'noj  oblik  zhricy byl strashen.
Dazhe guby, potreskavshiesya  i  pokrytye  ssohshimisya  bolyachkami, shevelilis'  s
trudom, budto vymuchivaya kazhdoe  slovo.  Ona  zametila moj ispytuyushchij vzglyad,
pripodnyala ostatki ponevy, obnazhaya izurodovannuyu yazvami i pyatnami nogu:
     -- Da, ya bol'na. Davno. YA zabolela ran'she vseh, no ZHiva  ne otdaet menya
Morene. -- Ona ulybnulas'. Iz  tresnuvshej nizhnej  guby  na podborodok  zhricy
potekla  strujka gustoj buroj  krovi.  -- Navernoe,  ya  byla  ochen'  horoshej
zhricej.
     --  Pochemu  zhe  tvoya  voda  ne spasla ih? -- |rik  povel rukoj  na  uzhe
zanimayushcheesya ognem pechishche.
     ZHenshchina pomrachnela, golubye glaza potuhli:
     --  V eto leto  moj istochnik vysoh. Tam  ne ostalos' ni kapli. A  potom
prishel Temnyj i privel v pechishche krasivuyu devushku. YA ne hotela ee puskat', no
Starejshine ona glyanulas'. On vzyal ee, i ona pocelovala  mne ruku, umolyaya  ne
protivit'sya ego resheniyu. YA togda vpervye ne poverila svoemu serdcu. -- ZHrica
zadumchivo kivnula golovoj. -- Ona byla tak mila, tak laskova... Nikto ne mog
poverit', chto ona poslannica Moreny. Dazhe ya...
     -- CHto bylo potom?
     -- Potom? Potom  lyudi umirali, a ona plyasala mezh domami i smeyalas' tak,
chto dazhe zveri ushli iz nashego lesa. A vmesto  nih poyavilis' Leshaki i  prochaya
nezhit'.  Nekotorye  lyudi,  kogo   eshche   ne  kosnulas'   prishelica,  pytalis'
uskol'znut' iz sela, no nezhit' ne puskala ih,  zaputyvala i vnov' vozvrashchala
k rodnym domam. A ya videla vse eto i ne mogla umeret'.
     ZHrica ponurilas'.  Druzhinniki stoyali vokrug  nee,  smotreli  s bol'yu na
sklonennuyu golovu, no podojti ne reshalis'.
     -- Ubejte menya, -- vdrug poprosila zhenshchina. -- YA  hochu  smerti.  Vnutri
menya strashnaya bol'  i zhar. Inogda ya dazhe splyu v snegu, pytayas' unyat' ego, no
bespolezno. A pyatna vse bol'she i bol'she pokryvayut moe telo.  ZHiva  oberegaet
menya ot dikih zverej, a sama ya ne mogu  nalozhit' na sebya  ruki  -- eto budet
oskorbleniem dlya moej bogini. Pomogite mne umeret'...
     |rik  dostal  dlinnyj nozh.  Emu,  kak  i mnogim iz  stolpivshihsya, chasto
dovodilos' otpuskat' na volyu dushi tyazhelo ranennyh druzej. |to bylo kuda  kak
trudnee, chem ubit'  neznakomuyu zhenshchinu, molyashchuyu  o smerti. Ona uvidela nozh v
ego rukah, otkinula nazad golovu, obnazhaya podragivayushchee gorlo, predupredila:
     --  Postarajsya ne  kosnut'sya  menya  i  bros' potom  svoj  nozh  v ogon'.
Podozhdi. -- Ona sdelal neskol'ko neuverennyh shagov v storonu blizhajshej izby.
-- Ubej menya tam. YA sgoryu vmeste so svoim rodnym pechishchem.
     |rik  pokorno  shagnul  vsled  za  nej  v  temnyj proval  vhoda, a cherez
mgnovenie poyavilsya ottuda, uzhe bez nozha, i hmuro velel:
     -- Podzhigajte!
     Nemnogie mogli by stol' hladnokrovno zarezat' zhenshchinu i predat' ognyu ee
telo.  YA nachinal uvazhat' yarla. Goryach, konechno, pylok, a  vse zhe krepok duhom
da umen.
     Pechishche gorelo vsyu noch'. YArko gorelo,  tak yarko, chto osveshchalo molchalivye
lyadiny  vokrug.  CHuma  yarilas' v ogne, zavyvala,  razbrasyvaya v predsmertnom
usilii  goryashchuyu  plot' domov,  vypuskaya  v  nebo svoyu temnuyu  obgoreluyu dushu
gustymi dymnymi klubami. Lyubolyady otdali svoyu dan' Novogradskomu Knyazyu...



     V chistom  pole,  na vol'nom  razdol'e,  skachet  kon' voronoj  s  grivoj
zolotoj...
     Vyjti  by mne v to  pole, poklonit'sya  zemle-rodimice, vyprosit'  u nee
proshcheniya... Mozhet,  togda  projdet  lomota v  izbityh  bokah, ujmetsya drozh',
pronimayushchaya vse telo naskvoz'?
     -- Zatknite ee!  -- YAdun uslyshal  moj shepot, razozlivshis',  pnul nogoj.
Eli nad golovoj  zastonali zhalostlivo, da chto  proku s ih zhalosti? ZHalej  ne
zhalej -- YAdun svoe delo znaet...
     YA  s  trudom  perekatilas'  na  bok,  pomogaya  sebe  svyazannymi rukami,
podnyalas' na koleni. Skvoz' gul v ushah rasslyshala zhalobnyj plach elej. Vzglyad
sam potyanulsya k  nim, edinstvennym moim plakal'shchicam. Moguchie derev'ya kachali
verhushkami,  budto sililis' razomknut' tolstye,  nagluho  spletennye  vetvi,
dopustit' moi  mol'by do sluha svetlogo zashchitnika Dazhd'boga. Da hotya by i ne
Svarogov vnuk menya uslyshal, a pochuyali neladnoe lyudi --  oni blizhe,  na nih i
nadezhdy bol'she...
     Vsplylo v pamyati lico |rika... Kak zhe budet on bez menya? Kto spaset ego
ot tosklivogo odinochestva?
     Ran'she pomogli by emu bolotniki s gorem spravit'sya, a teper' sgorevshego
pechishcha ne prostyat, koli dazhe  mne ne  prostili...  Mozhet,  hot' Oleg  ego ne
ostavit? CHaj, sam  znaet,  kakovo pechishcha  zhech'... Emu-to vallandskie derevni
prostilis'...
     SHCHelknula vdaleke  skruchennaya  surovoj rukoj moroza  vetka, probudila  v
dushe  slabuyu nadezhdu.  Vdrug vernulis' uzhe druzhinniki iz Lyubolyad, obnaruzhili
propazhu  i begut  syuda so  vseh  nog? |riku,  chtob menya  syskat',  sledy  ne
nadobny,  serdce  put' ukazhet -- tak on sam  govoril...  Vorvetsya sejchas pod
elovye  svody,  smetet podlyh  zhrecov,  podnimet  menya,  ukutaet  v  tepluyu,
pahnushchuyu terpkim muzhskim zapahom telogreyu, prizhmet k grudi, i vnov' vernetsya
spokojnaya schastlivaya zhizn'... I kak mogla ya ran'she inoj zhelat'?!
     No nikto ne trevozhil molchalivyj pokoj elej, nikto ne speshil na vyruchku,
lish' Temnye stoyali vokrug menya, slovno okamenev, da  YAdun,  toroplivo shevelya
gubami, sheptal chto-to nevnyatnoe.
     Kogda zhe ya ponyala, chto ne dlya togo menya vykrali, chtob |riku dosadit', a
dlya  togo,  chtoby prinesti v zhertvu krovavomu bogu? Eshche  boltayas' v volokushe
ili uzhe zdes', pered ogromnym trehlikim bozhestvom?
     Poka  vyazali, vse  dumala -- pochemu  straha net? A teper' on  prishel --
zhutkij, davyashchij, lishayushchij voli... Hotelos' zavyt', zakrichat', da ne  hvatalo
golosa -- ves'  konchilsya, kogda, vizzha  i kusayas', vyryvalas' iz cepkih ruk.
Temnym  moe  upryamstvo ne  nravilos' -- pinali menya nogami,  tyanuli po snegu
vniz  licom, slovno pahari el'-sukovatku,  branilis',  stranno, ne po-nashemu
vygovarivaya slova. YAdun lish' potoraplival:
     --  Pospeshajte,  Triglav  otmetit  vas  za  trudy...  A  devka  za  vse
rasplatitsya! Ne zhizn'yu -- v smerti blago, -- a dushoj svoej neumirayushchej.
     Temnye  otduvalis',  vsparyvali nast  polami dlinnyh  raspahnutyh  shub.
Volokushu oni brosili na  reke, ne  opasayas' vydat' sebya  primetnym sledom. A
koli ne boyalis',  chto syshchut ih, znachit,  v takuyu glush' menya utyanuli, gde  ni
chelovek, ni zver' ne hodyat. Odnako zhil ran'she zdes' kto-to,  ved' ne sam  zhe
vyros  pod  vekovymi elyami  trehglavyj idol  s zolochenoj povyazkoj na glazah?
Menya on napugal  --  pokazalsya iz-za porosshego serym mhom starogo stvola tak
vnezapno, chto kazalos',  budto sam Triglav  vyshel nam  navstrechu. Povyazka na
ego  glazah slepila  zolotom, hot'  i  nravilas' Vseedu t'ma, no i  zhadnost'
pokoya ne  davala,  vot i  terpel edinstvenno milyj  ego vzoru svet --  blesk
zolota.
     Temnye  shvyrnuli  menya  na  spinu, sodrali  odezhdu, ostaviv lish' tonkuyu
ispodnicu. Kaby  byli oni ne tenyami molchalivymi, a hot' nemnogo da lyud'mi, ya
by zasmushchalas', postaralas' prikryt' nagotu,  no oni dazhe ne  glyanuli na moe
pokryvsheesya murashkami  telo, i ya szhalas'  v komok  bol'she  ot holoda, chem ot
chuzhih vzglyadov.
     YAdun sklonilsya do zemli pered  idolishchem,  zastonal-zapel, protyagivaya  k
nemu ruki, slovno vymalivaya proshchenie.
     Golova u menya kruzhilas', v gorle sadnilo ot nabivshejsya s rukavicy YAduna
shersti,  bosye  nogi obzhigalo  holodom, ne bylo sil soprotivlyat'sya Temnym --
kak postavili menya na koleni v utoptannyj pered idolom  krug, tak i ostalas'
tam  stoyat'.  Tol'ko  i  mogla,  chto sheptat'  mol'by,  vse  eshche  nadeyas'  na
Dazhd'bozh'yu milost'.  YAdunu  moj shepot pokoya ne  daval, vidat', ne nravilos',
chto vzyvayu k svoim, svetlym bogam.
     -- Klanyajsya! -- oral. -- Klanyajsya!
     Temnye pinali  v  spinu,  i  ya  padala  licom v  mokryj sneg.  No snova
podnimalas' na koleni, snova  shevelila gubami,  pripominaya vseh, kogo v etoj
zhizni obidela, vseh,  komu ne  pomogla...  Skruchennymi  za spinoj rukami  ne
uteret' bylo mokrogo  lica,  i, kazalos', ne sneg,  podtayav, stekaet po moim
shchekam,  a krov' pozhrannyh Triglavom  zhertv... Kto-to  i moyu krov' ne  smozhet
uteret' -- ne poslednyaya ya i ne pervaya.
     YAdun razgreb yamku u nog svoego boga, vytashchil ottuda potemnevshuyu chashu  i
dlinnyj, s  zazubrinami  nozh. Rukoyat'  u nozha  byla kostyanaya, s  vyrezannymi
figurkami zhivotnyh  i bol'shim  cherepom na vershine. V glaznicah  perelivalis'
bagrovym  svetom nevedomye mne kamni. Zajdya za spinu, YAdun  bystro  polosnul
nozhom  po moej  ruke.  Pronzila  i  otpustila  mgnovennaya  bol'.  Kraj  chashi
okrasilsya krasnym.
     -- Otpusti menya, -- poprosila ya. -- Otpusti!  |rik podarit tvoemu  bogu
raba... Dvuh rabov...
     YAdun  medlenno,  slovno  ne slysha, voznes  chashu k gubam idola, a  potom
sklonilsya i prinyalsya bystro risovat' na snegu neponyatnye figury. Prichudlivye
linii spletalis' mezh soboj, obrazuya zavorazhivayushchij uzor.
     -- Otpusti... -- povtorila ya, uzhe ne nadeyas' na otvet, no  on  zakonchil
sheptat', povernulsya k Temnym s torzhestvuyushchimi bleskom v obezumevshih glazah:
     -- On zhdet ee! Nasha zhertva budet prinyata!
     I ukazal na obvyazannye  golovy idola. YA ne  hotela smotret', da glaza v
strahe sami prosledili za ego rukoj.
     Ne moglo etogo byt'! Ne moglo!!! Bud' svobodny ruki, proterla by glaza,
snyala s nih naslannoe YAdunom navazhdenie...
     Tam,  gde  skryvalis' pod  tkan'yu  glaza  idola, skvoz' zoloto  povyazki
prostupali yasno razlichimye burye pyatna! Bog plakal krov'yu!
     Temnye vzvyli pronzitel'no, ruhnuli v nogi Vseedu. Vse... Teper' vse...
     YA vyvernula ruki,  ne  uslyshav hrusta v pleche i ne pochuyav pronzitel'noj
boli,  ottolknulas'  ot  zemli  i,  vskochiv, pobezhala  v  les.  Pust'  luchshe
rasterzayut menya dikie  zveri, chem etot plachushchij  krov'yu bog zaberet v vechnuyu
t'mu moyu dushu!
     Odin iz Temnyh pryzhkom nagnal menya,  s  siloj rvanul  obratno v krug. YA
dazhe  iz  nego  vyjti  ne  uspela.  Eli  zakruzhilis',  perevorachivayas'  vniz
vershinami, zasmeyalsya, vspuchivaya  na gubah  krovavuyu  penu, Triglav, blesnulo
lezvie zhertvennogo nozha...
     --  |rik!!! -- kriknula ya iz poslednih  sil i, uzhe ponimaya, chto pozdno,
vspomnila o  toj,  kotoraya  podarila mne nedolgie, no stol'  upoitel'nye dni
schast'ya, vozzvala k edinstvennoj holodeyushchimi gubami: -- Lada...



     Malaya  obida rozhdaet nedobruyu ssoru, nedobraya ssora plodit zloe delo, a
emu do  dushegubstva rukoj  podat'.  Bogi li  tak nakazyvayut lyudej  za podlye
pomysly  i melkie  podozreniya  ili sami lyudi sebe takuyu muku  tvoryat --  kto
znaet, tol'ko menya ona uzh ne pervyj den' terzala. Ne nahodila ya spaseniya  ni
v krepkih rukah  muzha,  ni  v teplom  |rikovom  dome... Oleg,  kogda uznal o
sluchivshemsya, oserchal:
     -- Dozhdat'sya nas ne mogli?! Dym uvideli i srazu stali vinovatyh iskat'!
Ucheny ved' -- CHuzhaka v  durnom dele  zapodozrili,  ne razobralis' tolkom  --
skol' potom slezami umyvalis'?! Neuzhto ta nauka vprok ne poshla?!
     Mne i otvetit' emu bylo nechego, stoyala, ponuryas', da sheptala:
     -- Tvoya pravda...
     -- Sdelannogo  ne vorotish', -- ehom  vzdyhal  Medved', -- teper'  Vassu
najti nadobno i povinit'sya pered neyu.
     -- CHto ee  iskat', -- otmahnulsya  ot nashih  opravdanij  Oleg.  --  Sama
vernetsya, kogda ostynet i obidu ujmet.
     No  Vassa ne  vozvrashchalas'. Lis s Medvedem obsharili vse okrestnye lesa,
druzhinniki |rika probezhali po sosednim pechishcham, shodili v Dubovniki i dazhe v
izbu Neulyby zaglyanuli -- bez tolku. Propala Vassa, i sledov ne ostalos'.
     Hotya  odin sled vse zhe  nashli. Hudoj  sled, krovavyj... Natolknulis' na
nego  vozle muzhnina  drakkara,  i  sperva zaholonulo serdce -- ona! A  potom
otkopali  okochenevshij trup, perevernuli  ego  na spinu, nezryachimi glazami  k
golubomu nebu, i otoshel  strah. Gundrol'f! Smert'  ne sterla s lica urmanina
hitroe  i  trusovatoe  vyrazhenie,  kazalos',  on prosto  zamerz, zastignutyj
morozom i metel'yu vozle sten gorodishcha.  No ogromnaya  rublenaya rana ukazyvala
na ubijstvo.
     U  menya   ego  smert'  zhalosti   ne   vyzvala,  lish'  nedoumenie.  Komu
ponadobilos' ubivat' vikinga? Zachem? Nedolyublivali  ego  mnogie, no  pachkat'
ruki ob takuyu mraz' nikto by  ne  stal, razve takoj  zhe, kak on sam... A eshche
porazhala sila  nevedomogo  ubijcy  --  ne vsyakij  voj s  odnogo  udara mozhet
cheloveka ot plecha do poyasa rassech'...
     Na  rozyski ubijcy |rik voev ne  otpravil.  Koli  i syshchut, kto ego vinu
dokazhet  -- vidokov-to ne bylo... Puskaj zhivet da  oglyadyvaetsya -- ne mchitsya
li za nim  dorozhnyj vihr',  ne gonitsya  li za potemnevshej ot  ubijstva dushoj
neumolimyj Vstrechnik...
     |rik  i  sam  stal,  slovno  Vstrechnik,  --  glaza  u  yarla  potemneli,
vvalilis',  ot  ustalosti  i  bessonnyh  nochej shatalsya,  a  iskat'  Vassu ne
perestaval. Lyubil n'yar zhenu, strashilsya za  nee...  I  moe serdce bedu chuyalo,
szhimalos' pod tyazhkim gruzom viny. Kak mogla  ya  ee obidet'  --  ved' obeshchala
muzhu berech'... Nechego skazat' -- uberegla...
     -- Ne majsya, -- uspokaival menya Oleg, -- odumaetsya -- vernetsya...
     YA sperva pomalkivala, a potom ne sderzhalas':
     -- Ty,  chem sovetovat', pomog by luchshe. Von na  |rika  vzglyani -- vysoh
ves', a ty i v us ne duesh'. Neuzhto ne zhal' Vassu?
     On nedobro usmehnulsya:
     -- Davno uzh mne nikogo zhalet' ne prihodilos', a tem bolee glupuyu devku,
ot muzha udravshuyu iz-za kosogo vzglyada. Privykla k pryanikam, vot na suharikah
zubki i oblomila.  Nichego... Ogolodaet --  vorotitsya...  A za  |rika ya by ej
vsypal horoshen'ko -- nashla na kom obidu svoyu otygryvat'!
     Ot uverennyh slov muzha teplelo  na serdce -- a mozhet, prav on, i  sidit
Vassa  gde-to  v  ukromnom  uglu, leleet  svoyu mnimuyu  obidu?  Uspokaivalas'
sovest', no  na  drugoj den' prihodil  |rik  -- strashnyj, nemoj  ot gorya,  s
potuhshimi glazami, i vspyhivali opaseniya s  novoj siloj. Vassa ego lyubila --
ne stala by tak muchit'...
     Ne  odna  ya  eto ponimala. Oleg s  kazhdym dnem stanovilsya  vse ugryumee,
vidat', sam  sebe  ne ochen'-to veril.  Stal  vremya ot vremeni sobirat' svoih
hirdmannov i uhodit' nevedomo kuda. A Medved' s Lisom vperedi vatagi bezhali,
slovno sobaki po edva primetnomu sledu.  Vozvrashchalis' oni cherez dva,  a to i
tri  dnya. Ustalye, zlye... Prinosili obychnuyu ohotnich'yu dobychu, da tol'ko vse
znali -- druguyu dich' oni nadeyalis' pojmat',  drugoj sled gnali. Oleg vidu ne
podaval, no  vse zhe nachal somnevat'sya -- po svoej li vole Vassa ushla? Temnel
licom, edva o nej slyshal, zamolkal nadolgo,  a spustya den'-dva  vnov' uhodil
na poiski.  Brat'ya-ohotniki  postanyvali, mol,  Olega ne pojmesh' -- to  doma
sidnem sidit,  ni s kem govorit' ne zhelaet, a to sryvaetsya s mesta i, slovno
dvuzhil'nyj,  po lesam i bolotam shastaet. Oni-to  lish' zhalovalis', a ya  molcha
terpela,  hot' i  gor'ko bylo. Nochami  tayala v moguchih  rukah  muzha, gladila
shramy,  vzrezavshie gladkuyu kozhu, chuyala  -- net ego  rodnee,  a poutru videla
pered soboj  nepreklonnye serye glaza, slyshala spokojnyj hriplyj golos i  ne
verila, chto eto ego shepot  nezhil  menya vo t'me, ego  telo sogrevalo... CHuzhoj
chelovek stoyal peredo mnoj, zataivshijsya,  slovno hishchnyj  zver'. Mozhet, ottogo
tak kazalos',  chto pryatal Oleg v dushe trevogi, somneniya, bol' -- ni s kem ne
delilsya.  Rosla mezh  nami  nevidimaya stena --  ne prolomit', ne pereskochit',
podnimalas'  vse  vyshe, otbirala u  menya muzha. Ran'she my obo vsem  govorili,
teper'  bol'she  pomalkivali...  A  kogda  spustya  desyat' dnej,  kak  ischezla
Vasilisa, sleg |rik, tak i vovse perestala muzha videt' -- propadal on celymi
dnyami v Knyazh'ih horomah, zabyvaya  obo mne. I  bolotniki  s  nim vmeste. Nochi
tyanulis' polosami t'my, dni -- dushnymi, molchalivymi, pohozhimi odin na drugoj
loskut'yami sveta za oknom. Plakat'  hotelos', stonat'  v golos o lyubvi svoej
poteryannoj, o serdce rastoptannom...
     -- Zrya  grustish',  -- uteshal menya vse ponimayushchij Begun.  -- Lyubit  tebya
Oleg, da del u nego mnogo.  Knyazyu on -- pravaya ruka. Drugaya by radovalas' za
muzha, a ty slezy l'esh'.
     Lyubit... Ne  vedal Begun, chto  odnazhdy  ne vynesla ya muki  odinochestva,
sobralas'  s duhom i  poshla na Knyazhij dvor -- muzha iskat'. Nashla. Stoyal on v
krugu narochityh  voev,  smeyalsya,  obsuzhdaya chto-to, no tol'ko  krylis' za ego
smehom  tajnye mysli  i v glazah vesel'ya ne  bylo. SHaril vzglyadom po  licam,
vysmatrival -- to  li vraga, to li dobychu... Ispugalas' ya, slovno ne rodnogo
muzha uvidela, a samuyu Krivdu  vo  ploti.  Holodnuyu,  neumolimuyu... I vesel'e
ego,  i druzhelyubie -- vse bylo lozh'yu! Nikomu  on ne veril iz teh, chto  ryadom
stoyali, --  vseh podozreval, ot vseh otgorazhivalsya...  A  chto, koli i lyubov'
ego obmanom byla? Mozhet, umerla ona v dalekom Vallande na vesennem snegu? On
ob Ie govorit' ne hotel, szhimalsya ves', edva rech' o nej zahodila...
     -- Idi domoj!
     Zadumalas' ya, ne zametila, kak uskol'znul on ot voev, ochutilsya ryadom.
     -- Oleg..
     -- Stupaj, skazal!
     YA na nego vzglyanula i budto  v prorubi ochutilas'. Smotrel na  menya muzh,
slovno na chuzhuyu, i  govoril otryvisto, zlo. Ne znayu dazhe,  chego bol'she togda
hotelos'  --  udarit'  ego il'  v  nogi kinut'sya, no  ni togo, ni drugogo ne
sdelala --  povernulas' i poshla proch', ne oglyadyvayas'... CHut'  ne vyla noch'yu
ot shchemyashchej toski i  odinochestva, a pod utro Oleg prislal |jnara -- vyznat' o
zdorov'e  zheny.  Molodoj urmanin videl  moi  vspuhshie  ot nevyplakannyh slez
glaza, smushchayas', ubezhdal:
     -- Nedosug emu... Zajdet, kogda smozhet. Vidat', tozhe pro Iyu znal.
     A  |rik o nej i slyhom ne slyhival, a ponimal menya.  Videl,  kak mayus',
mesta sebe ne nahozhu, podbadrival, a sam slovno svechka tayal.  Ego beda  moej
pohleshche byla. U menya hot' chto-to ot Olega  ostalos' --  zhil pod  serdcem ego
rebenok,  a  yarlu  sud'ba  i  takoj  otdushiny  ne  ugotovila.  Ryurik  s  nim
sovetovat'sya perestal, videl -- net bol'she yarla, lish' ten' bylogo zametna, a
chto  s teni tolku? Kakov Knyaz', takova i druzhina... Voj bystro  ponyali, komu
teper' klanyat'sya i ch'ih prikazov slushat'sya. Podnyala moego Olega chuzhaya  beda.
Vysoko podnyala  -- ne uceleet,  koli upast' dovedetsya.  Odin on teper' redko
hodil,  vsegda  vozle pozvanivali oruzhiem vernye  psy --  Ottar  da Askol'd.
Novogradcy  ot  nego  sharahalis'  --  boyalis'   i  uvazhali  novogo  Knyazh'ego
lyubimca... Silu ego chuyali, a  chego zhdat'  ot nego  -- ne vedali. Novaya metla
po-novomu metet...
     YA uzh s bedoj svoej smirilas', perestala nochi u okna  prosizhivat', kogda
on  vvalilsya  v izbu.  Odin, bez hirdmannov.  Po-hozyajski  voshel  v gornicu,
ustalo ruhnul na stolec, ryavknul na eshche ne prosnuvshegosya |rika:
     -- Sobirajsya!
     Neuzhto Vassu  nashli?!  YA ohnula, vyronila  chashku s  gushchej. Goryachaya kasha
radostno vyplesnulas' iz cherepkov, popolzla, rastekayas' po polu pronyrlivymi
yazychkami. |rik vskochil,  nachal  toroplivo odevat'sya.  Ruki  u nego  drozhali.
Nadeyalsya na luchshee, boyalsya hudshego...
     Oleg  ne  spesha  vstal,  potyanulsya.  Blesnula  pod  rubahoj   kol'chuga,
otozvalas' v moem  serdce  nedobrym predchuvstviem. Slovno pochuyav, on podoshel
ko mne, sklonil golovu:
     -- Govoril Begun, budto obizhaesh'sya ty, da ya ne veril. Prosti, esli tak.
     CHto emu otvetit' mogla? Pravdoj oglushit' il' smolchat', kak horoshej zhene
polozheno?
     -- Ne lyubish' ty menya, -- prosheptala glupo. Horosho hot' sderzhalas' -- ne
zaplakala.
     -- S chego eto ty nadumala?
     Golos-to udivlennyj, iskrennij byl, a chto pod nim krylos'? Kak vyznaesh'
pravdu, ot lzhi otlichish', koli lozh' tak sladka?
     Gushcha  dobralas' do ego sapog. Negozhe etak muzha vstrechat'...  YA prisela,
drozhashchimi rukami podnyala s pola cherepki:
     -- Kuda sobiraetes'?
     -- V  Ladogu.  Edva Ryurika ugovoril  otpustit'. Plany  u nego,  chto let
sokolinyj, -- na vsyu shir' zemli prostirayutsya!  Tut ne do chuzhoj zheny... A vse
zhe ugovoril!
     YA, ne ponimaya, vskinula na nego glaza. Oleg zasmeyalsya. Svetlo,  veselo,
ne  to  chto tam, na  Knyazh'em dvore,  prityanul  menya poblizhe,  opalil goryachim
dyhaniem:
     -- Ne o tebe rech'. O Vasse. CHuzhaka pojdem prosit'...
     |rik uzhe telogreyu natyagival, rasslyshal, vzvilsya:
     -- K volhu?! Ne pojdu!
     Oleg ster ulybku s lica, kachnulsya ugryumo k upryamomu n'yaru:
     -- Durak! Tebe zhenu iskat' nado, a ne gordost' svoyu holit'!
     Nashla kosa na kamen'...  |rik dazhe  otvechat' ne stal, otvernulsya, nachal
molcha  styagivat'  odezhku.  Sama ne znayu, kak ponyala, chto  muzh ele sderzhivaet
yarost', da tol'ko  ruka sama potyanulas', legla, uspokaivaya, na ego szhavshijsya
kulak:
     -- Ne nado...
     On blagodarno ulybnulsya mne. Nemnogo, okazyvaetsya, nuzhno dlya schast'ya --
vsego lish'  uvidet' na  dorogom lice ulybku i pochuvstvovat' v  svoih ladonyah
rodnye teplye pal'cy!
     -- Oleg... -- prosheptala odnimi gubami.
     On slegka sklonilsya, myagko prikosnulsya k moim volosam i zhestko skazal v
spinu |riku:
     --  Ne  pojdesh' so mnoj  -- sdohnesh' zdes', kak sobaka!  A togo huzhe --
zhenu sgubish'. Ej, krome tebya, nadeyat'sya ne na kogo.
     YArl ne shevel'nulsya.
     "Soglashajsya zhe,  duren'! Soglashajsya! Drugogo raza u tebya ne  budet!" --
bezmolvno krichala ya n'yaru.  Oleg  dvazhdy svoyu pomoshch'  ne  predlozhit, a CHuzhak
vse-taki  volh.  Ne  smogli  umeniem  sledov  Vassy   otyskat',  tak  mozhet,
charodejstvom syshchem...
     -- Soglashajsya! -- ne uderzhalas' ya.
     -- Volhu na poklon?! -- |rik ne obernulsya, govoril gluho, slovno  cherez
silu vydavlivaya slova. -- Net!
     Muzh otodvinul menya, podoshel k yarlu, vyplyunul v izmozhdennoe lico:
     -- SHCHenok! Nich'ya gordost' ne stoit zhizni! Povernulsya ko mne:
     -- Bolotniki zhdut  u vorot. Sbegaem v Ladogu i vernemsya. Dumayu, v  sem'
dnej upravimsya. A ty zhdi, ditya beregi da pomen'she pro moyu lyubov' dumaj. Koli
ee  urmanskie mechi  da  Val'hskie zemli  ne sgubili, to  i Ryuriku ona ne  po
zubam.
     I vyshel, gromko hlopnuv dver'yu.
     Strekotalo serdce  v grudi  letnim bespechnym kuznechikom. Ne lukavil  so
mnoj Oleg! A Iya? Mozhet, i byla Iya, tak ved' net ee uzhe...
     Zvyaknul, padaya na pol, mech... |rik!
     YA podskochila k yarlu, zatryasla ego, pozabyv pro svoyu radost':
     -- Dogoni ego! Dogoni!
     --  Zachem?  --  bezrazlichno  otozvalsya  on,  ustavyas'  na  menya pustymi
glazami.
     --  Volh otyshchet  Vassu!  Tebe  i prosit'  ne  nado budet, Oleg  za tebya
poprosit... Neuzheli iz-za glupoj vrazhdy ot lyubvi  otstupish'sya?! Vsyu zhizn' ty
voeval -- hvatit uzh!
     -- Volh ne stanet mne pomogat'...
     -- Ty i vpryam' glupec! YA CHuzhaka znayu. On v bede ne brosit.
     Ubezhdala yarla,  a sama dumala -- a ne  brosit li? Vsplyli v pamyati lica
bolotnikov, pripomnilsya staryj spor o CHuzhake.
     Bylo  eto eshche  u  Svetozara, v Novyh Dubovnikah.  Ne  znayu,  s chego Lis
zavelsya na volha za  pospeshnyj ot®ezd, no  tol'ko kostil  ego  na  chem  svet
stoit.
     -- CHelovek tak ne postupit, ne uedet, poka ne  pogovorit po dusham. CHaj,
dva goda ne videlis'! -- burchal on. -- Nelyud'  etot volh!  Dlya nego chto zlo,
chto dobro -- vse edino.
     -- Net. CHuzhak ne takov, -- basil v otvet Medved'.
     --  SHibko ty  razbiraesh'sya, kakov on! Nikomu ego  ne ponyat'. A tebe  uzh
podavno.
     -- Pochemu eto mne -- podavno?
     -- Potomu, chto u nas na dvoih odna golova -- moya, a  tebe, bratec, lish'
sila dostalas'.
     Delo togda edva do potasovki ne doshlo, no  vovremya Konstantin vmeshalsya,
raznyal sporshchikov...
     Ot vospominanij ne po sebe stalo... Bolotniki  s CHuzhakom v odnom pechishche
vyrosli i to o nem sporili -- chelovek il'  net, a ya |rika v ego dobrom nrave
da chelovekolyubii uveryala...
     No  n'yar  veril, perevodil glaza s menya  na zakryvshuyusya dver',  shevelil
gubami. Poyavlyalos' v ego glazah chto-to osmyslennoe -- mozhet, nadezhda?
     -- On dejstvitel'no koldun?
     Ruki drozhali, mysli prygali... Lish' by ne tyanul, lish' by reshilsya! CHuzhak
mozhet vse! On vyruchal, kogda inoj nadezhdy ne ostavalos'...
     -- Da! Da! Da!
     Polyhnuli glaza yarla znakomym zelenym ognem:
     -- Lyad s nim! Koli najdet zhenu -- do  zemli poklonyus',  a  reshit  siloj
meryat'sya -- eshche neizvestno kto kogo. Smert' luchshe takoj zhizni.
     Uznavala ya prezhnego |rika. Stremitel'nym  stal, lovkim, slovno ne lezhal
bezzhiznennym kulem na  polatyah, ne  vodil po potolku pustymi glazami.  Bogi,
bogi, neuzheli ne pomozhete emu, neuzheli popustite nespravedlivost'?!
     SHevel'nulos'  v  grudi  predchuvstvie  i  zamerlo. Provodila  ya n'yara  s
ulybkoj, s dobrym naputstviem, a potom uzh dala volyu serdcu, vslushalas' v ego
predosteregayushchij shepot:
     -- Ne uvidish' bol'she |rika,  ne  uslyshish' ego golosa, ne obopresh'sya  na
druzheskuyu ruku... Nikogda... Nikogda... Nikogda...



     YA znala, chto  umerla.  Potomu  i  glaza  so  strahom  otkryla, opasayas'
uvidet'  pered soboj uzhasnuyu  Morenu, podzhidayushchuyu moyu dushu.  No  ee ne bylo.
Slovno  skvoz'  tuman razobrala nad  soboj ozabochennoe lico  YAduna.  Neuzheli
zhiva?  Skol'ko  zhe  mne  eshche muchit'sya v  ozhidanii smerti, v neizvestnosti, v
pustoj nadezhde na spasenie? Uzh luchshe by srazu ubil...
     --  Pereshla...  --  donessya  slabyj  vzdoh  YAduna.  Vyplyla  iz  tumana
kostlyavaya ruka, potyanulas' ko mne. -- Idem... "
     Kuda?  Ne  hotela  ya idti s  nim, no  ne  pojdu svoej volej --  potyanut
Temnye.  YA oglyanulas'...  Vokrug  bylo cherno,  nichego ne  vidno,  hot'  glaz
vykoli. Verno, poka lezhala  bez  pamyati,  nastupila  noch', s®ela vse  kraski
lesa. Lish' ego  shum donosilsya, i to budto izdaleka... A za spinoj  YAduna mezh
temnyh vetvej slabo svetilsya prosvet, slovno konchalsya tam uzkij gluhoj laz.
     -- Idem, -- snova povtoril zhrec.
     YA podnyalas', tak i ne pritragivayas' k predlozhennoj im ruke, poprobovala
shagnut'.  Nogi  zatekli, ne  slushalis'.  Temnota  nadvinulas',  stala  gushche,
plotnee. Strah ohvatil dushu, zahotelos' bezhat' tuda, k svetu, hot' s YAdunom,
hot' bez nego! Da  i zhrec pochemu-to ne vyzyval  prezhnego otvrashcheniya. CHelovek
kak  chelovek  --  u  kazhdogo est'  svoi nedostatki...  A  temnota napolzala,
strashno, neumolimo nesya zloveshchuyu tishinu i uzhas...
     YA shvatilas' za suhuyu uzkuyu ladon'.  ZHrec rvanul  menya na sebya, chut' ne
upav v nadvigayushchuyusya bezdnu. Neposlushnye nogi  sdelali shag, eshche odin, eshche...
Dvizheniya  davalis'  vse  legche.  YA uzhe  bezhala, vlekomaya  zhrecom po  temnomu
koridoru. Svet blestel vperedi, rezal glaza... Hotelos' zazhmurit'sya, no edva
dumala ob  etom  --  stanovilos'  strashno. I ruku  YAduna  otpustit' boyalas'.
Kazalos', otpushchu -- i nastignet t'ma, poglotit, razorvet na kusochki...
     Svet udaril  po  glazam,  vnezapno  raspahnulsya neobozrimoj  shir'yu. Vse
zavertelos',  lico  YAduna  vytyanulos'  eshche bol'she,  obretaya  formu vysohshego
cherepa, ruka v moej ladoni skryuchilas' zhestkimi kostyanymi pal'cami.
     -- |rik! -- zakrichal kto-to nevidimyj.
     |rik? Kto takoj |rik? YA  ne pomnila... Stranno, ya nichego ne  pomnila...
Plavali v  pamyati  otryvki  razgovorov  s  kem-to kogda-to, znakomye smutnye
lica, plakal  krov'yu velikij bog... On zhdet  menya...  YA dolzhna soedinit'sya s
nim, stat'  ego vechnoj predannoj raboj... Kazhetsya, kogda-to ya ego boyalas'...
Glupaya devka! Moguchij bog,  velikij bog, bog nad tremya mirami -- razve mozhno
ego boyat'sya? CHest' byt' ego raboj!
     -- |rik... -- sheptal mne izdaleka nezhnyj zhenskij golos. -- |rik...
     -- Ne slushaj!  -- YAdun bystro podtyanul menya blizhe k svoemu toshchemu telu.
Golova  u menya  perestala kruzhit'sya, slepyashchij svet  uzhe ne vyzyval  strashnyh
videnij.
     -- Triglav zhdet. Ty gotova vstretit' ego?
     On eshche sprashivaet! Konechno, ved' eto moj bog!
     -- Togda -- sdelaj shag emu navstrechu! Perejdi kromku!
     YA  poprobovala.   Neuklyuzhie,   stavshie  slovno   derevyannymi   nogi  ne
shevelilis'.
     -- On zhdet! -- podbadrival YAdun. -- Vsego shag, i ty uvidish' ego!
     YA ochen' staralas'. Ot usilij pot vystupil na lice, pokatilsya po viskam.
Nogti  vpilis' v ladoni, ne  prichinyaya boli, ibo nichego ne  bylo bol'nee, chem
nevozmozhnost' dostich' moego boga!
     -- Pomogi mne! -- vzmolilas' ya, povernuvshis' k YAdunu.
     -- YA ne mogu!  -- On muchilsya  ne men'she moego. Na suhom lice otrazhalos'
stradanie, toshchaya sheya  sudorozhno podergivalas' pri kazhdom moem  ryvke. --  Ty
dolzhna sama... Mne nel'zya cherez kromku... K bogam...
     YA  zaplakala.  Kazalos',  ne   slezy  polzli  po  shchekam,   a  krovavye,
vyrvavshiesya iz stradayushchego serdca kapli.
     -- |rik... -- vkradchivo shepnul zhenskij golos.
     On meshal mne! Nevedomaya sheptun'ya hotela ostanovit' menya, ne dopustit' k
moguchemu Triglavu.  YA oglyanulas',  ishcha  obidchicu. Nikogo...  Lish' iskazhennoe
strahom i neterpeniem lico YAduna. Otkuda shepchet nevidimka? CHego hochet?
     --  Ne slushaj! --  YAdun zametil moi  kolebaniya,  zakrichal,  sryvayas' na
vizg. -- Idi!
     -- |rik, -- gromche povtorila zhenshchina. Gde ona?
     -- Tam, za kromkoj... -- poyasnil molodoj devichij golosok.
     YA  uzhe ne razbirala voplej YAduna. Nuzhno ubedit' etih zhenshchin, chto oni ne
imeyut  prava  otbirat' u  menya  moego trehlikogo boga. On nakazhet ih! |to ne
pustye ugrozy...
     Za kromkoj zasmeyalis'... Stranno bylo slyshat' nezhnyj perelivchatyj smeh.
Kogda-to ya tozhe smeyalas'... Kogda?
     -- Vspominaj, vspominaj... -- sheptali golosa.
     -- Idi!!! -- Krik YAduna otsek ih, slovno ostryj nozh.
     Da, ya dolzhna idti...
     -- Ne nado... -- molili zhenshchiny. -- Pogibnesh'... |rik ne  smozhet  najti
tebya.
     |rik, |rik... Vse vremya -- |rik... Kto takoj etot |rik?
     ZHelanie sdelat' shag ugasalo. Poyavlyalis'  voprosy. Mnogo voprosov... Gde
ya? Pochemu oslepitel'nyj svet vokrug meshaet mne razglyadet' kromku, za kotoroj
pryachutsya nezrimye  sheptun'i? I pochemu moj  Triglav ne zastavit ih zamolchat'?
Mozhet, on ne tak uzh zhdet menya?
     -- ZHdet!
     YAdun. Pochemu ya mogu videt' YAduna, slyshat' ego golos i  golosa zhenshchin, a
moj bog ne zovet menya k sebe?
     --  Ty eshche  ne  prinadlezhish' emu...  -- otozvalas' odna iz  zhenshchin.  --
Umiraya dlya mira, ty vzyvala ko mne.
     -- Da, ty zvala moyu mat', -- podtverdil yunyj golosok.
     -- YA hochu videt' vas! Vyjdite!
     -- Ne  mozhem,  -- pechal'no otozvalis' oni.  -- No  sdelaj shag  -- i  ty
pridesh' k nam...
     K nim?! YAdun govoril: "SHag -- i ty budesh' s Triglavom".
     Odin shag -- v raznye mesta?
     -- Ne nuzhno ponimat'...  -- peli  zhenshchiny. -- Idi k nam... My  sberezhem
tebya dlya |rika.
     -- Idi k Triglavu! -- vnov' prorvalsya YAdun.
     Moj bog s zolotymi povyazkami na glazah... Neschastnyh glazah, nikogda ne
videvshih dnevnogo sveta. On muchaetsya tam, vo t'me, gde otdyh i  pokoj... Emu
nuzhna  ya,  moe molodoe telo, moya chistaya dusha... U nego net nichego chistogo...
Moj bog...
     A esli ya shagnu k etim zhenshchinam? U nih takie nezhnye golosa...  Navernoe,
oni prekrasny, kak... kak...
     Mne  stalo  strashno. YA  ne  pomnila  imena  bogin',  materi  i  docheri,
volshebnyh bogin' lyubvi i radosti...
     "Triglav",  -- vspyhivalo v mozgu.  Net! Ih  zvali  inache  --  napevno,
krasivo, slovno zvon kolokol'chikov na lugu, slovno vesennyaya kapel', b'yushchayasya
o  porog izby. Lyudi  hodili  po  ulice naryadnye, veselye  i peli ih imena...
Kakie lyudi? Kakie imena? CHto sluchilos'  so mnoj?! CHto sdelal zazubrennyj nozh
YAduna?! Gde ya?! Pochemu nichego ne mogu vspomnit'?!
     -- Ty  na kromke,  i  ty mozhesh'  perejti ee, -- doletel  ego usluzhlivyj
otvet.  --  YA podgotovil tebya.  Pamyat' ostalas' pozadi, vo t'me.  A  vperedi
tishina i vechnost'. Idi k svoemu bogu. On zhdet.
     Da,  bogi  ne lyubyat dolgo  zhdat'. Gde  ya  eto slyshala? Krasivaya devushka
govorila eto volhu... Volh!
     YAdun vzvyl, slovno pronzennyj kalenym zhelezom. Golosa zhenshchin zazveneli,
prizyvaya:
     -- Volh!  Volh! Idi za nej, volh! Ona  eshche na  kromke! YAdun oslepil ee,
volh!  Vzojdi na kromku, volh!  Ubej YAduna!  Ty obeshchal Magure! Bogi ne lyubyat
dolgo zhdat'!
     --  Zatknites'!  --  ne  vyderzhal  ih perezvona YAdun.  Upal, zazhal  ushi
issohshimi ladonyami. -- Volh ne mozhet ubit' menya! YA bessmerten!
     Stranno,  no ya emu verila. Konechno,  kogda-to ya somnevalas', no  teper'
znala tochno -- on bessmerten.
     -- Tak  pomni ob etom! -- strogo  i gromko voskliknula starshaya zhenshchina.
-- Ty vsego  lish'  Bessmertnyj! Tebe  nikogda ne perejti kromku! I ty smeesh'
ukazyvat' bogam?! Znaj svoe mesto, kromeshnik!
     YAdun, tiho zavyvaya, popolz ko mne, shvatilsya za  moyu bezvol'no povisshuyu
ruku:
     -- YA obeshchal tebya Triglavu... Umolyayushche vzglyanul v glaza:
     -- Ty ved' ochen'  hochesh'  k nemu? Oni lish'  meshayut  tebe?  Tak veli  im
zamolchat'... Ty mozhesh' zastavit' ih zamolchat'...
     YA mogu? Razve ya mogu ukazyvat' bogam? Dazhe on, Bessmertnyj, ne mozhet...
     -- YA?! -- peresprosila ya YAduna. On kivnul.
     -- Ty mozhesh', -- ustalo soglasilis' nevidimki. -- Ty vol'na v vybore...
Ty mozhesh' perejti kromku...
     -- Vot vidish'! -- obradovalsya YAdun. -- Skazhi im, chto hochesh' k Triglavu,
i bol'she nikto ne pomeshaet tebe...
     On vyzhidatel'no  vglyadelsya  v moe lico. Da,  ya  hotela  k slepomu bogu!
Hotela? A mozhet...
     --  Ty  proigral YAdun! --  Golosa vzorvalis' schastlivym smehom.  -- Ona
skoro  prozreet  i  navsegda ostanetsya  na kromke!  Vremya vyhodit!  Vseed ne
poluchit ee!
     Prozreyu?  No  ya  i  tak  videla  slishkom yarkij  svet,  i  kazalos',  on
stanovilsya vse yarche, hotya eto bylo nevozmozhno...
     -- Rano raduetes'! -- Lico YAduna izmenilos'. Teper' on uzhe ne prosil. V
strashnyh  glazah  vspyhnula tverdaya  reshimost',  toshchie ruki  vozneslis'  nad
golovoj, vzdoh vyrvalsya stonom:
     -- Morena!!!
     V otvet  na  ego  prizyv  svet poblek,  prevratilsya  v  belesuyu pelenu,
melodichnye  golosa  stali  glushe...  Vlastitel'nica  zhizni,  provodnica dush,
temnolikaya  Morena  shla k nam. Ran'she ya,  navernoe, ispugalas' by, no teper'
pochemu-to  byla  uverena -- ona  ne  dotyanetsya  do menya.  Zagadochnaya  kromka
meshala...
     --  Ona  ne  prednaznachena  mne, --  zashelestel  v ushah  to  li  slabyj
starcheskij shepot, to li perenosimyj vetrom pesok. -- YA ne mogu vzyat' ee.
     -- Ty -- provodnica dush! -- zavopil YAdun. -- Zaberi ee dushu. Vedi, kuda
sochtesh' nuzhnym, -- v sladkogolosyj irij ili k podzemnomu Krovniku... Mne vse
ravno! Beri! YA otdayu ee!
     YA  vspomnila gonyashchuyusya  za  nami temnotu.  Ona  teper'  stoyala  tam, za
kromkoj! YAdun zval ee. Net, uzh luchshe k Triglavu!
     --  Ty glup, Bessmertnyj.  -- Pesok vzvihrilsya, zaskrezhetal o nevidimuyu
pregradu.  -- Ty sam otnyal  ee u menya i  provel  na kromku.  Ty zhe znaesh' --
kromeshniki vlastny sami vybrat' sebe hozyaina. Esli ona zahochet menya -- pust'
shagnet.
     --  Ne  hodi!  -- donessya  zhenskij  zvonkij  krik.  Lada! YA  vspomnila!
Vspomnila imena nezhnyh bogin' vesny! Lada i Lelya...
     -- Lada... --  vzyvala  ya, vstrechaya poslednij  mig, i ona uslyshala! Ona
staralas' predupredit' menya,  spasti... O  chem predupredit', ot chego spasti?
Ot Triglava?  No  ya znala -- on zhdet i nel'zya emu  perechit'. YA prednaznachena
dlya nego... YA dolzhna idti k nemu!
     -- |rik!!!
     Pochemu  oni vse vremya povtoryayut eto imya? YA znala |rika?  Kem on byl dlya
menya?
     -- Ty pojdesh' so mnoj? -- zashurshala sovsem blizko peschanaya burya.
     -- Net!
     --  YA  uhozhu, YAdun. -- SHelest stal ubyvat'. -- Ty glup. YA i tak slishkom
mnogo tebe pomogala.
     YAdun vskochil, zatryas suhimi kulachkami:
     -- A skol'ko dush otdal tebe ya?! Skol'ko smelyh voev pogibli  iz-za moih
koznej?!  Skol'ko  krasavic  otravili  sebya?!  Skol'ko  detej podnyali mech na
otcov?!  Ty brala vseh, Morena! Vseh, kogo daval ya! A teper' otvorachivaesh'sya
ot  menya i moego  boga? Beregis', Morena! Dazhd'bog nabiraet silu! Ty stanesh'
stara i slaba pod ego gnevnym vzorom. A ya budu smeyat'sya nad toboj!
     --  Glupec! --  SHelest  peska, zametayushchego vse,  dazhe vremya. --  YA umeyu
zhdat'...
     --  ZHdi!  ZHdi,  temnaya   staruha!  Ty  nichego  ne  smozhesh'  sdelat'   s
Bessmertnym!
     -- Kak znat'... --  edva rasslyshala ya zatihayushchee vdali shurshanie. Morena
otkazalas' ot menya... Razve takoe vozmozhno?
     YAdun skorchilsya, stisnul ruki pered grud'yu. Nebos' zhalel o vyrvavshihsya v
gneve slovah...  Nevol'no ya voshishchalas' im. Kto eshche smog by skazat' podobnoe
moguchej  ledyanoj  Morene?  Esli  u  Triglava  takie zhrecy, to kakov on  sam?
Velikij, nepobedimyj bog! I on zhdet menya  -- nichtozhnuyu  malen'kuyu zhenshchinu...
Upast' k ego nogam -- razve eto ne blago?
     -- YA  idu k Trehlikomu, -- skazala  ya vsluh, slovno  ubezhdaya samu sebya.
YAdun podnyal golovu, okatil menya goryachim vzglyadom, vcepilsya v ruki kostlyavymi
pal'cami, zasheptal:
     -- Konechno, konechno, stupaj k nemu... Vse koncheno... Ty vybrala.
     Lelya pechal'no vzdohnula:
     -- Vybrala...
     A Lada molchala.  YAdun okazalsya prav -- oni nichego  ne mogli podelat'  s
moim vyborom.
     YA napryaglas', vytyanula vpered, k svetu ruki, zakrichala,  prizyvaya togo,
kto sil'nee vseh:
     -- Triglav!
     Noga  medlenno  otorvalas',  pripodnyalas',  slovno  skvoz' potok  vody,
dvinulas'  vpered. YA  nikogda  ne dumala, chto odin shag mozhet prichinit' takuyu
bol'...
     -- |rik... -- tihim zhalobnym vzdohom otozvalas' pamyat'. Zelenyj veselyj
svet, posvist igrayushchego solnechnymi blikami mecha, krepkie nezhnye ruki,  shepot
v temnote: "Lada moya..."
     |rik!!! Moj |rik. Kuda zhe ya idu?! Kak on najdet menya  v  temnyh  pokoyah
Triglava? Kak budet zhit' bez  utesheniya? Lada skazala --  smozhet  najti...  YA
dolzhna dozhdat'sya ego! Dozhdat'sya, kak Belyana dozhdalas' svoego Olega!
     Pamyat'  prosypalas',  vozvrashchaya  znakomye,   dorogie  lica...   Belyana,
bolotniki, Oleg...
     Moyu podnyatuyu nogu  uhvatilo chto-to cepkoe,  potyanulo za kromku. Triglav
nashchupal dobychu.
     -- Ne-e-et!! -- zakrichala ya, oprokidyvayas' na spinu. -- Net! Ni k komu!
|rik!
     Cepkie pal'cy YAduna tolkali  menya, Triglav tashchil moe izvivayushcheesya telo.
YA   otchayanno   razmahivala  rukami,  silyas'  ucepit'sya   za  chto-nibud',  no
bespolezno. Svet utekal skvoz' pal'cy, rasplyvalsya pod tyazhelymi ladonyami.
     -- Pusti menya! -- vopila ya, sudorozhno dergayas'. -- Pusti! |rik!
     -- Vremya! -- vmeshalsya neznakomyj rovnyj golos. Hvatka Triglava oslabla.
YAdun poslednim usiliem podtolknul menya vpered.
     -- Najdi sposob  privesti ee,  -- gluho provorchal  Triglav.  -- YA  budu
zhdat'...
     YAdun vzvyl,  svet  pomerk,  ustupaya  mesto predrassvetnoj  dymke.  Telo
obdalo holodom. Temnaya  zelen' vstala vokrug stenoj, v telo vonzilis' ostrye
igolochki.
     Eli-plakal'shchicy... Temnyj idol s povyazkoj na glazah. YAdun...
     YA zhiva! Mne prosto vse prividelos'! Tuman po-sobach'i predanno podpolz k
nogam, okutal vlazhnym  pokryvalom. Ladoni sadnilo ot vpivshihsya v  kozhu suhih
elovyh igolok.
     YA osmotrelas'.
     Temnyh ryadom  ne bylo. Dolzhno byt', otstupilis', uzrev,  chto Triglav ne
prinyal  menya. |to zh  nado  takomu pochudit'sya so  strahu! Bogi  za kromkoj...
Nelepica kakaya-to...
     YA vstala. YAdun dazhe ne pytalsya  mne pomeshat'.  Nemnogo bolela sheya, tam,
gde proshelsya zhertvennyj nozh. YA poterla ee rukoj. Krovi ne bylo. Ne verilos',
chto vse konchilos', chto ya mogu prosto sobrat' svoi razodrannye Temnymi veshchi i
ujti obratno, v Novyj Gorod.
     YA  nakinula  na  plechi tryap'e,  sunula nogi  v porshni... YAdun sidel  ne
shevelyas' -- malen'kij, ponuryj... Dazhe zhal' ego stalo...
     -- Proshchaj, -- skazala ya emu. -- Zla na tebya ne derzhu.
     On  vskinul  golovu, protknul menya kolyuchim vzglyadom. Vsyu zhalost' slovno
vodoj smylo.
     -- Tvoe glupoe upryamstvo! -- vzvizgnul on. -- Ty rasserdila moego boga!
     YA ustala. Nuzhno idti domoj, k |riku...
     CHerez  neskol'ko  shagov obernulas'  --  vzglyanut'  v poslednij  raz  na
zhutkogo idola.  On uzhe skrylsya  pod nizkimi elovymi  lapami, zato  YAdun  shel
pozadi menya, budto privyazannyj.
     --   Ty-to  kuda?  --   sprosila   ya  neudachlivogo  zhreca.  Kak  tol'ko
prividelos', chto on -- Bessmertnyj?
     -- Ty slyshala, -- on dognal menya, -- chto velel Triglav... YA otvedu tebya
k nemu. S kromki eto dazhe legche, chem s mira.
     Sovsem svihnulsya zhrec...  Ladno, hochet idti -- puskaj idet. Kaznit  ego
|rik, i delo s koncom.
     YA popravila na plechah porvannuyu telogreyu, veselo zashagala k vidneyushchejsya
vperedi  zasnezhennoj  reke.   Broshennaya  Temnymi  volokusha  chernela  posredi
snezhnogo  rovnogo polya.  Za spinoj ogorchenno  shumel les. YA postaralas' unyat'
neterpenie. Idti eshche dolgo, nuzhno  priderzhat' shag, a  to svalyus' bez sil, ne
uspev dojti do Novogo Goroda. A mne nuzhno dojti... Menya zhdet |rik...



     Vremya  bezzhalostno --  menyaet lyudej,  mnet ih, kak  glinu,  ne  slushaet
mol'by i stony. Sotvoryaet ono iz  gluzdarya -- bespechnogo otroka, iz otroka ch
-- surovogo muzha, iz muzha -- dryahlogo starca, a poslednego kladet na lozhe iz
syroj zemli da zemlyanym odeyalom prikryvaet.
     Menya ono potrevozhilo-pomyalo, ne  minovalo i bolotnikov, a CHuzhaka slovno
oboshlo,  ne  zametilo. Kakim  pomnil  ya  veduna, takim i vnov' uvidel, razve
tol'ko odelsya on pobogache i teper' lico ne pryatal.
     My  dobezhali  v Ladogu  k  poludnyu  da do  sumerok prosideli na Knyazh'em
dvore, ego dozhidayas'.  Boyat'sya nam teper' Meslava bylo nechego, a mne i vovse
neumno -- sideli otkryto,  veli razgovory so sluchajnymi prohozhimi. O Knyazhiche
malo kto  govorit' hotel, vse smushchalis',  edva  o  nem  slyshali, da  plechami
pozhimali. A te, chto posmelee,  otzyvalis'  hudo.  "Ne  nash,  -- govorili. --
CHuzhoj kakoj-to!" Davno li i my tak dumali, a teper' prishla pechal' -- k nemu,
chuzhomu, za podmogoj pritekli...
     Den' uzh  k zakatu klonilsya, ukryval yasnoe solnyshko bagrovym marevom,  a
gde  CHuzhak -- nikto ne vedal. Sprosili  by  u Knyazya, da  on, kaby videt' nas
hotel,  sam  by  na   kryl'co  vyshel.   Ne  vyhodil.  Zvala   nas  v  horomy
devka-chernyavka, prikryvalas' ego imenem. Da nam ottogo obidy ne bylo -- ne k
Knyazyu shli, k synu ego. CHuzhak, chaj, ne oboroten' -- k nochi vorotitsya...
     Prohozhih  vse   men'she  stanovilos',   spuskalas'  na   dvor   temnota,
raspugivala   sluchajnyj   lyud,  lish'   rabov  za  konyami  da  za  hozyajstvom
prismatrivayushchih shchadila.
     |rik u dverej  zhdat' ne privyk -- kosilsya na prohodyashchih  mimo voev tak,
slovno  ubit'  hotel. Uznavali ego  mnogie, a podhodit' ne  reshalis', izdali
klanyalis',  divilis' --  yavilsya  Ryurikov  yarl  s maloj  druzhinoj,  v izbu ne
vhodit... Medved' posapyval rovno, i ne  pojmesh' srazu  -- spal il' net, a ya
bol'she  po storonam  glyadel  da  vspominal... Bylo chto  vspomnit'...  Knyazh'ya
medusha  znakomoj  dverkoj  zashchemila serdce  --  lezhal v  nej  bez  trizny  i
pogrebeniya krasnyj molodec, syn Starejshiny Pribolotnogo, Slaven...
     -- Zahodite  gostyushki,  ne  pozor'te svetlogo  Knyazya! -- v  kotoryj raz
vyskochila na kryl'co bosonogaya devka, no |rik otricatel'no pokachal golovoj.
     Devka orala gromko -- pomeshala mne uvidet' chto-to trevozhnoe  v znakomyh
domah, v stajkah voev, v vozduhe  ladozhskom...  Slovno ispugavshis' devich'ego
golosa, ushla nastorozhennost', lish' pamyat' o nej ostalas'...
     --  CHto-to raby zdes' shibko  smelo glyadyat, -- burknul Medved', provozhaya
vzglyadom vatazhku galdyashchih muzhikov. -- Kaby ne zhelezo na shee -- ne priznal by
v nih rabov.
     Verno ohotnik podmetil -- smely da bojki oni byli ne v meru. YA k  takim
ne privyk. U Rollo raby inymi byli -- golovu bez hozyajskogo slova podnyat' ne
smeli. A eti, pozhaluj, skoro na hozyaev i ruku podnimut...
     YA ne umom ponyal, kozhej pochuyal  -- gulyaet vmeste s osmelevshimi rabami po
Ladoge liho-neschast'e,  da  ne takoe, chto  srazu  b'et,  a takoe,  chto  silu
dolzhnuyu  lish'  cherez  god-dva naberet  i  obrushitsya  na  gorodishche  mechami  i
pozharami.  Kto  zachnet  zloe  delo  --  svoi  il'  nahodniki,  sejchas  razve
razberesh', a  tol'ko ne dolgo ostalos' zhit' moguchej Ladoge.  Ne  spasut ee i
steny kamennye...
     -- I ty chuesh'...
     YA chut'  ne podprygnul, obernulsya. Stoyal za  moej spinoj  CHuzhak, smotrel
vnimatel'no:
     -- Neuzhto chuesh'?!
     Kto  volha pojmet? Drugoj pozdorovalsya  by, o delah rassprosil, o dole,
dva goda menya po moryam gonyavshej, a on...
     --  CHuzhak!  --  radostno  zavopil  uzhe  progolodavshijsya i  ustavshij  ot
ozhidaniya Medved', oblapil veduna. -- Gde ty byl?  My tebya,  pochitaj,  s utra
dozhidaemsya!
     -- Vot i dozhdalis'. -- Volh myagko vysvobodilsya iz ego ob®yatij, otstupil
na shag, slovno prismatrivayas' k starym znakomcam.
     YA redko ego bez kapyushona vidal,  da i v stranstviyah ne  vspominal -- ne
do  togo bylo, potomu, vidat', i zapamyatoval,  kak  krasiv volh. Portila ego
lish' rannyaya sedina i chudnye glaza.
     I on menya rassmatrival. Neobychno rassmatrival -- ne lico razbiral, dushu
naiznanku vyvorachival. Kazalos', ishchut chto-to vo mne ego glaza, shchupayut skvoz'
telo i ne nahodyat...
     -- Tak i proderzhish' gostej na dvore?
     Ne pugalo ya pered nim stoyat' i dozhidat'sya, poka nalyubuetsya, ne dlya togo
prishel!
     --  Vedogon...  --  skloniv golovu,  prosheptal  volh.  -- Vzyal-taki nad
chelovekom verh? Pereshel s kromki...
     YA ne  ponimal.  Da i ne hotel ponimat'. Hvataet  del i bez veduna s ego
prichudami. ZHdala doma Belyana, zhdal Ryurik, zhdali voj...
     --  Kak  tvoe  imya,  vedogon?  -- neozhidanno sprosil CHuzhak,  vybrasyvaya
vpered levuyu ruku. Pal'cy na nej  vytyanulis', budto  vyrosli dazhe, kosnulis'
moego  lba.  Ogromnye  voproshayushchie   glaza  vspyhnuli  radugoj.  Zavertelos'
stremitel'noj  sin'yu nebo, kolesom  zakrutilis'  znakomye lica,  zazveneli v
ushah sotni kolokol'cev...
     YA i sam ne ponyal, kak otvorilis' guby, zamychali:
     -- O-o-ole-e-eg...
     -- Hudo  emu! -- Lis otorval ledyanye  pal'cy veduna  ot moego  lba.  --
Prekrati!
     -- Slaven! Slaven! -- Begun shlepnul mne na shcheki snezhnye lepeshki, zatryas
za grudki. -- Slaven!
     CHuzhak pokorno otoshel v storonu, pokachal golovoj:
     -- Net bol'she vashego Slavena.  Sgorel ves', a chto  ostalos' ot  nego --
vedogon sbereg i na rodnuyu zemlyu dostavil. Mozhet, i dobroe delo on sotvoril,
no ne mesto duhu sred' lyudej...
     Sneg nachal tayat', potek mne za shivorot.
     Oh, CHuzhak, CHuzhak... Ne tronulo tebya vremya. Kak byl upryam, tak i ostalsya
upryamcem. Kakoj zhe iz  menya vedogon  --  duh besplotnyj? CHelovek ya,  a  koli
mereshchitsya tebe, budto net vo mne nichego chelovecheskogo, to proverit' legko --
pustish' krov' da  uvidish', kakaya ona teplaya... Vallandskij sneg ot nee tayal,
dymilsya...
     Volh zasmeyalsya, budto mysli prochel:
     -- Ladno, vedogon ty  slityj il' net, a koli hochesh'  chelovekom zhit'  --
zhivi. YA do sej pory tozhe ne tam sidel, gde dolzhen byl...
     -- Do sej pory? -- rasstroilsya Begun.  -- Neuzheli v dorogu sobiraesh'sya?
A my-to k tebe s pros'boj...
     CHuzhak  skosilsya  na  nego,  mel'kom   skol'znul  vzglyadom  po  |riku  i
otvernulsya, budto ne videl. Umen byl volh, znal --  gostya  obizhat' nikomu ne
dozvoleno, proshche ne zametit' ego...
     -- Ladno, ne na dvore zhe o tom  besedovat'. -- On povernulsya, zashagal k
ograde. -- Poshli...
     -- Kuda? -- naivno sprosil Begun.
     -- V moyu izbu.
     -- A kak zhe...
     Ne  mog  Begun  ponyat',  s  chego CHuzhak  v  Knyazh'ih palatah ne zhivet, da
sprosit' o  tom  ne smel  -- myalsya, a mne i sprashivat' ne nado  bylo, nutrom
chuyal -- roznyatsya syn s otcom, tak roznyatsya, chto vmeste ne uzhivayutsya...
     Vedun nedaleche uvel, priostanovilsya u vorot nevysokoj izby:
     --  Ne po  mne Knyazh'i horomy, ne po otcu  syn, no koli vam tesnota ne v
obidu -- milosti proshu.
     YA otodvinul rukoj sunuvshegosya bylo  v izbu  Lisa, voshel pervym. Volh --
ne  prostoj chelovek,  chto u  nego na  ume -- nikomu ne vedomo.  Durnogo  on,
mozhet, i ne zamyshlyaet,  a  poberech'sya nigde ne zazorno... CHuzhak povodil menya
vzglyadom,  usmehnulsya, slovno vnov' mysli uchuyal. Da  i ya, kazalos',  zaranee
znal, chto uvizhu v ego gornice. CHisto  i pusto...  Dazhe lavka  vsego  odna --
edva razmestilis'.
     Vedun  vstal poblizhe  k  kamenke,  skinul polushubok,  tryahnul  dlinnymi
volosami:
     -- Skazyvajte -- zachem pozhalovali?
     Byt' togo ne mozhet, chtob  ne znal on! Ne glazami --  dushoj ya ego videl!
Vedaet CHuzhak pro Vassu!
     YA glyanul na |rika. Bol'shoj mukoj  dalsya n'yaru put'  do  Ladogi.  Slomal
gordynyu,  smiril boevoj  norov...  Dlya nego eto  pohleshche, chem semeryh vragov
razom zavalit'. Ne delo ego pred vedunom na koleni stavit'.
     -- Sam znaesh', -- grubo otvetil ya volhu, -- k chemu sprashivaesh'?
     Ne boyalsya ya ego. Znal -- ubit' mozhet, v  sozdanie bogomerzkoe obratit',
ognem szhech' -- a straha ne bylo. Ostalsya strah v sinem more i na vallandskom
snegu...
     --  Verno.  --   Volh   szhal  ruki.   Vysunulis'   iz  rukavov  zolotye
zmei-brasletki, sverknuli nedobro. -- Znayu i ne stanu n'yaru pomogat'.
     |rik vskinulsya, vspyhnul suhoj hvorostinoj:
     -- Starye obidy pominaesh'?!
     --  Obidy? -- CHuzhak krutnulsya k  pechi, sognulsya,  slovno  udarili  ego,
zashipel po-zmeinomu: -- Dumaesh', iz-za pustoj obidy proklyali tvoj rod volhi?
CHto znaesh' ty, glupyj slepoj shchenok,  o moem  plemeni? Nichego!  Razve pomnish'
ty, kak  n'yary prognali  nas  na kromku,  k  nezhiti i vedogonam?  Razve tvoi
prashchury prohodili skvoz'  holod i  mrak, ostavlyaya  bessmertnuyu dushu na rukah
Moreny? Razve ty plakal krov'yu  nad pokinutoj rodinoj, ty muchilsya, vidya, kak
slepnut bez  nas lyudi,  kak smykaetsya mezh nimi i ih duhami kromka? Net! Tvoe
serdce  ne  bolit za teh, kto edva vidit skvoz' pelenu zagadochnye ochertaniya,
slyshit neyasnye golosa...
     -- YA ne ponimayu, volh, -- perebiv CHuzhaka, chestno priznalsya |rik.
     --  Konechno, --  zlo  hmyknul  tot.  --  Ty slep. I  lyudi  slepnut. Eshche
nemnogie sposobny razlichat' kromku i govorit' so svoimi vedogonami, no vremya
zavershit to, chto ne uspeli  tvoi predki. Ono zakroet lyudyam glaza, sdelaet ih
pohozhimi na novorozhdennyh kotyat.  Oni budut prohodit' mimo svoej  sud'by, ne
zamechaya znakov Domovogo, oni perestanut razlichat' v shume lesa golos Leshego i
primutsya ubivat'  lesa,  oni nachnut teryat' svoih detej, ne  uglyadev v speloj
rzhi zolotuyu shkuru Rosomahi... Dazhe  griby  i travy obretut nad nimi  vlast',
smertel'nymi yadami priblizhaya ih  k kromke. Vot v  chem  povinny tvoi prashchury,
n'yar! Vot chto zovesh' ty pustoj obidoj, slepec!
     O chem  on  govorit?  V  chem  vinit |rika?  Kakaya kromka? Kakaya slepota?
Nemyslimo, nevozmozhno...
     -- CHuzhak, --  robko vstavil Begun, -- ne moe,  konechno, delo, no vse zhe
-- o chem ty?
     Volh ponik, ogorchenno vzdohnul:
     -- Nevazhno...
     -- A on o  tom, -- Lis prityanul k sebe Beguna, narochito gromko zasheptal
emu na uho, -- chto koli tvoj ded na vily sel, to u tebya zad zabolit.  A eshche,
koli  ty  oslepnesh'  da ostupish'sya,  CHuzhak tebe  na  to popenyaet, a ruki  ne
podast!
     Menya  peredernulo  --  ne  ko  vremeni  etak  s  vedunom shutit'!  CHuzhak
vzdrognul, vypryamilsya, odnim dvizheniem ochutilsya pered Lisom:
     -- Povtori.
     Net,  on drat'sya  po-glupomu  ne  stanet.  Golos rovnyj, bez zlosti  --
znachit, razmazhet po stene odnim vzmahom ruki, i delo s koncom! -- Pozhaluj...
-- Lis pozhal plechami, otkryl rot.
     -- Molchi!  -- ryavknul ya,  vstal pered CHuzhakom. -- On skazal,  ty korish'
cheloveka za chuzhuyu oshibku, k tomu zh po neostorozhnosti sovershennuyu...
     CHto  ya nesu?! Sushchij vzdor, a vse  pomyagche,  chem u Lisa,  vyshlo... Vedun
zadumalsya...
     CHto-to gromko zvyaknulo. Kto s moe povoeval, tot zvon oruzhiya ni s chem ne
sputaet.
     --  YA malo chto ponyal, volh. -- |rik podtolknul nogoj sbroshennyj mech. --
Znayu lish', chto obideli moi prashchury tvoih  i davno za eto rasplachivayutsya,  no
sejchas ne  o tom rech'. Propala moya zhena  --  pomogi razyskat' ee.  Koli radi
etogo ubit' menya nado,  tak ubej, tol'ko ee  najdi i  sberegi, a esli  ne  v
silah ee syskat', vse ravno ubej, potomu chto ne mila mne zhizn'...
     CHuzhak  sklonil  golovu, zamer,  glyadya na  broshennyj k ego nogam mech,  a
potom  lovko  podhvatil ego,  pristavil k  grudi |rika.  YA  yarla v  shutejnyh
poedinkah  ne raz videl, znal ego  vertkost'  i voinskuyu snorovku, no na sej
raz  on dazhe uklonit'sya ne popytalsya. Prosto stoyal i zhdal smerti... Molodec!
Postavil  volha  pered  vyborom  --  il'  pomogat',  il'  ubijcej  stat'. Ne
sklonilsya, ne pokayalsya, a svoego dobilsya... Prezhnij  |rik! Umnyj, spokojnyj,
besstrashnyj...
     YA vmeshivat'sya ne stal -- sami razberutsya-rassudyatsya, a Lis ne vyderzhal,
rvanulsya na vyruchku n'yaru, no volh uzhe legko perebrosil mech |riku:
     -- Pomogu.
     Davno by tak. Medved' dovol'no zavorchal, priobnyal yarla za plechi:
     --  Vot  otyshchem tvoyu krasavicu i budem mirom zhit'-pozhivat'... My teper'
pochti chto rodichi...
     -- Net,  Medved'. -- CHuzhak sognul nogi, opustilsya pryamo na pol. Zolotye
braslety na zapyast'yah zaigrali  blikami, zazveneli tonkimi  golosami. --  Ne
tebe Vassu iskat'. Ee na etoj zemle uzhe net.
     --  Net!!! --  |rik rvanulsya  iz moguchih  Medvezh'ih  ruk. Tot scepil ih
pokrepche, uderzhal yarla.
     -- Pogodi!  -- ryknul na n'yara  CHuzhak.  -- YA najdu  ee, tol'ko  obratno
vernut'sya s nej ne smogu. Moe mesto na kromke.
     -- YA ne ponimayu! -- |rik chut' ne stonal ot bessiliya.
     Ne odin on volha postich' ne mog. Pyalilis' vse  na  veduna, tochno barany
na  novye  vorota...  Mudreno  urazumet',  kogda on  vse  o  kakoj-to kromke
tverdit...
     --  A  ty i ne vozvrashchajsya, koli ne hochesh', -- usluzhlivo predlozhil Lis.
-- My s toboj  hot'  na kromku etu pojdem, hot' pod zemlyu,  da  sami Vassu i
vernem obratno... CHego tebya utruzhdat'...
     --  Nesmyshlenyj  ty,  vot  i  boltaesh',  --  zasmeyalsya vedun.  --  Zmeya
pripomni,  togda,  mozhet,  kromku  pochuesh'.  Vedogon togda  lish'  glaza tvoi
poluchil, da i to -- na vremya,  a kakovo budet tebe s  nim v edinoe slit'sya i
sred' prochej nezhiti hodit'? Slaven tam byl -- gde iskat' ego teper'?
     SHevel'nulos' chto-to slabo v grudi, tknulo bol'no...
     Loskut'ya  kozhi  na vesle, ispoloshnaya  klikusha, kriki: "Hel'g  gejst!" I
oshchushchenie, budto umer kto-to vo  mne, a vzamen nego voshel-vselilsya v telo duh
besplotnyj... Vedogon...
     YA ne sprosil, potreboval:
     -- Kto takov vedogon?!
     --  Komu znat', kak ne tebe! -- CHuzhak skosil na menya glaza.  -- CHelovek
po  zemle hodit, a vedogon -- za nim, po kromke. CHelovek spit, a vedogon ego
dobro  i zhizn'  sohranyaet... I ty  Slavena  sohranil, to,  chto  ostalos'  ot
nego... Bez  vedogona  cheloveka  net,  a vedogon umret, tak i cheloveku  zhit'
nedolgo...
     Znachit, vedun  schitaet,  ya  -- vedogon?  No  dolzhna  zhe  byt'  kakaya-to
raznica?! YA dumat' dolzhen inache, i chuyat' inache, i govorit', i...
     Nechego bylo vozrazit'... Verno skazal vedun  -- umer Slaven, a ya, Oleg,
v ego oblich'e po zemle hozhu...
     -- YA pojdu s toboj. -- YA vstal. -- Mne li kromki boyat'sya?
     CHuzhak kivnul.
     -- I ya pojdu!
     |rik sam ne  znal, na chto reshilsya. Ne hodil by on tuda, gde  v odin mig
lyudskaya dusha v pepel i zolu obrashchaetsya...
     -- Vassa, -- ob®yasnil on.
     Verno.  A kak  zhe Vassa? Neuzhto,  podobno mne,  sterlas',  pri rozhdenii
dannym duhom zamenilas'? Nuzhna li ona takaya |riku? Hotya ya Belyane po siyu poru
dorog, von kak muchaetsya, k delam Knyazh'im revnuet...
     -- A my chto? -- Bolotniki nadvinulis' na CHuzhaka. -- My Vassu obideli --
nam i iskat' ee!
     Gde iskat'?! YA  i to ne ochen'-to v kromku  veril,  hot' znal -- ne lzhet
vedun. A oni, nebos', vovse ne ponimali, o chem rech' idet!
     -- Ty nam  ne  vkruchivaj!  Vydumal tozhe  -- vedogony, kromka...  Opoish'
zel'em, vot  i pomereshchatsya vmesto zemlyanoj izby Knyazh'i palaty! -- podtverdil
moi opaseniya Medved'. -- Vidal ya tvoego Zmeya -- zhiv ostalsya, znat', i teper'
ne pomru. Vedi kuda hosh' da ne boltaj lishnego...
     A mozhet, prav on? Zaduril mne golovu  vedun, oplel  set'yu  slovesnoj...
Zabyl  ya  Rollovu  nauku,  poveril  volhu! Hotya  takoj,  kak  nash  CHuzhak,  i
norangenskogo yarla provedet, a tot ne zametit... I  on poveril by, chto duhom
stal  i v chuzhom  tele  zhivet...  Otkuda volhu  takoe  umenie  vedomo? Gladko
pridumyvaet -- ni zacepki ni zadorinki...
     Bolotniki  galdeli,  stoyali  na  svoem.  CHuzhak  ponyal   --  ne  ulomat'
stroptivcev, udaril ladonyami po kolenyam:  -- Volya vasha! Provedu vas,  pomogu
Vassu syskat',  a  tam uzh sami spravlyajtes' -- izbavlyajtes' ot vedogonov,  s
kakimi  srastis'  uspeete,  da  znajte  zaranee -- on cheloveka  bez  boya  ne
otpustit, potomu kak o hozyajskom tele s rozhdeniya mechtaet. I eshche: tam umrete,
chto zdes' umrete -- nikto ne vozrodit...
     Konechno, mertvogo vozrodit'  lish'  zhivaya voda mozhet  -- hot'  on sebya v
inom miru predstavlyaet, hot' vse nayavu vidit...



     YA nichego  ne  ponimala.  Temnye menya ot Novogo Goroda  za  poldnya v les
ottashchili,  a nazad ya uzhe den'  vorochalas', da tol'ko  ne poyavlyalis' znakomye
berega,  ne podnimalis' na nih  vysokie gorodskie steny. YAdun tashchilsya pozadi
--  molchalivyj,  prishiblennyj.   Zatail  v  sebe  zlobu  i  nes  ee,  slovno
dragocennyj  napitok, -- ni kapli  ne hotel raspleskat'. Mne do nego dela ne
bylo, privykla uzh, chto pletetsya szadi, -- vse ne odnoj shagat'.
     |rik,  |rik...  Kaby  ne  ty,  davno by uzh  podkosilis' rezvy nogi,  ne
uderzhali... Odno imya tvoe sily im pribavlyaet, begut oni vpered bez ustali, k
lyubimomu blizhe nesut.  Net  mne zhizni  bez tebya, da  i smerti,  pohozhe, tozhe
net...
     V golove  u menya  slegka gudelo  -- vidat',  nikak ne mogla  otojti  ot
videnij, chto v lesu primereshchilis'.
     I ved' do chego  kazalis'  yavnymi! I  golosa  bogov  do sih  por  v ushah
razdavalis',  i  oslepitel'nyj svet  glaza slezil, i dazhe noga pobalivala --
ta, za kotoruyu menya Triglav uhvatil...
     -- Upryamica... -- provorchal  za  spinoj YAdun.  Vot kleshch -- vcepilsya, ne
otstaet!
     --  Bez  menya --  propadesh',  --  bubnil uzh v  kotoryj raz.  --  Glupaya
devka...
     Da sgovorilis' oni, chto  li?! Pustodomka, chto v Ladoge  noch'yu  brodila,
tozhe menya vse glupoj i upryamoj klikala. A kakoe zh v tom upryamstvo, chto  zhit'
hochetsya, da ne v odinochestve, a s muzhem milym i  s druz'yami dobrymi...  Vsem
by takimi  upryamcami  byt'!  Pripomnilis' bolotniki,  zashchemilo serdce,  nogi
veselee  zamesili  vyazkij  sneg.  Kak   oni  tam?  Obnaruzhili   propazhu,  ne
possorilis'  il' uzhe  drug  na druga  zver'mi glyadyat? |rik  goryach,  vspylit'
mozhet, glupostej natvorit'... I vse iz-za menya! Speshit' nado... Dolzhno byt',
nedaleche uzhe... Vot zavernu za ol'hovnik i uvizhu vysokie steny gorodishcha.
     I tochno -- uvidela, tol'ko ne to, chto ozhidala.  Stoyal na  reke gorodishche
bol'shoj,  krasivyj --  da ne Novyj  Gorod.  Ne skalilis' ablamami steny,  ne
sveshivalis'  s nih moguchie  katy, i drakkar Olegov, budto noven'kij, gladkim
bokom  pobleskival... A s nim  ryadom  rasshiva, koej ya, kak ni  staralas',  a
pripomnit' ne mogla.
     -- SHamahan... -- proshipel YAdun.
     -- CHto?
     On podnyal suhuyu ruku, gordo ukazal na gorodishche:
     -- SHamahan.
     -- CHto boltaesh'? Skol' zhivu, a pro takoj ne slyshala!
     -- Glupaya devka! -- YAdun nahohlilsya, toch'-v-toch' vorobej na moroze.  --
Kromka eto, skol' raz tebe govorit'!
     Kakoj  s sumasshedshego spros? A gorodishche i vpryam'  neznakomym kazalsya --
dikovinnym. YA takogo ne znala... I stoyal on tam, gde ran'she Novyj Gorod byl.
YA  na berezhku  etom  krutom ne  raz  sizhivala, vse  ego  izviliny  da izgiby
pomnila... CHto za navazhdenie?!
     S vysokogo  berega skatilsya lyzhnik,  pobezhal, ostavlyaya za soboj rovnye,
vmyatye v sneg polosy. Net, ne obmanut' menya YAdunu -- chelovek bezhal navstrechu
--  ne kromeshnik!  I lico u nego bylo molodoe, veseloe,  raskrasnevsheesya  ot
moroza i vetra.
     -- Denek dobryj, putniki! -- vezhlivo ulybnulsya on, poravnyavshis' s nami,
a  potom,  vglyadevshis'  v YAduna,  yazvitel'no zasmeyalsya:  -- Ne  uznal  tebya,
Bessmertnyj! Dolgo zhit' budesh'...
     SHutnik!  YAdun na  Bessmertnogo  i  vovse ne  pohodil,  skorej na  pticu
dranuyu, nedarom obidelsya:
     -- Ne dolgo -- vechno!
     Tot pozhal plechami, sobralsya bylo ujti.
     --  Pogodi, --  ostanovila ya ego. -- Podskazhi, dobryj molodec, v  kakuyu
storonu k Novogorodu idti. Zaplutali my...
     -- K Novogorodu?  -- On udivilsya,  vskinul  rovnye  gustye brovi. -- Ne
vedayu o takom...
     Kak  --  ne vedayu?  O Novom  Gorode dazhe  v  dal'nih  severnyh  stranah
naslyshany! Hot' i klichut po-svoemu -- Hol'mgardom, a znayut! Blazhnoj, chto li,
etot ohotnik?
     -- Da  ty ne goryuj. -- On popravil  luk  za  spinoj, blesnul  belozuboj
druzhelyubnoj ulybkoj. -- Stupaj v gorodishche, u Knyagini sprosi. Ona  iz Volhov,
ej vse vedomo!
     Kakaya Knyaginya? Kakie volhi? Odnogo lish' ya volha znala -- CHuzhaka,  a pro
drugih  govorili, budto  davno  uzh ih na zemle ne  videli,  tol'ko rodichi ih
dal'nie, volhvy, ostalis'...  Net, ne po nravu byl mne etot paren'! Strannyj
gorodishche, i lyudi v nem strannye. V takoj idti, chto  na zaklanie, -- bezumcam
v ruki sebya otdavat'...
     Temnyj siluet ohotnika  rastvorilsya vdali, stersya za beloj dymkoj. YAdun
posmotrel na menya:
     -- Vse ne verish'? CHto vy za lyudi?! V  miru vo vse verite, hot' i videt'
ne dovoditsya,  a edva stupite na  kromku -- very slovno i ne byvalo!  Govoryu
tebe -- SHamahan eto, i knyazhit v nem volhanka.
     --  Skazhi eshche, chto s nami Leshij  razgovarival!  -- ogryznulas' ya. Ne so
zla ogryznulas', bol'she  so  strahu,  chto poveryu  YAdunu,  podamsya na  hitryj
obman, kotoryj ponyat' ne v silah...
     -- Ne Leshij.  --  YAdun ustalo pomorshchilsya.  -- Vedogon. Tol'ko chej -- ne
razobral. Verno, staryj znakomec -- shibko vol'no boltaet...
     A esli eto pravda? Esli gorodishche zovetsya SHamahanom, a chelovek, chto  nas
vstretil, --  vedogonom,  duhom  lyudskim? Net, nevozmozhno eto! Prosto poka ya
pod shkurami v volokushe lezhala, verno, ne poldnya proshlo, a pobolee, i utyanuli
menya Temnye  nevest' kuda...  V  glush'... Mozhet,  koldovskoj siloj  utyanuli.
CHuzhak zhe bolotnikov na Zmee cherez vodu perenes...
     Vyhodit, daleche Novyj Gorod, i lyubyj moj daleche... A koli tak --  vojdu
v etot SHamahan, perenochuyu --  lyudi  vezde  lyudi, golodnogo  i  zamerzshego ne
pogonyat, a zavtra poutru vnov' v put' soberus'. Mne sdavat'sya nel'zya -- ishchut
menya, zhdut...
     YA  YAduna  zvat'  ne  stala  -- sama poshla k stenam  gorodishcha, po koleno
utopaya v snegu i proklinaya svoyu neschastnuyu dolyu.
     -- Pogodi! --  ZHrec dognal menya. -- V SHamahane svoi poryadki -- sdelaesh'
chto ne tak, nabrosyatsya vedogony -- v kloch'ya razorvut.
     -- A tebe-to chto za pechal'?
     Gudenie v  golove  ne  prohodilo, naoborot, ot sumyaticy  i  nerazberihi
gromche stalo. Hotelos' ostat'sya odnoj, porazmyslit' nad  vsem  kak  sleduet.
Meshal YAdun, putalsya pod nogami.
     -- Mne  veleno tebya  celoj-nevredimoj k Triglavu otvest'. -- On vskinul
golovu,  utknulsya  v menya  zhguchimi glazami. --  YA svoemu bogu  mertvechinu  i
padal' ne postavlyayu! Sberegayu tebya, duru!
     -- Vot i sberegaj, a ne boltaj popustu!
     YAdun  vykatil glaza -- chut' ne szheg  imi, a vse-taki sderzhalsya, spryatal
zloj vzglyad, dvinulsya vpered menya.
     Pust' schitaet,  budto  uberech'  menya dolzhen. On iz  teh  bezumcev, chto,
umiraya, dolg svoj ispolnyat, a mne v neznakomom meste zashchita oh kak nuzhna! Da
i shagat' skvoz' sugroby za nim legche -- prokladyvaet put', priminaet  ryhlyj
glubokij sneg.
     YA ego boltovne o kromke i duhah ne verila, a vse-taki v SHamahan voshla s
opaskoj -- kto znaet, chto  za  chudesa nam sud'ba  ugotovila?  Ladno, koli te
chudesa dobrom obernutsya, a ezheli net?
     Tol'ko  strashilas'  ya  zrya.  Stoyali  v  gorodishche  izby  --  toch'-v-toch'
Novogradskie, i lyudi po svoim delam tochno tak zhe speshili,  i dazhe odezhdoj na
sloven pohodili.  Pokazalos' vse  durnym snom. Vot  ostanovitsya sejchas predo
mnoj kakoj-nibud' znakomec, sprosit:
     --   Gde  propadala,  krasavica?  Muzh  tvoj  uzh  vse  nogi  sbil,  tebya
razyskivaya. -- I spadet pelena s glaz, ochnus' ot navazhdeniya...
     Mimo, pokachivaya na plechah tyazheloe koromyslo, proshla  moloduha,  smerila
YAduna nedobrym vzglyadom:
     -- CHego  pripozhaloval, Bessmertnyj? Kogo  na  sej raz  privel?  Korov'yu
Smert' ili druguyu kakuyu bolezn' nevedomuyu?
     Menya  peredernulo.  Huzhe net, kogda poschitayut, budto  ty Korov'yu Smert'
nesesh'.  U  nas  s  takimi  babami prosto postupali  --  vyazali da  zabivali
nasmert', a to i szhech' zhiv'em mogli, chtob uzh navernyaka istrebit' porchu. Hot'
i zhestoko eto, a  inache nikak s durnoj bolezn'yu ne  sovladaesh'. Zemlyanoj lyud
ponyat' mozhno -- oni skotinu  popered sebya  pochitayut,  sami golodat' budut, a
Burenushku svoyu napoyat-nakormyat. Ona im -- spasenie i ot holoda, i ot  smerti
golodnoj. Potomu i b'yut Korov'yu Smert' lyuto -- bez zhalosti.
     -- Negozhe etak gostej privechat',  -- otozvalas' ya v spinu neprivetlivoj
babe.
     --  Mne gosti ne nadobny, -- ne ostalas' v dolgu  ona.  -- Osoblivo te,
chto s YAdunom hodyat.
     I poshla dal'she, pokachivaya polnymi bedrami. Dazhe cherez zipun bylo vidat'
-- dobraya baba, myagkaya, ne mne, kostlyavoj, cheta.  Ne mudreno, chto takaya menya
za mor poschitala, -- ya s nej ryadom, chto kost' obglodannaya vozle okoroka...
     Poka  ya na nee  zaglyadyvalas', YAdun  uzhe uhvatil  za lokotok  speshashchego
kuda-to vesnushchatogo parnishku:
     -- Kak zvat'-to tebya, bogatyr'?
     Tot rascvel  -- lestno vnimanie neznakomca,  vykatil  vpered hudosochnuyu
grud':
     -- Lagoda.
     -- Skazhi, Lagoda, Knyaz'-to ne v otluchke?
     Parnishka ponyal  -- ne  dlya togo ostanovili, chtob ego stat' pohvalit', a
dlya  togo,  chtoby  o Knyaze  vyznat', zaspeshil,  vydergivaya  rukav gromadnoj,
vidat', otcovskoj shuby:
     -- Knyazya u  nas  otrodyas' ne bylo, a Knyaginya u  sebya...  YAdun  vypustil
mal'chishku, poter ruki, oborachivayas' ko mne:
     --  Knyaz' ihnij,  kogda ponyal,  chto menyaetsya, ushel v lesa, gde i  mesto
volhu,  a Knyaginyu  vlast' i bogatstvo plenili,  lebedinye  kryl'ya podrezali.
Mozhet, i hotela by ona teper' vzletet',  iz zolochenoj kleti vyrvat'sya, da ne
v silah... Pozdno uzh...
     Merzok on byl, tak merzok, chto ya ne uderzhalas':
     -- Bez tebya, nebos', ne oboshlos'?
     On  zahihikal, pokazyvaya ostrye, tochno u zverya, zuby. Mne  ego smeh  ne
ponravilsya, oborvala:
     -- Tak  ty  potomu o  Knyaze  vysprashival,  chto  starika-volha  boish'sya?
Boish'sya -- vernetsya i za zhenu otomstit?
     Ego ulybka propala, glaza prevratilis' v ostrye nozhi:
     -- Nikogo ya ne boyus'! YA -- Bessmertnyj.
     YA  po  vidu  ponyala  --  nachnu  sporit',  zabudet  o  Triglave  i glaza
vycarapaet. Nu i lyad s nim. Pust' hot'  kem sebya chislit,  tol'ko mne posredi
dorogi  stoyat'  i  put' prohozhim  zagorazhivat' nadoelo. Zavtra snova idti, a
pokuda za zolotye kol'ca, chto u menya v ushah visyat, horosho by odezhdu vymenyat'
s lyzhami... Daleko na svoih nogah v dranom zipunke ne  ujdesh',  a idti dolgo
pridetsya, koli zdes' nikto o Novom Gorode i slyhom ne slyhival.
     -- |kij cvet  na  moroze chahnet!  -- Vyvernulsya otkuda-to  iz-pod  ruki
malen'kij  uzkolicyj muzhichonka  v  dobrotnom  zipune. -- Izdaleka  li?  Koli
izdaleka -- sdelajte milost', otdohnite v moej izbe...
     Vovremya on vylez...  U menya  uzh ot holoda  kozha  v  shchetinistuyu zverinuyu
shkuru oborachivat'sya nachala...
     --  Ne  priznal  tebya,  hozyain.  --  Muzhichok  zaglyanul  v  lico  YAdunu,
sklonilsya. -- Bud' laskov, zaglyani ko mne, edy-pit'ya otvedaj.
     Hozyain? Sluga YAduna? Ne pohozh on na Temnogo...
     -- Vedogon on! -- YAdun chut'  ne zarychal na menya. I kak dogadalsya, o chem
dumayu? -- Vedogon!
     Ladno, koli hozyain menya berech' vzyalsya, tak u slugi v izbe  mne nichto ne
grozit.
     Muzhichonka menya,  slovno boyarynyu,  obhazhival -- nakinul  na  plechi  svoj
zipun vzamen moego,  rvanogo, cherez  sugroby  chut' ne  na rukah nes,  no chem
bol'she on vysluzhivalsya, tem  otvratnej  kazalsya. Ugovarivala  sebya,  mol, ot
dobroty  dushevnoj  muzhichok  staraetsya,  no nehoroshee chuvstvo ne prohodilo --
gryzlo dushu... Dazhe sytnaya eda i poyavlenie dobroj na vid baby -- to li zheny,
to  li  sestry muzhichka  --  menya ne  uspokoili.  Tak  i zasnula so zloboj  v
serdce...
     Razbudili menya tihie golosa,  takie tihie, chto srazu  yasno stalo --  ne
dlya  moih ushej  razgovor  prednaznachen.  Potomu ya  i  s mesta ne  dvinulas',
zataila dyhanie, vslushivayas'.
     --  Kuda  put' derzhish', hozyain? -- sprashival muzhichonka. YA  ego za glaza
Pryshchom okrestila -- uzh bol'no shozh byl. -- Mozhet, pomoshch' nuzhna?
     -- Da mne bez raznicy, kuda idti... -- YAdun postuchal po stolu pal'cami.
Kazalos', net na nih ploti -- takim kostyanym byl zvuk.  -- Devka-dura eshche ne
ponimaet, gde ochutilas'. Budet svoj  Novograd iskat' -- navidaetsya, namaetsya
sred' kromeshnikov, sama s kromki zaprositsya.  A put'  ej odin -- k Triglavu.
Ona uzhe vybor sdelala -- nikto inoj ee ne voz'met.
     Vret YAdun? Zachem teper'-to  vrat', tuman navodit' -- ved'  dumaet, splyu
ya...  Neuzhto slugu svoego  durachit?  Hotya kak  ego  odurachish'  --  on  zdes'
otrodyas' zhivet...
     -- A koli volh, tot, chto Magure tebya ubit' obeshchal, yavitsya?
     CHuzhak.  O CHuzhake rech'! On zhrice  Magurovoj chto-to obeshchal... Ta eshche  ego
potoraplivala...
     -- Ne yavitsya. Svyazannyj  on, iz mira  ne vyrvetsya, a razvyazat' ego lish'
n'yar mozhet. Volh  i n'yar! Ha-ha-ha! -- On suho rassmeyalsya. -- |ti dvoe, edva
uvidyat drug druga, za mechi hvatyatsya.
     -- A esli? -- nastaival Pryshch.
     --  A  esli i  yavitsya on,  to  umeret'  ne  huzhe  tebya smozhet, a  ya  --
bessmerten.
     Vocarilos'  dolgoe molchanie. YA uzh vse peredumat' uspela da  zadremyvat'
nachala, kak Pryshch vnov' zabormotal:
     -- A verno li, hozyain, chto ty Morenu obidel? YAdun molchal, tol'ko pal'cy
zvonko otstukivali:
     -- Da, da, da...
     -- Hudo eto, hozyain, -- nesmelo proiznes muzhichok.
     -- Sam znayu! -- otrezal YAdun. -- No sdelannogo  ne vorotish'. Ne dostat'
ej menya!
     -- I to verno, hozyain, i to verno... -- podobostrastno zasheptal Pryshch.
     Vot  sliznyak!  Nebos', zahoti  YAdun ego  zhizni  lishit', -- s  kolen  ne
podnyalsya  by,  tak i pomer, kak skotina pod  nozhom, da  eshche i gorlo  by  sam
podstavil!  Kuda zh  eto  popala  ya, gde  vse  YAduna znayut, i  to  emu v nogi
klanyayutsya,  to  v lico plyuyut bezboyaznenno?  Ne vstrechala  ya  poka eshche  takih
lyudej,  chtob,  kak eti, -- otkryto i  o lyubvi, i o nenavisti svoej govorili.
Lyudi gor'kie slova  obychno vnutri derzhat,  a sladkuyu lest' naruzhu vynosyat...
Vedogony?  Mozhet, tak plemya  kakoe nevedomoe  zovetsya?  Tol'ko gde zhivet eto
plemya, kak daleche ot  moego Novograda? Kak  otsyuda dorogu do rodimoj zemlicy
syskat'?  Mozhet,  babu  sprosit',  koya na polatyah raskinulas' i sopit na vsyu
izbu? Tak ne skazhet ved'...
     YAdun s muzhikom smolkli, dver' skripnula, vypustila kogo-to na dvor.
     YA ostorozhno vysunula golovu iz-pod teplyh shkur, otkryla odin glaz.
     YAduna za  stolom ne  bylo, lish'  usluzhlivyj hozyain tiho sopel,  polozhiv
golovu na dubovuyu kryshku stola. Zasnul? Vot udacha!
     YA tihon'ko podnyalas', prokralas' k hrapyashchej tolstuhe, tknula ee kulakom
v bok.
     -- A?!  CHto?!  --  vspoloshilas'  ona.  Glaza  vylupila, slovno  ploshki,
ispodnica  na  odno  plecho  s®ehala,  volosy  povisli  po shchekam  neubrannymi
kloch'yami... YA bystro polozhila na slyunyavye puhlye guby ladon', s  otvrashcheniem
pochuyala goryachee vlazhnoe  dyhanie. Preodolevaya  nepriyazn' i  silyas' ne  chuyat'
pritornyj zapah davno ne mytogo tela, sklonilas', k ee uhu, zasheptala:
     -- Rot zakroj da ne ori, koli zhit' hochesh'!
     Tetka okazalas' umnen'koj, zamolkla. YA, po-prezhnemu zazhimaya ej rot i na
muzhika za  stolom poglyadyvaya -- a vdrug prosnetsya ot vozni nashej myshinoj, --
prodolzhila:
     -- Sejchas  skazhesh' mne tiho i bez  utajki, gde ya i kak otsel' da Novogo
Goroda dojti.
     Baba soglasno zakivala nechesanoj golovoj. Ispugalas'...
     Nu,  byla  ne byla! YA  otpustila ladon'. Dikij vizg sotryas steny. Muzhik
iz-za stola  vyletel,  slovno kalenaya strela  iz  luka, upal mne na spinu. YA
shatnulas',  oslabila  hvatku. Tolstuha vyvernulas' iz  moih ruk,  navalilas'
sverhu, vmyala menya v polati. Smradnyj  zapah pronik v nozdri, tolstye pal'cy
somknulis' na gorle.
     --  Udushit'  hotela,  tvar'!  -- bryzzha  slyunoj  vopila baba.  --  Sama
sdohnesh'!
     Pal'cy  sdavili moe  gorlo. Bol'  razryvala  ego  na chasti,  vozduha ne
hvatalo... Zaplyasali  pered  glazami solnechnye bliki...  Nado zhe,  ya  eshche ne
videla zdes' solnca... Pered smert'yu poglyazhu... |rik!!!
     V raduzhnom  krugovorote  zametila, kak silitsya muzhichok otorvat' ot menya
puhlye bab'i ruki,  kak ona, nebrezhno povodya  plechami,  stryahivaet ego. Dazhe
smeshno stalo, a zatem zabilos' vse telo v sudorogah, zadergalos' v otchayannom
zhelanii vyzhit'...  YA  podzhala  nogi,  dvinula  imi  v  zhirnyj,  pridavivshij,
lomayushchij kosti zhivot.  Baba dazhe ne ohnula. Navisala  po-prezhnemu  nado mnoj
ozverelym licom, szhimala sheyu rukami...
     -- Poshla proch'! -- gromyhnul v ushah znakomyj golos. YAdun... Spaset...
     Bessmertnyj legko podhvatil  tolstuhu  za  boka,  sdernul  s menya.  Ona
uperlas',  ne rascepila ruki,  potyanula menya za soboj. Bol' uzhe  ne rvala --
zhgla ognem... YAdun razmahnulsya, naotmash' stuknul tolstuhu po licu. SHCHeki baby
drognuli, pal'cy oslabili hvatku... "U prostogo cheloveka takoj sily byt'  ne
mozhet", -- podumalos' vdrug.
     -- Dryan'! --  YAdun s®ezdil babu eshche raz, uzhe po  drugoj shcheke. Golova ee
motnulas', povisla na grud', ruki obmyakli, telo bezvol'no popolzlo na pol...
     Ubil? Odnim udarom ubil?! YA neveryashche smotrela na YAduna.
     -- Spat'! -- velel on. -- ZHivo!
     Mne rashotelos' emu  perechit', da i smelosti, toj, chto  byla  ran'she, ya
uzhe  ne chuyala.  Uzrela, na  chto  zhrec sposoben... S odnogo udara etakuyu tushu
zavalit'... Koli hochu |rika dozhdat'sya, ne stoit terpenie YAduna ispytyvat'.
     YA bystro proshlepala  bosymi nogami  v svoj  ugol, yurknula  obratno  pod
shkury.
     -- A ty na  chto zdes' sidel?  -- perekinulsya YAdun na muzhichka. -- Il' ne
znaesh',  kakova  ZHmara noch'yu? A koli  pokalechila  by  ona  zhertvu,  Triglavu
obeshchannuyu?
     ZHmara? Zvali tak domovyh, kotorye po  nocham na cheloveka navalivalis'  i
davili ego do sinyakov na tele. Neuzhto baba eta -- ZHmara? Po hvatke pohozha...
     YA pokosilas' na nedvizhnoe telo na polu. Ono rasplylos', obmyaklo, golova
svesilas' na grud', skryla lico... Baba kak baba. CHush' eto vse...
     -- Da ya... Da ona... -- opravdyvalsya muzhichok. YAdun mahnul rukoj:
     -- Uberi zdes' i smotri, gost'yu pal'cem ne  tron'. V moej ona vlasti, ya
ee i nakazyvat' budu.
     Nakazyvat'?  Kak menya eshche nakazat'  mozhno  i  za chto? Za to,  chto domoj
hochu? Za to,  chto gor'ko  i odinoko mne v  nevedomoj zemle,  gde lyudi  -- ne
lyudi, a za  spinoj vzamen druzheskih ruk kostlyavye dlani YAduna? Gde |rik moj?
Gde Oleg? Belyana? Neuzhto ne uvidet' mne vas bolee, slova dobrogo ne skazat'?
Oj gore, goryushko...
     YA  sdavilas' v komochek, zarylas' s  golovoj v temnotu -- tut nakonec  i
pozhalela sebya -- razlilas' slezami. Hot' oni-to byli  nastoyashchimi, sbegali po
shchekam  temi zhe goryachimi kaplyami, chto vsegda oblegchali  zaplutavshuyu, odinokuyu
dushu.



     Vse  zdes'  kazalos'  neobychnym.  Vysilis'  istukanami  te   zhe  eli  s
kogtistymi, do zemli, lapami  i porosshimi  sedym mhom stvolami, te zhe lesnye
shumy razdavalis' v gustom  vozduhe, zapahi zverinye  byli  te zhe, a vse-taki
otchego-to  ne po  sebe  bylo. Kazalos',  pritailsya  ryadom kto-to nevidimyj i
vglyadyvaetsya v utomlennyh dorogoj prishel'cev.
     Nechasto ya Volhskij les vspominal, ne ozhidal, chto dovedetsya vnov' v nego
vorotit'sya, da s CHuzhakom vmeste...
     On eshche v Ladoge predupredil:
     -- Otpravimsya v Volhskij les -- lish' tam puti prolozheny, mne vedomye...
     -- Kakie  puti?  -- naivno zainteresovalsya Begun. Volh dazhe ne vzglyanul
na nego -- sobiralsya, ukladyval v sumu raznye melochi.
     -- Kak my na kromku-to popadem? -- ne unimalsya pevun.
     Mne  i samomu interesno bylo  -- chem zhe nas volh  na  etot raz ocharuet,
chtoby nezhit' prividelas'?
     -- Da  prosto. -- CHuzhak nakinul  na verh  meshka  verevku,  styanul tugim
uzlom, shepnul chto-to  nevrazumitel'noe, vidat', zagovor  ot  vora lihogo. --
Perekinetes' cherez dvenadcat' nozhej, v zemlyu votknutyh, i vse.
     YA  chut'  ne zasmeyalsya -- vspomnil,  kak odnazhdy, mal'chishkoj eshche, obidel
menya otec  nelaskovym  slovom. YA togda svoego druzhka Egozhu  chut' v  top'  ne
zatashchil -- hotel  do  Bolotnoj Hozyajki dobrat'sya i siloj s  nej  pomeryat'sya.
Glupyj byl, nesmyshlenyj, i otec togda zdorovo oserchal.
     "Ty  trus!  --  prigovarival,  ohazhivaya  prutom.  --  V  odinochku  idti
ispugalsya! O druge ne podumal --  o sebe pozabotilsya. Vot tebe, chtob  vpred'
sperva  o drugih dumal, a  lish' potom o sebe!" Do togo prostupka on ruki  na
menya ne podnimal, razve dlya ostrastki.
     Nikto menya  togda  ne  pozhalel,  a  materi, chto  vsegda  dobrym  slovom
sogrevala, ne bylo uzhe -- razozlilsya ya na ves' svet, vot i reshilsya starinnym
dedovskim sposobom v serogo volka il' drugogo kakogo oborotnya perekinut'sya.
     Davno eto bylo... Obizhennyj, bezuteshnyj, vykral ya u  otca vse nozhi, chto
v izbe hranilis', ushel podal'she ot pechishcha, tknul ih  rovnoj  gryadoj v zemlyu,
glaza zakryl, da i kuvyrknulsya cherez nih. Dumal -- vse! Ochnus', a vmesto ruk
svoih  chelovecheskih  uvizhu  lapy  volch'i...  Strashno  stalo --  chto natvoril
sduru?! A potom reshilsya  -- glaza razlepil, ele skosil ih, na ruki glyanul...
Ruki rukami i ostalis'... YA eshche raz togda cherez nozhi prygnul -- proverit', a
potom ponyal: boltovnya vse eto -- o nozhah i zagovorah na oborotnichestvo!
     YA eto eshche mal'com ponyal, a CHuzhak menya sejchas v obratnom uverit' hotel!
     -- CHto smotrish' volkom, vedogon? -- pojmal on moj vzglyad.
     Povadilsya zhe vedogonom velichat'! Slovno ne bylo u menya imeni...
     -- Kidalsya  ya  uzh cherez nozhi, -- chestno otvetil ya.  -- Tolku s etogo --
chto s kozla moloka.
     CHuzhak uhmyl'nulsya:
     -- Kidalsya, da ne tam, ne cherez te i ne vovremya.
     Ladno, pust' verit vo chto hochet. YA sily ego  umalyat'  ne stanu -- volh,
hot'  i spyativshi slegka, a vse-taki charodej.  Da i n'yara  zlit'  ne stoit --
koli reshit,  chto  vodit  ego CHuzhak za nos, dolgo  zhdat'  ne stanet -- za mech
hvatitsya... Nozhi tak nozhi...
     A  bolotniki  volhu  poverili,  primolkli  i  vsyu   dorogu  rassprosami
donimali, mol, chto chuvstvuesh', kogda zverem  stanovish'sya, i  kak obratno  iz
zverya chelovekom sdelat'sya. CHuzhak neohotno, a otvechal. YA edva smeh sderzhival,
ego  otvety slushaya. Lovko volh  vykruchivalsya --  samomu Rollo etakoj gladkoj
lzhi ne vydumat'!
     --  Ne  obyazatel'no,  -- govoril, -- na kromke zverem stanesh'. Est' tam
tri  vremeni,  v  koi  oblik  chelovecheskij eshche silu  imeet. Pervoe vremya  --
sliyanie. |to kogda vhodish' na kromku. Vtoroe --  sredinnoe, kogda  delo,  za
kakim prishel, s  vedogonom  v edinoe  slivshis', vershish', i tret'e  --  kogda
uhodit' nado.
     --  A  esli  ne  ujdesh'?  --  sprashival  Begun,  vnimaya  volhu,  slovno
mal'chishka, strashnuyu skazku uslyshavshij.
     -- Posle tret'ego vremeni vedogon nad chelovekom verh beret, togda uzh ot
nego ne izbavish'sya... -- vazhno zavershal rech' volh.
     I pri etom na menya kosilsya, budto nedogovarival nechto vazhnoe. Znal ya --
schitaet on menya vedogonom, nad chelovekom verh vzyavshim, da  obidy  na nego ne
bylo -- ne te uzh moi gody, chtob po pustyakam  kulakami  mahat'... Pravda, raz
vvyazalsya v spor:
     -- Koli ya -- vedogon, to kak zhe ya s kromki soshel? Ty govorish' -- tret'e
vremya uzh nikogo ne vypuskaet.
     -- Verno. --  CHuzhak kivnul. -- Da tol'ko -- chto  lyuboj kromeshnik protiv
bogov? Bogi tebya obratno vypustili, vidat', umolil ih kto-to,  zhizn' svoyu za
tebya otdal.
     Sporili my  pod  vecher, kogda vse uzh  spali davno.  Mne posle  Vallanda
nochami  ploho spalos', a volh kogda spal  -- vovse nevedomo, vot i sideli my
vozle ognya, boltali o  pustom. Luna  na snegu serebrom dorogu vycherkivala, i
pokazalos' vdrug, budto rassypalis' po snezhnoj prostyne rusye devich'i volosy
i  shepnul,  edva  slyshno,  les:  "Iya..." YA togda chut' ne  poveril  CHuzhakovym
rosskaznyam, horosho -- hryuknul vo sne Medved', perevorachivayas' na drugoj bok,
prognal  navazhdenie.  Zato  podozreniya  prishli.  Nemnogim  ya doveryal,  a  na
CHuzhakovy  dobrye  pomysly i vovse ne  polagalsya. Volh  po  dobrote  dushevnoj
nikomu pomogat' ne stal by  -- ni druz'yam, ni vragam,  da i raznicy mezh nimi
on ne razbiral. Ne iz druzheskogo uchastiya on s nami poshel...
     YA  na spyashchih  pokosilsya.  Dyshali oni rovno, vekami ne dergali -- krepok
okazalsya son podlunnyj...
     -- Sprosit'  chto hochesh'? -- zametil moe  volnenie  CHuzhak. -- Sprashivaj,
spyat oni.
     -- YA tebya ne pervyj den' znayu, -- zashel ya izdaleka.
     CHuzhak  pomorshchilsya. YAsno  --  ne lyubit  dolgie smutnye rechi slushat', sam
lish' boltat' ih gorazd. YA hmyknul, sprosil korotko:
     -- Pochemu ty s nami?
     -- Po doroge nam. YA vam pomogu, vy -- mne...
     |to  bol'she  na  pravdu  pohodilo,   chem  ego  druzheskoe  sochuvstvie  i
beskorystnaya pomoshch'.
     -- CHem zhe my tebe pomoch' mozhem?
     --  Tam poglyadim,  -- uklonchivo  otvetil  on. Hitryj  zver', materyj...
Slava bogam, net  u nego tyagi  k vlasti,  a  to Ryurik  i ne  zametil by, kak
sobstvennuyu izbu podpalil vmeste s chelyad'yu...
     -- Pro  tebya  tak  tozhe dumat' budut, a  togo,  kto  tebe  pravoj rukoj
stanet,  derev'yami na  chetyre  storony razorvut, budto  vora,  -- neozhidanno
skazal  on. --  Tol'ko ty togo  ne uzrish',  vernesh'sya  v  to vremya nazad  na
kromku. Vyjdet srok tvoemu chelovech'emu telu...
     SHepchu ya, chto li, vsluh il' gubami shevelyu,  kogda dumayu? Uzh kotoryj  raz
on  moi  mysli  lovit,  na nezadannye voprosy  otvet daet...  YA  vernulsya  k
prezhnemu razgovoru:
     -- A koli razojdutsya nashi puti?
     On pozhal plechami, zvyaknul zolotymi zmeyami na rukah:
     -- Vryad li. Vsem nam YAdun nuzhen. Mne -- po vole Magurovoj, vam -- iz-za
Vassy... Odin chelovek dvumya putyami ne hodit...
     --  Zachem  Vassa  k  YAdunu poshla? Neuzhto na bolotnikov  zhalovat'sya?  --
udivilsya ya.
     -- Ne k nemu ona shla, da k nemu popala. Proklyatyj volh! CHto ni slovo --
to zagadka. Poprobuj pojmi ego!
     YA otvernulsya ot kostra, leg spat'. Koli sobesednik shibko umen, pri  nem
luchshe pomalkivat'...
     A na drugoj  den'  my v  Volhskij les  voshli. CHuzhak, prezhde chem pod ego
sen' stupit', yarkij ryzhij volos  iz  kotomki  vynul, podnyal ego k solncu  na
ladoni, poprosil:
     -- Vetry bujnye, dlinnoborodye krestovye  da  bystrye dorozhnye,  zhguchie
severnye  da laskovye yuzhnye,  zlye zamorskie da znakomcy rodimye, dotyanites'
do  moej  ruki, utrite  moyu ladon', otnesite  sej  podarochek  toj,  chto pred
kromkoj  sidit,  vhod  storozhit!  Otoprite  sem'  zasovov, otpustite  krasnu
devicu,  a   posle  zherebcom   po  lugam  pronesites',  o  poslednem   volhe
potriznujte...
     Sil'nyj  poryv  vetra  udaril  menya  v  spinu, promchalsya  po  verhushkam
derev'ev, sorval s ruki CHuzhaka  zolotuyu iskru. Bolotniki  druzhno ahnuli. Mne
tozhe  ne po sebe stalo -- eto zh  nado  bylo  volhu tak vovremya zagovor  svoj
skazat'! Ili vetry ego i  vpryam' uslyshali? Byt'  takogo ne moglo... Rollo by
sejchas ot dushi nad moim vytyanutym licom posmeyalsya!
     Volh sebe ne  izmenil. Koli  nachal  chudit',  to  uzh  ne srazu konchit...
Rvanulsya za voloskom v  chashchu.  |rik ot  nego lish' na  polshaga  otstal,  da i
bolotniki  zaspeshili, a ya ne ochen'  toropilsya. V  lesu veter  ne pogulyaet --
daleko bezhat' ne pridetsya, po golosam svoih syshchu...
     Kak ya dumal, tak i vyshlo. Volosok brosilo pod oreshnik -- i sta shagov ne
vyshlo.
     --  Zdes'.  -- CHuzhak uselsya  na  sneg,  razvyazal  meshok.  Stranno  bylo
smotret' na  nego -- chudilos', budto volh sam veril  v to,  chto tvoril. A uzh
nashi  muzhiki tochno  verili.  Vylupilis' na  CHuzhaka. Kazhdyj  nozh,  iz kotomki
vynutyj,  oshalelymi  glazami  provozhali.  Les  krugom stoyal  tainstvennyj. YA
pripomnil  Leshachihu... Interesno,  gde ona sejchas gulyaet,  kogo  zapugivaet?
Pomnit li nas, bolotnikov nevedomyh?
     CHuzhak  razlozhil pered  soboj  nozhi, vzdohnul  gluboko  i,  sklonyayas'  k
kazhdomu  poocheredno,  nachal  zagovor  nasheptyvat'  i  vtykat'  ih  v  zemlyu.
Rovnen'ko,  slovno  gustoj  grebeshok  dlya  Leshego  iz  nih sdelat'  hotel. YA
vslushalsya.

     Pervyj brat -- zamok otomknet.
     Vtoroj brat -- uzdu oborvet.
     Tretij brat -- storozha zagovorit.
     CHetvertyj brat -- vorota otvorit.
     Pyatyj brat -- na vorop pojdet.
     SHestoj brat -- za soboj pozovet.
     Sed'moj brat -- ot bed ogradit,
     Vos'moj brat -- prosvet uglyadit.
     Devyatyj brat -- na kromku vzojdet.
     Desyatyj brat -- za nim provedet.
     Sredinnyj brat -- glaza zamutit.
     Dyuzhinnyj -- nazad vorotit!

     Uzhe dvenadcat' nozhej bylo votknuto, a  odin vse eshche lezhal u nog CHuzhaka.
Volh podnyal ego,  akkuratno votknul v odin ryad s ostal'nymi i prikryl sverhu
elovoj vetkoj:
     -- A tebe, predatel', v domu sidet', v domu sidet', na dorogu glyadet'!
     Edva  on dogovoril -- smolk les. Takoj tishiny mne  otrodyas' slyshat'  ne
dovodilos'.
     Ohotniki zaoziralis' ispuganno, a |rik dazhe za mech shvatilsya.
     -- |to on  menya provozhaet... -- CHuzhak  vstal,  vskinul golovu, zakrichal
gromko, protyazhno: -- Proshchaj, les rodimyj! Ne pominaj lihom!
     Tishina  zazvenela,  zazvuchala  golosami.  Zashelestel  veter  po  verham
derev'ev,  poslyshalsya  v   otdalenii  storozhkij   shag   neznakomogo   zverya,
zadoldonila o svoem zigzica -- ku-ku, ku-ku...
     -- Vot i  vse...  -- CHuzhak sel, obhvatil  golovu  rukami, uronil  ee na
koleni. -- Vse...
     -- Neuzhto teper' nikogda vernut'sya ne smozhesh'? -- pozhalel ego Begun. --
Mozhet, i ne hodit' tebe na etu... V obshchem... Kak ee...
     -- Kromku, -- usluzhlivo  podskazal Medved'. Volh  podnyal na nih  glaza,
raduzhnye vspolohi probezhali po licam, ozarili ih yarkim svetom.
     -- CHuzhoj ya zdes'... Slovno i ne byl...
     Esli  pritvoryalsya  on,  to  tak  masterski,  chto  dazhe  ya emu  poveril.
Nenadolgo, pravda, no poveril...
     Medved', neuklyuzhe pereminayas' s nogi na nogu, sprosil:
     -- A chto teper'-to delat'? Prygat' cherez eti nozhi, chto li?
     -- Net,  bratec,  mezh nimi propolzat'! -- Lis shutit'  ne perestal, a po
glazam  vidno  bylo  --  trusil. Zverya  nikakogo  ne  boyalsya,  samogo  volha
pristrunit' smog, a pered nevedomoj sud'boj trusil. Ot straha i shutil...
     -- Pereshagnut' prosto... --  Volh vzglyanul na nebo. Ono uzhe rozovelo --
klonilsya den'  k vecheru,  teryal kraski. --  Kak ten' ot predatelya s brat'yami
poravnyaetsya, tak i pereshagivaj...
     -- Kakogo predatelya? Kakimi brat'yami? -- ne ponyal |rik.
     Oni s volhom redko govorili -- ne  srazu vekovaya  vrazhda zabyvaetsya, no
vse zhe  ne  bylo mezh  nimi byloj nenavisti.  Vot  i  teper'  n'yar  sprashival
doverchivo, druzheski. CHuzhak s otvetom ne zaderzhalsya:
     --  Trinadcatyj  nozh,  pod   el'yu  votknutyj,  --  predatel'.  Edva  my
perekinemsya, on vetkoj  prikroetsya,  a kak  tret'e vremya vyjdet --  vovse iz
zemli vylezet.
     -- Pochemu?
     -- Predatel' on.  Vyrvetsya iz  zemli,  zakroet nam  obratnyj put'.  Kto
cherez  trinadcat' brat'ev  perekidyvalsya,  tot  cherez  trinadcat'  i obratno
vorochat'sya dolzhen. A ezheli sej  nozh zloj chelovek  otyshchet da  v prezhnyuyu lunku
votknet, budet  on nad nami moguchuyu vlast' imet'... Potomu i skryvayu ego pod
elochkoj, chtob ne polonil nikto...
     Tonkaya  ten' ot nozha-predatelya  medlenno polzla  k  rukoyatyam  gordelivo
vystroivshihsya v ryadok nozhej-brat'ev. Stala ona tonkoj poloskoj...  Vot  chut'
podvinulas'... Vot eshche chut'... Vot uzh pochti sravnyalas' s nimi...
     Medved' vzdohnul, zakryl glaza.  YA  ih  tozhe zakryval, kogda mal'chishkoj
perekinut'sya proboval, a teper' vse hotel videt'... Vse...
     -- Pora! --  Volh zacepil  n'yara za  ruku, rvanul za soboj. |rik, uzh na
chto  vertkim  urodilsya,  a ot neozhidannosti kubarem  perevalilsya cherez  nozhi
sledom za CHuzhakom. U menya  vdrug  pomutilos' v glazah,  nogi sami potyanuli k
zavetnoj cherte.  Tolknul  kogo-to, perestupil... Solnce  udarilo po  zrachkam
zakatnym  blikom,  oslepilo,  pokrylo  ves'  mir  yarkim belym  svetom.  Bol'
pronzila bok, vyvela iz zabyt'ya. Pochuyal -- padayu...
     -- Prosti,  Oleg! -- Medved',  stoya  nado  mnoj, protyagival ruku, hotel
pomoch' podnyat'sya.  -- Ne  so zla ya tebya rinul. Sam  ne  znayu,  kak vyshlo. Uzh
bol'no nozhi blizko votknuty -- ne perestupit', chtob nikogo ne zadet'!
     --  Ladno  tebe...  --  YA  uhvatilsya  za  protyanutuyu  ruku,  oglyadelsya,
podnyavshis'.
     Vse bylo po-prezhnemu -- i oreshnik tot zhe, i eli te zhe, tol'ko stoyali my
teper' s drugoj storony ot nozhej.
     Kak-to teper' CHuzhak  vse  ob®yasnit? Neuzheli  nashi svoim  glazam  men'she
poveryat, chem ego ob®yasneniyam?
     Lis soobrazil pervym, zavertel golovoj, rasshiril glaza:
     -- Gde zhe tvoya kromka, volh?
     -- Vot ona. -- CHuzhak razvel ruki v storony, slovno ohvatyvaya les.
     -- Ne schitaj nas durnyami! -- Lis vstryahnulsya, eshche raz osmotrelsya i dazhe
vetku elovuyu poter v  rukah.  --  Nikakaya eto ne  kromka, a prezhnij Volhskij
les. Von i volosok lezhit, chto ty na veter kidal.
     On  ukazal  rukoj  na oreshnik.  Golyj stvol zhalobno, budto  vinovatyas',
smotrel na nas gladkimi vetkami. A voloska ne bylo!
     -- Veter unes, -- bystro popravilsya Lis, uglyadev svoyu promashku. -- Zato
elka elkoj pahnet, i zigzica po-prezhnemu kukuet, a ne petuhom kvohchet...
     -- A ty chego zhdal? -- nevozmutimo sprosil CHuzhak.
     -- YA?! -- Lis  vozmutilsya, dvinulsya k nemu. -- YA veril tebe! Sile tvoej
veril!
     Pora bylo vmeshat'sya... Obmanul volh  ili prosto dushu  poteshil,  obduriv
muzhikov  nashih  doverchivyh, a vse-taki on  mnogoe  znal. Koli poobeshchal Vassu
syskat' -- syshchet,  a uzh  gde,  to ne nasha zabota.  Ne sleduet Lisu petushinyj
norov pokazyvat' -- luchshe vid sdelat', budto verit volhu.  I tomu  lestno, i
nam pol'zy bol'she...
     Mne  edva  udalos'  Lisu  vse  vtolkovat'  nezametno. Ostal'nye  i  bez
ob®yasnenij so strannostyami  CHuzhaka smirilis'.  Begun lish' vzdohnul tyazhko,  a
Medved', pohozhe, i  vpravdu veril,  budto na kromku pereshel... N'yar? A chto o
nem govorit' -- on nikogda volha razumnym ne schital...
     YA ne sam opasnost' zametil --  podskazalo chto-to  nevidimoe, razvernulo
licom  k oreshniku. Kust shevel'nulsya edva-edva, vypustil iz-za vetvej vysokuyu
uzkogruduyu zhenshchinu.  Zipun na nej  provisal, slovno na pugale,  ladnye lyzhi,
kazalos', vovse sneg ne priminali...
     Ona  uvidela  nas, ostanovilas', popravila na  golove  shapku  s  lis'ej
opushkoj. Iz-pod gustogo meha glyanuli nastorozhennye chernye glaza:
     -- Vy kto takie budete?
     A  ona-to  kto takaya i pochemu  v odinochku po lesu  brodit? Ohotnica il'
zaplutala, ot vatagi otbilas'?
     YA kraem  glaza zacepil nozhi... CHto  zhe  ona  o nas podumat' mozhet?! Eshche
reshit, budto k oborotnyam popala. Ispoloh  k durnym myslyam podbivaet...  |von
kakaya  u  nee kosa  ostraya za spinoj torchit da luk --  ne vsyakomu muzhiku ego
sognut'  pod silu. Ispugaetsya  i  sgoryacha  nachnet  sech' vseh, kto  pod  ruku
popadetsya. Bab'ya sila, konechno, nevelika, no s perepugu mozhet i poranit'...
     YA nezametno potyanulsya k poyasu. Devka uglyadela, dernula odnoj rukoj kosu
iz-za spiny. Ohotnica! Takoj snorovke i |rik by pozavidoval -- ya eshche mecha ne
kosnulsya, a ona uzhe oshcherilas' oruzhiem, zakruzhila vozle nas, namechaya zhertvu.
     CHuzhak  naklonilsya,  podhvatil  s  zemli sukovatuyu palku,  shvyrnul ee  v
neznakomku. CHto delaet, duren'?! Sam svaru nachinaet!
     Palka  tresnulas'  o  lezvie  kosy,  upala  v   glubokij  sneg.  Devica
ostanovilas'. Volh metnulsya vpered, podnyrnul pod lezvie, sorval s  devich'ej
golovy  yarkuyu  shapku.  Devka ohnula, po  plecham  rassypalis'  temnye  gustye
volosy. Mne takih videt' ne dovodilos' -- chernye, shelkovye, blestyashchie, tochno
voronovo krylo.
     -- Kak osmelilsya?! -- vykriknula devka.
     -- Ne gnevis', YAgaya. -- CHuzhak sklonilsya, podnyal shapku ohotnicy, berezhno
stryahnul s nee  sneg. -- Da tol'ko  v shapke ty menya i  slushat' ne stanesh' --
zarubish' vatazhnikov moih.
     -- Vatazhnikov?!  --  Devica tryahnula golovoj,  rashohotalas' grubo.  --
Pervyj raz vizhu, chtob u volha vatazhniki iz vedogonov byli!
     Ona chto, zaranee s CHuzhakom sgovorilas'? Vedogony...
     -- A mne  vpervoj, chto ty vhodyashchih,  ne rassprashivaya, rubit' hochesh'. --
Volh protyanul ej shapku. -- Il' babka tvoya zabyla --  na kromke vsyak sam sebe
sud'bu vybiraet?
     -- Nu, pogoryachilas'...  -- soglasilas' neznakomka. -- Da i sprashivala ya
-- vy zh ne otvetili. Tak kuda put' derzhite?
     Kto ona? I imya strannoe -- YAgaya... YA ot  starikov o bogine slyshal, toj,
chto  mertvechinoj pitalas', tak u toj pohozhee  imechko  bylo. YAgoj  zvalas'...
Byla  ona stara  i  urodliva.  Pogovarivali  dazhe, budto  ona Morene  rodnej
dal'nej prihoditsya...
     CHuzhak ulybnulsya:
     -- Za YAdunom ohotimsya...
     -- Tak ty tot volh, chto Magure ubit' ego poklyalsya? -- udivilas' devica,
natyagivaya shapku  i zapravlyaya  pod nee svoi divnye volosy. -- Sam ne vedaesh',
za chto  vzyalsya... Razve po silam tebe Bessmertnyj? Hotya boltayut, budto  on s
moej babkoj dvoyurodnoj possorilsya... Mozhet,  podsobit  ona tebe, da tol'ko i
vdvoem vryad li do nego dotyanetes'...
     -- A nas ne dvoe -- pobolee...
     -- |ti?! -- Devica okatila nas pustym holodnym vzorom, snova zasmeyalas'
prezritel'no. -- Nu-nu... Stupajte, koli tak!
     Odnako okazalas' devka s norovom. Inoj lesnaya ohotnica i ne mogla byt'.
A vse zhe stranno --  otkuda  vzyalas'  ona v Volhskom lesu i o  chem s CHuzhakom
besedu vela... Opyat' zhe YAduna znala... Otkuda?
     CHuzhak slegka  poklonilsya ej. Ohotnica razvernulas', liho tolknulas' tak
i  ne  spryatannoj  kosoj. Snezhnyj vihr'  vyletel iz-pod lezviya, udaril mne v
lico. Pokazalos' skvoz'  beluyu pelenu -- skrutilas' nevedomaya devica zhgutom,
vytyanulas' v dlinnuyu beluyu zmeyu i skol'znula pod kust...
     -- Mozhem idti teper', -- oblegchenno vzdohnul CHuzhak. -- Rassmeshili my ee
-- smeha radi propustila. A  obychno, poka ne dopytaetsya, kogo  v pokroviteli
izbiraem, -- ne puskaet.
     -- Da kto ona takaya, chtob rasporyazhat'sya zdes'?! -- vzvilsya Lis.
     -- Strazhnica. -- CHuzhak popravil lyzhi, dvinulsya vpered.
     Ne hochet inogo skazat' -- ne nado. Sami razberemsya.
     YA skol'znul  za nim. Posle  CHuzhaka na  snegu ostavalsya rovnyj,  gluboko
vmyatyj sled, i idti bylo legko, budto po davno nakatannoj lyzhne. Kuda tol'ko
idti?
     YA zaglyanul cherez  plecho volha. Rasstilalis' pred  nami  rovnye sugroby,
gladkie, bez edinogo sleda...
     Bez  sleda?! A  kak zhe devka?! YA  horosho  pomnil -- s etoj storony  ona
prishla! Gde ee sledy?!
     CHuzhak spotknulsya, probormotal  chto-to. Neuzhto on  nichego ne  vydumyval?
Neuzhto na nevedomoj kromke my lyzhnyu ladim?!
     Rashohotalis' nad  moej golovoj skripuchie starye  eli, poveselel unylyj
klich zigzicy, vzvihrilsya sneg pod CHuzhakovoj lyzhej, plyunul v lico:
     -- Volh nikogda ne vret! Nikogda!



     Ne vstretilas' ya s SHamahanskoj Knyaginej -- rvalas' syskat' Novyj Gorod,
speshila   domoj  poskorej  vorotit'sya...  Edva  utro  svetom  zabrezzhilo  --
vskochila, nachala dranuyu, gryaznuyu odezhdu natyagivat'. Horosho hot' podsohla ona
za noch'...
     --  Ty, devica,  ne  toropis' v  svoe star'e  obryazhat'sya.  -- Tshchedushnyj
hozyain vyglyanul iz-za peregorodki, protyanul  mne krasivoe  dobrotnoe plat'e.
-- Poprobuj-ka luchshe eto. Put'-to neblizok...
     Malen'kie  glazki  predanno  smotreli  na  menya,  uzkij  rot krivilsya v
podobostrastnoj ulybke. |kaya mraz'... YA opustila glaza, glyanula na ego ruki.
Gladkie, holenye, budto ne on noch'yu tyazheloe telo ZHmary vo  dvor vytaskival i
yamu tam  ryl -- ot sveta belogo krovavoe delo skryval. YA  vsyu  noch' slushala,
kak  skoblil vilami promerzshuyu  zemlyu,  kak kryahtel, zatalkivaya  tuda rukami
okochenevshij trup.  A teper' eti ruki mne odezhdu protyagivali... Pomorshchilas' ya
nevol'no, no podarok vzyala -- golyshom ne ochen'-to po morozu pohodish', a put'
dalek i nevedom.
     Odezhda  byla budto  po  mne sshita,  tol'ko neprivychna  nemnogo -- porty
teplye, vrode  muzhskih, polotnyanaya  rubaha s poyasom,  a  poverh  vsego yarkaya
gustaya shuba. Krasivo i udobno...
     -- Sobol'ya! -- pohvalil  shubu muzhichok. -- Sama Knyaginya takuyu nadet'  ne
otkazalas' by!
     --  Tak  Knyaginyu  by  i  odeval!  --  s®yazvila  ya, naslazhdayas'  myagkimi
prikosnoveniyami tonkoj i legkoj tkani.
     -- Ty dlya menya povazhnej Knyagini budesh', -- ne obidelsya on. --  Ty bogom
vybrana! ZHertva...
     -- Nikakaya ya ne zhertva!
     -- Vse ne verish'? -- YAdun  voshel besshumno, slovno tat' nochnoj, skinul s
plecha dlinnyj,  izukrashennyj strannoj rez'boj  mech, skosil  na menya glaza  i
odobritel'no kachnul golovoj. -- Horosha! Za takuyu i drat'sya ne stydno.
     SHevel'nulas' vo mne otchayannaya nadezhda -- |rik! Nashel...
     -- S kem drat'sya?
     --  As  kem  dovedetsya,  --  bespechno otvetil  YAdun. --  Ty  ZHe  v put'
sobralas', a dorogi na kromke opasnye. Ladno koli na Vstrechnika il' Drozhnika
natolknesh'sya, a ezheli sluchitsya  s Gneteej il' Ogneej starshej vstretit'sya? Ty
eshche chelovekom  pahnesh', a oni do etogo  zapaha zhut' kak ohochi  -- bez boya ne
otvadish'.
     Opyat' on o svoem... Kromka... Duhi...
     YA  po obychayu  poklonilas' hozyainu -- lyub  on mne byl il' net, a  v izbu
vpustil  i  dobrom  odaril,  ne  sled  na uchastie  grubost'yu  otvechat'  -- i
vyskol'znula naruzhu.
     Vstretilo utro morozcem da tumannoj dymkoj. Po dymke i pochuyala -- yasnym
budet den', solnechnym. Znat', i put' dobrym budet.
     YA  nadela lyzhi, chto  vozle kryl'ca stoyali -- menya  dozhidali, i pobezhala
proch'  iz  gorodishcha.  Dazhe  po  storonam ne glyadela --  chto  na chuzhuyu  zhizn'
lyubovat'sya, kogda svoya raspolzaetsya, po shvam treshchit!
     YAdun menya lish' na reke dognal, kriknul izdali:
     -- Kuda nesesh'sya, puti ne vedaya?
     -- Domoj! -- ryknula ya, napoddav hodu.
     -- Dura! -- YAdun poravnyalsya so mnoj, pobezhal ryadom. -- Net zdes' tvoego
doma, kak  ne pojmesh'! Povezlo, chto zima ne soshla i reka ne vskrylas', a  to
byt' by tebe gost'ej na dne rechnom sred' Rusalok da Vodyannikov! Zdes' nikomu
ne dozvoleno na reku bez dolzhnogo slova stupat'!
     Hotelos'  oborvat'  ego, no  svezha byla v pamyati  nochnaya  draka i sila,
ZHmaru  svalivshaya,  pomnilas'... Pust' boltaet -- pod  razgovor i put' koroche
stanovitsya.
     -- I kakoe zhe slovo skazat' nado?
     -- To,  chto silu nad rechnymi i ozernymi neznatyami daet. Tebe ego vedat'
ne sled.
     -- Pochemu?
     -- Ty -- slitaya, tebe s nimi ne sovladat', dazhe so slovom zavetnym...
     -- CHto znachit -- slitaya?
     -- Ne vedogon  eshche  i  ne chelovek  uzhe... Na  kromke takie lish' kratkoe
vremya  zhivut,  esli  ne  vybirayut  sebe sred'  bogov  hozyaina. Potom  sovsem
vedogonami stanovyatsya... A  koli nazovesh', komu  prednaznachaesh'sya, -- tut uzh
vladyka tvoj poreshit, kogo iz tebya gnat' i kogda.
     -- A u vedogonov est' hozyaeva? YAdun pokachal golovoj:
     --  Oni  sami  sebe  vladyki. Pravda, pered smert'yu  ukazyvayut,  k komu
zastupit' hotyat. Kuda vedogon zastupit, tuda i cheloveku, s koim  on povyazan,
pryamoj put'...
     Ne dumala ya, chto tak interesno budet slushat' YAdunovy rosskazni. Krasivo
vydumyval, skazochno. Inogda dazhe kazalos' -- eshche nemnogo, i poveryu v  kromku
da  v nezhit', na nej zhivushchuyu, a potom poglyadyvala na rechnye  vysokie berega,
chuyala na lice znakomye prikosnoveniya morozca i vspominala o dome i ob |rike.
Odnogo ponyat' ne mogla -- kak sotvorili bogi  dve stol'  pohozhie  reki? YAdun
skazyval,  etu Ol'hom zovut, a s Mutnoj ona nichem ne  roznilas'. Vot derev'ya
povisli  nad rekoj, vmerzli tonkimi vetvyami v  led. Toch'-v-toch' te  samye, s
kotoryh my  na Meslavovu lad'yu napali... Vot  povorot, a  za  nim -- izbushka
Neulybina. YA eti mesta vdol' i poperek istoptala -- ne mogu oshibit'sya!
     YA  ostanovilas', priglyadelas' poluchshe. Net, ne obmanyvayus'! Dazhe  laz v
ol'hovyh zaroslyah, cherez kotoryj za vodoj shastali, tot zhe. Neuzhto doshla?!
     YA  brosilas' v ol'hovnik,  podlezla pod chernye golye vetvi, ustremilas'
na bugor... Stuchalo, oshalev ot  schast'ya, serdce, kolotilos' v grudi,  slovno
zhelalo  popered  menya  v  rodimuyu  izbu  vbezhat'  da  obnyat'  bednuyu  staruyu
gorbun'yu...
     Pticej ya holm  pereletela  i zastyla  na  nem, glazam ne verya. Ne  bylo
predo mnoj Neulybinoj izbushki. Rasstilalis' rovnye  polya. A na mezhah, slovno
nory  zverej  nevedomyh, cherneli dyry.  Ne srazu  i priznala v nih  vhody  v
chelovech'e zhil'e...
     -- Mezhevka.
     YAdun  pristroilsya  ryadom, potyanul menya za ruku  -- proch' ot neznakomogo
pechishcha.
     -- CHto? -- ne ponyala ya.
     -- Mesto tak zovetsya, -- ob®yasnil YAdun -- Mezhevka. Tebe tuda hoda net.
     Pochemu  net? Kuda zahochu,  tuda  i pojdu! Nechego mne ukazyvat', chaj, ne
rodnoj batyushka!
     YAdun hmyknul, otpustil menya, povernulsya, sobirayas' dvinut'sya obratno. YA
za nim ne speshila. ZHreca ne srazu  razberesh' -- hiter... A chto, koli zhivut v
etom  pechishche  dobrye  lyudi,  pomogut  mne -- dorogu do  Novograda podskazhut?
Mozhet, potomu i ne hochet YAdun, chtob ya tuda hodila? |h, byla ne byla!
     YA  uhnula, rvanulas' s holma. Rezvye nogi lovko pojmali hod, ponesli  k
dyram  v  zemle.  Zasnezhennoe  pole  promchalas'  bystro,  slovno na  kryl'yah
pereletela, podvernula k pervoj zhe nore i ne sprosyas',  poka YAdun ne dognal,
sorvala lyzhi i tolknula hlipkuyu dver'.
     Iznutri  poveyalo goryachim  rzhanym zapahom, pahnushchej senom temnotoj. Svet
ot dverej edva osveshchal kleti, topil v sumrake ugly i lavki. Kuda pojti? Da i
est' li zdes' kto?
     V tishine chto-to negromko posapyvalo... CHelovek?
     --  Doma  li hozyaeva?! -- kliknula ya negromko. Temnota ne otvetila,  ne
drognula  dazhe. Esli zdes' i est'  lyudi, to strannye kakie-to --  spyat sred'
bela  dnya... I skotiny nikakoj ne  vidat',  i  pech' ne  topitsya... Pech'?  Ne
shchipalo glaza, ne tyanulo zapahom dyma...
     YA vypryamila ruki, dvinulas' naoshchup'. Nogi  ceplyalis' za chto-to, stupali
po  myagkomu.  Seno? Dver' za  spinoj skripnula  zloveshche, napugala, zastavila
szhat'sya v komok... V prosvete poyavilas' toshchaya figura YAduna.
     Dognal-taki... A mozhet, ono i k luchshemu, chto dognal, -- neladnoe bylo v
etoj izbe. YA popyatilas' k vyhodu.
     --  Derzhi!!!! -- Tonkij vopl' pronzil  tishinu, vspyhnul  svet,  oslepil
glaza.  YA zazhmurilas', zastyla na meste. Lyudi... Napugalis', nebos', so sna,
ne razobrav, reshili -- tat' kakoj prokralsya v temnote.  Nichego, ob®yasnyu vse,
rastolkuyu...
     --  Begi!  -- YAdun uhvatil menya za shubu, rvanul  na  sebya. Gladkij  meh
legko  vyskol'znul iz ego  pal'cev,  lish'  malen'kie  vorsinki  ostalis',  ya
kachnulas', upala licom v myagkoe dushistoe seno.
     -- Vedogon!
     Kto  eto krichit?  Golosa tonkie, pisklyavye,  neznakomye...  YA  vskinula
golovu.
     Lica... Mnogo  bylo  lic,  a roznilis' malo -- vse  kruglye, rumyanye, v
zolotyh,   budto   spelaya   niva,   kudryashkah.   U   starikov  borody   dazhe
kucheryavilis'... Vidat', odna sem'ya...
     -- Proch' ot nee! --  YAdun sprygnul vniz, zagorodil  menya  ot ispytuyushchih
golubyh glaz. CHego  on za menya ispugalsya? Takie poteshnye  lyudi... I rostikom
-- chut'  menya  vyshe...  Tol'ko  baby u nih  nekazistye  --  odna  malen'kaya,
tolstaya, v  dlinnoj beloj rubahe do pyat,  a drugaya strashnaya staruha -- takoj
lish' detej pugat'...
     -- Bystrej! -- YAdun protyanul mne ruku, podnyal na nogi.
     Muchilo  menya zhutkoe predchuvstvie:  k lyudyam li ya  popala? Ne byvaet  mezh
lyud'mi  takogo shodstva, da i pechi v izbe net, i polati, budto ne dlya lyudej:
ne shkurami -- senom ulozheny... Moroz potreskival na  kryshe, ya v shube merzla,
a eti stoyali v prostyh rubahah do kolena  da holshchovyh portah -- i  nichego ne
chuyali...
     -- Ty,  Bessmertnyj, ne lez'! -- vystupil iz pestroj  tolpy  korenastyj
bosonogij muzhichok, vidat',  starshij v rodu.  -- Tut nasha mezha -- nash sud. Ty
stupaj,  koli hochesh', a ona  zakon narushila,  na mezhu zastupila. Ee nakazat'
nado.
     Ostal'nye soglasno zakivali, zagudeli odobritel'no...
     --  Ona  obeshchana  Triglavu. -- YAdun  po-prezhnemu stoyal pered malen'kimi
hozyaevami, ne puskal ih ko mne. -- YA ee hranit' dolzhen. Otstupis', Mezhevik.
     Opyat' imya strannoe. ZHmara, Mezhevik... Vse  duhi-neznati. Mozhet, prinyaty
v  etom  krayu  takie  imena?  U  nas  zhe  mnogie,  nedolgo  dumaya, detej  po
starshinstvu, a to i po vremeni rozhdeniya velichayut. Kak by ni zvali muzhika,  a
otstupat' on ne sobiralsya. Nabychilsya, vydvinul vpered kucheryavuyu borodu:
     -- Moya mezha! Tebe otstupat'sya!
     Ego  chelyad'  zagaldela, dvinulas' na  zhreca. Tot  mech  potyanul... Tak i
peredrat'sya nedolgo iz-za pustyaka. Podumaesh', na mezhu zastupila...
     -- Poslushajte, -- vvyazalas' ya.  -- YA  v  zdeshnih krayah nedavno -- vashih
zakonov ne znayu. Koli obidela vas chem, to ne so zlogo umysla.
     Dva  malen'kih  goluboglazyh  paren'ka  prysnuli  v  kulaki, a  muzhichok
uhmyl'nulsya:
     -- Da  u vas, lyudej, razve byvaet  umysel? ZHivete  tochno perekati-pole,
granic ne vedaete... A granica -- vsemu venec!
     U nas, lyudej? A on kem sebya schitaet? Bogom, chto li?
     --  Koli nuzhna  ona Triglavu, --  muzhik pokosilsya  na  zhreca,  fyrknul,
uvidev mech, -- puskaj beret, pokuda my ee ne poreshili.
     YAdun tknul ostriem mecha v seno, ryavknul:
     -- Ne mozhet on ee otsyuda vzyat'!
     Iz-za spiny tolstoj  baby vyglyanul vesnushchatyj  mal'chonka,  let pyati ot
rodu, otvazhno zayavil:
     -- Znachit, i boltat' ne o chem!
     -- Verno  Mezhevichok skazal...  Verno... -- zasheptalis' zheltogolovye. --
Poreshit' ee il' pobit' tak, chtob navek zapomnila, kak na chuzhuyu mezhu hodit'!
     Da chto s nimi vsemi? Kem sebya vozomnili?! Stoyat tut, nedomerki, sudachat
o moej sud'be! Vot vyjdu sejchas, i nichego oni mne ne sdelayut. YAzykom trepat'
i zapugivat' vse gorazdy!
     -- A poshli vy... -- YA mahnula rukoj, dvinulas' k dveri.
     -- Stoj, gde stoyala, slovno trava vrasti! -- vykriknul Mezhevichok.
     Pokazalos', budto  promchalsya  po speloj  nive  teplyj  veter,  zagremel
nalitymi kolos'yami.
     YA  rvanulas' k  vyhodu,  pochuyav  v  slovah mal'chishki zloe koldovstvo...
Pozdno... Nogi nalilis' tyazhest'yu, zavyazli namertvo v gustom sene.
     Mal'chishka, gluzdyr'  soplivyj,  a  takuyu  silu imeet?  Bogi,  kuda zhe ya
popala,  chto za nelyudi v  etoj izbe prizhilis'?!  Za chto  menya  zhizni  lishit'
sobirayutsya? Za mezhu?
     YA zasharila glazami po licam. Ni teni ulybki... Neuzheli ne shutka eto, ne
rozygrysh?  ZHizn', dar  bescennyj, bozhestvennyj, iz-za mezhi porushit'? Dura ya,
chto YAdunu ne poverila, na svoyu pogibel' v pechishche eto sunulas'!
     --  YAdun...  -- prosheptat'  hotela,  no  lish' edva  shevel'nula  gubami.
Dejstvovalo zaklinanie Mezhevichka,  vrashchivalo menya  v zemlyu,  budto  travu, i
takoj zhe bezgolosoj delalo.
     -- Ne  speshi, Mezhevoj.  --  YAdun, budto uslyshal,  vytyanul mech, perekryl
zlatoglavym put'. -- Bez boya ne otdam devku!
     -- Tut nasha mezha!
     Malen'kie  chelovechki zagaldeli  razom,  perebivaya drug druga,  tetka  s
mal'chishkoj vyprygnuli popered vseh:
     -- Na svoej mezhe my sud vershim! Stupaj otsyuda, poka cel, da bogu svoemu
prozhorlivomu skazhi -- pust' dlya svoih uslad inyh bab ishchet!
     -- Zatknis'!  --  YAdun lovko  zalepil po  razgorevshemusya  bab'emu  licu
zvonkuyu plyuhu. Horosho ne mechom -- svobodnoj ladon'yu...
     Menya peredernulo -- skor na  raspravu... Sejchas  i  etu ub'et... No ona
lish' ohnula, otshatnuvshis'.
     -- Kak osmelilsya?! -- vzvyl starshij.
     --  A  tak!   --  YA  zhreca  ne  videla,  a  chuyala:  sverkaet   glazami,
primerivaetsya  mechom --  lyubogo ub'et, kto ko mne sunetsya.  -- Priderzhi svoyu
tetku, Mezhevoj, da blagodari, chto ne pribil ee za oskorblenie i k Starejshine
za pravdoj ne otpravilsya!
     Muzhik  popyatilsya,  kachnul golovoj. Baba s pokrasnevshej ot  udara  shchekoj
tihon'ko  zavyla,  upolzaya  v  ugol, i  dazhe  nastyrnyj  Mezhevichok  perestal
po-shchenyach'i povizgivat', predvkushaya budushchuyu raspravu.
     -- A mozhet, pozvat'  vse-taki Polevogo? -- zadumchivo probormotal  YAdun.
-- CHto-to on skazhet, kogda uznaet, chto na ego pole ubijstvo zatevaetsya?
     Nelepost' kakaya-to... Son durnoj... Mezhevye,  Polevye... U nas v Ladoge
zemlepashcy  im, budto malym  bogam, klanyalis', verya, chto na kazhdoj mezhe est'
Mezhevik-hozyain. On mezhu, slovno  dom rodimyj,  ohranyaet -- nikogo ne puskaet
na nee,  a koli zabredet kto nenarokom  -- do  smerti zamuchit'  mozhet, i  ne
glyanet  --  chelovek pered nim  il' skotina glupaya... A  Polevoj  -- nad vsem
polem  hozyain. Ezheli u zemel'nogo cheloveka s Mezhevym spor vyhodit -- nadobno
Polevomu hozyainu klanyat'sya, on po sovesti rassudit...
     Koli na mig  poverit', budto eto oni i est', to kto zhe baby? Kto eshche na
pole zhivet? Pamyat' ne ostavila, podskazala -- Poludennica!
     Zlaya  Poludennica --  staruha gorbataya. Dobraya-to  --  zimoj mala,  eto
letom ona velika da svetla. Vot pochemu oni dnem spali v temnote, pod snegom,
a edva prosnulis' -- svet v izbu potek!
     -- Ladno, zabiraj  svoyu devku! --  neozhidanno  ustupil  Mezhevik. --  Ne
nuzhno starejshinu zvat'...
     -- Idi. -- YAdun legon'ko tolknul menya k vyhodu. Mezhevichok chto-to shepnul
v kulak, razzhal ego, sdul slova s ladoni.
     YA  poprobovala  pripodnyat'  odnu nogu  -- poluchilos'. Tyazhest'  upala  s
serdca i tut navalilas' vnov' -- |rik! Tol'ko teper' ponyala -- ne vral YAdun.
Kromka eto... Net zdes' |rika, i Novograda tozhe net...
     YAdun vypihnul moe stavshee vdrug neposlushnym telo, sam vyprygnul naruzhu,
provalivshis' v sneg.
     -- Bessmertnyj  ublyudok! -- razdalsya iz nory  golosok Mezhevichka i stih,
oborvannyj zhestkoj roditel'skoj rukoj. Vidimo,  opaslivaya Poludennica zazhala
emu  rot,  chtob ne  razgneval  nenarokom  nedobrogo  gostya,  ne  zastavil  k
starejshine Polevomu za pravdoj obratit'sya...
     YAdun volokom tyanul menya obratno k reke -- ya dazhe nog ne perestavlyala...
Zachem idti  kuda-to,  koli vse odno -- nikogda ne uvidet' mne |rika, nikogda
ne vstretit'sya s rodimoj storonkoj...
     -- Poverila  nakonec! -- YAdun opustil menya na sneg. --  Vovremya. Vtoroj
raz tebya zimnee vremya vyruchaet -- neznati travyanye zimoj  lenivy da sonlivy,
ne do skloki im. Zato posred' leta ih i Polevym ne napugaesh'  -- lyubogo, kto
na mezhe zaderzhitsya, zamuchayut...
     -- Znayu. -- YA vyrvala ruku, poterla ushiblennyj  bok. -- CHaj, maloletkoj
skazy slushala...
     Ne  prosto  slushala  --  uvidet'  mechtala  tu  zemlyu,  gde  zhivut  duhi
dikovinnye, a teper' -- uvidela, i toska takaya, chto pomeret' luchshe...
     -- Ustala? -- YAdun  nagnulsya uchastlivo. V golose -- podvoh, v glazah --
zhguchaya  nenavist'. A ved'  eto on menya  syuda zatashchil,  on  obmanom iz Novogo
Goroda utyanul! On vo vsem vinovat! Plesnula yarost' v lico -- ne uderzhalas' v
malom tele...
     YA  vskochila, brosilas'  na zhreca s kulakami, dazhe pro silu ego strashnuyu
zabyla.
     -- Gad! -- krichala. -- Zmeya poganaya! Na chto obrek menya?! Na muku vechnuyu
sred' nezhiti?!
     Perehvatili menya holodnye zhestkie ruki, prizhali k toshchej grudi:
     --  Da  chto ty?! CHto ty?!  Lish' slovo  skazhi  --  otvedu  tebya v  mesto
zavetnoe, a tam -- tishina, pokoj...
     |to on o boge svoem?  U Vseeda tishina, pokoj i t'ma vechnaya... Net uzh, ya
ego radovat' ne stanu, pust' hot' na kuski rezhet! K Triglavu -- ne pojdu!
     YAdun otshvyrnul menya:
     --  Muchajsya, koli  hochesh', a  vse  odno -- nikogda  tebe inogo pokoya ne
uznat', krome kak v Triglavovyh palatah!
     --  Nepravda!  -- YA zahlebnulas' slezami. -- |rik  otyshchet menya! Otyshchet!
Lada tak skazala!
     -- T'fu, dura! -- splyunul YAdun, shlepnulsya v sneg, uter mokroj rukavicej
hudoe lico. I menya nogi uzh ne derzhali -- upala vozle nego, utopila gorestnye
vshlipy v  kolenyah. Nel'zya mne pri nem  plakat',  nel'zya  slabinu  davat'...
Verit' nado Lade. Da i CHuzhak obeshchal YAduna ubit'. On koli obeshchal -- vypolnit!
ZHdat' nuzhno. Terpet' da zhdat'...



     CHuzhak ne vedal  ustalosti -- shel  po sugrobam neutomimo, slovno gnalos'
za nim po pyatam neumolimoe vremya, hotelo steret' ego v pyl' dorozhnuyu, v prah
pod nogami...
     Volh  mnogoe skazyval o vremeni.  Po ego slovam vyhodilo, budto vlastno
ono dazhe nad bogami...
     -- U vremeni net oblika, no kak zametny ego sledy na lyudskih  licah, na
staryh veshchah, na zemnom pokrove! Mnogie li dumayut o nem, mnogie li klanyayutsya
emu? Net  takih...  A  ved'  ono  mogushchestvennej vsego na  svete! -- govoril
CHuzhak.
     YA  veril  emu. Teper'  veril...  I pro vremya, koli podumat',  on  verno
tolkoval. Ne  v silah  byli  sovladat' s  nim moguchie bogi.  Pod ego surovoj
dlan'yu odryahlel staryj Rod i voznessya  gromovoj Perun, a bulgary uzh i Peruna
zabyli, prinyali molodogo stradayushchego boga val'hov...
     Vremya...  Groznyj protivnik  -- bezzhalostnyj, nepobedimyj... Pred takim
ne zahochesh', a sklonish'sya. ZHal', ne na nashej storone ono...
     YA v sebe peremen ne chuyal, no zamechal bespokojstvo v  dobrodushno-lenivom
vzore Medvedya  i neozhidannuyu  molchalivost' Lisa i ponimal  -- nabirayut  silu
slivshiesya s nimi nevidimye vedogony, svykayutsya s  telami chelovecheskimi. Dazhe
|rik menyalsya, glyanesh' -- i ne poverish', chto kogda-to smeyat'sya umel. Ob®yasnyal
on ugryumost' svoyu toskoj-pechal'yu, da ne ot toski krichal nochami, ne ot pechali
mech iz ruk ne vypuskal...
     -- U tebya dusha voina, -- poyasnyal CHuzhak. -- Kogda pridet sredinnoe vremya
i  naberet silu  vedogon,  v  tebe sokrytyj,  stanesh' nepobedim  i  ot  snov
krovavyh izbavish'sya,  chto  sejchas muchayut.  Tvoj  vedogon  zhestok, zato vsemi
gorestyami zemnymi zakalen. Ni pered rebenkom,  ni pered zhenshchinoj ne drognet.
On i tebya zastavlyaet krepchat', chtob ne predal, ne slomalsya v trudnyj chas. On
-- voin...
     |rik  slushal  volha,  kival  ponuro...  CHasten'ko  volh  emu  eti slova
povtoryal, osobenno posle nochej bessonnyh, kogda n'yar metalsya v lunnom svete,
krichal,  obezumev,  na neponyatnom  yazyke... A  poutru prosypalsya  ugryumym  i
blednym, kak mertvec.
     Sperva dumali --  prikosnulas'  k  n'yaru  zlodejka-lihoradka,  a  potom
ponemnogu  stali volhu verit'. Da i |rik ne otrical, chto vidit sny krovavye,
zhertvy bezvinnye, pozhary bushuyushchie...
     --  A  ya?  -- Medved' vylez  vpered, navis nad CHuzhakom.  -- Moj vedogon
kakov?
     Volh zasmeyalsya:
     -- Kakov u medvedya vedogon? Konechno, zver' lesnoj -- medved'!
     -- A u menya -- lisica, chto li? -- pochemu-to obidelsya Lis.
     -- Skazhi spasibo, chto ne zayac! -- podcepil ego Begun.
     V  miru eti dvoe mirno zhit' ne mogli,  a na kromke i vovse prohodu drug
druzhke  ne davali.  Razdelit'  by  ih  da raznymi  putyami  otpravit',  a  to
peregryzutsya iz-za melochi, pokalechat odin drugogo...
     YA prihvatil raz®yarivshegosya Lisa za rukav, ottashchil ot Beguna:
     -- Pocapaetes' -- oba zdes' ostanetes'! Poberegite zlobu dlya inyh del.
     Oni srazu  primolkli.  S teh por kak vernulsya ya iz Vallanda,  bolotniki
sporit'  so  mnoj perestali. Inogda kazalos', budto boyatsya oni menya, i togda
sam pugalsya -- vo chto zhe prevratilsya ya,  v kakoe chudishche  oblika chelovech'ego,
chto  dazhe  rodichi ot  menya v  strahe sharahayutsya? Odin  n'yar  menya ne boyalsya.
Vidat', vo mnogom shozhi my okazalis' --  i  razdvoennost'yu svoej, i  bitvami
chuzhedal'nimi, i smertyami mnogimi, tyazhkim gruzom na dushe lezhashchimi...
     -- ZHil'em pahnet, -- vnezapno ostanovilsya Lis.
     YA potyanul nosom vozduh. Slabyj, edva  razlichimyj skvoz'  moroznuyu dymku
zapah tepla zashchekotal nozdri. Verno, zhil'e... Tol'ko  kakovy obitateli etogo
zhil'ya? Na kromke lyudej net...
     --  |to zaimka Lesnogo Hozyaina,  -- obradovalsya CHuzhak, lovko probirayas'
pod sklonivshimisya  ot nalipshego snega  vetkami.  -- Tam i peredohnut',  i  o
YAdune uznat' mozhno.
     -- Lesnoj  Hozyain -- Leshij? -- Lis nyrnul za volhom sledom, no ne stol'
udachno.  Snezhnaya  shapka  ruhnula  na  nego,  vsego  pobelila.  Begun  zvonko
rashohotalsya, glyadya,  kak,  otplevyvayas'  i  vstryahivayas'  po-zverinomu, Lis
izbavlyaetsya ot zavalivshegosya za vorot snega. Opyat' na ssoru naryvaetsya...
     --  Lesnoj Hozyain eto Lesnoj Hozyain, --  vesko zayavil CHuzhak. -- Bedy ot
nego ne budet.
     -- Kak skazhesh'...
     YA obognal Lisa, poravnyalsya s volhom, tiho sprosil:
     -- Kak on vyglyadit, etot Hozyain? Ne vspoloshit lyudej?
     CHuzhak pokosilsya na menya, v sinih glazah zaplyasali raduzhnye ogni:
     -- Ty  chelovekom byl,  ty  ego chelovekom i uvidish'... N'yara poberegi --
kromeshniki ego rod terpet' ne mogut.
     -- Kak volhi?
     On otvel vzglyad, tiho povtoril:
     -- Kak volhi...
     Zaimka vyvernulas' iz-za derev'ev neozhidanno, budto sama nam  navstrechu
vyshla. Stoyali vpritirku tri  izby, po samuyu  kryshu  v sneg vryvshis', puskali
sizye  kluby  teplogo domashnego  dyma.  CHut'  nizhe,  u  zasnezhennogo  ruch'ya,
prilepilas'  malen'kaya  kosobokaya  ban'ka.  K   nej  zmejkoj  bezhala  horosho
pritoptannaya tropka.
     CHuzhak, ne razdumyvaya, skol'znul k srednej izbe, sorval u poroga lyzhi i,
ne sprashivayas', nyrnul vnutr'.
     Vot durnoj nrav -- ne skazal dazhe, zhdat' il' sledom idti...  Sami, mol,
dogadyvajtes'...
     -- YA est' hochu, --  pozhalovalsya  Medved'. Kak k zhil'yu  -- tak ego golod
pronimaet!
     -- Poshli, -- ya tolknul dver'.
     V  temnoj kleti tesnilsya skot. Uhozhennyj, loshchenyj... Kogo tut tol'ko ne
bylo -- svin'i, korovy, kozy, zajcy kakie-to...
     -- Vorovannye, -- poyasnil Lis. -- Leshaki chasto  zaplutavshij skot v svoe
hozyajstvo uvodyat...
     -- Nichego ne vorovannye! -- otozvalsya iz temnoty myagkij, chut' shepelyavyj
golosok. -- My tol'ko otbivshihsya zabiraem -- ne voruem...
     Zdorovo! Vojti ne uspeli,  kak hozyaina obideli. Oh uzh etot Lis so svoim
yazykom boltlivym!
     YA vsmotrelsya v temnotu. V uglu vozle krasivoj, v pegih otmetinah loshadi
sidel  nevysokij  chelovechek  v mohnatoj  shube  s vysokim  vorotom. Ego i  ne
razglyadet'  bylo  --  tol'ko posverkivali iz  temnoty glaza da  skol'zili po
konskoj  shersti  lovkie  ruki,  zapletali  v  kosichki  seruyu  grivu...  |kij
rachitel'nyj hozyain -- dazhe zimoj lyubimca holit!
     Svet  ot  svechi rezanul po  uzhe  svykshimsya  s temnotoj glazam. Mohnatyj
chelovechek  pisknul,  szhalsya  v komok, spasayas'  ot neyarkih  blikov. Strannyj
kakoj...
     -- Milosti proshu, gosti dorogie!  --  skazal kto-to gustym, pohozhim  na
dovol'nyj zverinyj ryk golosom.
     CHto zh, koli priglashayut po-dobromu,  nehorosho  hozyaev  zaminkoj obizhat'.
Mogut reshit' -- gnushayutsya gosti...
     YA dvinulsya  na svet. Myslil klet' v dva shaga perejti,  da okazalas' ona
nezhdanno bol'shoj --  ne men'she  desyati shagov... Bogat Lesnoj  Hozyain, koli v
etakih horomah skotinu derzhit!
     YA nakonec podobralsya, rassmotrel govoryashchego.
     Stoyal  peredo  mnoj  vysokij  statnyj  starik.  Svobodnaya belaya  rubaha
prikryvala ego telo do kolen, a  nizhe  yarkim alym pyatnom gorel  shelk portov.
Pod odezhdoj ugadyvalos'  lovkoe, sovsem ne starcheskoe  telo. I golos byl  ne
starikovskij...  YA sderzhal nedoverie, ulybnulsya  Lesnomu Hozyainu, no ruku na
mech vse zhe polozhil -- bylo chto-to neladnoe v etom dede...
     -- Ty, parenek, ne  baluj, -- skazal on, myagko nakryvaya krepkoj tyazheloj
ladon'yu moe  plecho.  --  Ne  vsegda te, kogo  urazumet'  ne  mozhesh', vragami
okazyvayutsya! Tvoe schast'e, chto ya  star uzhe, mnogoe povidal, a  to  mog by  i
zashibit' za durnye mysli...
     -- Brat! Brat, oni nashu skotinu vorovannoj  obozvali! -- vylez iz  ugla
mohnatik.
     |kaya  yazva! Net by smolchat',  hot' iz  uvazheniya  k  gostyam! Hotya,  chego
otpirat'sya, -- vpryam' hozyaev vorami obozvali...
     YA pokayanno opustil golovu.
     -- |to  ya tak skazal! -- vyvernulsya iz-za moej  spiny Lis. -- Ostal'nye
plohogo i ne dumali dazhe!
     Lesovik priglyadelsya i vdrug zvuchno rashohotalsya:
     --  Da kakaya  zhe  lisa  skot chuzhoj  ne  porugaet?!  SHutlivo  podtolknul
mohnatogo rukoj:
     --  Ty, bratec,  so  svoimi  loshad'mi  da  kurami vovse svihnulsya, koli
hochesh' ot lisicy dobryh slov uslyshat'!
     -- Lisica! -- ahnul tot. -- Kury! Moi kury!!!
     On  ispoloshno  zavereshchal,  klubkom  pokatilsya  v  temnotu,  tuda,   gde
slyshalos' kudahtan'e ptic.
     --  Prohodite. --  Lesnoj Hozyain  podvinulsya, otvoril  dveri  v  druguyu
klet'.  -- Na brata moego obidy ne derzhite. On eshche nichego -- drugie Dvorovye
kuda  kak priveredlivej i podozritel'nej. Lyudej men'she zhivotiny privechayut...
Zato za skotinoj prismatrivayut -- zalyubuesh'sya! Tolk v nej znayut...
     V gornice teplo bylo, chisto. Na nevysokoj skameechke sidel CHuzhak, grel u
pechi ruki. Na nas glyanut' ne povernulsya dazhe... Zato  ostal'nye obitateli vo
vse glaza ustavilis'. Ne ozhidal ya v lesnoj izbushke stol'ko narodu vstretit'.
     Vysokij, hudoj starik v  polotnyanoj rubahe do pyat sverlil nas bezumnymi
chernymi  glazami, ladnyj muzhichok,  s  pyshnoj  kopnoj  ryzhih  volos,  poteshno
bol'shimi  ushami  i ogromnymi golubymi  glazami ispytuyushche  vsmatrivalsya iz-za
stola, krasivaya molchalivaya devushka s  chugunkom  v rukah zastyla vozle  pechi,
ocenivaya umnym i ser'eznym vzglyadom.
     -- |to Otec Lesnoj -- moj starshij brat. -- Hozyain podvel nas k vysokomu
starcu. Tot sklonil  v  privetstvii  golovu, no s  polatej ne  podnyalsya.  --
Zdorov'em on slab, ni  na chto ne goden. Razve detishek iz-pod kromki  mne  na
nauku privodit'... Da i to lish' letom.
     -- Kakih detishek? -- ne ponyal Begun.
     -- Obychnyh... Malen'kih... Devchonok, konechno, luchshe -- oni nauku skorej
postigayut. Hotya hlopotno s nimi potom stanovitsya -- vse zamuzh vyjti norovyat.
Stonut,  plachut, nosami hlyupayut... V  mir otpustish' ih, tak nazad vorochayutsya
-- trebuyut: "ZHeniha syshchi". Tut i dumaesh' -- kakogo lyada uchil na svoyu golovu,
puti-dorogi  s  kromki  da  na  kromku  ukazyval? Vot i  stiraesh' u  nih vse
znaniya... A zamuzh vydavat' vse zhe  prihoditsya -- koli ne  vydash', ni za  chto
lesnuyu nauku ne pozabudut... Tak-to...
     Hozyain  pojmal  nedoverchivyj vzglyad Medvedya,  udivlenno vskinul  gustye
sedye brovi:
     -- Neuzhto o Lesnom  Otce da  o  Devkah  Lesnyh ni razu ne slyhali? Von,
togda  na Poletu  glyan'te -- ona u  nas  s maloletstva zhivet, vsemu uchena, a
teper'   prisushilo   ee   --   uglyadela   proshlym   letom  u  starogo   duba
paren'ka-ohotnika, tak pokoyu ne daet. ZHeni, i vse tut.
     Devushka  potupilas',  zalilas' rumyancem i, pospeshno  skryvaya  smushchenie,
ponesla chugunok na stol...
     -- ZHal' takuyu krasu da umnicu v mir otpuskat'. -- Hozyain vzdohnul. -- A
kuda denesh'sya? Ona,  dura, dumaet, budto  laski  da utehi lyubovnye ej  slashche
lesnogo znaniya stanut...
     -- Ne dumayu, deda, -- neozhidanno zayavila devka. -- Znayu!
     -- Vse oni takovy...
     Hozyain mahnul rukoj, povernulsya k goluboglazomu muzhiku:
     -- A ego Vostruhoj klichut -- za sluh horoshij. On postup' liha-neschast'ya
izdaleka  slyshit,  zaranee  o  bedah  uprezhdaet.  Dal'nyaya  mne  rodnya...  Iz
Domovikov. Horoshij  parenek,  zhal', shibko domashnij -- ot hozyajstva i pechi ne
otorvesh'. Oni vechno s Poletkoj v ssore -- drug druga za vse rugayut.
     -- YA ee za delo  rugayu! -- nabychilsya  Vostruha. -- Gotovit'  ne  umeet,
pribirat' ne umeet, a za vse hvataetsya!
     -- YA  ej vse  delat'  velel! -- cyknul na nego Hozyain.  -- A ty otdohni
poka... Kak devku zamuzh otdam, koli ona nichemu po hozyajstvu ne uchena?!
     --  Vozish'sya s nej, kak  s  torboj pisanoj!  -- razobidelsya  Vostruha i
polez kuda-to za pech'.
     Zato devka  zasiyala  ot schast'ya, vidat',  ne  nadeyalas',  chto Hozyain ee
storonu primet, priglasila:
     -- Sogrejtes' u nas, gosti dorogie, otvedajte ugoshcheniya nebogatogo...
     Krasivaya devka... Umnaya, laskovaya... Povezlo tomu ohotniku, koego ona v
muzh'ya vybrala...  Sam,  nebos', ne vedaet  -- kak  povezlo.  I lyud v izbushke
lesnoj vovse  ne  takov podobralsya,  kakoj ya  sebe vydumal...  A  ved'  edva
uslyshal ot CHuzhaka pro Lesnogo Hozyaina -- Leshachihu vspomnil...
     --  Leshachiha ne mne zhena, -- ugadal on moi mysli. -- Leshaku...  Leshakov
mnogo, a ya  im vsem  -- ded i  hozyain.  Tak menya i  klichut -- Ded Belyj  il'
Hozyain Lesnoj...
     Medved',  ego ne slushaya, liho prinyalsya za ugoshchenie, a ya vse po storonam
glazel. Divno bylo  videt'  semejstvo lesnoe  i  znat' -- ne lyudi oni. Glaza
zrili ne duhov -- muzhej da devku, a nutro chuyalo nezhitej...
     Da, kak by ni zvalis' -- koli oni k nam s dobrom, tak i my bez zla...
     CHuzhak za stol tak i ne sel, ostalsya  vozle pechi v ogon' glyadet'. Hozyain
ego ne zadeval -- znal volhskuyu naturu, i on k Hozyainu s rassprosami ne lez.
SHlo  vse  chinno-mirno,  no ne vyderzhal |rik. Edva vkusil pishchi --  podnyal  na
Lesovika yarkie glaza:
     -- Blagodarstvuyu za ugoshchenie. Skazhi -- ne vidal li gde YAduna s devushkoj
solnca krashe?
     Hozyain pokosilsya na nego,  potemnel. Takim i  videlsya mne v detstve duh
Lesnoj    nevedomyj    --    groznym,    strashnym,     s    rukami-kryuch'yami,
glazami-molniyami...  Molchal by luchshe n'yar, zhdal,  kogda volh sam o dele rech'
zavedet! Speshka lish' pri lovle bloh horosha, a  v ostal'nom ona -- vsem bedam
pervaya zachinshchica...
     -- Ne tebe, n'yar, rot v moem  dome otkryvat'!  -- zagrohotal Hozyain. --
Ne tebe voprosy zadavat'! Volh  umen -- prezhde chem vas  klikat', dlya vseh, s
nim  prishedshih, u menya  priyuta  i milosti vyprosil!  Razve  mog ya znat', chto
privedet on s soboj  vraga lyutogo?  A kaby  znal -- ne privetil by nikogo iz
vas!
     Menya ot ego golosa azh peredernulo -- nezhit', a nenavidit, budto chelovek
prostoj, -- do drozhi telesnoj! Nelegko pridetsya n'yaru na kromke,  koli stol'
privetlivyj  duh ego ubit' gotov, ne razdumyvaya. Odna  nadezhda  --  CHuzhak...
Poka n'yar emu dlya bitvy s YAdunom nuzhen  --  budet prikryvat' ego, a posle --
sohranite |rika bogi!
     -- A  vse zhe, Lesovik, otvetil by gostyu, --  negromko  posovetoval,  ne
podnimayas' ot pechki, CHuzhak.
     Hozyain smolk, sverknul nedobro glazami:
     -- Ty mne sovetovat' budesh'?!
     -- Budu, -- nevozmutimo otvetil volh.
     Vyshel k stolu, opersya  na nego rukami, sklonilsya  k Lesoviku. Zaplyasali
volhskie glaza raznocvetnymi ognyami, zavorozhili:
     -- Ne n'yar u tebya sprashivaet o YAdune -- ya otveta proshu...
     Hozyain  upryamo  nahmurilsya,  kachnul  golovoj.  Oh, hudo  budet... Devka
bystro vyskol'znula za  dver'  --  ot bedy  podal'she.  Toshchij  starik zamychal
chto-to nerazborchivoe  s  polatej,  silyas'  zashchitit'  Lesnogo  Hozyaina,  lish'
Vostruha, sidya  pod pech'yu, nevozmutimo kovyryal v nosu malen'kim,  pohozhim na
volosatuyu gusenicu pal'cem.
     Lis nachal pripodnimat'sya, tyanut'sya za otlozhennym v storonku oruzhiem, no
ya sdernul ego obratno, na  lavku. Nechego lezt' tuda, gde tolku ne razumeesh'.
Nezhiti  sami mezh soboj razberutsya, a koli net -- togda  i vmeshaemsya. Nezachem
golovu podstavlyat', nikto nas o tom ne prosil!
     CHuzhak legon'ko  prihlopnul  po  stolu  tonkoj  ladon'yu.  Brasletki-zmei
zvyaknuli melodichno  i zamolchali, budto ispugavshis' chego-to. Slova  v  tishine
poplyli  medlenno,  slovno  oblaka  pogozhim  dnem. Slovo  -- ten', slovo  --
svet...
     -- Zabyl, Lesovik, kak molil menya o pomoshchi, kogda rubili  dub-stoletok?
Kogda plakal on na ves'  svet,  a ty za brata zhizn' otdat' hotel? Zabyl, kak
na  boloto prishel  i klanyalsya  mne,  maloletke,  v  nogi, chtob  vyruchil,  ne
pozvolil lyudyam zlo svershit'? Kto togda brata tvoego spas? Zabyl?!
     Hozyain gnulsya pod tyazhest'yu  slov,  ugasal. Propadal pomalen'ku  groznyj
Lesovik -- vsej nezhiti lesnoj hozyain, ostavalsya pred nami slabyj staryj ded,
koemu vot-vot i za kromku zastupat' vremya prispeet...
     YA tu istoriyu pro dub-stoletok tozhe slyhal. Tol'ko ne vedal, chto zameshan
v nej nash CHuzhak, dumal -- bajki vse eto...
     YA eshche mal byl,  kogda prinesli nam vesti iz  dal'nego pechishcha. Gonec,  s
vestyami  prishedshij,  strannoe skazyval --  budto nashli ih  ohotniki  posredi
bolota polyanu suhuyu da rovnuyu, a  na nej  dub-stoletok. Otec poslal lyudej --
provedat', tak li eto,  a koli  tak  -- vydrat' dub so vsemi  pochestyami, emu
soobraznymi, a polyanu vspahat' i rozh'yu zaseyat'. Zemel' pahotnyh u nas vsegda
ne  hvatalo, a tut --  takaya udacha! Tol'ko ne  vyshlo  nichego u  poslannyh...
Vorotilis' oni cherez sem' dnej i stali vsyakie skazki rasskazyvat'. Mol, edva
prinyalis' dub rubit' --  stala ih vsyakaya nezhit' odolevat'... YAvlyalis' nochami
chudishcha mohnatye, krichali, podvyvali  po-chelovech'i  da  po-zverinomu,  topory
gnuli, odezhdu rvali.  Tol'ko nashi muzhiki tozhe upryamy okazalis', koli vzyalis'
za  delo --  ne otstupyatsya,  kak ni  pugaj... Podrubili  dub  pochti do samoj
seredki,  i tut vpryam' divo sluchilos'. Prishla noch'  --  otkrylos' derevo,  i
vyshel iz nego mal'chonka maloj.
     -- Koli ubit'  kogo nevterpezh, tak menya ubejte, a dub ne trogajte... On
samogo Lesnogo Hozyaina brat...
     Molvil tak  da  vnov' v derevo voshel. Kora za nim somknulas', skryla ot
vzorov. Nautro muzhiki nashi posudachili o sne strannom, pomyalis' vozle dereva,
a toporom udarit' ne reshilsya nikto. A  nu kak rebenka bezzashchitnogo zarubish',
vnutri  sokrytogo?  Nashi, hot' i  uporny, da  dobry --  vzyali topory i poshli
vosvoyasi...
     Kto  veril  etim  skazkam,  kto  smeyalsya  nad  nimi,  a  k dubu  nachali
potihon'ku s pros'bami hodit' i s gadaniyami...
     --  Dolg platezhom krasen, --  nakonec ustalo  priznal Hozyain. -- Videli
YAduna s devicej v SHamahane. Da eshche skazyvali -- povzdoril on s Morenoj...
     --  V  SHamahane tak v SHamahane.  -- CHuzhak uspokoilsya, vernulsya  k pechi,
prisel ryadom s Vostruhoj. Tot dazhe postoronilsya slegka, ustupaya mesto.
     -- Ne sled tebe v SHamahan hodit', -- neohotno promolvil Lesovik.
     CHuzhak nedoumenno vskinul na nego glaza. Tot zamyalsya, spryatal vzor:
     -- Sidit tam Knyaginya. Volhovka...
     Nu i chto? Ne  beda eto,  naoborot  -- udacha... CHaj, rodich rodichu skorej
pomozhet, chem chuzhezemcu...
     CHuzhak, vidat', inache dumal -- skryl lico v ladonyah:
     -- Davno?
     -- Da...
     CHto za pechal', koli Knyaginya iz ego roda?
     -- Ploho... -- Volh tyazhelo vzdohnul,  prinyalsya potroshit' svoyu  kotomku.
Vostruha sporo vytyanul iz nee staruyu shkuru, postelil na pol da sam na nej  i
pristroilsya. CHuzhak podpihnul ego slegka, leg,  zakinul ruki za golovu, glaza
zakryl i lish' vydohnul slabo:
     -- Vse odno -- net u menya puti inogo...
     --  CHego  eto on  rasstroilsya? --  Lis  sklonilsya  k Hozyainu,  zasheptal
goryacho. -- CHem emu Knyaginya ne po nravu?
     Lesovik podnyal ruku, myagko polozhil ee na plecho Lisa:
     -- Ne mesto volhovke v gorodishche, a  tem pache podle vlasti. Bol'shie bedy
ona sebe neset, a eshche bol'shie tomu, kto gnat' ee stanet...
     -- A CHuzhak tut pri chem?
     -- Emu ee gnat'. Ego doroga cherez SHamahan prolegla. Ego bogi s Knyaginej
stolknut' pozhelali. Nikto, krome volha, volhanku ne osilit. Po vsemu vyhodit
-- emu ee s Knyazh'ego mesta  sbrasyvat'... Koli ona o tom proznaet --  nikogo
ne  pozhaleet,  v  pyl'  vas sotret.  Horosho  eshche, esli s  nim odin  na  odin
shvatitsya, kak polozheno. Ni ej, ni volhu nikto meshat'-pomogat' ne  stanet --
chestnoj budet draka. A proslyshit  ona pro  n'yara, chto s nim vmeste  idet, --
podberet sebe rat' nemaluyu. Zdes' n'yaru da  pomoshchnikam ego  dobra  nikto  ne
pozhelaet... Tak-to...
     CHto  zh,  v  kazhdoj  zemle svoya pravda.  Koli net drugih  putej  -- etim
pojdem. CHaj, voevat' ne vpervoj...  ZHal', ne pridumat' nikakoj hitrosti i ne
spryatat' naturu n'yarovu...
     Utrom,  solnce eshche ne vzoshlo, menya zatryasla Poleta. Ruki u nee drozhali,
golos sryvalsya gromkim shepotom:
     -- Volh zovet... Podnimajsya... Beda!
     Beda?! YA vymetnulsya iz teploj posteli, hvatanul privychno rukoyat' mecha.
     -- Ne speshi, -- razdalsya nad uhom priglushennyj golos volha. -- Odevajsya
tiho da na dvor vyhodi...
     YA  uzh  ne  pomnyu,  kak  v polut'me  nasharil  porty,  kak natyanul  ih  i
proskol'znul  cherez teplyj hlev v rassvetnyj sumrak zimnego lesa.  CHuzhak  na
lyzhah stoyal u vorot, vglyadyvalsya vdal'.
     -- V chem delo? CHto za beda? -- eshche ne perestav tait'sya, shepotom sprosil
ya.
     Volh molcha ukazal na ubegayushchie v les poloski -- sledy ot ch'ih-to lyzh. YA
ne ponimal. On pokachal golovoj, usmehnulsya:
     -- |rik nas pozhalel, ne zahotel krovavogo dela... So  sna mysli  lenivy
--   shevelyatsya  medlenno,  a   vse   zhe  vspomnilsya  vcherashnij  razgovor   o
Knyagine-volhanke   i  o  rati  velikoj,   chto,  pro  n'yara  vyznav,  na  nas
podnimetsya...
     CHuzhak ulovil v moih glazah ponimanie, kivnul:
     --  Ushel  n'yar...  Odin  ushel --  nas  ot bedy  ogradil... Vernut'  ego
nadobno, poka zhiv eshche, -- bez nego YAduna ne vzyat'!
     YA glyanul na sledy. ZHal' n'yara... Umen, krasiv, silen... ZHal'...
     -- A Knyaginya? -- sprosil ya CHuzhaka. On vnov' vskinul na menya glaza:
     -- Slaven tak nikogda b ne sprosil -- srazu  kinulsya by druga vyruchat'.
Vedogon ty...
     -- Tak i ty ne luchshe, -- bezzlobno otozvalsya ya. -- CHaj, ne stal by  ego
dogonyat', kaby  ne YAdun... Tak kak zhe Knyaginya SHamahanskaya? Mozhet, prav n'yar?
Sperva s nej razberesh'sya, a posle i ego syshchem...
     -- Ne vyjdet. N'yaru  v  odinochku  dolgo  na kromke  ne  proderzhat'sya...
Vragov mnogo, a druzej  vovse net. -- Volh legko dvinulsya  po  sledam.  -- O
Knyagine ne volnujsya, ona -- moya zabota. A vot |rik -- tvoya...
     Ladno, ne mne sudit' o delah, koi ne vedayu. Koli tak on govorit, znat',
tak tomu  i  byt'!  |rik  --  moya zabota... Nado  ego  nagnat' do togo,  kak
prosnutsya bolotniki, a to eshche podumayut  -- utashchila  nas nevedomaya  nezhit'...
Hotya Poleta  ob®yasnit  vse... Glavnoe, posle ee poyasnenij ne kinulis' by oni
za nami, sduru da sgoryacha...
     YA uhnul, pobezhal sledom za  CHuzhakom. Blestel vperedi snezhnyj put', a za
spinoj vstavalo solnyshko, zolotilo veshnim svetom drevnij  les, grelo ozyabshie
derev'ya... Kakoj  by ni byla zemlya, kakim  by  mirom ni  zvalas', odno v nej
neizmenno  --  neset radost'  solnechnyj svet, daet nadezhdy,  koim,  mozhet, i
sbyt'sya ne suzhdeno...
     Sogrej, Solnce miloe, dushu moyu zaledenevshuyu, sohrani da spasi ee!



     ZHdala ya plohih dnej, serdcem chuyala --  chto-to ne tak s Olegom v Ladoge,
neladnoe  chto-to.  Nochami  spalos' ploho,  vse  kazalos' --  ne  vernetsya on
bol'she,  a koli vernetsya, to ne  skoro... Korila sebya, chto ne vosprotivilas'
muzhnej vole, ne poshla s nim vmeste -- da kak emu vosprotivish'sya?  Oleg -- ne
Slaven...  Tot  stroptivost' prostil by,  a etot tol'ko  vid sdelaet,  budto
prostil,  a  na dele  zapomnit, zatait  obidu. Ne  hotelos'  mne vnov'  muzha
serdit',  ne hotelos' s nim ssorit'sya -- vot i zhdala, kak davno uzh privykla,
tiho, bezropotno.  Hozyajstvovala pomalen'ku,  devku vzyala v uslugi  -- Ryurik
prislal,  prinimala redkih gostej, chashche iz Olegovyh hirdmannov...  Oni posle
ego otluchki hodili ponurye -- obizhalis',  chto s soboj ne vzyal. Ottar i vovse
sebya uzh bratom Olegovym chislil -- dulsya, kosilsya smurnymi glazami v storonu,
govorit' o nem ne hotel...
     --  On  k drugu daveshnemu  uehal, --  ob®yasnyala ya. -- K takomu, kotoryj
chuzhih lyudej ne privechaet...
     -- CHto zh eto za drug togda? -- sprashival Ottar.
     Sperva ya i otveta ne nahodila, lish' plechami pozhimala, a potom reshila --
bud'  chto budet, sovru, tak hot' kamen' s dushi Ottarovoj  snimu -- paren'-to
on neplohoj, da i vpryam' nikogo u nego ne ostalos', krome Olega moego. Shozhi
my s nim okazalis'...
     -- Drug  etot  --  volh. Koldun po-vashemu...  Oleg iz-za  menya  k  nemu
otpravilsya -- o rebenke vyznavat'. Son mne  nedobryj prisnilsya, budto chto-to
sluchit'sya dolzhno s rebenochkom, koego noshu, -- vot i sprovadila muzha...
     Vrat'  toshno bylo, no posmotrela na posvetlevshee  lico Ottara i radost'
pochuyala -- ne zrya obmanula. Legche emu stalo...
     Emu-to legche,  a mne... Nedarom govoryat  lyudi  -- pomyanesh' bedu, ona  i
yavitsya. Prosnulas' ya kak-to poutru, da vstavat' ne zahotela -- raznezhilas' v
teploj  posteli,  prizhimaya k sebe poyas  Olegov, muzha  vspominaya -- dni  nashi
schastlivye, nochi zharkie. Lezhala, pominala i vdrug uslyshala negromkij shepotok
u  okonca. Sperva  pokazalos'  --  devka-chernyavka druga  serdechnogo zavela i
miluetsya  s  nim, ot  hozyajki  vtajne.  Hotela uzh  prikriknut'  na nee,  chto
vylezala,  ne pryatalas' -- glupo lyubov' svoyu po uglam skryvat', no uslyshala,
kak skazala ona  imya Olega,  --  i  ne kriknula.  Naoborot,  glaza  zakryla,
ostaviv lish' malye shchelochki -- uglyadet', koli na svet vyjdet, s kem eto ona o
muzhe moem sudachit... I uglyadela! Uglyadela, da ne devku, a dvuh ptic bol'shih,
belohvostyh, s chernymi klyuvami i bystrymi glazami. Vyporhnuli oni  ot okna k
samoj  moej  lavke. A  kogda  stala v ih klekote slova razbirat' --  chut' ne
zavyla  s ispuga,  horosho -- sderzhalas' vovremya,  soobrazila, chto splyu da vo
sne sorok-veshchic vizhu. Nayavu razve takoe uviditsya?
     Soroki-veshchicy  tvari ne  prostye  -- ved'my oni,  iz teh,  chto  pticami
oborachivayutsya. Priletayut oni k beremennym babam, kogda muzh'ya  v  otluchke,  i
podmenyayut  plod  v  zhivote.  Kogda  na  venik-golyak,  a  kogda  na  gorbushku
hlebnuyu... Babe,  chtob uberech'sya  ot nih, vsegda nado  pod rukoj muzhnyuyu veshch'
imet'.
     Hot' i son  eto  byl,  a strashno stalo -- neprimetno sognula  ruki  pod
shkurami,  podtyanula poblizhe  k  rebenochku Olegov poyas. Veshchicy ne zametili --
shibko mezh soboj sporili.
     -- Davaj, venik podlozhim! -- ubezhdala ta, chto pobol'she kazalas'. CHernoj
ona byla, budto sazha, lish' beloe pero v hvoste torchalo...
     -- A koli vedogon vernetsya? -- somnevalas' drugaya, belobokaya s krasnymi
glazkami.
     -- Ne vernetsya! On s volhom na Bessmertnogo poshel.  Bessmertnyj ih vseh
ub'et, a to i v Morenovy sputniki skinet.
     -- A esli vernetsya vse zhe? Oleg bol'she vedogon, chem chelovek, -- vyzhivet
i najdet  polovinki nashi, ne ptich'i, v podvale spryatannye... Sama vedaesh' --
net v nem  zhalosti... A za rebenochka i vovse sozhzhet. Ostanemsya  togda naveki
pticami brehlivymi.
     -- |kaya ty trusiha! -- zastrekotala bol'shaya. -- Vernetsya ne vernetsya, a
rebenochek -- vot on, tut, -- vytashchim da s®edim! Nikto i kostochek ne syshchet...
A baba,  koli rodit potom venik  golyj, tak  vedogon  i  znat' ne budet -- s
chego...
     -- Ladno, sestra,  --  nakonec soglasilas' belobokaya. -- Tol'ko smotri,
chtob ne prosnulas' ona... Krepkie chary napusti.
     Oni poskakali ko mne po polu, zvonko cokaya kogotkami.
     Pust' i son vse  eto, a sebya oboronit' ya i vo sne  sumeyu! YA poprobovala
shevel'nut'sya.  Son  tem  i ploh,  chto tela svoego  v  nem ne  chuesh',  --  ne
podnyalas'  u menya ruka,  dazhe  palec ne dernulsya... A  detoubijcy uzhe blizko
postukivali kogotochkami -- eshche nemnogo, i na lavku zaskochat...
     Devka! Gde zhe devka?! Pochemu ne progonit glupyh ptic?! Ah da, ved' splyu
ya, a vo sne ne vse, kak vzapravdu, sluchaetsya.
     Malen'kaya kruglaya golovka podnyalas' nad shkurami, holodnye krasnye glaza
zaglyanuli v moi prishchurennye.
     Belobokaya... Ona gluho strekotnula, ispuganno otprygnula:
     -- Sestrica, ona ne spit!
     Drugaya  soroka u menya na grudi koposhilas', pytalas' sbrosit'  klyuvom da
lapami shkury, zhivot prikryvayushchie.
     Rinula  by  ya malen'kuyu gadkuyu  tvar', uberegla  rebenochka, vnutri menya
zhivushchego, da vse telo omertvelo -- ne dvigalos'...
     --  Nu i  chto? -- Starshaya  uzhe poslednyuyu shkuru styagivala. -- Nam  kakoe
delo, spit ona il' net?
     -- Ona muzhu rasskazhet, kto rebenka s®el...
     -- Da on ej v zhizn' ne poverit! On i tak ne verit nikomu.
     -- On na kromke sejchas s volhom. Posle kromki, koli zhiv ostanetsya, on v
lyuboe chudo verit' budet!
     -- Ne hochesh' mne pomoch'... -- Bol'shaya soroka sbrosila nakonec poslednyuyu
shkuru, obnazhila moj zhivot.
     YA  zuby  szhala ot  zhelaniya zashchitit'sya.  Pronik  skvoz'  rubahu  holodok
Olegova poyasa. Pochemu on ne spasal menya?! Ved' govorili znaharki -- otgonyayut
muzhnie veshchi sorok-veshchic ot ploda...
     -- A-a-aj! -- vzvizgnula  tonen'ko bol'shaya soroka, kosnuvshis' poyasa. --
Gadina! Gadina! Ona Olegov poyas na zhivot nacepila! Dryan'!
     --  Vidish',  sestra,  --  spokojno   zacokala  men'shaya.  --  Nichego  ne
podelaesh', prava ya -- ne po nam eta devochka...
     Kakaya devochka? YA? Ah net, verno, ona o rebenke govorit! Znachit, ne syn?
Dochka -- materi  pomoshchnica? Kak  Oleg  etu  novost'  primet? Poraduetsya  il'
rasstroitsya, chto ne syn u nego?
     -- YA est' hochu!!! -- uzhe ne tayas', zavopila bol'shaya soroka, zaskakala k
moemu licu, vglyadelas' bystrymi, hitrymi glazkami v moi glaza. -- Raduesh'sya,
baba?! Rano  raduesh'sya! Sdohnet tvoj Oleg  i  priyateli tvoi,  s nim ushedshie,
tozhe sdohnut! Ne budet u tvoej docheri otca!
     -- Ne zarekajsya, sestrica, -- poprobovala  urezonit' ee men'shaya,  legko
kosnuvshis' klyuvom  gladkogo  boka, no ta  vskinula  golovu,  zavereshchala  eshche
gromche:
     -- Ty muzha lyubish', da i on umret, tebya  pominaya! V poslednij mig lish' o
tebe dumat' budet -- mechtat',  chtob zakryla ego glaza nezryachie  tvoya ruka! A
ty doma budesh' sidet', zhdat'. Vsyu zhizn' prozhdesh' mertveca!
     Oh, prishibla ya by klikushu etu i sup iz nee svarila -- sobakam v usladu!
ZHal', ruki da nogi ne slushalis'...
     --  Ujmis', sestra! Ty  putej  bozh'ih  ne  vedaesh', a  koli  sovresh'  v
predskazanii  --  nikogda  bol'she  pticej  ne  obernesh'sya,  dar  svoj  veshchij
uteryaesh'! -- Belobokaya perezhivala za sestru, podprygivala, suchila nogami...
     -- YA popered bogov budushchee vizhu! -- zapal'chivo vykliknula ta. Belobokaya
pokachala golovoj po-chelovech'i i vzmyla k potolku:
     -- Pora, sestrica, svetaet uzhe!
     --  Sdohnet  Oleg,  tebya dozhidayas'! --  zlobno  vyplyunula  mne  v  lico
bol'shaya, vyletev v priotkryvshuyusya dver'.
     Edva vyporhnuli  oni -- sumela ya glaza otkryt'... Pervym  delom na okno
glyanula  --  chisto,  pusto.  Potom na dver' --  zakryta  plotno, chelovek  ne
otvorit, a uzh ptica -- i  podavno... Poprobovala poshevelit'sya -- dvigalis' i
ruki, i nogi, i golovoj krutila kak hotela...
     --  CHto  zh ty, hozyayushka,  odeyala-to na  pol  skinula? -- Podoshla ko mne
chernyavka,  podnyala  s polu s®ehavshie shkury.  --  Slyshala  ya skvoz'  dremu --
vozish'sya ty  chto-to,  a podojti ne  reshilas'.  Podumala -- snitsya  tebe  son
durnoj, a razbuzhu -- ispugaesh'sya, da i rodish' urodca...
     -- Son i vpryam' durnoj byl. -- YA vstala, natyanula odezhdu, ubrala volosy
pod belyj teplyj plat. -- A rozhu ya devochku, i krasavicu takuyu, chto ne byvaet
krashe...
     CHernyavka zasmeyalas':
     -- Inache i byt' ne mozhet!
     Ne stala  ya govorit' ej pro veshchic i pro strannoe chuvstvo, budto vse eto
ne vo  sne -- nayavu videla... Mutorno bylo na  dushe,  mereshchilsya Oleg, ves' v
krovi, v ranah strashnyh. Zval on menya pechal'nym golosom,  a ya ne slyshala  --
budto stoyala mezh nami stena prozrachnaya, neodolimaya...
     -- Pozovi Ottara. Skazhi -- ya prijti proshu, v nogi klanyayus'... -- velela
pod vecher chernyavke.
     Ta zakrasnelas' i bystro  pobezhala ukaz vypolnyat'. CHut' ne zasmeyalas' ya
nad ee pospeshnost'yu. Lyuby devkam voj -- hot' nashi, hot' severnye... CHernyavka
moya k nim v druzhinnuyu izbu, tochno na gulyan'e pomchalas'...
     Ottar zhdat'  sebya ne zastavil -- srazu prishel, edva  kliknula. Devka za
ego  shirokim plechom  pryatalas',  rumyanilas', vidat', po puti voj s nej paroj
dobryh slov peremolvilsya...
     -- CHego klikala, Belyana? Beda il' vesti dobrye? -- sprosil urmanin.
     -- Sadis', voj, -- priglasila ya. -- Hochu tebya ob usluge prosit'...
     Hirdmann usmehnulsya, prispustilsya na koleno:
     -- Ty mne kak sestra, chto pozhelaesh' -- vse sdelayu...
     Verno ya emu sovrala ob Olege... Pravil'no pozhalela...
     -- Pojdem zavtra v Ladogu. Nehoroshee u menya na serdce...
     -- Oleg?! -- vzmetnulsya voj.
     -- Ne znayu...  -- YA pokachala golovoj. -- Dumayu -- bab'i vydumki bol'she,
potomu  k  tebe  i  obratilas'.  Drugie  lish' posmeyalis'  by,  a  ty  ponyat'
smozhesh'... Sam znaesh' -- na snosyah ya, odnoj tyazhko dojti budet.
     -- Pojdu, kuda velish', koli tem Olegu pomoch' sumeyu.  Zavtra na rassvete
i dvinemsya.  -- Ottar podnyalsya, poklonilsya mne do zemli. -- Blagodarstvuyu za
veru tvoyu da za lasku...
     Na sleduyushchij den'  v put' otpravilis'.  Bystro doshli do Ladogi. Priyutil
nas na noch' usmar' ladozhskij -- Voloka,  a poutru  otpravilas' ya,  Ottara ne
uprediv, na Knyazhij dvor.
     Suetilsya tam lyud raznyj, koposhilis' voj. Sam Meslav na kryl'ce stoyal --
pryamoj, gordyj, prezhnej hvori budto i ne bylo...
     Menya uvidel, ulybnulsya:
     -- Slyhal o  tebe...  Govoryat, ty  -- Olega,  voevody Ryurikova, zhena...
CHego zhe tebya k nam privelo?
     Zamyalas'  ya.  Kak otvetit' emu?  Skazat': muzha ishchu -- tol'ko  nasmeshit'
vseh...  Podumayut --  spyatila  zhena  revnivaya, uzh  i v pohod voevode ujti ne
daet...
     YA skazala uklonchivo:
     -- Da dela raznye, hlopoty... Kak zdorov'e tvoe, svetlyj Knyaz'?
     -- Slava bogam,  ne zhaluyus'...  -- On  glazami  menya oshchupyval  pytlivo.
Vidat', ponimal -- yavilas' nesprosta, da namereniya svoi vtajne derzhu. --  Ty
kak? Zdorova li?
     --  Nichego,  svetlyj  Knyaz'. --  YA vozduha  pobol'she  v  grud' nabrala,
vydohnula. -- Kak syn tvoj?
     Pochemu potemnelo lico Meslava, budto tucha grozovaya? Pochemu vyronil rab,
u kryl'ca stoyashchij, iz ruk konskuyu upryazh'? CHto ne tak molvila?
     -- Dazhe  tebe, zhene voevodskoj, menya oskorblyat' ne dozvoleno! -- ryknul
na menya Meslav.
     Pochemu? CHem ego oskorbila?
     YA golovu  v plechi nevol'no vzhala pod gnevnymi vzglyadami, so vseh storon
ustremlennymi, ele vymolvila:
     -- V chem zhe ty obidu uglyadel?
     --  Ona  eshche  i nasmehaetsya!  -- Peredo mnoj vyskochil molodoj  voj, ele
sderzhalsya, chtob ne udarit'. -- Tebe li ne znat' --  net u Knyazya syna! Umer v
dal'nih krayah!
     Kak umer?! Kogda?! Pochemu zhe ya nichego serdcem ne pochuyala? A  Oleg? Oleg
-- tozhe  umer? No oni ob Olege nichego ne  skazali... Znachit, o nem nichego ne
vedomo...
     Neproshenye  slezy  navernulis'  na  glaza,  ele  uderzhala  ih,  shepnula
bessil'no:
     -- Kogda?
     --  Ty chto,  i vpryam' ne vedaesh' nichego?  --  udivilsya voj. Da i Meslav
smyagchilsya, uvidev, kak golovoj motayu i guby kusayu:
     -- Umer moj syn... Maloletkoj eshche umer...
     Ne ponimayu... A volh kak  zhe?! CHuzhak?! On -- kto? Ved' vse ego nazyvali
Knyazhichem... I Meslav ne otrekalsya ot nego! I Gunnara on izoblichil...
     -- Ne ponimayu, -- priznalas' ya.
     -- A chto  ponimat'-to! -- Molodoj voj usmehnulsya -- Da uspokojsya ty  --
eto delo proshloe, Knyaz' na tebya obidy ne derzhit.
     --  Ne derzhu,  -- podtverdil  Meslav.  -- Potomu i privetit' rad v izbe
svoej kak gost'yu...
     -- Blagodarstvuyu.
     Kak vymolvila eshche, kakim chudom na nogah ustoyala?
     Voj moyu slabost' zametil, podvel k polennice, prislonil spinoj:
     -- Peredohni. V tvoem polozhenii volnovat'sya nel'zya...
     Otkrytoe lico, glaza dobrye...
     -- Slushaj, a volh, chto u vas zhil, -- on gde?
     -- Kakoj volh? -- udivilsya eshche bol'she voj. Mozhet, on sam nedavno zdes',
vot i ne vedaet nichego? U kogo zh eshche sprosit'?
     YA  oglyadela dvor. Lyudi, ot  boyar do chelyadi  melkoj, vnov' svoimi delami
zanyalis', na menya glazet' perestali...
     -- YA u Knyazya s rozhdeniya, -- prodolzhal voj. -- Stryj on mne, a o volhe ya
ni razu ne slyhival...
     Stryj!  Kak ran'she  ne dogadalas'! Brat  Vasilisin!  On-to  vse pomnit'
dolzhen, vse znat'...
     Na  dvor  vletel  razgoryachennyj   Ottar,  shvatil   za  grudki  pervogo
vstrechnogo, goryacho zalopotal emu chto-to. Tot ispuganno ukazal v moyu storonu.
     -- Tvoego muzha chelovek? -- pointeresovalsya molodoj voj.
     YA kivnula. Ottar podoshel, ryknul na menya:
     --  Pochemu   ne  pozvala?  --  I  tut  zhe  perekinulsya   na  voya,  menya
podderzhivayushchego: -- Uberi ot nee ruki! Ne lapaj chuzhoe...
     -- |k ty surov! -- Paren' poslushno otpustil menya.
     Nogi ne uderzhali, stala valit'sya na utoptannyj sneg. Ottar podhvatil na
plecho, vnov' ryknul: -- Domoj pojdem...
     -- Net,  -- slabo vozrazila ya. --  V kuznyu, k Stryyu... Urmanin zavorchal
nedovol'no, a vse zhe potyanul menya k kuzne.
     Stryya  ya i ne uznala sperva -- ponik on kak-to, postarel. I  menya on ne
srazu   priznal.   Ot  bryzg  ognennyh,  vidat',  oslep  nemnogo  --   dolgo
vglyadyvalsya, a potom negromko sprosil:
     -- Belyana?
     Sprosil vpolgolosa, a shum mehov, gudenie pechi da zvon molotov zaglushil.
     YA  kivnula,  uhvatilas',  kak  za  nadezhdu  poslednyuyu,  za krepkuyu  sheyu
kuzneca. On obnyal menya, berezhno pogladil po golove:
     -- A ya dumal -- vovek ne prostite...
     Za to kayalsya, chto Beguna s ohotnikami pognal iz znaharkinoj izby...
     -- Delo davnee... -- YA mahnula rukoj, a otorvat'sya ot kuzneca ne mogla.
     Ottar  na nas kosilsya podozritel'no -- vse podvoha zhdal...  On s Olegom
odnoj nauke uchen byl da odnim vozhakom...
     -- Neulyba nedavno  prihodila.  --  Stryj  govoril  gluho,  budto slezy
vnutri derzhal, vyplesnut' ih boyalsya. -- Skazyvala, chtob, kak yavish'sya ty,  ni
miga ne medlila, k nej bezhala... Delo kakoe-to speshnoe. Boltala ona ob Olege
i o bolotnikah. Govorila -- spasat' ih nado... I Vassu...
     A CHuzhaka? O CHuzhake nichego  ne govorila  znaharka? Hotya, chto tolku Stryya
rassprashivat', koli Neulyba medlit' zapretila. K nej idti nado.
     YA  otorvalas'   ot   prokopchennoj   grudi,  provela  ladon'yu  po  srazu
pomolodevshim glazam kuzneca:
     -- Sam sebya ne vini, a ostal'nye obidu uzh zabyli davno...
     -- Tak li? -- On vsmotrelsya v moe lico.
     YA i glazom ne morgnula, sovrala, budto chistuyu pravdu skazala:
     -- Neuzhto oni ne zahodili k tebe pered pohodom? Hoteli ved'...
     On zasiyal ulybkoj, prihlopnul moguchimi ladonyami:
     -- Pravda?! I ogorchilsya:
     --  Verno, ne zastali  oni menya.  YA-to  davecha  v Dubovniki hodil --  k
Dogode... Zagostilsya tam...
     -- Znachit, ne zastali, -- pokorno soglasilas' ya i povernulas' k Ottaru:
-- Idti nado.
     Hirdmann usmehnulsya, kivnul:
     -- Ponyal uzh. K Neulybe...
     YA poglyadela na ego  surovoe  lico. Ran'she dovelos' by s nim vstretit'sya
-- ispugalas' by do smerti, a teper' luchshego zashchitnika i syskat' ne mogla...
A ved' on drugih ne  luchshe... I on, kak  prochie,  ubival da  izby  zheg, i on
brosal  detej  malyh   sred'  trupov   holodeyushchih,  i  on   zhenshchinam  zhivoty
vsparyval...
     Mozhet, prav Oleg  -- nikomu nel'zya verit'? Da kak  zhit' v etom mire bez
very, kak vek svoj dozhivat'? Ne po mne byla nosha takaya, ne po mne...



     Gromkie golosa izdaleka slyshny byli.  YAsno stalo  -- popal |rik v bedu,
kak CHuzhak  i predskazyval. Dazhe zlost' razobrala -- kakogo lyada popersya n'yar
odinochkoj  v  les?  Pohval'no,  konechno,  chto  o druz'yah  podumal, no tol'ko
glupo...  Znal ved' --  nikakaya sila  i lovkost' ego ne  sberezhet. CHaj, ne s
lyud'mi  delo  imel -- s  nezhit'yu... Hotya  ya i sam uzhe putat'sya nachal. Nezhit'
zdeshnyaya na lyudej zdorovo pohodila -- ne srazu otlichish'...
     Volh  zamedlil  shag,  besshumno  vyskol'znul  na polyanu  -- snezhinki  ne
uronil,  vetki ne  kolyhnul. Pryamo zver'  lesnoj,  ne  ploshe... A te,  chto s
n'yarom  sporili, vse  zhe  uslyshali, nacelilis'  lukami  na volha,  vperilis'
nedobrymi vzglyadami. Odin, vysokij statnyj muzhik v bobrovoj shapke i korotkom
polushubke, vskinulsya nedovol'no:
     -- CHto poteryal, volh?
     U  ego  nog korchilsya ot  boli  |rik, vokrug  na snegu  temneli krovavye
pyatna.
     Kak udalos' etim muzhichkam, ne shibko sil'nym s vidu, n'yara rinut'?
     YA vtihorya potyanulsya k mechu.
     -- Skazhi vedogonu, chtob ne baloval, -- tut zhe podmetil muzhik.
     |kij  glazastyj...  Kak  zhe Bessmertnogo  osilit', koli lyuboj kromeshnik
zagodya opasnost' chuet -- mecha v ruki vzyat' ne uspevaesh'?
     -- Ostav', Oleg, -- pomorshchilsya CHuzhak, nebrezhno mahnuv rukoj. Ne obrashchaya
vnimaniya  na  smertonosnye  strely, glyadyashchie  v ego spinu,  volh  podoshel  k
sidyashchemu v snegu |riku, naklonilsya:
     -- CHego tebya, durnya, v les poneslo? V izbe ne spalos' chto li?!
     |rik vzdrognul, popytalsya podnyat'sya i so stonom osel obratno.
     CHto s nim stryaslos'? Podojti by vzglyanut', da  muzhiki s  lukami meshali.
Takih bez prismotra ostavish' -- oposlya  zhizni mozhesh' ne  doschitat'sya. Ladno,
koli svoej, huzhe, esli druga  vernogo il' nadezhdy edinstvennoj... A CHuzhak na
kromke dlya nas nadezhda i vera...
     YA perevodil glaza s odnogo borodatogo lica na drugoe, prikidyval -- kto
oni, muzhiki eti lesnye? Vedogony ili drugaya kakaya nezhit'?
     -- Sidi, ne rypajsya! -- CHuzhak razognulsya,  polozhil ruku n'yaru na plecho,
povernulsya k muzhikam. -- Oboznalis' vy, ohotnichki. Ne togo zverya slovili...
     -- Aga, boltaj bol'she! -- oskalilsya molodoj hudoj paren',  opuskaya luk.
--  V  nashi kapkany dobryj  vedogon ne popadet. Dumaesh',  my n'yarov  duh  ne
pochuyali?
     -- Takaya  dobycha  lyuboj drugoj  stoit.  Vpervye n'yar nam  v  ruki zhivym
dalsya.  Ostal'nye vse mimo kromki proshli, -- podderzhal  parnya drugoj ohotnik
--  tolstyj  muzhik v dlinnoj  shube. -- Otvedem ego  v SHamahan k Knyagine. Ona
n'yarov rod strast' kak ne lyubit -- glyadish', i nagradit nas po zasluge...
     --  Ono i ladno. -- CHuzhak  sporit' ne stal,  usmehnulsya. --  Mne tozhe v
SHamahan nadobno. Znat', vmeste pojdem.
     Muzhiki ozadachenno pereglyanulis'.
     -- CHego ty zabyl-to v SHamahane? --  pointeresovalsya  vysokij. -- Il' ne
znaesh', chto Knyaginya nasha -- volhovka?
     -- Znayu. -- CHuzhak vskinul  na plecho  legkuyu sumu. Ne dumal on v SHamahan
idti, hotel  lish' n'yara dognat', vot i ne sobralsya  v dorogu  tolkom. Da i ya
tozhe...
     |rik ustalo podnyal na nego glaza, vydavil:
     -- Ne dumal ya...
     --  Tvoya  poroda voobshche dumat' ne lyubit! --  ogryznulsya  CHuzhak,  i n'yar
pokorno zamolchal.
     Ohotniki  podavili smeshki, uterli lica  rukavicami, skryvaya ulybki. Oh,
|riku samomu by sred' takih nedrugov vyzhit', a on Vassu spasat' rvetsya...
     -- Ladno, vy s Knyaginej  odnogo  roda -- mezh soboj sami razberetes', --
reshil nakonec vysokij.
     Nagnulsya,  chut' ne spihnuv  volha  v sugrob,  osvobodil  nogu n'yara  iz
hitroumnoj  lovushki, pod snegom  sokrytoj. Pohodila  ona s vidu  na  chelyust'
bol'shogo dikovinnogo zverya,  tol'ko  vmesto belyh  klykov torchali po lovushke
polukrugom ostrye zheleznye zub'ya s  palec tolshchinoj.  Ne skoro smozhet |rik na
svoih nogah hodit' -- horosho, koli kost' ne perelomala strashnaya past'.
     --  Hochesh'  idti  s  nami -- idi. -- Ohotnik nebrezhno tolknul  |rika  k
volhu, i  n'yar so  stonom  upal na podstavlennoe plecho.  -- Zaodno i vyrodka
etogo na sebe  popresh', koli tak za nego  ratuesh'. Nashi o  n'yara marat'sya ne
stanut...
     CHuzhak chut' prignulsya pod tyazhelym telom |rika, obernulsya ko mne:
     -- Stupaj v izbu, Oleg, tam nas dozhidaj.
     YA  povernulsya, budto  sobirayas'  posledovat' ego ukazu. CHuzhak redko chto
poyasnyal,  no  sejchas  i bez  poyasnenij  yasno bylo -- bezhat' nado  k  Lesnomu
Hozyainu, ohotnikov  nashih  podnimat',  a  potom  s nimi  vmeste naletet'  na
neznakomcev, pokuda ne dobralis' oni do SHamahana.
     Lyzhi u menya sami v put' rvalis', da zhal',  muzhiki  lesnye tozhe ne glupy
okazalis'. Vyros peredo mnoj molodoj paren', zastupil put':
     -- Pogod'-ka...  Slysh', Bagryan, oni ved'  ne odni shli. Pomnish' sled, na
kotoryj vcheras' naleteli? Glubokij on byl -- troe takoj ne ostavyat.
     Mehovaya rukavica tknulas' v moyu grud'.
     Oh  ne lyublyu,  kogda  ko mne prikasayutsya  bez moej  na  to  voli!  Koli
dovedetsya bit'sya -- pomyanu toshchemu etot tychok.
     Paren' moego  gneva ne  zametil, prodolzhil netoroplivo, ne otnimaya ruki
ot moego polushubka:
     -- |tot za druzhkami pobezhit! Ne ladno ego otpuskat'...
     Bagryan zadumalsya. YA glaza na CHuzhaka skosil -- chto delat'? On  zdes' vse
vedaet -- emu i reshat'. Mozhet...
     Volh uvidel, kak moya ruka vnov' potyanulas'  k mechu, pomotal golovoj, ne
odobryaya. Prav on -- v lesu ot opytnyh  ohotnikov  ne vsyakij zver' ubezhit,  a
chelovek, mest da tropok ne vedayushchij, i podavno...
     -- S  nami  pojdesh',  -- skazal mne  Bagryan  i reshitel'no povernulsya  k
CHuzhaku.  -- On  vedogon nezdeshnij. Strannyj  kakoj-to... Ty n'yara  ubit'  ne
rvesh'sya i  ne boish'sya s Knyaginej nashej stolknut'sya...  Mozhet, vy  ne te, kem
kazhetes'?
     --  Vse mozhet byt',  --  nebrezhno otozvalsya  CHuzhak.  --  Ty znaj dorogu
ukazyvaj, a tam razberesh'sya kto da chto...
     Bagryan hmyknul, podpihnul toshchego parnya k |riku:
     -- Voz'mi u nego oruzhie i ne poran'sya...
     -- Dyad'ka Bagryan, razve ya kogda... -- obidelsya paren', a tolstyak veselo
rashohotalsya:
     -- Tebe li,  Hudoba, tot mech ne pomnit', kotorym polpal'ca sebe na noge
ottyapal?! Vse v voya igral!
     -- Vresh'  ty! YA ego vovse  brat' ne hotel! --  ogryznulsya Hudoba. -- On
sam mne na nogu upal...
     --  Cyc!  -- pristrunil  oboih Bagryan. --  Delo  delajte, a ne boltajte
popustu!
     U n'yara pod nogami uzhe rasplylos'  ogromnoe krasnoe pyatno, i lico stalo
-- toch'-v-toch'  sneg polevoj, netronutyj.  Kaby ne plecho CHuzhaka -- ne ustoyal
by on na nogah. Potomu  i mech  s sebya  snyat' pozvolil bezropotno, lish'  ozheg
Hudobu  zelenymi dikimi  glazami.  Ne odin ya,  vidat', na toshchego parnya obidu
derzhat' budu...
     Bagryan otobral u Hudoby mech, pocokal yazykom, razglyadyvaya ostryj klinok,
a potom,  pristroiv ego  za spinoj, dvinulsya v put'. Sledom  poshel  CHuzhak  s
|rikom na plechah,  za nimi -- Hudoba, opaslivo szhimayushchij v ruke dlinnyj nozh,
posle -- ya, a v samom konce -- tolstyak nepovorotlivyj s lukom v rukah.
     CHuzhak shel spokojno,  po storonam ne glyadya, slovno i ne volnovalsya  ni o
chem, a  ya dorogu  primechal da  momenta  zhdal,  chtob  uliznut' nezamechennym v
temnye  zarosli  i  dobezhat'  do lesnoj izby.  A tam --  derzhites'  obidchiki
nezhdannye!
     Horoshi byli  zadumki,  da ohotniki okazalis'  parnyami zorkimi --  lyuboj
vzdoh moj podmechali. Tolstyak,  uglyadev, kak po  storonam zyrkayu, predupredil
bezzlobno:
     -- Ne vzdumaj hot' shag v storonu sdelat'! U menya odna strela nagotove i
drugaya pod rukoj. Sprosi von Hudobu -- nikto v nashih krayah upomnit' ne mozhet
takogo, chtob ya  promahivalsya, a uzh s dvuh vystrelov navernyaka ulozhu. Piknut'
ne uspeesh'...
     Bolotnickie ohotniki tozhe belku v glaz bili. I s chego ya vzyal, budto eti
huzhe?
     |rik  uzhe  ne shel,  volochilsya na spine  CHuzhaka,  kogda vyros pered nami
SHamahan. YA sperva  glazam svoim ne poveril. Gromozdilsya  na vysokom znakomom
beregu  Novyj  Gorod, tol'ko bez  katov ustrashayushchih.  Da  drakkar,  chto  pod
beregom lezhal, ne shodilsya s moim...
     |rik ohnul, zasipel sevshim golosom chto-to nerazborchivoe... Oshalel  n'yar
-- reshil, v bredu emu Novyj Gorod viditsya...
     Bagryan,  ne  zaderzhivayas',  povel  nas  v  gorodishche.  Melkie  zemel'nye
neznati, chto  po doroge  vstrechalis',  na nas ne glyadeli dazhe, zato  v samom
gorodishche tut  zhe nabezhali  -- da bol'she Bagryana rassprashivat' prinyalis', chem
na nas glaza pyalit'...
     --  Ty,  dyad'ka  Bagryan, gde  etakogo zveryugu otlovil? --  vykliknul iz
tolpy nekazistyj muzhichonka.  On, vidat', tol'ko iz posteli vyprygnul -- dazhe
shuby ne nakinul.
     -- Kuda vedesh'-to ih, Bagryan? -- perekryl ego zvonkij  devichij golosok.
-- A to, mozhet, von tem krasavcem so mnoj podelish'sya?!
     YA  pokosilsya na  devku.  Statnaya,  rumyanaya... U  nas takie tozhe  vsegda
zavodilami byvali...
     Ona lovko metnula snezhok v plecho CHuzhaka. Tot pod tyazhest'yu |rika chut' ne
do zemli sklonennym  shel, a  ot udara  vypryamilsya, vskinul glaza  na  devku.
Takoj tishiny, chto  posle etogo nastala, ya eshche nikogda  ne slyhival.  Zamerli
lyudi, koli tak ih nazvat', a potom zagolosili horom. Kto -- veselo, raduyas',
kto -- so strahom, a kto -- s nenavist'yu:
     -- Volh... Volh... Volh...
     -- Stupajte po domam, -- negromko skazal CHuzhak. -- Ne sleduet vam v moi
dela putat'sya. Zashibu eshche kogo nenarokom, sbroshu za kromku do vremeni...
     Neznati  rashodit'sya  nachali.  Neohotno,  pravda,  a vse zhe slov  volha
poslushalis'...
     -- Skazhi, -- vnov' vylez  neodetyj muzhichonka,  --  a ne ty li tot volh,
chto Bessmertnogo ubit' zahotel?
     CHuzhak molcha otvernulsya ot nego, podtyanul povyshe na plechi beschuvstvennoe
telo |rika.
     -- I  kak  ty,  volh,  mozhesh'  n'yara na  sebe tyanut'?!  -- ne  otstaval
muzhichonka. -- Il' sovsem gordost' i chest' poteryal?
     |kij nazojlivyj!
     Vse, kto  uzh po  domam  bylo dvinulis', priostanovilis', vslushivayas'...
Verno, nemyslimo bylo, chtoby volh n'yaru pomoch' reshil...
     A CHuzhak molchal... Molchal, slovno vody v rot nabral!
     --  Predatel'  ty!  --  vzvyl  muzhichok.  --  Predal rod svoj! S  n'yarom
sdruzhilsya!
     Posle rechej  ego opyat'  tolpa  vozle  nas sgustilas'.  Ne  boltlivaya da
veselaya,  kak  ran'she,  a ugryumaya, budto  hudshih vragov okruzhila...  Istinno
Lesnoj Hozyain skazal --  stoit komu  proznat', chto n'yar s volhom  vmeste, --
soberetsya rat' nemalaya.
     CHego zhe CHuzhak molchit? Pochemu nichego ne vydumaet, ne solzhet, radi svoego
zhe blaga? Ego molchanie sejchas, chto ostryj  nozh u  gorla: pomedlit nemnogo, i
uzh ne odna Knyaginya ego zabotoj stanet -- ves' SHamahan!
     YA  poravnyalsya s  volhom,  zaglyanul v raduzhnye  glaza. Okatili oni  menya
pechal'yu... Otkuda  takaya?  Pochemu  gotovilsya  volh  k  hudshemu? Ved'  lyubogo
zaboltat' i obayat' mog, koli pozhelal by...
     "Volh nikogda ne vret..." -- vspomnilos' vdrug. Kak mog ya zabyt'! CHuzhak
ne raz povtoryal, budto koli sovret on -- Krivda silu ego zaberet. CHem bol'she
lzhi nagromozdit, tem sil'nee Krivda stanet. Strashnoe  mozhet sluchit'sya,  esli
Krivda volhskuyu  silu obretet i  nachnet povsyudu Pravdu popirat'... Prispelo,
vidat', moe vremya CHuzhaka vyruchat'!
     -- CHto pristal, kak  list bannyj! -- Vyletel  ya, navis  nad muzhichkom. U
togo  v glazah strah zametalsya -- ne zhdal  otpora.  -- Sprosi von u Bagryana,
kak volh n'yarovu  porodu  durnyami obozval!  Kak  on  posle  etogo drugom ego
nazovet? Il'  ty  pro zlobu i pamyatlivost'  n'yarovu ne slyhal?! A tashchit ego,
poskol'  staruyu  vrazhdu  chtit,  -- neladno zlodeya  etakogo  vtihomolku zhizni
lishat'. Pust' posmotrit vokrug da uzrit, kak vse ego nenavidyat!
     Vokrug zashumeli.
     --  Pravda li,  Bagryan,  chto  volh  n'yarovu  porodu  hayal? -- vykliknul
kto-to.
     Hot' by pripomnil ohotnik te slova, chto  CHuzhak |riku na lesnoj polyane v
gneve skazal... Hot' by ne zapamyatoval!
     -- Ne znayu ya, kakovy u nih  dela, -- lenivo zayavil ohotnik. -- A slyshal
ya, kak volh govoril, budto u n'yarov mozgov vovse net...
     Perevral  slegka,  no  ono  i  k  luchshemu.  Grubee   slova  pokazalis',
znachimee...
     -- A ty chego ne nesesh'  ego? -- ne unimalsya muzhichok, nadvigayas' na menya
hudoj vpaloj grud'yu.
     Stuknut' by ego raz mechom -- hot' plashmya, chtob rot na vremya prikryl!
     -- A chego radi ya dlya  volha starat'sya budu? --  nebrezhno otozvalsya ya, s
trudom sderzhivaya yarost'. -- Koli ty shustryj takoj -- voz'mi da i nesi ego na
sebe!
     Bagryan rashohotalsya, uter pokrasnevshie glaza rukavom.
     -- |to tebe ne YAduna privechat', -- usmehnulsya v  lico muzhichku. -- Srazu
vidat', sej  vedogon  iz voinov. Mozhet,  koli udastsya volhu Knyaginyu sognat',
etot vedogon nad nami-prochimi knyazhit' syadet.
     --  Nu, boltaj! --  Muzhichok  chvanlivost' utratil, a vse zhe ostalsya,  ne
ubezhal ot napadok.
     Znachit, YAdun byl u nego v izbe? YA oshchupal muzhichonku glazami -- zapomnil,
na sluchaj, koli dovedetsya vybrat'sya iz etoj zavaruhi...
     -- Komu volya bozh'ya  vedoma? -- pozhal plechami Bagryan. --  Delo poedinkom
stanut reshat', a v poedinkah, sam znaesh', bez bozh'ej pomoshchi ne pobedit'...
     Pryamo ne veritsya, chto ne lyudi oni! Tochno kak my, vse na bogov valyat.  I
pochemu tol'ko klichut ih nezhit'yu da neznat'yu?
     Knyazhij dvor poshire Ryurikova okazalsya, a vmesto izb derevyannyh stoyali po
dvoru   raspisnye   shatry,   shkurami  pokrytye.  CHego  radi   zhila   Knyaginya
po-pohodnomu? Voinstvenna  li  byla il'  nikak ne hotela smirit'sya s mysl'yu,
chto navsegda dorogi i lesa pokinula, vot i teshila sebya  glupoj nadezhdoj, chto
svobodna eshche i legka na pod®em po-prezhnemu?
     Bagryan  podoshel  k  vysokomu  raspisnomu shatru, sklonilsya pered roslymi
voyami, zamershimi u vhoda:
     -- K milostivoj Knyagine privel na sud n'yara da volha...
     Vri  stojki  okazalis'  --  hot' i drognuli  slegka licami, a  otvetili
golosami rovnymi, spokojnymi:
     --  Otdyhaet Knyaginya.  Obozhdet  vashe  delo. Bagryan opyat'  sklonilsya  do
zemli, vernulsya k nam.
     CHuzhak uzhe  skinul  s  plech  |rika,  zakryl ego ranu  kakim-to listom iz
svoego  meshka  i  prikrutil polosoj  tkannoj, ot  ego zhe  rubahi otorvannoj.
Hudoba  s tolstym  ohotnikom  otoshli v storonku,  poblizhe  k lyudu,  u shatrov
tolpyashchemusya,  i uzhe veselo tam hohotali, zabyv o  svoih plennikah. A chego im
bylo opasat'sya? Kuda my denemsya, kogda ne tol'ko Knyagininy voj -- ves' gorod
o nas naslyshan?
     Bagryanu,  vidat',   tozhe   podelit'sya  novostyami  hotelos'  --  metalsya
neterpelivym vzglyadom ot nas k hohochushchim priyatelyam i nakonec ne vyderzhal.
     -- Bezhat' ne vzdumaj, -- upredil  menya. --  Sam  vidish' --  nekuda tebe
bezhat'.
     YA kivnul. CHaj, ne durak -- vizhu... On obradovanno uhmyl'nulsya, popravil
za spinoj |rikov mech i pospeshil k svoim.
     -- CHto delat' budem? -- negromko shepnul ya CHuzhaku, edva Bagryan otoshel na
paru shagov.
     -- Delaj vse, chto vernym  pokazhetsya. -- Volh podvinulsya ko mne, somknul
na kolenyah tonkie ruki.  Zoloto  brasletok  pod  solnechnym  luchom udarilo  v
glaza. On ravnodushno prishchurilsya. -- Obo mne  ne dumaj, pomni: |rik  --  tvoya
zabota.
     -- YA raz skazannogo ne zabyvayu. CHuzhak kivnul, prodolzhil:
     -- Esli dovedetsya vybrat'sya, znaj -- stoit u berega gluhaya staraya izba.
Hozyajstvuet v nej staruha Kutiha, vzdornaya, zlaya. Koli sumeesh' sgovorit'sya s
nej -- nikto, dazhe volhovka, tebya ne syshchet. Nikto k Kutihe  ne sunetsya -- ne
podumayut dazhe v  ee dome begleca iskat'. Ona ne to chto chuzhim -- svoim priyuta
ne dast. Da, eshche, -- on usmehnulsya, -- koli v drugoj raz vrat' nadumaesh'  --
postarajsya v svoyu lozh' poverit'. Tut vedogony vse zhe -- ne lyudi. A chto, koli
kto  proverit' tvoi slova zahochet?  Krivda zdes' strogo karaetsya, pohuzhe chem
poroda n'yarova...
     Sam vrat' ne umeet, a drugih uchit...  U menya uchitel'  byl  na slavu  --
vtorogo takogo  ni  na  zemle, ni  na  kromke ne  syskat'... ZHil  on  lozh'yu,
kormilsya da bogatel eyu... Prosto zapamyatoval ya nemnogo ego nauku.
     -- Knyaginya! -- neozhidanno ryavknul odin iz voev.
     YA  vmig zabyl o Rollo, ustavilsya na shater.  Volha videl, a volhovku eshche
ne dovodilos'.  Pochemu-to chudilos'  --  budet ona vysoka  i  mila, v  naryade
roskoshno ubrannom da shube sobol'ej...
     Polog shatrovyj kachnulsya  slegka, razoshelsya i vypustil iz shatra sluzhanku
volhovki. Nevysokuyu,  ladnuyu  devku, v potertom dorozhnom zipune i ponoshennyh
porshnyah. Hotya net, ne devku -- babu, koli po golovnomu ubranstvu sudit'...
     --  Brat?!  --  Glaza neznakomki  shiroko  raspahnulis', ustremilis'  na
CHuzhaka.
     Tol'ko teper' uzrel v nih te  zhe  vspolohi raznocvetnye, chto  v  glazah
volha prygali. Knyaginya? V etakom naryade?
     -- Brat! --  Ona kinulas' k CHuzhaku, tknulas' kruglym belym licom  emu v
grud', prizhalas', krepko obhvativ rukami sil'nuyu sheyu volha.
     A ya-to dumal -- ub'et srazu...  Ne sama,  konechno, --  kuda takoj maloj
babe s muzhikom sovladat' -- voev svoih natravit...
     CHuzhak  otorval ot  sebya ee  ruki, otstranil na  polshaga,  vsmotrelsya  v
glaza:
     -- Ne glupi, sestra. CHaj,  ya rodich tebe, vse tvoi hitrosti vedayu. Lyuboj
muzh tvoej laske usyplyayushchej rad budet -- ne trat' zhe ee na menya ponaprasnu.
     Volhovka somknula pered grud'yu tonkie pal'cy, hrustnula imi. Vot tebe i
baba  nastoyashchaya --  mig  nazad lastilas',  milym bratom  klikala,  a  teper'
smotrit volchicej, prozhigaet naskvoz' zlymi glazami!
     -- Zachem yavilsya?
     A v golose ni nezhnosti, ni laski net i v pomine...
     -- Sama  vedaesh'. --  CHuzhak ustalo pozhal  plechami.  --  Dobroj volej iz
gorodishcha ujdesh' il' siloj tebya sbrasyvat'?
     Ona vzdrognula, zamotala golovoj:
     -- Mne bogi na SHamahan ukazali --  mne i pravit' v  nem,  poka vremya za
kromku ne otkinet!
     -- Znachit, siloj...
     -- Znachit, tak...
     CHto zhe,  pryamo  teper' drat'sya  nachnut? Ne mog ya predstavit' volhovku s
mechom v ruke. Ona,  nebos', i  ne uderzhit ego. Da i CHuzhak s mechom -- zrelishche
zabavnoe... Kak zhe budut poedinnichat'? Neuzhto koldovskoj siloj?
     |rik hriplo zastonal, perekatyvayas' na bok, no tak i ne pridya v sebya.
     Volhovka liho skaknula k nemu, dazhe o CHuzhake zabyla:
     -- N'yar?!
     I zavopila, ne razdumyvaya:
     -- Ubit'! Za kromku spihnut' do vremeni -- v Morenovy sputniki!
     "|rik -- tvoya zabota", -- tak skazal volh. YA zaslonil soboj n'yara:
     -- Malo chesti ubivat' hvorogo... Ne vedal, chto ty tak slaba da boyazliva
-- ne mozhesh' so zdorovym vragom  shvatit'sya.  Vidat', verno  govoryat,  budto
n'yar lyubogo volha vmig zavalit...
     Opyat' lgu? Horosho hot' -- ne naprasno... Knyaginya vskinulas':
     -- Kak smeesh' takoe obo mne govorit'?!
     -- A chto zhe mne eshche skazat'? CHto vizhu, to i govoryu, -- chestno priznalsya
ya.
     Horosho,  chto  chestno...  Raduzhnye  ogni  ustavilis'  na  menya,  tonkimi
holodnymi  zmejkami  vpolzli  v dushu, zakoposhilis'  tam, lozh' vyiskivaya.  Ne
nashli...
     Volhanka uspokoilas':
     -- Vizhu -- ne  vresh'... Znat', vpryam' schitaesh' -- ne osilit' mne n'yara,
koli zdorov on budet?
     -- Verno.
     Razzador'  babu -- goru svernet, obo vsem na svete zabudet.  A volhovku
moe nedoverie  za zhivoe zadelo. Ne volhskij okazalsya gonor u nee -- obychnyj,
babij...
     -- Stanesh' li ty dozhidat', brat, koli poproshu o tom?  -- razvernulas' k
volhu.
     Tot kivnul. Konechno, eshche by emu ne zhdat'! YA davno primetil -- on drak i
smertej ne lyubit.
     -- Ne obessud', brat. -- Poganaya zlaya ulybka skol'znula po ee pripuhlym
gubam. -- Pridetsya tebe s  n'yarom v  temnice posidet' da polechit' ego... Sam
vedaesh' -- net lekarya luchshe volha.
     CHuzhak opyat' kivnul.  Glavnoe  -- podol'she  by  lechil on  n'yara, a  tam,
glyadish',  i  udacha  kakaya podvernetsya po  sluchayu... Bogi nad  vsemi sud'bami
vlastvuyut -- im reshat', komu zhit', a komu v zemlyu lozhit'sya.
     Dvoe dyuzhih  voev lovko podtashchili k  nepodvizhnomu |riku  tolstuyu  shkuru,
ulozhili  ego, potyanuli  v nebol'shoj shater.  CHuzhak  podbrosil na  pleche sumu,
dvinulsya za nimi. Dazhe na poroge ne obernulsya, chtoby na menya glyanut'... Zato
volhovka smotrela  shibko pristal'no. Kazalos',  gladit  glazami kozhu  skvoz'
odezhdu, zapolzaet vzorom v samye sokrovennye mesta. I priyatno stanovilos' ot
ee vzglyada, i mutorno. Tak byvaet, kogda medovuhi perep'esh' -- sladka ona, a
ne v radost' uzh...
     -- Kak  zvat' tebya, vedogon?  -- Barhatom golosok obvolakival. Hitra...
Laskoj hochet  vzyat'...  Zachem  tol'ko?  Mozhet, menya odurmaniv, menya zhe  i  s
volhom v poedinke  stolknet?  Ne  samoj zhe ej  drat'sya v konce koncov! Hitra
lisica, da  ne  na  togo petuha  napala!  A luchshe vse zhe pritvorit'sya, budto
poddalsya  ya ee  charam. Ona  proveryat' ne stanet -- uverena,  nebos', kak vse
baby, chto suprotiv nee ni odin muzhik ne ustoit.
     -- Olegom klichut, milostivaya Knyaginya.
     -- Imya u tebya, vedogon,  strannoe, krasivoe. Po  nravu  ty mne. --  Ona
sladko ulybnulas' i vdrug, obernuvshis' k voyam, rezko ryavknula:
     -- On -- moj gost'!
     Vnov' ogladila menya nezhnost'yu:
     -- Tol'ko  poklyanis', vedogon,  chto  sbegat'  i  zla mne  prichinyat'  ne
dumaesh'...
     Ne dumayu... Ne  dumayu... Ne dumayu... Krasiva ona... Umna... Mne b takuyu
gospozhu na vsyu zhizn'...
     Slabo ya svoim ubezhdeniyam veril, a vse zhe reshilsya:
     -- Klyanus' v tom!
     Vnov' zakoposhilis' izvorotlivye zmejki, v moej dushe krivdu vyiskivaya.
     YA  smotrel  na Knyaginyu, sililsya predstavit' ee baboj obychnoj s shit'em v
rukah il' u lyul'ki dityach'ej. Privychnej tak bylo...
     A ved' i vpryam' krasiva ona... Lyubomu muzhiku -- nagrada luchshaya...
     -- Pojdem, Oleg. -- Otpustili zmei.
     Lyubomu  nagrada,  da ne mne... Est' u menya Belyana, est' rebenok, eshche ne
narodivshijsya,  est' izba v Novom Gorode i plany velikie, koi lish' Ryuriku pod
silu  zamyslit'  bylo...  Nedolgo  volhovke  nado  mnoj  vlastvovat'...  Oj,
nedolgo...



     Neulyba  svoej nepriyazni k  urmanam ne utratila  -- kosilas'  na Ottara
tak, budto eto on mnogo let nazad ee v polone raboj derzhal.
     Glyadela  hmuro, no kormila-poila, kak polozheno, -- hudshej bedy net, chem
gostya prognat'... Nedolgo, odnako, terpela  -- edva naelis', poskorej vse so
stola smela i zayavila:
     -- Babij razgovor ne dlya ushej voya!
     Da tak na Ottara poglyadela, chto togo nogi sami iz izby vynesli.
     A na menya teplo glyanula, nezhno pochti:
     -- Gde zhe, drevlyanka,  muzh  tvoj? Da ne otvechaj -- sama znayu --  daleko
on...
     Koli hotela ona menya  udivit' --  tak  luchshego sposoba i  pridumat'  ne
mogla. YA polagala -- dolgij u nas budet razgovor, s rassprosami, a vyhodilo,
chto ona bol'she moego vedala... Hotya, chto vedala? Vesti da sluhi nelepye, chto
bystrej tarakanov po uglam raspolzayutsya, il' pravdu, ot menya sokrytuyu?  Oleg
ne raz govarival --  neznaemogo  cheloveka napryamuyu  ne shibko  rassprosish', a
koli zacepit' ego za zhivoe -- sam on vsyu pravdu vylozhit... U  znaharki, koli
est'  v  dushe  chastica netronutaya, to  eto  Vassa... O  nej i rech'  zavodit'
pridetsya...
     -- A znaesh' li, chto propala Vassa, a on ee iskat' poshel?
     Gorbun'ya ne  udivilas' ni chutochki. Scepila na zhivote myagkie morshchinistye
ruki, zyrknula na menya:
     -- YA mnogoe znayu.  Ob |rike, o bolotnikah, o muzhe tvoem. I o volhe, chto
vedet ih...
     Hot'  ona o  volhe vspomnila! Kogda uhodili iz Ladogi, dumala ya: Meslav
po-starikovski obidelsya na syna -- s CHuzhakom ne  vsyakij uzhivetsya --  prognal
ego s glaz doloj i zabyt' reshil, a posle po-nastoyashchemu vspoloshilas'.  Doroga
k izbenke Neulybinoj dolgoj kazalas' -- ne vynesla ya molchaniya i zagovorila s
Ottarom o Knyazhiche.
     --  Ty o kakom Knyazhiche? -- sprosil  on, nespeshnym shirokim shagom skol'zya
pozadi menya. -- Ob Igore, syne Ryurikovom?
     -- Net, o Ladozhskom Knyazhiche. Meslava syne...
     YA priostanovilas', ozhidaya otveta, povernulas' k urmaninu.
     -- Ni  razu o syne Meslava ne slyhal. Ne vedal  dazhe,  chto est'  u nego
syn,  --  chestno glyadya mne v  glaza, zayavil on. -- Da i Ryurik govoril, budto
posle smerti Meslava Ladoga beshoznoj ostanetsya...
     Menya ot  ego  slov  shatnulo  -- chut' ne upala  v  sneg  i ne  zavyla ot
otchayaniya.
     Kak mog  Ottar  o CHuzhake  ne  slyshat'?!  Skol'ko  raz pri  nem  Knyazhicha
Ladozhskogo pominali i divilis', kak on na bolotah nikem ne uznannyj zhil, kak
lico pryatal, chtob nenarokom shodstvo s otcom ne vydalo! I bolotniki, i Oleg,
i dazhe |rik o CHuzhake govorili! Tol'ko n'yar CHuzhaka ne po imeni zval -- volhom
imenoval.
     No okazalos', pro  volha Ottar tozhe slyshal vpervye. On dazhe kosit'sya na
menya nachal opaslivo -- ne  svihnulas' li baba beremennaya ot  dorogi dal'nej?
Zametiv ego ozabochennoe lico, ya rassprashivat' perestala i sama zasomnevalas'
vdrug -- a byl li CHuzhak? Ne  pridumala li ego sebe v tot mig, kogda na plechi
belye varyazhskaya plet' opuskalas' da plot'  na kuski rvala? Ne  izmyslila  li
sebe zashchitnika nadezhnogo, takogo, chtob vsegda ot  bed  spasal?  Obraz  volha
rasplyvchatym  pokazalsya, budto lik  Pastenya,  neyasnoj ten'yu na  stenah kleti
promel'knuvshego. Kak ni sililas', ne  mogla  upomnit' lico  volha. Dazhe glaz
ego ne pomnila -- tol'ko bliki yasnye, raduzhnye, budto solncem obronennye...
     Tak  i muchilas', ne znaya tverdo -- byl li CHuzhak? Horosho, Neulyba sama o
nem sprosila. YA uzh vryad li by  otvazhilas' ej  voprosy  o CHuzhake  zadavat' --
hvatilo s menya vzglyadov ispugannyh, zhalostlivyh. Ne hotela vnov' komu-nibud'
klikushej pokazat'sya...
     Staruha nedarom znaharnichala --  v glazah  moih vse  uglyadela, zakachala
sedoj golovoj:
     -- Meslav syna ne vspomnil? Ne mudreno, chto ty zaputalas'...
     Zaputalas'? Net, ne zaputalas' ya -- utonula v somneniyah i trevoge...
     --  Meslav  -- chelovek prostoj...  S darom,  eto verno, no kuda emu  do
syna!  Tot  ot  materi  volhovskuyu  dushu vzyal, ot  otca  -- vzor  veshchij,  ot
Snovidicy bolotnoj -- nauku travnuyu... -- Neulyba podoshla k pechi, zakovyryala
v  uglyah  tolstoj palkoj. Gorb delal  ee neuklyuzhej  i  strashnoj -- kazalos',
budto sklonilas' ona nad  ognem nizko-nizko da vglyadyvaetsya v  nego, s zharom
pechnym slit'sya zhelaya. Tot potreskival, rychal na  nee... -- Sred'  volhov net
ego sil'nee...
     Ne o tom govorila gorbun'ya! Ne o tom...  Razve o CHuzhake ya bespokoilas',
razve za nim v Ladogu bezhala?
     -- I ushel on, kak istyj volh, -- pamyati o sebe ne ostavil, -- bormotala
Neulyba. -- Budto  ne bylo  ego  v mire  etom. Volhi vse  tak uhodili  -- ne
ostavlyali lyudyam ne imen svoih, ni oblika.  A  vspominali ih lyudi pod imenami
uzhe inymi. Kogo Pravdoj narekali, kogo Spravedlivost'yu, kogo Radost'yu... I u
kazhdogo volha vrag lyutyj byl, koego bogam ubit' klyalsya.
     YA dernulas', vspomniv ob |rike.  CHuzhak n'yara nenavidel  -- neuzhto emu v
pomoshchi otkazal?
     -- Ne  o n'yare  rech'! -- zasmeyalas' staruha. Zorka  byla,  hot' i stara
uzhe. -- U Volhov vragi posil'nee da postrashnej...
     CHto ee na CHuzhake  zaklinilo?! CHto by ni ob®yasnyala ona -- ostavalsya  dlya
menya volh, slovno more glubokoe.
     -- Horosho, chto poklonilsya emu  |rik...  Otpustil  ego,  osvobodil... --
Neulyba  vse  koposhilas'  palkoj v  pechi, slovno pytalas' dostat' chto-to  iz
goryachih uglej.
     -- Ty o dele govori! -- reshilas' ya perebit' gorbun'yu. -- Zachem zvala?
     Ona povernulas' ko mne, sverknula chistymi glazami:
     --  Dumala  vse  tebe ob®yasnit',  da  vizhu -- ne  pojmesh'. A koli  tak,
poslushaj... Bylo mne videnie  o  Vasilise.  Budto  stoit  ona na  samom krayu
glubokoj temnoj  yamy -- stoit, plachet i vse zhdet kogo-to. Lada yavilas' mne v
tom videnii,  skazala -- ne  dozhdetsya Vassa, sorvetsya vniz,  koli  nikto  ne
pomozhet ej... Huzhe togo  -- poluchat nezhiti, ee plenivshie, Triglavovu  silu v
nagradu da siloj toj  sotrut  vseh,  kto  za Vassoj idet. Mozhet, dazhe  volha
svalyat...
     Oleg! Muzh moj! CHego zh ona  tak dolgo vokrug da okolo hodila -- glavnogo
ne govorila?! YA soskochila s lavki, zatryasla znaharku:
     -- Zachem zvala menya?! Koli mogu pomoch' -- skazhi kak,  migom vse sdelayu!
Koli  syskat' ee  nuzhno -- lish' mesto ukazhi, najdu! Bystrej  lastochki veshnej
polechu...
     Gorbun'ya oskalilas' v ulybke. Nehoroshej ulybke, nedobroj:
     --  Tuda,  kuda  ih volh provel,  ne doletet' tebe... A vse-taki pomoch'
mozhesh' -- uderzhi tol'ko Vassu ot shaga opasnogo. Nenadolgo hot'...
     Kak? Kak smogu otyskat' n'yarovu zhenu i rasskazat' ob |rike, ob Olege, o
bolotnikah, na pomoshch' pospeshayushchih? Gde zhe  zemli eti, koih mne  ne  dostich'?
Gde moj Oleg? Pochemu kazhetsya -- umer on? Pochemu noet pechal'yu i mukoj serdce,
a rebenok budto plachet vnutri menya?
     -- Ty rebenochkom svoim sil'na,  --  slovno uslyshala Neulyba.  --  Vdvoe
sil'nej obychnogo. Tvoej  siloj da moim umeniem smozhem do Vassy dotyanut'sya --
hot' snom, hot' slovom podbodrit', nadezhdu  vorotit'... No stanesh' li ty mne
pomogat'?
     Stanu li? Ona eshche  sprashivaet! Pust' nichego ne ponimayu ya v hitrostyah ee
vedovskih, a muzha v bede  lish' plohaya zhena brosila by!  Drevlyanki, u kotoryh
muzh'ya v boyu  gibli il'  rano umirali, sami  sebya zhizni lishali -- lish'  by  s
lyubimymi ne razluchat'sya! Drevlyanka ya!
     -- A koli pomresh' ot vedovstva moego?
     Glaza  u  znaharki  siyali  yarkimi  uglyami  i   sama  stoyala   pryamaya  i
nepreklonnaya, slovno vnov' pomolodela, gorba lishilas'...
     Za dver'yu gromko zatopal Ottar, rugnulsya, v  temnote naletev na chto-to.
I v  klet'  ne  voshel on -- uraganom  vorvalsya.  Zamer na  poroge, k temnote
prinoravlivayas'...
     Sverkal  v  ego  rukah  obnazhennyj  mech,  golubye glaza  ledenili dushu,
zloveshchej ulybkoj krivilos'  zhestokoe lico.  Net,  ne  lico -- lik  zverinyj!
Navernoe, takim ego  vragi  videli, takim shel v boj v Vallande, takim krushil
chuzhie  gorodishcha... A Oleg? Neuzhto i on tak  glyadel  -- slovno sam stanovilsya
klinkom neumolimym?
     YA  sodrognulas',  prizhalas' k  stene,  nevol'no za spinoj rukoj sharya --
oboronit'sya, koli  chto, a Neulyba  ohnula, smorshchilas'  vsya, zastonala tonko,
umolyayushche protyagivaya k Ottaru hudye ruki:
     --  Ne  delaj etogo...  Ne delaj... YA dobra  ej zhelayu... Ottar koshach'im
shagom dvinulsya na nee, pristavil ostroe lezvie k morshchinistoj shee:
     --  Menya  obmanyvat' vzdumala?!  Sam slyshal,  kak  hotela ee vedovstvom
ubit'!
     Oleg, Vassa -- oni zhdut... Menya zhdut, pomoshchi moej...
     YA sobralas' s duhom, podoshla k urmaninu i, silyas' spokojnoj ostavat'sya,
vzyalas' ladon'yu za ostroe lezvie. Pal'cy pochuyali mertvennyj holod.
     Net  u  mecha dushi, hot' davaj  emu imya, hot'  ne davaj, -- zhestok on  i
vsegda  holoden. Emu vse ravno, ch'yu  krov'  pit'  -- svoego  hozyaina il' ego
vraga  zlejshego.  Kto  vladeet  im,  tot  emu  i  ukaz...  Klinok-predatel',
klinok-rab...
     -- Ujmis',  Ottar! Slyshal ty zvon, da  ne vedaesh', gde on! YA Olegu huda
ne  sdelayu,  i ona tozhe.  --  YA povela  glazami  na znaharku. --  A ty?  Ego
edinstvennuyu nadezhdu ubit' hochesh'? Drug li ty emu posle etogo?
     Urmanin, boyas' menya  porezat', nachal medlenno  opuskat' mech. A glaz  ot
Neulyby po-prezhnemu ne otvodil, naskvoz' ee prozhigal, hot' ko mne obrashchalsya:
     -- Pochemu verish' etoj staruhe?
     -- Ona nas uzh raz spasla. Ona -- moj drug.
     -- Rollo tozhe byl mne drugom...
     Ottar soprotivlyalsya eshche, no mech uzhe v pol glyadel...
     YA ubrala ladon' s zheleza, chut' ne vsem telom povisla na ruke urmanina:
     -- Net u nas vybora. Ty voj -- tebe li menya ne ponyat'?
     Gorbun'ya,   kryahtya,  otpolzla   v  storonku  ot   opasnogo   hirdmanna,
proburchala:
     -- YA ee i ne tronu, koli dobrom ne soglasitsya...
     --  Ladno. -- Ottar ubral mech. -- Ne  znayu, kto prav -- ya il' vy obe, a
tebya ya dolzhen sberech'. Tak chto, staruha, koli nadobno tebe  na lyudskoj zhizni
vorozhit', chtob Olegu pomoch', -- beri moyu!
     Znaharka  molcha  glyadela  na  nego iz  ugla. Bol'shie  bystrye  glaza ee
osoloveli,  ustremivshis'  v  grud'  Ottara. Uzh  ne  pomerla li so strahu?  YA
metnulas' k  gorbun'e,  vsmotrelas' v  lico. Da ona  prosto boyalas' perechit'
urmaninu!  Ne znala, kak ob®yasnit', chto ne pod silu emu bab'e delo! Hotelos'
mne plakat', a  zasmeyalas'... Zalivisto, zvonko,  ele  vymolvila  opeshivshemu
voyu:
     -- Idi, Ottar! Tut delo bab'e... Idi!
     -- Net! -- On upryamo pomotal golovoj. -- Odnu tebya ne ostavlyu.
     -- Glyadi togda tol'ko, ne lez'! -- razozlilas' ya. Ne dlya togo ya speshila
k Neulybe, chtob vremya na pustye razgovory tratit' da so stroptivym urmaninom
sporit'!
     Ottar ugryumo otoshel  v storonku. Na vsyakij sluchaj ya eshche raz ryavknula na
nego:
     -- I ne smej znaharke meshat'! Inache sama na mech lyagu!
     Vidat',  tak  ya  govorila,  chto  dazhe  ego  ispugala  --  moguchaya  ruka
potyanulas' k mechu, opaslivo prihvatila za rukoyat'.
     Teper' za Neulyboj  delo...  YA  tryahnula ee  za  plechi. Golova znaharki
motnulas', glaza zakatilis' na mig i tut zhe  obrechenno ustavilis' na Ottara.
|to zh nado -- tak napugat'sya! CHto ee v etakij stolbnyak vognalo? Rabstvo svoe
vspomnila,   takih  zhe   urman,   iz  krasivoj   devchushki  gorbatuyu  urodinu
sotvorivshih?
     YA zanesla ruku, zvonko udarila ee po shcheke:
     -- Nachinaj skorej, ne tyani!
     Ona perevela na menya nalitye boyazn'yu glaza.
     -- Nachinaj, govoryu! Da  ne  tryasis' -- chaj, Vassa kak  doch' tebe! O nej
dumaj, a ne o strahe svoem!
     Gorbun'ya, opaslivo poglyadyvaya na  voya,  vylezla iz svoego ugla, bochkom,
po-ptich'i, protisnulas' mimo nego k pechi.
     Ottar  smotrel na  nee nedoverchivo, no pomalkival.  I to ladno...  Koli
vstryal by -- ne znayu, smogla by vnov' uderzhat' ego.
     Tolstaya palka,  zabytaya staruhoj  v  pechi, potihon'ku zatlela, ispuskaya
neznakomyj, yadovityj aromat i kluby zheltogo durmannogo dyma.
     -- Idi syuda, -- hriplo pozvala Neulyba.
     Ona  uzhe pochti  skrylas'  v dymnom ugare, tol'ko  nogi,  edva prikrytye
kraem staroj ponevy, vidnelis', da golos iz dyma donosilsya. Gluhoj, spertyj,
slovno govorila ona iz-pod tolstoj shkury.
     --  YA s  toboj!  --  pojmal  menya  za  plecho  Ottar.  Krepka  ruka voya!
Shvatish'sya  za  nee, i kazhetsya  -- derzhish'  v  ladonyah  udachu, nichto uzhe  ne
strashit, ni  vrag nevedomyj,  ni beda goryuchaya... Da  nel'zya mne  chuzhoj siloj
dorogu torit'. Sama dolzhna...
     -- Ne duri! -- YA vyrvalas', shagnula v dymnoe oblako.
     -- Snimaj odezhdu, -- velel stavshij neznakomym Neulybin golos.
     Dym el glaza, zabivalsya v nozdri, kruzha golovu.
     YA  zazhmurilas',  sorvala s sebya vse odnim mahom. Nagoty pochemu-to i  ne
pochuyala. Skryl menya udushayushchij dym, spryatal ot mira...
     -- Zakroj glaza i ne bojsya... Dumaj o Vasse, ob Olege... Rebenka svoego
prosi,  chtob   otca  vspomnil...  Sama  vspominaj...  --  prikazyval  kto-to
nevidimyj.
     Kto? Neulyba? A mozhet, kto-to drugoj? CH'i holodnye pal'cy lezhali v moej
ruke?
     Vnezapnaya bol' pronzila ladon', ruki drognuli, razzhimayas'...
     -- Derzhi! Ne puskaj ee!
     Kogo? Ah,  Vassu!  Vot ona, zdes'... Obzhigaet kozhu  ee dyhanie, v'etsya,
kruzhit nado mnoj zapah ee volos... Brezhu? Ili -- net?
     YA krepko szhala pal'cy, uderzhivaya trepeshchushchuyu Vasilisinu ruku, kriknula:
     -- Vassa!!!
     Ona zamerla. Konechno, kak ya mogla somnevat'sya! |to ona!
     Dym meshal uvidet' ee lico, no ya znala -- eto Vassa. Malo togo, chuyala --
gde-to blizko Oleg, sovsem blizko!  Versta, mozhet, dve -- ne  bolee.  Tol'ko
nemnogo podozhdat' nuzhno, i on pridet na pomoshch'!
     -- Vassa! -- vnov' zakrichala ya.
     |ho  poneslos'  v  dymnuyu  pustotu,  razverzlo   propast'  pod  nogami,
proyasnilo rovnuyu polyanu vokrug provala temnogo.
     Cvety, trava  -- otkuda  vse eto zimoj? Gde ya? CHto za yama strashnaya podo
mnoj?
     YA oglyanulas'. V shage ot menya, pokachivayas' na krayu bezdny, budto slepaya,
zamerla Vasilisa.
     -- |rik? -- udivlenno sprosila ona.
     -- Vassa!
     Kolyhalsya na samoj kromke ee tonkij siluet, vot-vot -- i  upadet naveki
v bezdonnuyu pustotu.
     --  A-a-ah... -- vydohnula ona  razocharovanno,  vzmahnula rukami, budto
ptica, sobirayushchayasya vzletet'.
     YA prygnula  vpered,  pojmala  v ob®yatiya tonkij devichij stan. Zagorelas'
bol' v  grudi, tam,  gde prizhalos' hrupkoe telo Vassy  -- budto kto goryachimi
ugol'yami prilozhilsya...
     --  Derzhis', Vassa,  derzhis'...  -- sheptala ya,  chuvstvuya,  kak vmeste s
bol'yu uhodit iz tela  zhizn', i ponimaya: koli ne  uspeyu, ne skazhu glavnogo --
ne zhit' moemu Olegu... --  Slushaj, Vassa! |rik ryadom...  Volh idet za toboj!
Tol'ko derzhis'...
     Ona tozhe  govorila chto-to,  plakala,  utiraya slezy --  no  ya nichego  ne
slyshala, budto oglohla.
     -- Belyana... -- ugadala po gubam edinstvennoe slovo.
     Ah kak  nuzhno bylo  speshit'!  Grud'  gorela, otnimalis' ruki... Uhodila
poslednyaya kaplya  moej zhizni... Moej?  Net, ne moej  -- devochki, chto  zhila vo
mne... Moya uzh vsya vyshla...
     Sil'nye ruki  dernuli menya nazad  --  podal'she  ot  cvetushchej polyany, ot
propasti, ot Vassy... Ona utonula v tumannoj  dymke... Uslyshala li ona menya?
Ponyala li?
     -- ZHdi!  --  kriknula ya  v poslednij raz i uvidela nad soboj  zloe lico
Ottara.  Potom poyavilis'  obsharpannye steny, potolok, temnaya tesnaya klet'...
Izba gorbun'i...
     Neulyba,  vshlipyvaya,   sidela  na  polu,  prizhimala  k  telu  urodlivo
zalomlennuyu  ruku.  Otkuda-to  neslo  zhutkim  zapahom  palenogo  myasa. Grud'
sadnilo, slovno obodrala ee ob ostrye kamni.
     -- Ochnis'! --  Ottar shvatil  s  poloka bad'yu,  plesnul na  menya vodoj.
Grud' zashchipalo -- ele sderzhala ston. Szhav zuby, opustila vzglyad i tut uzhe ne
vyderzhala -- vzvyla istoshno.
     Na grudi, u samoj shei, bagrovym strashnym pyatnom vzdulsya ozhog. Lopnuvshaya
kozha  urodlivo  spolzala  nizhe,  na  rebra,  a pod nej  sudorozhno  dergalas'
obozhzhennaya alaya plot', vsya izrezannaya sine-chernymi razvodami...
     Golova u menya zakruzhilas', vzor zakatilsya k potolku... Vot i konec...
     Propali mysli, kanuli v tihuyu molchalivuyu temnotu...
     -- Belyana... Belyana...
     Kto zovet menya? Oleg? Net, ne ego golos...
     Glaza otkryvat' ne hotelos' -- horosho bylo lezhat' i ni o chem ne dumat',
no golos ne daval pokoya, terebil:
     -- Belyana... Belyana... Ottar...
     -- CHego tebe? -- shepnula  ustalo, ne razmykaya  glaz, i  vdrug vspomnila
vse, raspahnula ih, vozzrilas' na grud'.
     Akkuratno zamotannaya povyazka  skryvala ranu. I  boli ne  bylo pochti  --
poshchipyvalo lish'  nemnogo.  Skol'ko  zhe  prolezhala  ya bez  pamyati? Den', dva?
Pochemu ispugalas' ozhoga pustyachnogo?  CHaj, v  rabstve i posil'nej  uvechili...
Vidat', otvykla ot boli, zazhirela da razdobrela, samu sebya zhaleyuchi...
     Veki nalilis' tyazhest'yu,  sami soboj vniz popolzli, vnov' okunuli menya v
sladkuyu dremotu.
     -- YA zhe govorila -- vstanet ona, i ozhog zazhivet! -- razdalsya nado  mnoj
Neulybin golos.
     -- Oh, staruha, kaby ne bolezn'  ee --  ne ruku by ya tebe slomal -- sheyu
svernul! -- |to Ottar, ne inache...
     --  Nu i durak by  byl... -- bezzlobno otozvalas' Neulyba -- Ona  muzha,
mozhet, ot smerti sberegla, s moej ruki legkoj.
     -- Kakoj smerti?
     -- Ne znayu! Vedayu odno -- teper' tomu podlecu, chto  Vassu utyanul, vdvoe
tyazhelej budet. Vassa  |rika dozhdetsya, a  znachit,  pridetsya zlodeyu delo  ne s
odnoj  upryamicej  imet',  a  s  mnogimi.  Da  eshche  i  s  volhom, emu  bogami
prednaznachennym...
     -- Ne ponyat' tebya... -- Ottar berezhno smochil moi  guby mokroj tryapicej.
-- To li zagovarivaesh'sya,  to li vpryam' takaya vedun'ya, chto do samogo Asgarda
zrish'...
     -- Kakogo Asgarda? -- smutilas' Neulyba.
     --  Asgard  --  gorodishche  urmanskih  dobryh  bogov,  --  otozvalas'  ya,
po-prezhnemu ne otkryvaya glaz. Horosho bylo lezhat', slushat' zabotlivye golosa,
chuyat' na svoih gubah nezhnuyu vlagu...
     Ottar dovol'no zaurchal, a Neulyba sklonilas' ko mne, zasheptala, obdavaya
chesnochnym zapahom:
     --  |tot  vorog chut'  ne  ubil  menya! Ponyat'  ne  mog, pochemu ty k sebe
golovnyu  goryachuyu  prizhimaesh' i emu ne otdaesh'... Ty-to  ponimaesh' hot',  chto
smogla do Vassy dokrichat'sya, lish' so smert'yu ryadom projdya? A on dumal, eto ya
tebya  okoldovala... Rinul  tak,  chto  ruku  slomil.  Verno,  i  do  leta  ne
prizhivetsya... A vse-taki spas on  tebya  --  iz ruk samoj  smerti vydernul. I
rebenochka tvoego spas. A Oleg tvoj...
     -- Znayu... Vse znayu...
     YA i vpryam' znala. Legko bylo na serdce -- znachit, otoshla ot muzha skoraya
beda. Radi etogo ya by vsya v peklo zalezla -- ne to chto grud' spalila...
     I  eshche chuyala -- nechego mne Olega na etoj  zemle iskat' -- ne  dobrat'sya
mne  do  nego, ne doletet', ne  dokrichat'sya... Vse  my idem dorogami, bogami
protorennymi,  i  nevedomo nikomu, v kakie kraya te dorogi vedut... U  Olega,
znat', svoya doroga, i ya na nej ne podmogoj emu budu -- gruzom tyazhkim...
     -- Polezhish', ochuhaesh'sya, i k domu pojdem. Tam  dolechim  tebya. --  Ottar
priblizilsya. Pol zasipel pod gruznym voem. -- YA etoj staruhe ne veryu...
     YA  otkryla  glaza.  S  trudom,  a  otkryla...  Strannoe bylo  chto-to  v
Ottarovom golose  --  budto  govoril on, no sam sebe ne veril... Zakruzhilis'
nado mnoj v horovode lica. Neulyba, Ottar, opyat' Neulyba... Poteshno...
     -- Zato ya  veryu! -- skazala  tverdo. Vernej -- hotela tverdo, a  vyshlo,
slovno cyplenok propishchal...
     --  Zdes',  chto li,  ostanemsya?! -- vozmu